Your SlideShare is downloading. ×
Accidental love
Upcoming SlideShare
Loading in...5
×

Thanks for flagging this SlideShare!

Oops! An error has occurred.

×

Introducing the official SlideShare app

Stunning, full-screen experience for iPhone and Android

Text the download link to your phone

Standard text messaging rates apply

Accidental love

1,794
views

Published on

libro

libro

Published in: Entertainment & Humor

0 Comments
0 Likes
Statistics
Notes
  • Be the first to comment

  • Be the first to like this

No Downloads
Views
Total Views
1,794
On Slideshare
0
From Embeds
0
Number of Embeds
0
Actions
Shares
0
Downloads
30
Comments
0
Likes
0
Embeds 0
No embeds

Report content
Flagged as inappropriate Flag as inappropriate
Flag as inappropriate

Select your reason for flagging this presentation as inappropriate.

Cancel
No notes for slide

Transcript

  • 1. Accidental LoveB.L Miller Derechos de propiedad literaria: Los personajes que aparecen en esta historia son de mi propiacreación y poseo el derechos de propiedad literaria a ellos 1998 B L Miller. No redistribuya o copieesta historia a cualquier sitio. Los eslabones se permiten tan largo cuando le hacen aclarar que lahistoria se aloja en mi sitio. Cualquiera cuestiona o pueden dirigirse comentarios a mí ablmillerstories@aol.com.Situaciones adultas: Esta historia contiene escenas explícitas de dos mujeres que hacen el amor anosotros. Si esto lo ofende, no debería estar leyendo ninguna de mis historias.Espero que lo disfrute. B LAMOR ACCIDENTALCapítulo 1Rose Grayson se subió el cierre de su sudadera azul marino y bajó la capucha sobre su cabeza. Elcordón que normalmente lo habría mantenido en su sitio había sido quitado mucho antes de quela comprara en el almacén de descuento. No tenía duda de que la primera ráfaga del viento fríopenetrante lo sacaría de su cabeza pero por el momento, esto era lo mejor que podía hacer. Miróen la intensa iluminación del estacionamiento del Money Slasher, el gran supermercado en el quetrabajaba a media jornada. Había esperado estar a tiempo completo ya, pero con la economía dela manera que estaba, los trabajos de tiempo completo eran difíciles de obtenerse. El loco horarioque le asignaron le hacía imposible conseguir otro trabajo de media jornada para completar elhueco y Rose no podía correr el riesgo de dejarlo. Había tardado semanas en conseguir el ingresoa los almacenes de Albany solo para conseguir este trabajo.Como el meteorólogo había pronosticado, los pequeños copos habían estado cayendo cuando ellacomenzó su turno. Ahora estaba soplando una fuerte ventisca y un pie de nieve había caídointerminable a la vista. Rose bajó la mirada en sus raídos tenis y gimió. Ésta era la peor parte detomar un trabajo a dos millas de su apartamento. La larga caminata a casa garantizaba que suspies estarían congelados, por no mencionar el resto de su cuerpo. A veces era bastante afortunadaal conseguir que Kim, la encargada del almacén, le llevara a casa pero no esta noche Kim habíaterminado su turno hacia una hora y de ninguna manera Rose le hubiera pedido que la esperara.Respiró profundamente, metió su cabello rubio rojizo dentro de la capucha, doblándola haciaadelante, y salió al implacable clima.*****
  • 2. Verónica Cartwright echó un vistazo en su reloj con diamantes por décima vez en una hora. Detodas las miserables noches tenía que hacer una aparición en Sams, la casa del marisco que hacíatambién de lugar para las reuniones sociales de los ricos y poderosos de Albany. Cualquier nocheuno podría ir allí y ver al gobernador, a senadores de estado, y gente común que deseaba gastarcientos de dólares en una cena. El maître sabía quién era quién y los sentaba como correspondía.Nunca sentaría a alguien como Verónica, quien encabezaba una de las más grandes familias queposeía corporaciones en el área, cerca de alguien quien incluso no poseía su propia casa. AVerónica no le gustaba ir allí, a pesar del prestigio mundial de su cocina. Esta noche, sin embargo,tuvo poca alternativa. Mark Grace, el Zoning Board of Appeals Commisioner, peleaba una peticiónde cambio de zona y había acudido a ella para alisar sus arrugadas plumas y para conseguir que lanegociación pujara. Sus primos llevaban una pequeña ramificación de la corporación familiar,Cartwright Car Washes. Era un negocio pequeño, en términos de los ingresos que traía a la familia,pero enorme a los ojos del público, especialmente con los treinta túneles de lavado de autos sobreel área y los numerosos anuncios de televisión. "Consiga su auto lavado adecuadamente enCartwrights" era un muy acertado slogan, y hacía mucho tiempo, financieramente hablando, queel nombre de los varones de la familia era una noticia de casa. John y Frank, los primos a cargo delservicio de lavados de autos, deseaban construir uno nuevo en la esquina de Lake y State Streets.Era una primordial localización en un área predominantemente residencial. Incluso querían, porahora, comprar la parte de la esquina del almacén que había estado previamente allí y las casasadyacentes en espera de conseguir la transición. Ahora el comisionado Grace estaba cuestionandola destrucción de tres "magníficos antiguos edificios" de Albany para poner otro "estúpido autolavado". Las reuniones y negociaciones no funcionaron, ofertas de grandes donaciones cívicas nofuncionaron, incluso los sobornos fallaron. Y cuando los hermanos habían agotado todas sus ideasy aún no podían dominarlo, acudieron a Verónica para poner las cosas correctas. El comisionadosaltó en la oportunidad de encontrarse con una de las mujeres más elegibles de la ciudad e insistióen cenar esa noche.Así que como resultado ella tuvo que salir de su agradable hogar en medio de una de las peoresventiscas golpeando la ciudad desde hacía años, para venir y cenar con el comisionado para queles autorizara la transición. Era una situación para negociar y Verónica estaba acostumbrada aesto. El único problema era que Grace quería más que buena voluntad de la belleza de cabellooscuro que dirigía Cartwright Corporation. Debido a su insistencia en que ellos se encontraran esanoche, no había habido oportunidad de hacer la reserva de mesa. Para casi cualquier persona,habría significado no entrar a la prestigiosa casa de la ostra. Pero para Verónica, el maître loscolocó en el bar, mientras desesperadamente intentaba encontrar un lugar para la presidente deCartwright Corporation y su invitado. Durante la espera, la mujer de azules ojos sufría teniendoque escuchar los clamores poco recortados de un hombre que le decía todo sobre sus títulos y lointeligente que él era y cómo ella debería realmente considerar pasar más tiempo con él. La únicaparte buena de la noche había sido el constante rellenar de su copa de vino con el más fino de lacosecha por parte del camarero. Por lo menos había podido gozar de un buen vino mientras leescuchaba.
  • 3. Ahora una hora y media más tarde, estaban sentadas en su mesa, tomando una cena que fueservida apenas pocos minutos antes."Verónica... usted sabe ese es un nombre tan bonito. Un nombre bonito para una bella dama,"Mark extendió su tenedor para robar un pedazo de langosta de su plato. "No entiendo por quéusted cree que un área con tal clase y belleza necesita un auto lavado. ¿Puede usted imaginartodo el tráfico que atravesaría por allí? Interrumpiendo a la gente mientras ellos están durmiendo,disturbándolos con todo el fuerte ruido que esas máquinas hacen." Su tenedor encontró otropedazo de langosta, el resto de la cola. "Seguramente usted no desearía uno de esos justo al ladode su puerta, ¿no es así?"Los azules ojos se deslumbraron en la mejor parte de su langosta que hacía su camino dentro de laboca de alguien más. Había sido cortés y agradable toda la noche y ahora era tiempo de enseñar alpequeño hombre una lección. Limpió sus labios con la servilleta de lino."El auto lavado está únicamente abierto de ocho de la mañana a diez de la noche. Estoy seguraque a nadie se le despertará y se le estará molestando, y si usted roba un pedazo más de comidade mi plato yo voy a apuñalar su mano con este tenedor, ¿me explico claramente?" Dijollanamente mientras que llevaba la copa de vino a sus labios. "Ahora usted y yo, ambos sabemosque en esas calles hay mucho tráfico, y seguro que a los residentes les gustará la idea de que unauto lavado llegue a su área, y esto también significa diez trabajos más a la comunidad. ¿Quépiensa que sucedería en las próximas elecciones si apoyamos a los Demócratas y les damos estapequeña pieza de información? ¿Qué bueno sería su nombramiento si el nuevo alcalde decidelimpiar la casa?""Ahora usted está justo exhalando humo, Srta. Cartwright," él dijo, recostándose y encendiendoun cigarro. Fumar por supuesto estaba prohibido en esa sección del restaurante pero Mark creíaque su posición lo ponía por encima de lo que él consideraba era una tonta ley. "Los Cartwrightssiempre han apoyado a los republicanos, todo el mundo lo sabe." Él tomó otra calada de sucigarrillo, el humo cosquilleó la nariz de Verónica.¿"De verdad?" Ella vació su copa y la posó en el mantel de lino de la mesa, reprimiendo unasonrisa en el pensamiento de la bomba que estaba a punto de poner en el desgraciadocomisionado. "Déjeme decirle algo, Sr. Grace. Los Cartwrights han financiado a más de undemócrata durante años y ahora que yo estoy a cargo, hay más cada vez." Sus azules ojostaladraron en los del cuando se inclinó y tomó el cigarro de su mano, hundiéndolo profundamenteen su cangrejo relleno. "Ésta transición no significa nada para mí excepto conseguir a mis primosfuera de mi espalda. Su posición no significa nada para mí. Pagaría cientos de miles en la siguienteelección si significara sacarlo de la oficina y poner a alguien que viera que el trabajo es másimportante que el poder de representar, así que usted necesita tomar una decisión. Puede ser elbuen individuo que trajo diez trabajos para el área o puede ser el idiota que consiguió ser votadopara salir de la oficina, la decisión es suya." Verónica había ya determinando que pronto habría un
  • 4. nuevo comisionado. "Creo que esta reunión terminó. Espero que haya disfrutado mi cena." En susobresaltada mirada agregó, "¿Qué? ¿Usted pensó iba a tener suerte esta noche, Sr. Grace?" Susojos le miraron rápidamente una vez. "Lo siento. No duermo con perros. Nunca se sabe cuándopueden tener pulgas." Recogió su maletín y salió en grandes pasos, dejando al enojado peroarrinconado comisionado con sólo una difícil posición y la cuenta.*****Rose cruzó la calle y entró en el parque Washington, un gigantesco lugar en el centro de la ciudad.El parque estaba cerrado al oscurecer cada noche debido al crimen y al crucero que pasaba porallí. Normalmente Rose lo habría rodeado pero eso significaba seis cuadras adicionales fuera de sucamino y con el alarido del viento y el agresivo frío, la ruta más directa a casa era necesaria. En lascinco cuadras de camino del supermercado al borde del parque, las orejas de Rose estaban rojascomo la remolacha por el frío y su nariz había comenzado ya a moquear. No podía sentir los dedosde sus pies y los bolsillos de su sudadera no hacían nada para proteger sus dedos. Decidiendo quela falta de huellas en la nieve y la temperatura bajo cero era seguro, Rose caminó fatigosamentemás allá de la enorme estatua de Moses que marcaba la entrada y la nieve cubría la señal queadvertía contra estar en el parque en la noche. El feroz viento se negaba en permitirle mantenersu capucha puesta y su cabello hasta los hombros ondeaba libremente sobre su cara. Su cuerpotemblaba ferozmente y todo en lo que ella podía pensar era llegar a casa y hundirse en unagradable baño caliente. Estaba a medio camino a través del parque y dentro de la vista deMadison Avenue cuando los oyó acercarse, sus rápidas pisadas cruzando la nieve bajo sus pies."Bien, bien, bien, ¿qué tenemos aquí?" Giró su cabeza para ver como cuatro hombres se leacercaban rápidamente, no corrían pero asegurándose de caminar muy rápido."Vamos dulzura, tenemos algo detente ya.""Sí, ¿por qué no vienes a una fiesta con nosotros?"El intenso frío hacía que sus piernas se sintieran como el plomo pero la idea de ser pillada a lamitad del oscuro parque por los cuatro hombres ponía nueva vida en sus pasos. Intentó ignorarlosy continuar en su camino pero los hombres continuaron siguiéndola."Vamos perra, deja a Danny tener algo de diversión," el más cercano dijo, provocando que elcorazón de Rose comenzara a palpitar con dolorosa fuerza en su pecho. Tenía que salir de allí ytenía que salir de allí ahora mismo. Comenzó a correr, más que tropezando, a través de la nievehacia las brillantes luces de Madison Avenue.Verónica despreocupada atravesaba las luces de la durmiente ciudad, en medio del camino elPorshe se deslizaba sobre en la nieve. No era que alguien más estuviera alrededor a esas horas.Pasó de la calle Lark sin pensarlo y maldijo en voz alta. Ahora tendría que ir todo el camino másallá del parque cruzándolo para coger la siguiente calle. No viendo ningún auto delante, pisó elpedal de su Porche 911 y lo lanzó a toda velocidad. Iba demasiado rápido por la calle cubierta denieve, especialmente dado que no parecía que las quitanieves hubieran pasado recientemente,
  • 5. pero le daba igual. No era que tuviera que parar pronto en algún momento y todavía estaba bajoel límite fijado, aunque definitivamente más rápidamente que las condiciones de las callesdictaban. El cruce siguiente estaba por lo menos a media milla. De repente un destello de azul yoro apareció delante de ella, una figura salió corriendo de entre los automóviles estacionados.Verónica colocó ambos pies en los frenos y dio un tirón duramente al volante hacia la izquierdapero no hubo tiempo. La nieve no le dio ninguna tracción y un escalofriante silencio llenó el airemientras vio como el frente bajo del Porsche golpeaba al peatón y lanzaba a la indefensa personacontra el parabrisas. El auto deportivo rojo finalmente se detuvo varios autos más adelante y elcuerpo desecho cayó de la capota sobre el suelo cubierto de nieve. Durante varios segundosVerónica no pudo hacer nada sino agarrar el volante y mirar fijamente la telaraña que ahoraconstituía su parabrisas, mientras que su corazón palpitaba con fuerza despiadada. La realidad delo que había sucedido finalmente penetró en su mente y con las manos temblorosas abrió lapuerta. Echó un vistazo rápidamente por si había algún testigo pero a las 12:30 a.m., pero eramartes por la noche y todo el mundo estaba en cama. Nunca vio a la pandilla de criminales quehabían estado persiguiendo a la víctima darse la vuelta y escabullirse nuevamente dentro de laoscuridad del parque.La sangre estaba ya comenzando a juntarse en el suelo debajo del cuerpo, aunque el extremo fríohacía el flujo mucho menor que el que pudiera normalmente haber sido. Verónica se arrodillójunto a la desplomada forma y con su mano enguantada giró a la víctima al otro lado. Jadeócuando vio la maltratada cara de una joven mujer. "Oh mi dios." Un destello verde justo en elborde de su visión causó que la mujer de cabello oscuro girara y buscara. Era el reflejo de unsemáforo. Echó un vistazo sobre el cruce Avenida New Sclotand. Estaba solamente a tres calles delcentro médico. Abrió rápidamente la puerta del pasajero y tiró de la palanca que reclinaba elasiento. Verónica sabía que la mejor cosa era intentar inmovilizar a la mujer pero no había algunamanera que pudiera hacer eso en ese momento y el charco de sangre estaba continuamentecreciendo. El hospital estaba demasiado cerca para pensar en llamar a una ambulancia y perderpreciados minutos. La decisión fue tomada, Verónica deslizó sus brazos debajo de los hombros dela inconsciente mujer y la arrastró al coche. Menos de un minuto más tarde estaban corriendohacia el centro médico.Mientras conducía marcó a "emergencia" un pensamiento se le ocurrió a la magnate corporativa.No sólo había estado corriendo velozmente y golpeado a esta mujer sino que si un policía decidíahacerle la prueba del alcoholímetro no habría manera alguna que pudiera pasarlo, no después detodo el vino que había consumido en Sams solo un rato antes. Giró el auto a la derecha en elúltimo momento y giró en el que era el espacio del estacionamiento de los cirujanos. En laoscuridad con solamente la parte trasera del Porche proyectándose, nadie la cuestionaría porqueestaba estacionada allí. Salió del auto y caminó hacia la entrada de emergencias, intentandodesesperadamente pensar en qué hacer. La respuesta vino a cuando distinguió una camillacolocada justo en el interior de las puertas de cristal. Verónica agarró la camilla y la empujó hacíasu auto. Las horas pasadas en su gimnasio privado hicieron que levantara fácilmente a lainconsciente mujer arriba sobre la camilla. Durante la transferencia, una pequeña cartera
  • 6. deportiva cayó del bolsillo trasero de la víctima y aterrizó en suelo cubierto de nieve. Verónica larecogió, metiéndola en su chaqueta de piel, y corrió tan rápidamente como podía mientrasempujaba la camilla hacía la entrada de emergencia."¡Necesito algo de ayuda aquí! ¡Esta mujer fue golpeada por un auto!" Gritó tan pronto como laspuertas internas se deslizaron abriéndose. La enfermera a cargo y el interno de la noche corrieronal otro lado de la camilla para comenzar las pruebas."Tenemos lesiones múltiples, comprobaremos el tablero y veremos a quién llamar para OR." Elrubio doctor dijo. Un recepcionista se fue inmediatamente a buscar al cirujano y llamar por ayudamientras la enfermera comenzó a tomar la presión arterial de la inconsciente mujer. Apartándosedel camino, Verónica miró con horror cuando el doctor cortó la chaqueta y las ropas de la jovenmujer quitándolas de su cuerpo. Todo parecía estar cubierto con sangre, especialmente lospantalones. Un viejo doctor llegó al lugar, su cabello despeinado del sueño.¿"Qué tenemos?""Golpe y fuga. Se compone de fracturas de ambas tibias y peronés, Doctor Maise", el joven doctorexplicó. "Probables lesiones internas también. Quienquiera que la golpeó iba rápidamente.""Haga que ellos preparen OR 2. El tipo de sangre y análisis para coincidir seis unidades de sangre ybusquen a los doctores Gannon y Marks para operar." El resto de la conversación fue perdida porVerónica cuando puso las manos en sus bolsillos y sintió la fría cartera metida adentro. Abrió ladelgada cartera, sorprendida en la carencia del contenido. No había fotos, ninguna tarjeta decrédito, incluso ninguna licencia de conductor. Una tarjeta azul de la biblioteca identificaba a lavíctima como Rose Grayson y decía su dirección como calle Morris. Una tarjeta de Seguridad Socialy una tarjeta de una cuenta en efectivo de Money Slasher eran las únicas otras partes de suidentificación. Abrió el compartimiento del velcro adentro y encontró dos boletos de autobús, unallave de casa, y doce centavos. No había nada más. Bien, por lo menos tenían un nombre ydirección para avisar, pensó mientras caminó hacía el escritorio de la enfermera a cargo. Cuandose acercó, oyó a dos mujeres detrás del escritorio hablando."Parece una indigente para mí. Regístrala como Jane Doe... Déjame ver..." Arrastró los papelessobre el escritorio. "... número 77. Una vez que ella esté fuera de peligro la trasladaran alMemorial de todos modos.""Disculpe," Verónica interrumpió. "Ella fue golpeada por un auto y gravemente lesionada. ¿Porqué ellos la trasladarán a otro hospital?""Mire Srta.", dijo la enfermera a cargo, que en su placa simplemente se leía señora Garrison. "Estehospital está por mandato del estado de New York para proporcionar todo al que venga aquí quenecesite asistencia médica urgentemente. Una vez que no corran peligro de morir por suslesiones, tenemos que trasladarlos a otro hospital que no han llenado su requerimientos para losindigentes."
  • 7. ¿"Requerimientos para los indigentes?""Nosotros estamos requeridos a proporcionar el cuidado completo para cierto número deindigentes, en no estimar el costo de cada año. Ya hemos cubierto este requisito. Es obvio que ellano tiene dinero y muy probablemente ningún seguro. Ahora la están llevando a cirugía,intervención quirúrgica que probablemente nunca pagará. Este hospital no funciona solo debuenas intenciones. Si no tiene capacidad para pagar, será trasladada al Memorial. No hancumplido sus obligaciones este año."La mujer de cabello oscuro entendía las implicaciones... si no se tenía ningún seguro, nopermanecería en el mejor centro médico de la región. "Pero ella tiene seguro," Verónica dejóescapar, su decisión tomada. "Quiero decir... la conozco. Es empleada mía."¿"Ella tiene seguro?" La enfermera Garrison preguntó incrédula. "Srta., estamos a veinte bajo ceroallí afuera con el viento helado. Estaba corriendo por ahí con una primaveral chaqueta que parecíaque fue tomada de la basura. El fraude del seguro es un crimen en Nueva York. ¿Dónde está sutarjeta del seguro?""No, estoy diciéndole a usted que ella tiene seguro. Mire," Verónica metió su mano dentro de suchaqueta y sacó su pequeña cartera de tarjetas de visita. "Soy Verónica Cartwright, presidenta yCEO de Cartwright Corporation." Rápidamente bajó la mirada a la tarjeta de la biblioteca en sumano. "La Srta. Grayson acaba de comenzar a trabajar para nosotros. No ha habido tiempo paraque ellos expidan su tarjeta pero juro que ella tiene seguro a través de mi compañía. ¿Ahora hayalgún formulario o algo que tenga que firmar para autorizar esto?"Ahora se daba cuenta que pudo haber incurrido en una equivocación, la enfermera a cargo diomarcha atrás. Ella estiró su brazo y agarró uno de varios sujetapapeles ya instalados con unapluma inmovible y formas múltiples. "Llene las secciones del uno al diez dentro de susposibilidades. ¿Usted sabe como entrar en contacto con sus familiares?""Uh, no... estoy segura que la información está en la oficina en alguna parte. Puedo llamar paraeso mañana.""Bien." La enfermera volteó para dirigirse a su compañera de trabajo. "Cambia la tabla para JaneDoe77. Su nombre es..." Miró de nuevo a la alta mujer inquisidora mente."Rose Grayson.""Rose Grayson," la enfermera Garrison repitió, como si la enfermera más joven no lo hubiera oídola primera vez.Verónica se alejó del escritorio de recepción y se desplomó en una de las sillas de viniloanaranjadas para completar la poca información que sabía e instalarse para la larga espera.*****
  • 8. Durante las tres horas de cirugía Verónica estaba muy preocupada. No había tenido noticias de lajoven mujer que había golpeado y la falta de conocimiento ponía los nervios de la ejecutiva en elborde. ¿Y si murió? Verónica se estremeció en el pensamiento. Entonces otro pensamiento llegó asu mente. La luz del día llegaría pronto y el daño obvio en el frente de su auto sería evidente.Evidentemente significaría preguntas, preguntas que no quería contestar. Caminó al teléfonopúblico. La mujer que siempre concedía favores ahora necesitaba uno. Verónica marcó el familiarnúmero. En el tercer timbrazo, una voz masculina llena de sueño contestó. "Tú, es mejor quetengas una buena razón de mierda para despertarme.""Frank, soy Ronnie."¿"Ronnie?" El tono cambió inmediatamente. "Hey Cuz, ¿qué pasa?""Yo necesito..." tragó. "Necesito un favor.""¿Tu conseguiste que ese idiota concediera la transición?""Eso está en la bolsa. Escucha Frank, esto es importante." Oyó el sonido de un encendedor cuandosu primo encendió un cigarro en un intento de despertarse completamente. "Necesito que vengasa recoger mi auto y me dejes otro.""¿Desde cuándo me convertí en tu servicio privado de remolque de coches?""Desde que tuve que pasar una noche afianzando tu trasero saliendo con esa imbécil de Grace,"gruñó. "Está en el estacionamiento de emergencias en el Centro Médico de Albany. Coloca el otroauto en el estacionamiento general y tráeme las llaves a la sala de espera de emergencias. Frank,tienes que hacer esto ahora. No puedo esperar hasta mañana." Sabía que el costo de pedir elfavor compensaría mucho el actual favor pero a veces era justo la manera que debía ser. Por lomenos sabía a quién avisar cuando necesitaba hacer algo discretamente. Su primo preferido noera nada si no cuidadoso."¿Sala de emergencias? Ronnie, ¿tú estás bien?""Calma, Frank. Despertarás a Agnes. Sí, estoy muy bien, solo muy conmocionada." Miró en sureloj. "Realmente necesito que vengas aquí y te lleves el auto.""¿Está tu auto manejable o lo envolviste alrededor de un árbol?""El parabrisas y el frente están hecho añicos. Tu mejor lo conduces un par de calles y después lopones en una grúa.""Caramba, no pides mucho, ¿no es así? ¿Sabes que tendré que conseguir a John para ayudarme?No puedo conducir una grúa y un auto de repuesto.""Pon el repuesto en la grúa, entonces no necesitarás otro conductor, solo haz esto ahora." Colgó yvolvió a la silla que había estado haciendo su trasero incómodo por las últimas tres horas. Recogió
  • 9. la revista del cuarto mes de People y había justo empezado a hojearla cuando el Doctor Maiseentró en el cuarto."Grayson. ¿Hay alguien aquí para Grayson?" Él preguntó en voz alta, aunque Verónica era la únicapersona en el cuarto."Aquí." Se levantó rápidamente. "¿Cómo está ella?""Tan bien como puede estar en su estado, supongo. Está descansando ahora. ¿Es usted familiar?""Uh... no, soy su jefa.""Oh... ¿pudo usted ponerse en contacto con su familia ya?""No todavía. Mi secretaria está trabajando en eso," mintió. "¿Cómo está?""Bien, ambas piernas estaban seriamente fracturadas y había una muy fina fractura en su cráneo,muy probablemente al golpearse con el coche. Con excepción de raspones y un corte profundo ensu cara que requirió varias puntadas, no había mucho más. Ninguna lesión interna de todosmodos. Ella vivirá, pero pasará un buen tiempo antes de que pueda volver a trabajar, estoyseguro." Él se quitó sus lentes y los limpió con la esquina de su chaqueta. "Diría queprobablemente unos tres meses para que las piernas se curen, entonces quizá tres a seis meses deterapia física.""Oh Dios." Verónica se sentó nuevamente, incapaz de creer que en una fracción de segundo lehabía arruinado la vida a alguien más por quién sabe cuánto tiempo."¿Usted vio el accidente?" Él preguntó, sacándola de sus pensamientos."Uh, no, yo no," dijo, rogando que Frank no se hubiera quedado dormido y estuviera en caminocon la grúa y un auto de repuesto."Bien, quienquiera que haya sido golpeó a esa pobre chica duramente. Probablemente algúnborracho que incluso probablemente ni se dio cuenta que la golpeó.""Probablemente," repitió."Bien, si usted me disculpa, necesito ir a vigilarla." Él salió de la sala de espera. Lo vio alejarse,entonces se hundió nuevamente en la silla anaranjada. La mujer, Rose, viviría. Suspiró aliviada poreso, pero la culpabilidad todavía pesaba fuertemente sobre ella. En un breve momento habíadestruido las piernas de la joven mujer, en su mente posiblemente la Srta. Grayson quedara lisiadade por vida.*****
  • 10. El cielo seguía estando oscuro cuando Verónica cerró los ojos, el cansancio amenazaba reclamarla.Minutos más tarde ellos se abrieron otra vez cuando su nariz fue atacada por el olor de lejos dedemasiada colonia barata. "Cuz.""Hola Frank," dijo con cansancio cuando él se sentó en el asiento a su lado. "¿Te ocupaste deeso?""Todo hecho," dijo orgullosamente, extendiéndole un juego de llaves. "Mazda Azul. Tercer nivel,placas del distribuidor. No hay perdida.""Gracias.""Seguro. Siempre feliz de hacerle un favor a mi prima preferida." Sonrió, mostrando los dientesque eran demasiado blancos para ser verdaderos. "Y bien, ¿qué hiciste? ¿Golpeaste a alguien?""¡Cállate!" Susurró apretando los dientes, sorprendida de la cantidad de estupidez que su primoparecía poseer."Lo siento." Levantó sus manos en un apaciguador gesto. "Caramba, ¿es tú tiempo del mes o algoasí?""Gracias por ocuparte de eso, Frank. Ahora hazme un favor y asegurarte de que el Porsche seallevado a mi casa. Colócalo en el garaje. Haré que Hans vaya y lo arregle.""No entiendo por qué no lo llevas, podrías tener a Michael trabajando en el. Sabes que es elpropietario...""Michael posee una representación de Toyota. Trabaja en autos de veinte y treinta mil dólares, noPorsches. Hans es el mejor mecánico que conozco. Solo asegúrate de que esté puesto en el garaje,fuera de la vista. Mueve el jeep si necesitas el lugar.""Bien," suspiró, sabiendo que nunca ganaría la discusión. Echó un vistazo por algo que ocupaba suinterés."¿Qué es?" Cuestionó, mirándolo mordazmente y entonces a la puerta."Tú no vas a decirme por qué estás aquí o por qué tu auto está todo destrozado, ¿no es así?""Frank, lo que sucedió a mi auto o por qué estoy aquí, es mi asunto, justo como donde todos losbeneficios del auto lavado vayan es tu negocio. ¿Lo entiendes?""Lo entiendo." Sabía que era mejor mear lejos de su prima, sabiendo perfectamente bien cómo devolátil ella podía ser a veces. Se levantó. "Sabes mi número si necesitas algo.""Sip." Abrió la revista People y miró a través de las páginas, eficazmente despidiéndolo. Esperóhasta que salió por la puerta antes de dirigirse a la estación de enfermeras a preguntar sobre lacondición de la joven mujer.
  • 11. *****Verónica salió al deprimente gris de otro día. La nieve había parado y ahora las calles estabanllenas de gente que intentaba una forma de pasar a través de la nieve congelada. Metió la manoen su bolsillo y sacó la tarjeta de la biblioteca. Morris Street. Intentó imaginar donde estaba lacalle en referencia al hospital. Seguro que no estaba lejos y que podría encontrarla sin un mapa,Verónica se dirigió hacia el garaje de varios niveles del estacionamiento.El pequeño auto azul estaba estacionado justo donde Frank había dicho que estaría. La mujer decabello oscuro lanzó su maletín en el asiento del pasajero y dobló su largo cuerpo dentro delpequeño espacio del asiento del conductor, agachándose hasta que encontró la palanca quepermitió que empujara el asiento atrás de modo que sus rodillas no besaran su barbilla. Tuvo quegirar la llave varias veces antes de que el 323 pudiera chisporrotear a la vida. Verónica bombeó lagasolina en varias ocasiones hasta que el viejo auto parecía dispuesto a continuar por el mismo."Frank, tu hijo de perra," juró que le daría una paliza como excusa por el vehículo, lentamente losacó del estacionamiento y lo dirigió hacía la rampa.Verónica tomó a la izquierda del garaje del estacionamiento y condujo sobre la avenida NewScotland hacia el parque. Condujo dos calles antes de que la señal de la calle que estaba buscandoapareciera. Como pensó, Morris Street era de un solo sentido, por supuesto en la direccióncontraria del camino que quería ir. Un rápido giro sobre Madison y otro en Knox la puso en el otroextremo de la calle y finalmente pudo subir por la estrecha calle.Morris Street fue una vez el hogar para doctores y familias ricas pero hacía mucho que habíacambiado a una calle conocida únicamente por los esporádicos conductores que pasaban de largoy las cucarachas que algo más. Las casas estaban abarrotadas firmemente juntas, normalmentecon menos de un pie entre ellas. Verónica aparcó sobre el único espacio abierto que encontró, nohaciendo caso de la salida contra incendios rojo que estaba prominentemente situado sobre larota acera. Verónica agarró su maletín del asiento al lado y salió del auto. Brevemente pensó encerrar el montón estropeado pero decidió que no valía la pena el esfuerzo. Si un ladrón queríaluchar con la cosa estúpida para conseguir que funcionara, eso estaba bien para ella. Subió sobreel banco de nieve y echó un vistazo al el número de la casa. A la mayoría de los edificios les faltabauno o ambos dígitos pero finalmente encontró el lugar que Rose Grayson llamaba hogar.Verónica subió los desvencijados y resbaladizos escalones hasta que llegó al exterior de la puertaque conducía al primer y segundo piso de apartamentos. Una mirada a los tres buzones montadosen la pared mostró que Rose vivía en el apartamento del sótano. Sacó del pequeño buzón decorreo las cartas que había y dio un paso atrás sobre la plataforma. Maldiciendo en elpensamiento de bajar las escaleras cubiertas de nieve otra vez, la mujer de cabello oscuro puso laenguantada mano sobre el inestable metal del pasamano y lentamente regresó al nivel de la calle.Debajo de las escaleras encontró una puerta que la mayoría de su pintura había desaparecido.Una pequeña tarjeta pegada al cristal decía simplemente "Grayson". Verónica golpeó varias vecespero no recibió respuesta. Quizás la joven mujer vivía sola. Metiendo la mano en su bolsillo, sacó
  • 12. la llave de la gastada cartera deportiva y la introdujo en la cerradura montada adentro en lamanija de la puerta. Tomó algunos intentos pero finalmente la cerradura giró, permitiéndole a laejecutiva entrar al pequeño apartamento.Decir que Rose vivía en miserable pobreza habría sido amable. El primer cuarto en el que Verónicaentró era muy probablemente la sala, aunque nadie habría sabido de los muebles. Una silla dejardín a la que le faltaban varias tiras estaba colocada en el centro del cuarto, libros marcados"Albany Public Library" apilados junto a esta. Ése era el alcance del mobiliario. Ni un solo cuadro opóster colgaba en las paredes. No era que una docena de cuadros hubiera hecho la diferencia. Elyeso viejo, desmigajado había desaparecido en varios lugares, mostrando las secas salidas tablillasdebajo. El techo estaba en un estado similar de deterioro. Las manchas amarillentas por el aguaformaban accidentados círculos y en varios lugares este cedía visiblemente. Verónica dudó quepasara mucho tiempo antes de que el techo comenzara a derrumbarse. El apartamento estabaextremadamente frío y una rápida comprobación del termóstato demostró por qué. El polvo sehabía colocado en el marcador, indicando que la temperatura no había sido cambiada enbastantes horas. Fue establecido en treinta pero con las ráfagas que venían de las viejas ventanasel cuarto se sentía más como diez. Dejó su maletín en la desvencijada silla, entonces metió lamano en su bolsillo y sacó las dos cartas que había tomado del buzón de Rose. La primera eranada más que propaganda postal anunciando que si el número ganador igualaba con el que estabaen el sobre que "Inscrito a Grayson" sería el ganador de once millones de dólares. La otra carta eraun sobre amarillo de la compañía de luz. Aunque sabía que no debía, Verónica deslizó una muymanicurada uña bajo la esquina y la abrió. Como había sospechado, era un aviso de desconexión.La metió en la parte trasera de su bolsillo y se dirigió hacia el dormitorio, esperando encontrar unaagenda de direcciones o algo que indicara a quién debería avisar que la joven mujer estaba en elhospital.El dormitorio era justo tan revelador como la sala. Una pequeña cama estaba empujada contra lapared y una silla plegada servía como un improvisado tocador. Un par de jeans que hacía muchohabían visto sus mejores días e igualmente desgastadas sudaderas componían el pequeño apiladode ropas junto con algunos pares de calcetines que parecían más como queso suizo que calzado.Una minuciosa búsqueda, no que esto tomara mucho esfuerzo, faltaba revelar alguna agenda dedirecciones u otros artículos personales. Ni una carta de un amigo, ninguna fotografía, nada queindicara que Rose conocía a alguien... o que alguien conocía a Rose.El cuarto de baño fue solo otra deprimente parada en el recorrido de Verónica. El botiquíncontenía un casi vacío tubo de desodorante y un aplastado tubo de pasta dental, ambos luciendoel nombre de la marca de Money Slasher. Dos tampones situados en el mueble del retrete juntocon un rollo medio vacío de papel de baño. Una gastada toalla estaba cubierta sobre el borde de latina y tres pares de ropa interior hecha andrajos colgaban sobre el tubo de la ducha. "¿Cómo lohaces tú para vivir así?" Preguntó en voz alta mientras giraba dejando el pequeño cuarto de baño.Mientras lo hacía, notó el único artículo que previamente había pasado por alto antes. Encajonadoentre la tina y la pared una pequeña caja arenera. "Bien por lo menos no estás sola." Como si
  • 13. hubiera oído la frase, un anaranjado y blanco gatito de no más de cuatro meses vino corriendo alcuarto de baño, maullando bastante fuerte para anunciar su presencia. "Hola allí.""¡Mrrow!" Verónica se inclinó para acariciarlo pero el gato salió hacia la cocina. "Ven aquí. No voya lastimarte.""¡Mrrow!" El gato permaneció en la entrada de la cocina, negándose a acercarse. "Bien, será deesa manera, veremos si te doy algo." Pasó al lado del gatito y entró a la cocina, deseandorápidamente que no lo hubiera hecho.La cocina era un viejo modelo de gas que probablemente fue bastante eficiente en los tiempos desu abuela. Una pequeña sartén para freír y una cafetera situados encima mientras una bien usadalamina para galletas yacía dentro del horno. Abrió un cajón y dio un paso atrás cuando variascucarachas corrieron alrededor, intentando furtivamente regresar dentro de la oscuridad. Cerró elcajón rápidamente, pero no antes de notar el único juego de cubiertos que este contenía. Elrefrigerador contenía una botella de leche de plástico que había sido llenada con agua, la mitad deun frasco de mayonesa, una barra de margarina, y una casi vacía botella de kétchup. CuandoVerónica alcanzó la puerta del armario, sus piernas fueron rápidamente rodeadas por el ansiosogato."Meow, meow, ¿mrrrow?" Efectivamente, el armario tenía dentro una caja medio vacía de comidapara gatos de Money Slasher y una caja de macarrones. "Mrrow, ¿meow?""Ok, Ok, entendí la indirecta," dijo, sacando la caja. El anaranjado y blanco gato correteaba sobresu tazón, esperando sin demasiada paciencia que el alta humana le diera de comer. "¿Cuántocomen los gatos de tu tamaño, pues?""¿Mrrow?""No importa." Sirvió el seco alimento en el tazón hasta que llegó al borde. "Aquí tienes, eso debeentretenerte por un rato." Miró el cuenco del agua. "Supongo que quieres un poco de aguatambién, ¿su majestad?" El gato estaba demasiado ocupado comiendo abajo para responder.Verónica llevó el cuenco al fregadero y tiró la restante agua antes de girar el grifo. Un horriblesonido vino de las tuberías y rápidamente lo cerró. "Parece que tu conseguiste el agua delrefrigerador." Dejó el cuenco en el piso al lado del tazón de la comida y estaba a punto decontinuar su búsqueda cuando oyó golpes en la puerta."Grayson, sé que estás allí adentro. Te oí abrir el agua." Una enojada voz en el otro lado de lapuerta gritaba. "¡Es el tercero ya y quiero mi puto dinero del alquiler ahora!" Golpeó otra vez."Maldición, estoy enfermo de tu lloriqueo sobre tu minúsculo cheque. Si tú no puedes permitirteeste lugar entonces tu nunca debiste haberte mudado aquí... ¡Maldición pedazo de basura!"La puerta fue abierta de golpe para revelar a un corpulento hombre que apestaba a alcohol apesar de la hora temprana de la mañana. "¿Quién mierda es usted? Le dije a ella que loscompañeros de cuarto costaban extra."
  • 14. "¿Cuánto le debe ella?" Verónica preguntó, intentando muy difícilmente mantener su mal humorcontrolado."Cuatrocientos cincuenta. Seiscientos si descubro que está viviendo aquí también," gruñó. "¿Yquién mierda es usted?"Verónica no contestó, en lugar de eso fue a la silla y revolvió su maletín hasta que encontró suchequera."¿Cuál es su nombre?""¿Qué le pasa a usted?""Si usted quiere que sea pagada la renta, necesito un nombre para endosarlo en el cheque... ¿opuedo yo solo poner la palabra estúpido pedazo de burro?""No tomo cheques de mierda. Ellos siempre botan.""Garantizo que éste no botará. Deme su nombre.""Cecil Romano, pero no aceptaré ningún cheque de mierda.""¿Ha oído de Cartwright Corporation?" Preguntó mientras llenaba varias partes del cheque."Por supuesto, ¿y quién no?""Bien, Soy Verónica Cartwright. Este cheque es de mi cuenta personal. Si usted quiere su dinero dela renta yo le sugiero tomar este." Entregó el cheque. Cecil lo miró cuidadosamente, seguro queera un engaño."Necesito la identificación.""Bien. ¿A usted le gustaría ver mi licencia de manejo o alguna importante tarjeta de crédito?"Preguntó, alcanzando el maletín y sacando su cartera. En ese momento el anaranjado y blancogatito decidió salir y ver que era todo ese escándalo."¿Qué mierda es eso?""A mí me parece un gato. Dígame, ¿es usted capaz de formar una oración completa sin la palabramierda en ella?""Le dije a ella no mascotas. No mascotas significa ninguna mascota de mierda. No mascotas, nocompañeros de cuarto, no... Quienquiera que usted mierda sea." Dobló el cheque y lo guardó ensu bolsillo. "He tenido suficiente. Ella perrea acerca de todo desde el pequeño ruido en lastuberías, en la falta de pintura en las paredes y ahora esto. Cuando usted vea a la pequeña perra ledice que la quiero fuera de aquí antes del fin de semana. Ella y esa pulgosa cosa peluda pueden ira vivir al banco de nieve no me importa."
  • 15. "Bien. Veré que sus cosas sean sacadas de aquí inmediatamente. ¿Supongo que usted es elpropietario de la vieja cocina y refrigerador de hace cientos de años?""Maldita sea claro que soy el propietario. Soy el propietario de esa cama en la que ella duermetambién. Estaba supuestamente queriéndomela comprar por cincuenta dólares pero no la he vistotodavía.""Bien, ahora usted no ganará. Usted puede conservarla." Metió su cartera y chequera nuevamentedentro de su maletín. "¿Hay algo más o usted siente la necesidad de continuar asaltándome con suapestosa respiración?""No doy una mierda por usted, no puede venir a mi casa y hablarme de esa manera," gruño. "Soloasegúrese de que el lugar esté en las mismas condiciones que cuando ella se mudó o noconseguirá su garantía devuelta.""Dudo que usted la regresaría de todos modos" Verónica contrarrestó. "Después de todo, usted esel epitome de un señor de los cuchitriles.""Mejor toma a ese maldito gato con usted cuando se vaya o yo retorceré su cuello de mierda y lotiraré en el banco de nieve." Salió dejando la puerta abierta, dejando que el frío aire se mezclaracon el frío aire ya dentro del apartamento. "Y asegúrese de que ella reexpida su correo demierda," gruñó cuando cerró de golpe la puerta.Verónica volteó y frotó su frente."¿Meow?""Bien, supongo que tendré compañía por algunos días, ¿huh?" Dijo, sentándose en el vacío piso allado del gato. "Quisiera saber tu nombre. Eso es mucho más fácil que llamarte gato todo eltiempo.""Mrrow," el gatito respondió, subiéndose en el regazo de la mujer de cabello oscuro. Verónicapermitió que el ronroneante felino permaneciera por algunos minutos mientras intentaba pensarbien justo qué sucedió. Había solamente querido investigar a quién contactar para dejarles saberque Rose estaba lastimada y terminó por conseguir que echaran a la joven mujer de su casa. Noque fuera mucho una pérdida, considerando las condiciones en las que vivía. No importa, decidió.Su primo Danielle, encargado de Cartwright Properties, lo solucionaría seguramente allí había unapartamento accesible disponible en el cual podrían poner a Rose. "Algo con paredes verdaderas,"murmuró, mirando que el plato de comida era del tamaño del agujero en la pared opuesta. "Okgato, hora de moverse." El gatito objetó ruidosamente pero finalmente accedió cuando el altahumana se levantó. "Vamos a conseguir juntar las cosas de tu mami y sacarte de aquí y meterte aalgún lugar cálido."Mover las pertenencia de Rose fue fácil, especialmente cuando Verónica decidió que las únicascosas que tenían que salir del decrépito apartamento eran los libros de la biblioteca y el talonario
  • 16. de cheques que encontró en el cajón de la cocina. La gastada ropa, el inservible mueble... decidióque para cuatro cientos cincuenta dólares Cecil podría limpiarlo el mismo. Metió el talonario decheques en su maletín los libros de la biblioteca bajo su brazo, y del gato dentro de su chaqueta,Verónica dejó el apartamento, no molestándose en cerrar la puerta.*****Rose abrió los ojos y miró alrededor, gimiendo de dolor y se dio cuenta de donde estaba. Unajoven rubia enfermera levantó la mirada y sonrió. "Buenos días, Srta. Grayson. Mi nombre esMary." Sacó un termómetro digital de su bolsillo, colocó una funda protectora sobre la punta, y lapuso en la boca de Rose. "Usted tuvo un muy grave accidente." Envolvió el puño de la presiónarterial alrededor de la parte superior del brazo de Rose y presionó su estetoscopio contra elinterior del codo de la joven mujer. El termómetro pitó y Mary lo retiró comprobando la lectura."Bien.""Disculpe..." Rose inhaló agudamente mientras la enfermera hacía anotaciones en su tabla. Sesentía atontada pero asustada al mismo tiempo. "Qué... ¿qué sucedió?""Usted fue golpeada por un auto ayer por la noche. Fue muy afortunada que su jefa pasara cerca yla viera. Ella la trajo al hospital."¿"Mi jefa? ¿Kim me encontró?""Oh, no sé su nombre, querida. No estaba aquí ayer por la noche. Trabajo en el turno de día."Cuidadosamente limpió la piel alrededor de la ordenada hilera de puntadas en la mejilla de Rose."Usted estuvo en cirugía durante bastante tiempo y está en el cuarto de recuperación ahoramismo. Solo necesitamos asegurarnos de que esté estabilizada y entonces será llevada a sucuarto.""¿Mis piernas?" Intentó incorporarse pero eso solamente sirvió para incrementar el intenso dolorque sentía en sus extremidades inferiores."Ambas piernas estaban quebradas. Los cirujanos trabajaron durante horas ayer por la nochecolocando los huesos de nuevo en su lugar.""Esto duele." Rose levantó su cabeza para ver el desolador blanco del yeso llenar las piernas."Le están dando algo para el dolor en su intravenoso," la enfermera dijo. "Le haré saber al doctorque usted está despierta."En cuanto la enfermera salió del cuarto, Rose se echó a llorar. Su cara y costillas dolían pero no eranada comparada a la terrible agonía de como sus piernas estaban. Incluso no quería pensar en lacuenta del hospital, que sin duda aumentaba con cada hora que pasaba allí. Estiró su brazo paraservirse una taza de agua de la jarra de plástico colocada al lado de la cama pero el movimientocausó tanto dolor que no pudo terminar su tarea. Lo que sea que le estaban dando para el dolor
  • 17. también le estaban haciendo sentir los miembros sumamente pesados y no tomó mucho tiempopara que Rose cayera nuevamente dentro de un inquieto sueño.*****Verónica tiró del Mazda dentro de su camino de entrada y lo estacionó al lado del garaje. Para sugran molestia, quitar la llave del encendido no apagó el motor. En su lugar el coche azul continuóchisporroteando y resoplando durante un minuto después finalmente murió. "Bien, Gato. Piensoque es seguro decir que el lugar siguiente que irá este pedazo de mierda será el depósito dechatarra.""¿Mrrow?" El felino respondió cuando intentó subirse sobre el regazo de la alta mujer."No, no, no. Este no es tiempo para mimos." Metió al gato debajo de su brazo y abrió la puerta."Vamos, veamos si María puede encontrar algo en la cocina para que tu comas."Cuando salió del auto con el gato en remolque, Verónica echó un vistazo sobre sus tres autos en elgaraje. La puerta estaba medio abierta y a través de la media luna de la ventana vio su Porsche.Silenciosamente agradeció a su primo Frank por ayudarle. El gato se retorció en su agarre. "Oh notu no. No estaré recorriendo todo el vecindario en tu búsqueda."Ronnie abrió la puerta deslizable y entró en la cocina. Una vez dentro puso al anaranjado y blancogatito en el suelo. "¿María? ¿María estas aquí?" Las llaves del auto azul fueron lanzadas sobre laencimera."Estoy aquí," una voz desde la sala llamó."Tenemos compañía," Verónica dijo.María era una vieja mujer trabajando en su trigésimo año con la familia Cartwright y era cercana yquerida al corazón de Verónica. De mediana edad el cabello negro como azabache que tenía hacemucho tiempo le combinaba ahora con canas y se extendía a su regazo perfecto para que cada vezque llegara la joven niña viniera encima. María entró en la cocina. "No es bueno que estés fueratoda la noche, Ronnie," la regañó. "Si tu madre sabe...""No estaba fuera puteando por ahí, María," respondió, satisfecha con la impresionada reacción enla cara de la mujer mayor. Desabrochó su chaqueta y la lanzó sobre uno de los taburetes al lado dela plataforma de la cocina. "¿Tenemos algo aquí para alimentarlo?" Dijo señalando al gato."¿Mrrow?""¿Un gato?" Finalizó.María bajó la mirada a los pies de Verónica para ver al anaranjado y blanco felino frotarse contraella. "Oh mi. ¿Tu trajiste a casa un gato?"
  • 18. "No es un permanente arreglo. Él únicamente estará aquí por algunos días mientras que su dueñaestá en el hospital."El ama de llaves se agachó y tomó ahora al ronroneador felino. "Odio decirte, Ronnie, pero él esella. ¿Cuál es su nombre?""No lo sé. Llámalo gato por ahora.""Hola dulzura, que linda gatita eres," María la piropeó, sosteniendo al feliz animal en su ampliopecho. "¿Te gustaría un poco de atún?" Llevó el gato a la despensa y sacó una lata. "Hmm, ¿no teparece esto rico?""No creo que él, quiero decir ella alguna vez comiera atún antes. Creo que solamente comealimento seco.""Oh... bien entonces." María puso la lata en la barra y dejó al gato suavemente en el suelo. "No esbueno llevarla directo de seco a enlatado. Sería bastante sabroso para ella. Puedo mezclarlos.""No traje ninguno. Supongo que tendremos que conseguirle un poco de alimento.""Bien, he hecho ya las compras esta semana pero si quieres saldré ahora. Puedo comenzar a hacerla comida cuando regrese." Limpió sus manos en su delantal y alcanzó sus tirantes."No, está bien. Saldré y traeré un poco de alimento para ella. Supongo que necesitamos una cajatambién.""¿Cogiste un gato sin incluso conseguir una caja arenera? Ronnie, ¿qué es lo que voy a hacercontigo?""Bien, su caja estaba sucia y no estuve ni cerca de tocarla." Verónica protestó. "Mira, solo hazmeuna taza de café mientras tomo una ducha y me cambio. Luego saldré y compraré las cosas que elgato necesita.""Te haré una lista. Conociéndote, conseguirás la caja y se te olvidará la arenera.""Graciosa," vino la sarcástica respuesta, aunque de hecho ni había pensado en conseguir otrascosas para ponerla salvo en la caja cama. "Regreso enseguida. Intenta mantener a la bola de pelosfuera del sofá y lejos de las antigüedades, ¿Ok?"*****El centro comercial estaba abarrotado para una tarde de miércoles y Verónica terminóestacionándose al final de una hilera. Una rápida presión del botón en su control y las puertas azulbrillante de la Jeep Cherokee se cerraron y una luz de advertencia sobre el salpicadero indicó queel sistema de alarma estaba activado.
  • 19. Le tomó quince minutos hacer su recorrido alrededor del centro comercial hasta que encontró latienda de mascotas. Una vez adentro, caminó hacía las estanterías hasta que encontró lossuministros para gatos. Los percheros y estantes de todo desde falsos ratones y postes para arañarpara morder y collares competían por su cartera. Verónica odiaba hacer compras y cuando lajoven dependiente se ofreció para ayudarle a elegir las cosas para su nueva mascota, la mujer decabello oscuro de buena gana aceptó. El resultado fueron setenta y cinco dólares del valor de lacaja, el arenero, juguetes, el alimento, los catnip, y varios otros artículos que la joven chica insistióque eran necesarios para un feliz y sano gato.Después de finalizar sus compras, Verónica fue al hospital para averiguar de Rose. Ella no estabapara nada preparada para lo que vio. La sábana que cubría las piernas de la joven mujercontorneaba la completa longitud del molde. Un horrible aspecto de la hilera de puntadasrodeadas por un igualmente horrible aspecto de la contusión cubría una mejilla y secas huellas delas lágrimas destacaban mostrándose en su cara. Un intravenoso con varias bolsas colgando desdeun lado, dando a la lesionada mujer los fluidos y los medicamentos para el dolor que ellanecesitaba. Un catéter desaparecía debajo de la sábana. El corazón de Verónica dolía por el doloren que Rose estaba así como el dolor que estaría atravesando cuando se recuperara, sabiendointeriormente que su imprudencia detrás del volante era la única razón de que la joven mujerestuviera aquí. Como si sintiera su presencia, la cabeza rubia rojiza giró y verdes ojos seencontraron con ella. "Hola." Dijo educadamente, su voz un poco ronca."Hola Rose. ¿Cómo te sientes?""Agradecida de estar viva supongo," refunfuñó, sus ojos se dirigieron sobre la jarra de agua.Verónica inmediatamente se acercó y sirvió un poco en un vaso amarrillo de plástico."Aquí." Le dio el vaso pero entonces rápidamente recuperó su agarre en él cuando vio la mano dela joven mujer temblar. "Déjame ayudar." Juntas consiguieron que la mitad del vaso bajara por lagarganta de Rose antes de que Verónica lo regresara a la pequeña mesa. "¿Recuerdas algo sobreel accidente?""No, no realmente. Yo estaba corriendo... algunos hombres me perseguían... yo escapaba delparque y salí corriendo a la calle... Es todo lo que recuerdo antes de despertar aquí.""¿No recuerdas nada sobre el auto que te golpeó?" Verónica presionó. "El color, el tipo de auto, elconductor, ¿nada?""No, nada. Lo siento. ¿Es usted de la policía?""No." Por dentro Verónica suspiró con alivio. Rose no podía recordar que sucedió. Con un poco desuerte ella podría arreglar esto."Oh, ¿entonces supongo que usted está aquí para hablarme sobre la cuenta?" Rose preguntó,decidiendo que la hermosa, bien vestida mujer tenía que ser administradora del hospital, a pesarde usar un abrigo. Quizás estaba justo fuera de servicio, Rose razonó.
  • 20. "En realidad, necesito hablar con usted sobre eso pero...""Yo no tengo dinero," interrumpió. "No tengo niños, yo no califico para ningún programa." Dio unsuspiro de derrota. "Le daré lo que pueda cada semana pero me temo que esto no serán más decinco dólares." Se resignó a entregar su dinero del autobús para ayudar a pagar la increíble cuenta."No necesita hacer eso," Verónica dijo, sorprendida que alguien obviamente con poco o nada dedinero estuviera tan rápidamente tomando la responsabilidad financiera de la cuenta del hospital."Quizá mejor me permite explicarle." Rose asintió. "Mi nombre es Verónica Cartwright. Soypropietaria de Cartwright Corporation. Yo um... yo la encontré después del accidente y la trajeaquí. Cuando me di cuenta que no tenía seguro, les dije que trabajaba para mí. Cartwright tiene unexcelente paquete de beneficios incluyendo cobertura médica. Usted no tendrá que pagar uncentavo por su asistencia médica, lo prometo."¿"Usted? Pero ellos me dijeron que mi jefa..." La comprensión se instaló. "¿Usted les dijo que erami jefa?""Sí.""Oh." Rose parecía reflexionar la información. "Así que en vez de deberle al hospital, ¿le deberé austed?""No no no. Para el final del día su nombre será agregado a la lista del seguro. Lo tendréposfechado antes del accidente y estará cubierta."¿"Pero eso no es fraude?""No, solo si no trabajara para mí". ¿Maldición, por qué lo tenía que hacer tan difícil? ¿No podríasolo aceptar que la cuenta sería cubierta? Verónica no podía entender por qué alguien que notenía nada estaba cuestionando una buena cosa cuando le estaba siendo ofrecida. Quizá calculómal solo por lo pobre que la joven mujer era. Necesitaba más información. "Dígame, ¿dóndetrabaja ahora?""Yo..." Rose bajó la mirada, claramente avergonzada. "Trabajo medio tiempo como cajera enMoney Slasher. Debo decir que trabajaba medio tiempo. Estoy segura que ellos no conservaran eltrabajo para mí hasta que pueda caminar otra vez.""¿Tiene alguna habilidad? Quiero decir, ¿puede mecanografiar o tomar dictado o algo así?" Laabatida mirada en la cara de la joven mujer contestó la pregunta. "Bien entonces, supongo queserás una auxiliar. Es un trabajo de nivel de entrada pero es mejor que empacar comestibles.""Pero no puedo trabajar." Bajó la mirada a los moldes que cubrían sus piernas. "No puedo inclusocaminar.""El trabajo estará allí cuando estés lista. Hasta entonces, solo concéntrate en recuperarte." ¿Esoera tan simple, por qué estaba ella haciéndolo tan difícil? Verónica no previó eso.
  • 21. "¿Señora Cartwright?""Es Srta., pero por favor llámame Verónica.""¿Por qué está haciendo esto? Quiero decir, usted no me conoce." Después de una vida de estarbraceando abajo metida en el fondo, un acto de tan gran generosidad era demasiado para que ellalo creyera. Tenía que haber algo más en esto. Todo tenía un precio fijo.La mujer de cabello oscuro pensaba rápidamente, corriendo a través de las historias que habíainventado en su mente de camino aquí, desechándolas todas por ser tan pobres. "Supongo quesolo quiero ayudar. Te vi tirada allí en la calle y reaccioné. La única manera de mantenerte aquí enel Centro Médico era decirles que tenías seguro y la única forma de darte seguro era hacerte unaempleada. Dirijo una corporación grande que opera varias más pequeñas. Añadirte a la lista no esun gran reparto. Lo siento, yo no tengo una mejor explicación." La única otra explicación implicaríala verdad y Verónica no podía permitirse eso. "No te preocupes acerca de por qué estoyayudando. Solo déjame hacerlo. Ahora ¿hay alguien a quién deba contactar para dejarles saberque estás en el hospital?""Um... Supongo que Kim debería saberlo para que ella pueda emplear a alguien más para miespacio." Rose dijo reservada, doliéndole la pérdida del trabajo que había trabajado tanduramente para conseguir. Era demasiado para que creyera que le estaba siendo ofrecido untrabajo con una compañía tan grande como Cartwright Corp. "Ella es la encargada de la noche enel Money Slasher en el centro. Tengo que devolver mi delantal para obtener mi último cheque.""¿Era la cosa gris que usabas debajo de tu chaqueta?" Rose asintió. "Me temo que el doctor en lasala de emergencias lo cortó en partes cuando estaban atendiéndote.""Oh." Otra abatida mirada. "Ellos cargan ocho dólares por los delantales arruinados.""No te preocupes por eso," Verónica dijo, no completamente entendiendo como importante era lapequeña cantidad de dinero para la joven mujer. Para Rose, ésa era su asignación semanal para latienda de comestibles, casi la mitad de la cual se iba en la comida para gatos. A través de su drogaque la llenaba de neblina, un pensamiento llegó a ella."¡Tabitha!" Exclamó. "Oh mi dios, alguien tiene que ocuparse de Tabitha.""¿Podría ser ese tu gato?""Sí, ¿cómo lo sabe?""Encontré tu llave en la cartera y fui a tu apartamento esperando encontrar un nombre o unnúmero de alguien para contactarlo para ti.""¿Usted la alimentó?" Su preocupación de que alguien estuviera bajando en su apartamento fueeclipsada por su preocupación sobre la única cosa que traía un poco de alegría a su vida.
  • 22. "Sí lo hice," Verónica contestó cuando Rose volvió la cabeza, dejando que un largo silencio seformara entre ellas. Una solitaria lágrima bajo de la mejilla de la joven mujer. "¿Hey, qué pasa?¿Sientes dolor? ¿Necesitas que llame a la enfermera?" La mano de Verónica alcanzaba ya el botónde llamada."No," la joven mujer aspiró, limpiando la errante lágrima. "Es solo que..." Aspiró otra vez, "... si noestoy allí para ocuparme de Tabitha, ellos se la llevarán.""No, no, no. Nadie estará llevándose a Tabitha lejos de ti. Lo prometo. De hecho, está en mi casaahora mismo. Ella puede permanecer conmigo hasta que estés del todo estable." El corazón delVerónica se sacudió con el pensamiento de cómo había destruido fácilmente la vida de Rose. Enun movimiento le había costado a la joven mujer su trabajo, su hogar, y mucho más dolor quealguien merecía tener. Ahora estaba sentada allí, mintiendo para protegerse ella misma. "Juro quenadie estará llevándose a Tabitha.""Yo... yo puedo extenderle un cheque para su alimento. No come mucho. Es muy amistosa." Laspalabras rodaron fuera de la boca de Rose y no hubo manera de que a la mujer mayor pudierapasarle por alto la desesperación en su voz."No te preocupes sobre eso. Por favor, quisiera que te concentraras en mejorarte. Tabitha estarábien conmigo. Vivo sola, estoy segura que disfrutaré la compañía."La mujer de cabello oscuro estaba por decir algo más cuando los firmes golpes en la puertaprovocaran que ellas voltearan. El corazón de Verónica saltó latiendo en la vista del uniforme azuly la brillante placa. "Disculpen señoras. Estoy aquí para tomar un informe sobre el golpe y fuga deayer por la noche." Entró y sacó una pequeña libreta del bolsillo de su camisa. "Usted es RoseGrayson, ¿correcto?" Continuó sin esperar por una respuesta. "Ahora, ¿entiendo que esto sucedióen la avenida Madison alrededor de medianoche?""Creo que eran más de las doce treinta," Rose dijo."Sí, doce treinta," él repitió. "Ahora hay algo que usted puede decirme, ¿cómo la marca y elmodelo del auto que la golpeó, el número de la placa, el color?""No, nunca lo vi." Giró su cabeza hacía Verónica. "¿Usted recuerda?""¿Usted estaba allí también?" El oficial preguntó. Nadie le dijo que hubo algún testigo."Yo um... yo debo haber llegado allí justo después del accidente. No vi a nadie.""Eso seguro era un infierno de una tormenta anoche. ¿Qué estaba haciendo fuera tan tarde,Srita...?""Cartwright, Verónica Cartwright. Tuve una cena de negocios con el Comisionado Grace en Sams yestaba dirigiéndome a casa."
  • 23. "Cartwright, ¿cómo los auto lavados Cartwrights?""Sí, entre otras propiedades," contestó, molesta que después de todo su duro trabajo la parte másconocida de su compañía fuera el estúpido auto lavado del primo."Bien... entonces;" Giró su atención de nuevo a la víctima en la cama. "Supongo que es bastanteafortunada en haberla tenido a ella para encargarse de usted. Parece que la golpearon bastantebien. Probablemente un conductor borracho. Difícil de creer que el bastardo no tuvo las agallaspara quedarse y asegurarse de que usted recibía ayuda pero supongo que todo lo que importa esque usted está viva.""Sí, fui muy afortunada que la Srta. Cartwright apareciera cuando ella lo hizo. Quién sabe cuántotiempo estuve allí.""Bien, si puedo solo conseguir su dirección y número de teléfono para el informe, estaremosestableciendo todo. Tengo que decirle que no hay mucho por hacer así que no le daré esperanzas.A menos que ese individuo sea bastante estúpido de conducir por ahí con toda la parte delanteradañada y admitir que estaba en Madison anoche, no hay mucho realmente que podemos hacer.""Entiendo," Rose dijo reservada. No esperaba que ellos encontraran al hombre que la golpeó. "Notengo un teléfono pero mi dirección es calle Morris 98." Las emociones encontradas de Verónicaentre el alivio de tener un policía tan desinteresado en investigar el accidente y la culpabilidad enel hecho de que mentía para proteger su propia piel a expensas de la paz mental de Rose."Bien, supongo si hay alguna cosa que pasé por alto, nosotros podemos encontrarla aquí. Por elaspecto de sus piernas no pienso que usted vaya a alguna parte por un rato." Verónica se erizó porel comentario pero a Rose pareció no afectarle."Gracias," la joven mujer dijo. El policía volteó hacia la puerta y vio a un amigo suyo caminandopor el pasillo."Hey John, espera. Señoras, gracias. Estoy seguro que tengo todo lo que necesito ahora mismo."Salió antes de que cualquiera de las dos pudiera responder."Ellos no van a encontrarlo, usted sabe," Rose dijo silenciosamente. "Sé que la vida no es como enla televisión. Incluso no saben qué clase de auto buscar." Se movió levemente, gimiendo por eldolor que ahora era su compañero constante. "No importa de todos modos," suspiró. "El dañoestá hecho. Incluso si lo encontraran no haría que mis piernas se curaran más rápidamente."Verónica no sabía qué decir y estaba agradecida cuando entró la proveedora de la televisión."Buenas tardes señorita..." Miró su portapapeles. "Grayson. ¿Le gustaría encender su TV?""No gracias," Rose dijo rápidamente."¿Por qué no?" Verónica preguntó, aunque estaba segura que sabía la respuesta.
  • 24. "No me gusta la televisión.""Huh Uh." La mujer de cabello oscuro volteó hacia la proveedora. "Volteé ésta y déjela encendidamientras la Srta. Grayson esté aquí.""Son tres dólares por día, veinte dólares por semana.""Bien." Verónica recogió su maletín del piso y sacó su cartera. "Aquí tiene." Le dio a la mujer de latelevisión dos de veinte."Muy bien." Hizo una anotación en su portapapeles, entonces extendió el brazo detrás de la TV yabrió el sujetador de la caja. Algunos segundos después el televisor tarareó a la vida con la JuezJudy gritando en el acusado en su sala de juicio en el programa de moda."Ya está, ahora tendrás algo que te ayude a pasar el tiempo," Verónica dijo después de que laproveedora saliera."Usted no necesita hacer eso," Rose contestó, sintiéndose muy incómoda. "Habría estado bien sineso. Estuvo en mi apartamento. Sabe que no poseo una TV." Suspiró. "Además, lo que sea queellos me están dando para el dolor me cansa. No sé cuánto estaría viéndola. Por supuesto que noveinte dólares.""Vamos a hacer un trato aquí, ¿Ok? Necesitas ayuda y quiero ayudar. La televisión esta pagadaahora. Puedes aceptarla y disfrutarla o puedes dejarla apagada y mirar fijamente una pantalla enblanco todo el día."El ruido de la televisión interrumpió su conversación. "... Y si usted piensa por un minuto quecreeré que algún extraño se metió destrozando su apartamento y robó todo lo que pertenecía a sucompañero de cuarto aquí y dejó todas sus cosas entonces usted es un completo idiota. No nacíayer, señor Richards. El fallo para el demandante es la cantidad de seiscientos cincuenta y tresdólares y doce centavos. Caso sobreseído." Verónica volteó para ver a Rose observando concompleto interés."Es como estar en juicio," la joven mujer dijo, su atención nunca dejó el televisor."Es un buen programa.""¿Es cada semana?""Todos los días, Rose. Puedes mirarlo todos los días a mediodía." Sonrió y susurró conspiradoramente. "Estoy demasiado ocupada para mirarlo cuando está al aire pero lo grabo y me pongo alcorriente en el fin de semana.""Gracias," la joven mujer dijo sinceramente, sus verdes ojos sonrieron en Verónica. "Esto hará quesea más fácil pasar el tiempo aquí."
  • 25. "Es el lo menos que podría hacer." Reclinó los brazos en el pasamano de la cama. "¿Así que vas adecirme a quien puedo contactar además de tu trabajo para decirles que estas aquí? Seguramentealguien te extrañará."La pequeña sonrisa que había estado en la cara de Rose desapareció. "No hay nadie paracontactar.""¿Nadie? ¿Ni siquiera un amigo?" Rose dio una triste una sonrisa. "No he vivido en Albany muchotiempo," dijo, no deseando revelar la verdad, que evitó deliberadamente hacer amigos porque losamigos querrían pasar y visitarla y estaba demasiado avergonzada en sus exiguas condiciones devida. Se movió y un dolor se disperso quemando su pierna izquierda, haciéndola gritar. "Oh Diosesto duele," silbó. Verónica inmediatamente presionó el botón de llamada en varias ocasiones."¿Qué pasa?" Mary preguntó cuando entró al cuarto."Ella siente dolor. ¿No puede usted darle algo?""Ella está recibiendo una cantidad apropiada a través de su intravenoso pero si necesita máspuedo ponerle una inyección." Miró a Rose, que estaba intentando difícilmente no llorar. "¿Srta.Grayson?""Si está. ¿No puede usted ver qué está sufriendo?" Verónica replicó irasciblemente."Srta. Grayson?" La enfermera repitió. Rose a regañadientes asintió, el dolor era demasiado pararesistir más tiempo. Para su sorpresa, una mano grande envolvió la suya. Otra punzada de dolor sedisparó a través de ella y se agarró de la mano de Verónica firmemente. La enfermera salió yvolvió un minuto después con una aguja. Poco ceremoniosa tiró de la sábana y de la bata dehospital atrás exponiendo la cadera derecha de Rose y metió la aguja adentro. "Esto dolerá unpoco". La mano de la joven mujer agarró la de Verónica incluso más fuerte cuando elmedicamento fue inyectado. "Ya está, todo hecho." La enfermera levantó la mirada en la mujer decabello oscuro. "Probablemente se quedará dormida en pocos minutos.""Bien, no estaré mucho tiempo." La enfermera asintió y salió, no molestándose en tirar de lasábana nuevamente en su lugar. Verónica utilizó su mano libre para cubrir la cadera de Rose con eldesolador lino blanco. "Quieres que permanezca por un rato hasta que te quedes dormida?""No, es..." No pudo contener un bostezo. "... Está bien... Estoy bien" La potente droga actuabarápidamente, causando que su cabeza colgara de lado y sus ojos adquirieran una vidriosa mirada."¿Está segura que usted no es un ángel?" Preguntó adormilada cuando sus párpados cedieron."Usted parece un ángel... usted..." Otro bostezo, "... actúa como..." Sus ojos se cerraron y la manoque había estado sosteniendo la de Verónica cayó flojamente al lado.Esperó varios minutos hasta que estuvo segura que Rose estaba dormida antes de ponerse de piey remeter la manta alrededor de la lesionada mujer. "Duerme bien, Rose" susurró.
  • 26. Capítulo 2Verónica abrió la puerta y metió la caja, el arenero, el poste para rasguñar, y la bolsa de juguetesadentro. "Tabitha, ven pequeña bola de pelos, he traído juguetes para ti." Se sentó en el suelo ysacó los diversos artículos. El anaranjado y blanco gatito llegó arrojándose encima para ver lo queel alta humana estaba mostrando. Se recostó y observó mientras los paquetes fueron abiertos ylos ratones falsos, bolsas de mordiscos para gatos, y los diversos juguetes fueron lanzados en unapila. "Ya está, ve?" dijo, completamente esperando que el felino saltará en la pila y jugara. Tabithahizo lo que haría cualquier gato, pasó más allá del montón de juguetes para gatos y comenzó agolpear en los vacíos envoltorios. "Hey, los juguetes están aquí." Agarró la pequeña bola con lacampana oculta adentro y la sacudió para conseguir la atención del gato. "¿Ves? Juguetes aquí,basura allí." Tabitha miró eso, miró los envoltorios, y volvió a jugar con el transparente plástico."Bien, será de esa manera, mira si me importa," la desanimada mujer dijo, metiendo losenvoltorios en el bolso de plástico. "Te conseguí una caja, y un arenero también, ¿crees que tuusaras eso?""¿Mrrow?""Eso es lo que pensé." Se puso de pie, metiendo la bolsa del arenero bajo un brazo, la caja del gatobajo el otro, y se dirigió a la cocina. "Setenta y cinco dólares en los juguetes y la estúpida cosaquiere jugar con los paquetes en los que ellos venían." Puso la bolsa y la caja en la mesa. Una notase sostenía en el refrigerador con un imán María le decía se había ido por hoy junto coninstrucciones de cuánto tiempo la cena que había preparado debería estar en el microondas.El agotamiento le pedía detenerse y descansar pero había ahí justo demasiadas cosas que teníanque ser hechas. Rápidamente instaló la caja arenera y la puso en el cuarto de servicio, dejando lapuerta entreabierta de modo que Tabitha pudiera ir y venir libremente. Esa tarea fue hecha,Verónica a zancadas salió a la sala, descolgando el teléfono inalámbrico y marcó el familiarnúmero en el camino."Seguros Cartwright, ¿en qué podemos ayudarle?" La fresca femenina voz en el otro extremo delteléfono preguntó."Susan Cartwright, por favor.""Ella está ocupada ahora mismo, ¿puedo preguntar quién está llamando?""Verónica Cartwright. Interrúmpala, esto es importante.""Un momento." Oyó un clic seguido por el muy aburrido tono de espera musical que jamás habíaoído. Tirándose en su sofá de suave piel marrón y quitándose sus zapatos, metió sus pies debajode ella. Tabitha saltó fuera de la cocina y se subió a su lado.
  • 27. "¿Mrrow?""¿Qué quieres?" Preguntó, estirando su mano libre para rascar detrás de las orejas del gato."Vamos a llegar a algo francamente apropiado desde el principio, ¿Ok? Compré un poste pararasguñar para ti. Los diez mil dólares del sofá están fuera del límite para tus garras, ¿loentendiste?""Mrrow." El anaranjado y blanco felino puso su cuerpo arriba en el muslo de Verónica y comenzó aronronear."Ronnie, ¿cómo estás?""Bien hermana, escucha, yo necesito que agregues a un empleado a las listas del seguro.""Usualmente recursos humanos envía su papeleo una vez que ellos han alcanzado el servicioapropiado marcado." Verónica oyó el sonido del teclado. "¿Cuál es su razón social?""Ella no está en la computadora todavía, Susan. Necesito que la agregues y presiones paraterminar el papeleo.""Ella tiene que estar en el sistema. Todos los empleados son agregados una vez que hayancompletado su I-9s y W-4s.""Ella no los ha completado todavía. Es una empleada nueva." Verónica oyó el sonido parar y elchirrido del movimiento de la silla de su hermana."¿Para qué departamento trabaja?""Um... ella es una auxiliar en la oficina contable del centro.""¿Un nivel de entrada? Ronnie, ¿no sabes que ellos tienen que tener seis meses de servicio antesde que les demos beneficios?""No me di cuenta de eso." Frotó su frente, sacando una protesta del ronroneante montón depelusa en su pierna."¿Qué fue eso?""Estoy cuidando el gato de una amiga por algunos días. Mira, la contraté personalmente y leprometí beneficios completos. ¿No puedes presionar para eso?""Es tan raro que mi única hermana me pida un favor. Por supuesto que puedo. Envíame por faxsus datos y la agregaré a las listas.""Realmente Susan, necesito que tú me envíes por fax los papeles para que ella los firme. Tambiénnecesito que le des a ella el mejor plan médico que tenemos y posfecharlo al primero del mes.¿Puedes hacer eso?"
  • 28. "Te costará...." la hermana más joven dijo con una voz cantarina. "¿Cena con mamá el próximoviernes?""¿No puedo solo comprarte un auto nuevo o algo?" La ejecutiva gimió."Verónica Louise, nunca pasas algo de tiempo con mamá. Jack y yo estamos allí cada viernes en lanoche para cenar y Tommy está allí los domingos. Ella siempre pregunta por ti.""Sabe mi número de teléfono, Susan. Hablo con ella.""Lo sé. Oímos hace dos semanas que tú la llamaste en su cumpleaños. Raro, eso fue hace un mes.""De acuerdo, de acuerdo. Faxéame todos los papeles y los regresaré más tarde esta noche.""¿Así que te veremos la próxima semana con mamá?""Bien. Estaré allí, pero no esperes que me quede después de cenar mientras ella pasa a través dellibro de recuerdos e intenta volver a vivir nuestra niñez.""Por lo menos estarás allí. Eso la hace feliz.""Lo que sea. Faxéame eso, ¿lo harás ya?""Estarán allí en unos minutos. Desearía que me dejaras saber por qué empleaste personalmente aalguien para un trabajo del nivel de entrada.""Hermana, si pensara que necesitas saberlo, te lo diría. Bueno hablar contigo también, adiós."Verónica pulsó el botón de apagado en el teléfono inalámbrico y lo dejó abajo en la mesita delcafé. "Bien Tabitha, todo está arreglado. Qué te parece saltar abajo y jugar con algunos de tusjuguetes mientras que tomo una siesta, ¿hmm?" Intentó codear al felino pero el ronroneadormontón de pelos se negó a moverse. "Bien, será de esa manera." Ajustó el extremo del cojín ycerró los ojos. Al principio el rítmico ronroneó la molestó pero en pocos minutos Verónica estabaprofundamente dormida, como lo estaba una muy satisfecha Tabitha.*****Rose estaba despierta pero obviamente sentía mucho dolor para el momento en que Verónicavolvió al hospital. "Hola.""Hola, Rose. ¿Cómo te sientes?" Dejó su maletín en el sofá y colocó la silla al lado de la cama."Todo duele pero a excepción de eso estoy muy bien," bromeó."¿El medicamento que ellos te dan no está ayudando?""Ellos me ponen a dormir, pero sí. Es la única cosa que calma el dolor," contestó, alisando la mantaque la cubría.
  • 29. "Traje algunos formularios que necesito que firmes. Los llené lo mejor que pude pero no sabíatodas las respuestas" Sacó un fólder color manila del maletín y lo puso sobre la cama. "Nuncaimaginé cuántos papeles lleva el contratar a alguien." Le tendió la pluma y estaba sorprendida dever a Rose tomarla con su mano izquierda. "¿Eres zurda?""Yeah.""Yo también," sonrió. "Solo necesitan tu firma las primeras tres. Las otras tienen algunos espaciosen blanco que tienes que llenar.""Sabe, yo todavía no puedo creer que usted este justamente dándome un trabajo, especialmentedado que no puedo incluso trabajar," Rose dijo, moviendo su cabeza. "Esto no tiene ningúnsentido.""Hago muchas cosas que no tienen ningún sentido, solo pregúntaselo a mi madre."Rose firmó los formularios silenciosamente antes de darle la pluma de nuevo. "¿Usted es cercanaa su madre?""No realmente. Tenemos diferencia de opiniones sobre cómo debo vivir." Dudó por un momentoantes de decidir sacar a colación el tema que estaba tirando en su mente. "¿Qué sobre tu familia?¿Tienes un refugio con ellos o algo? Quiero decir, me parece extraño que no quisieras quesupieran que estabas en el hospital."Verdes ojos se desviaron mirando fijamente en las persianas venecianas que cubrían la ventana."Era un bebé cuando ellos murieron. Un accidente automovilístico. Un conductor borracho se pasóla luz de un alto y los golpeó. Eso es todo lo que sé.""Lo siento, no lo imaginé." Se sentía mal por plantear el tema."Está bien," la joven mujer dijo descartándolo con un movimiento de su mano. "No los recuerdo.Supongo que no puedes extrañar lo que nunca tuviste." Rose intentó parecer indiferente sobreeso pero Verónica sospechó que era un acto fingido para su beneficio."¿Quién te crió?""El Estado. Algunas familias adoptivas, pero sobre todo viví en orfanatos dirigidos por el Estado oen hogares. Tan pronto como me gradué de la secundaria conseguí un empleo trabajando comocajera. He estado sola desde entonces." No deseando continuar con el asunto de su pasado, Rosecambió el tema. "¿Y cómo está Tabitha?""Está muy bien. A ella le gusta ronronear mucho.""Mmm, eso indica que ella es feliz," Rose contestó. "Usted debe ser buena con los animales.""No puedo saberlo. Esta es la primera vez que tengo uno."
  • 30. "¿Usted nunca tuvo mascotas cuando crecía?""No. Mi padre era alérgico a los gatos y mi madre tenía miedo de que un perro pudiera destrozarla casa. ¿Cómo terminaste con Tabitha?""Oh." Estiró la mano por el vaso de agua solo para tener a Verónica ayudándole. Tomó un largotrago del fresco líquido antes de contestar. "La encontré, o más bien ella me encontró. Estabacaminando a casa una noche y apareció saliendo de la nada. Solo piel y huesos. Siguiéndome acasa. Ha estado conmigo desde entonces." Una temerosa mirada apareció en sus ojos. "¿El caserono la vio, lo hizo? Se supone que no tengo ninguna mascota.""En realidad... él vino al piso de abajo mientras yo estaba allí.""Oh no." Una preocupada mirada cubrió la cara de la joven mujer. "¿Fue él amable?""En absoluto," Verónica contestó. "Él parece pensar que la palabra mierda es un adjetivo y quedebe estarla utilizando cada vez que él abre su pequeña asquerosa boca.""¿Qué le dijo él a usted?" El temblor era evidente en su voz."Nada de lo que necesites preocuparte ahora mismo.""Él me echó a patadas, ¿no es así?" Si bien la ejecutiva podría nunca considerar eso una granpérdida, la joven mujer estaba obviamente trastornada por la noticia."Rose, no te preocupes por eso, por favor, prometo que todo estará bien." Miró su reloj. "Vamos,pienso que Jeopardy aparecerá pronto. Nos recostaremos y veremos quién consigue másrespuestas correctas, ¿Ok?""Me gusta Jeopardy," Rose dijo, presionando el botón para levantar un poco la cabecera de lacama. "Hay una TV en el salón de empleados en el trabajo y a veces mi descanso para cenar es alas siete treinta así que puedo verlo. Soy bastante buena también, aunque no sé si puedopermanecer despierta bastante tiempo.""Oh, ¿quieres que me marche para que puedas dormir un poco?""No." Alcanzó la mano de Verónica. "Por favor quédese.""Seguro, solo no te disgustes si logró más respuestas correctas. Nadie quiere jugar Trivial Pursuitconmigo.""Oh, ¿usted tiene ese? Es un juego tan divertido. Lo jugué una vez en el centro comunitario.""Te haré un trato. Lo traeré mañana para que juguemos y prometo no ganarte demasiadogravemente."
  • 31. "Veremos quién gana a quién," Rose contradijo con una sonrisa. El tema musical de Jeopardyatrajo su atención a la televisión. "Ooh, está comenzando." Colocó su cabeza nuevamente en sualmohada para mirar el programa pero antes del primer comercial del descanso estaba dormida.La ejecutiva de cabello oscuro metió suavemente la manta de Rose y apagó la televisión.Se quedó sentada allí por varios minutos mirando el gran molde y las puntadas que formaban unalínea en el pómulo de la joven mujer."Lo siento," susurró antes de salir del cuarto.*****Tabitha estaba esperando no demasiado pacientemente en la puerta cuando Verónica volvió acasa. "¡Mrrow!""¿Qué? Tienes comida.""¡Mrrow!""Tienes juguetes y tienes alimento. ¿Qué más quieres?" Tabitha respondió frotándose contra lapierna de Verónica, dejando los anaranjados y blancos pelos por todo su pantalón negro. Seagachó y recogió al felino, al parecer girando en el botón del ronroneo al mismo tiempo. Sostuvoal feliz gato con un brazo y el maletín en el otro. "¿Deseas ver cómo trabaja la máquina del fax?Vamos."La oficina de Verónica estaba en el primer piso cerca de las escaleras. Los formularios del segurofueron enviadas por fax cinco minutos más tarde y la mujer de cabello oscuro se dirigió arriba acambiarse en sus cómodas ropas, a saber en sudadera y un pants de gran tamaño. Echó unvistazo en su reloj y gimió. Tenía una reunión a primera hora de la mañana y tenía todavía querepasar los informes mensuales. "Pienso que va a ser una noche larga, Tabitha." Se arrastró hacíasu escritorio y encendió su computadora, teniendo pavor a la idea de pasar las próximas horasfluyendo sobre las hojas de los balances y los informes. Por supuesto, los jefes de cada divisiónharían las mismas cosas con ella mañana pero Verónica se enorgullecía de saber exactamente lobien o mal que cada departamento estaba haciendo antes de oír la versión lustrada de susparientes. Un apretón del botón de power y la computadora tarareó a la vida. El logotipocorporativo de Cartwright cubrió la pantalla de veinte pulgadas. Mecanografió su contraseña y ellogotipo desapareció, revelando la pantalla principal."¿Mrrow?""No. Ésta es una cosa humana, nada hay aquí arriba para tu veas", le dijo al ansioso gato queestaba parado sobre sus patas traseras en la expectativa de ser levantado. Tabitha extendió susgarras delanteras en los pantalones grises de Verónica. "Ni siquiera pienses acerca de eso.""¿Mrrow?"
  • 32. "No. Ve a jugar con tus juguetes." Giró su atención al primer informe, Cartwright Real Estate.Tommy el hermano más joven de Verónica estaba a cargo de esa división. Varios terrenos habíansido comprados a lo largo de la región en anticipación de urbanización para la construcción deviviendas pero estaban seriamente atrasados en sus proyecciones de crecimiento. El calendariopedía que cien hogares fueran construidos y vendidos, aún cuando a finales del mes pasadosolamente veinte habían sido realmente terminadas y apenas la mitad de ésas tenían ofertas enellas mucho menos vendidas. "¿Qué voy a hacer con él?" Se recargó en la confortable piel de susillón y frotó sus ojos. El movimiento pareció ser una abierta invitación a Tabitha, quienrápidamente saltó sobre su regazo. "Vamos, no puedo hacer ningún trabajo si estás aquí."Suavemente cogió al ronroneador animal en sus brazos y lo dejó en el piso. "Ve a jugar."El reloj abajo en la esquina derecha de la computadora leía 2:53 a.m. para el momento en queVerónica se levantó y apagó la computadora por esa noche. Salió al cuarto principal para poner laalarma para la noche cuando vio la chequera de vinil azul marino que estaba sobre la mesa de laentrada al lado de los libros de la biblioteca. Su conciencia le decía no mirar, los asuntos financierode Rose eran privados, pero la curiosidad consiguió lo mejor de ella y se encontró sentándosesobre la suave piel del sofá marrón claro con el talonario de cheques en su mano.No había muchas entradas. El registro era solamente de cuatro meses atrás, pero dio abundanciade penetrar en la vida de la mujer que permanecía en el hospital. La pequeña escritura, ordenadadetallaba cada depósito, cada cheque. Ningún depósito era mayor de ciento cincuenta dólares.Cuatro retiros estaban enumerados como estando para la renta, cada vez borrada del dinero quehabía tomado la mayor parte del mes anterior, la acumulaba. Dos entradas existían para lacompañía de luz, y varios fueron extendidos a Money Slasher. Cada semana los depósitos de variasexiguas cantidades fueron registradas seguidas por los cheques a la tienda de comestibles. Elcheque más alto era por un poco más de diez dólares y el más bajo era por solo cinco. Lo quéVerónica encontró más interesante fueron los cheques restantes, extendidos todos a alguienllamada Delores Bickering. Esos cheques fueron extendidos en cantidades desde cinco aveinticinco dólares, cada uno hacía que quedara poco en la cuenta de la joven mujer después depagar sus gastos semanales. Esas entradas aparecían justo tan a menudo como los cheques aMoney Slasher. El actual balance mostraba unos ciento doce dólares y cambio en la cuenta de lajoven mujer, mucho menos que la renta que había estado debiendo. Los ojos de Verónica fueronde nuevo a la entrada para la renta de noviembre. Era esa semana que Rose había comprado loscinco dólares y el cambio de comestibles, el registro mostraba una negativa cantidad de dosdólares y quince centavos después de esa entrada. Era la única vez que Rose había tenido endescubierto su cuenta y Verónica no podía incluso imaginar lo que había comprado la joven mujerpara intentar y sobrevivir esa semana.Cerró la chequera y la dejó sobre la mesa del café. ¿Por qué estaba Rose, quién no tenía doscéntimos para frotar juntos, constantemente expidiendo cheques a alguien más? ¿Tenía una viejadeuda que estaba intentando liquidar? ¿Qué otra explicación podía allí estar? La joven mujer dijoque no había nadie para contactar, así que esa persona Bickering no podía ser un pariente. La horatarde y el último pensamiento tomaron su cobro cuando el agotamiento finalmente salió ganando
  • 33. y el sofá una vez más se convirtió en la cama de la rica mujer para la noche, con Tabitha enroscadacontra ella.*****En alguna parte en la distancia un teléfono estaba soñando. Verónica se dio vuelta, perturbando aldurmiente gato. Los timbrazos se hicieron más y más fuertes, penetrando en el mundo de sussueños y sacándola de su profundo sueño. Su brazo salió y torpemente lo dejó caer sobre la mesadel café por el molesto teléfono. "Mmm... Cartwright.""¿Ronnie?""¿Yeah?" Vino la adormilada ininteligible contestación."Ronnie, ¿tienes idea qué hora es?" El sonido de la voz de su hermana ayudó a despejar lastelarañas en su mente mientras lentamente rodaba moviéndose para sentarse. "Son cuarto paralas diez.""¡Oh mierda!" Azules ojos se dispararon abriéndose cuando se dio cuenta del propósito de lallamada. "Maldición, me quede dormida en el sofá. Estaré allí tan pronto como pueda." Se dirigíaya hacía las escaleras, con el teléfono inalámbrico en la mano. "Susan, ni una palabra. Tengo unneumático desinflado, ¿lo entiendes?""No puedo creer que te quedaras dormida," la hermana más joven reía suavemente. "Pensé quetenías construido dentro un despertador. Espera a que a mamá oiga esto.""Susan..." gruñó, llegando a la parte superior de las escaleras y corriendo dentro de su dormitorio."Estaré allí, retenlos o algo." Golpeó el botón de apagado en el teléfono y lo tiró en la camacuando se dirigió hacia a su baño. Quince minutos más tarde estaba en su Jeep Cherokee y decamino para Albany, los límites de velocidad eran maldecidos.A las diez treinta, las puertas dobles de roble se abrieron de par en par cuando Verónicarápidamente entró en la sala de reunión. "Lo siento neumático, desinflado." Dijo mientras tomabasu asiento al final de la larga mesa rectangular. "¿Vamos a comenzar?" El silencio que recibió lahizo voltear. Al parecer no era la única que tuvo problemas para llegar a la reunión a tiempo."¿Dónde está Tommy?""No lo sé. Lo he estado llamando desde que hablé por teléfono contigo y no hay respuesta enninguno de sus números," Susan contestó. Sentada justo a la derecha de su hermana mayor, lajefa de seguros Cartwright nunca podría confundirse con Verónica. Susan tenía, gracias a las horascon un estilista, el llamativo cabello rojo permanentemente en un gran ensortijado que era unenjambre sobre su cabeza y hasta sus hombros. Aunque casada desde hacia trece años con unexitoso abogado, se negó a dejar de llevar el nombre de la familia, decidiendo que el status queeste proporcionaba era mucho mejor que el común nombre de Smith. Diferente de Verónica, quefuera del ligero esmalte de uñas podría solo raramente estar imponiéndose en usar la más mínima
  • 34. cantidad de maquillaje, Susan creía sinceramente que este realzaba sus facciones y así quededicaba dos horas todos los días aplicando todo desde la base para el rubor hasta el rímel."¿Intentaste en su busca?" Era una pregunta estúpida pero Ronnie todavía tuvo que hacerla.Durante los últimos meses, su hermano más joven había hecho cada vez más difícil de conseguiragarrarlo y abandonaba mucho su atención a las reuniones. Mirando su reloj, decidió no esperar alrebelde hermano más tiempo. "Bien, estamos gestionando bastante tarde, vamos solo acomenzar." Abrió su portafolio y sacó el primer informe. Uno por uno fue recorriendo el cuarto,diez distintos Cartwrights o parientes de los Cartwrights explicaban lo que sus divisiones enparticular estaban haciendo y cuáles eran sus planes para el siguiente mes. La mayor parte de laspalabras navegaron más allá de Verónica, que asentía de vez en cuando pero prestando apenasalguna atención. Su mente estaba a varios kilómetros, preguntándose qué estaría haciendo Rose,cómo estaba sintiéndose, y cómo Delores Bickering entraba en la vida de la joven mujer.Eran cuarto para las doce cuando las puertas se abrieron para revelar a un hombre de cabellorubio oscuro, que estaba despeinado y arrugado. "Lo siento," él masculló, escabulléndose hacía susilla. "Puse el despertador, pero la alarma no saltó.""¿Supongo que no tenías un traje limpio tampoco?" Verónica dijo con desaprobación. Los variosprimos y parientes que rodeaban la mesa miraban de la mujer de cabello oscuro a Tommy y deregreso otra vez, completamente esperando una batalla. El hombre joven, sin embargo, fingió nonotar el comentario de su hermana mayor."¿Me perdí algo importante?""No, por supuesto que no," su tono traicionó apenas su irritación en él. "Estaba justamentedisponiéndome a repasar las cifras para tu último proyecto.""Yo diría que estamos en bastante buena forma, todas las cosas consideradas," contestó. Diezpares de ojos volaron de nuevo a Verónica."¿Y solo qué cosas te gustaría que yo considere en las claras cifras que estoy mirando?" Sacó elinforme originado en la computadora y buscó a través de las páginas hasta que encontró lo quebuscaba. "Las ventas han disminuido casi el treinta por ciento que el año pasado y los costos estánllegando al techo.""No puedo evitar esto si los contratistas aumentaron sus precios. Inflación, tu sabes," se lanzóhacia atrás airadamente. Verónica no pasó por alto los enrojecidos ojos o la manera en queTommy mantenía su mirada en su reloj."La inflación no tiene nada que ver con esto. Según estas cifras, más de cincuenta unidadeshabitacionales deberían estar terminadas. Pero la semana pasada, solamente veinte estabanterminadas. ¿Qué diablo está ocurriendo, Tommy?"
  • 35. "Estoy sobre eso, ¿está bien?" Se hizo para atrás airadamente, su puño golpeó la superficie de lamesa de mármol con bastante fuerza agitando el vaso del agua delante de él. El silencio llenó elcuarto cuando todo el mundo esperaba la reacción de Verónica. En lugar de eso giró su atención aFrank."Escuché que conseguiste la transición que querías. ¿Cuándo estarás estropeando el suelo?" Parael resto de la reunión, la mujer de cabello oscuro se negó a mirar a su enojado hermano, yviceversa. Tommy salió en cuanto la reunión terminó, sólo añadiéndose a las especulaciones y alos comentarios de los parientes."Ronnie, ¿qué está ocurriendo con él?" Susan se había arrinconado a la ejecutiva a un lado, con lapreocupación escrita claramente en su cara. "Ha estado tan extraño últimamente, tan irritable. Nopiensas que está tomando drogas, ¿es así?""No sé lo que pienso, hermana, yo solo sé que algo está mal." Echó un vistazo en su reloj."Necesito estar en algún lugar.""Yeah, ¿qué está ocurriendo contigo? ¿Qué con esta persona Grayson?" La curiosidad natural parael chisme de su hermana más joven, particularmente cada vez que esto concernía a alguien en lafamilia, estaba mostrándose."Nada, solo alguien que conocí y que decidí emplear. ¿Te ocupaste de ese seguro?" Mientrasestaba hablando, Verónica estaba dirigiéndose hacia la puerta."Por supuesto. Está en mi lista de las cosas para hacer hoy." Susan contestó despreocupadamente."No. Tiene que ser hecho enseguida. Y no se te olvide de posfecharlo al principio del mes. Es muyimportante." Agarró el brazo de su hermana más joven para enfatizar su punto."Lo haré al instante en que vuelva a mi oficina. Realmente, Ronnie, piensas que ésta es unasituación de vida o muerte.""Solo asegúrate que esté hecho hoy, Susan. Envíame por fax las confirmaciones a casa." Verónicasalió hacía el elegante vestíbulo y presionó el botón para el elevador. Entró solo para hacer que suhermana más joven le agarrara el brazo para evitar que las puertas se cerraran."Hey, casi me olvidé de preguntar. ¿Qué le comprarás a mama para Navidad?""Tengo que irme, Susan." Presionó el botón y esperó expectantemente."¿Quiere decir que no le has comprado nada todavía? La Navidad es solo en veinte días.""Estos veinte días que tengo elegiré algo. No te preocupes sobre eso. Mamá tendrá un apropiadoregalo de mí. Vamos, Susan. Necesito conseguir salir de aquí." Empujó el brazo de su hermanaapartándolo de las puertas."Solo no se te olvide estar el próximo viernes en la cena con mamá. Lo prometiste."
  • 36. *****El jeep subía sobre la avenida de Madison justo cuando una ligera nevada comenzó a caer.Verónica recordó su promesa de traer un juego de Trivial Pursuit con ella pero las oscurecidasnubes y lo tarde de la hora hicieron que decidiera renunciar a un viaje para el centro comercialpara escoger uno, prefiriendo llegar al hospital antes de que se hiciera demasiado tarde.Caminó a través de la puerta abierta de la habitación de Rose solo para encontrar la cama vacía,un afanador cambiaba las sábanas. "¿Dónde está la Srta. Grayson?""Rayos X. La traerán de regreso en algunos minutos," el corpulento hombre respondió, metiendola última esquina dentro. Fue a la silla en la cercana esquina y se sentó para esperar el regreso dela joven mujer.Quince minutos pasaron antes de que Rose fuera empujada nuevamente dentro del cuarto. Laprimera cosa que Verónica notó eran las frescas lágrimas que bajaban por la cara de la lesionadamujer. Los dos celadores tenían tanto cuidado como podían con su paciente pero Rose todavíagritó de dolor cuando la cambiaron de la camilla de nuevo a su cama."Hey, ¿cómo te sientes?" La alta mujer preguntó suavemente, tirando de la dura silla de plásticomás cerca a la cama.Rose forzó una sonrisa en su cara en la vista de la mujer de cabello oscuro. Después de una larganoche de estar en agonía y de una aún más agotadora mañana de tener doctores y residentes queentraban para empujarla y pincharla, la vista de la mujer que hacía su recuperación posible fuecompletamente bienvenida. "Tomaron nuevas radiografías de mis piernas para asegurarse de quetodo este ya colocándose correctamente." Su cara traicionó su dolor cuando se movió y frotó sucadera. "Me están dando Hepa algo para adelgazar mi sangre. El doctor Barnes está preocupadosobre la coagulación.""¿Él dijo algo sobre cómo estás evolucionando? Quiero decir, no está previendo ningún problemaa largo plazo, ¿lo hace?" Verónica estiró su brazo y ayudó a acomodar una de las almohadas detrásde la cabeza de la rubia mujer."Ella dijo que no sabremos eso por semanas," Rose contestó."¿Ella? Bien, ¿qué piensas de ella? ¿Te pareció competente? Si no te gusta, Rose, solo déjamelosaber. Te traeré otro doctor." Las palabras salieron rápidamente y Verónica estaba justo tansorprendida como la lesionada mujer. "Quiero decir, si no estás contenta con la forma en que teestá tratando, tienes el derecho de pedir otro doctor." Esperaba que su explicación no sonara tanpobre para Rose como lo hizo para sí misma."No, ella está bien, de verdad. Quiero decir, no puede ayudarme si tengo dolor. Dijo que estoyrecibiendo la mayoría del medicamento para el dolor que ella se siente cómoda dándome.""Si necesitas más..."
  • 37. "No. No pienso que ellos hagan algo bastante fuerte para calmar el dolor. Es solo que duele tantotodo el tiempo. Incluso cuando estoy durmiendo, me muevo y el dolor es tan fuerte que medespierta." Bajó la mirada desanimada en sus fracturadas piernas y tobillos. "Parece que el dolornunca terminará," dijo con tristeza."Rose, esto puede no parecer así ahora, pero mejorarás. Esto solo tomará tiempo." Verónicaintentó mantener su voz lo más tranquilizadoramente posible. "Tabitha es absolutamente unpersonaje," dijo, esperando que el cambio de tema pudiera ayudar a sacar de la mente de Rosesus lesiones."Ella es la mejor cosa que jamás me sucedió," la joven mujer dijo honestamente. "Siempre que lanecesito, ella está justo allí. Todo lo que pide siempre es alimento y atención.""Y estoy segura que le das un montón de ambos," Verónica contestó."Bien, el amor y atención puedo darle siempre." Los ojos verdes adquirieron una mirada triste. "Elalimento no es siempre tan fácil." Levantó la mirada a las esculpidas facciones de su generosabenefactora. "Estoy segura que ella es muy feliz con usted.""Rose, no me he llevado a Tabitha lejos de ti, créeme. Únicamente la estoy cuidando mientras queestás aquí. Una vez que estés de nuevo sobre tus pies, te la traeré, lo prometo.""No sé lo que voy a hacer," dijo suavemente, lágrimas, tanto por el persistente dolor y del miedode perder a su querida mascota nublaban sus ojos y amenazaban desbordarse. "No puedo inclusoocuparme de mí misma mucho menos de ella. Incluso no tengo un lugar para vivir.""Ese lugar no es ni para que una rata viva adentro. Cuando salgas de aquí...""Cuando salga de aquí no podré caminar, no tengo dinero, y yo incluso no tengo un lugar paravivir," Rose dijo. "Usted debió haberme dejado allí en la calle.""¡NO!" Verónica se levantó y se inclinó hasta que estuvo solo a pulgadas de la cara de Rose ymiraba profundamente en los verdes ojos. "Escúchame. Tú vas a caminar otra vez y no tienes quepreocuparte de encontrar un lugar para vivir. Rose, no voy a dejar que te rindas así que no vas aestar rindiéndote tu misma. Sé que eres una sobreviviente. No dejaré que te sea quitado.""¿Qué se supone que haré cuando me den el alta? Ya hace cinco días. Cecil habrá cambiadoseguramente las cerraduras ya. Él me advirtió que nunca me atrasara con la renta.""Ese grandote abusón no se molestará en cambiar las cerraduras.""Él me pateó, ¿no es así?...""Sí," Verónica admitió. "Pero yo no te habría permitido continuar viviendo allí de todos modos. Noes espacio para que un ser humano viva ahí e indudablemente no tu. Cuando te den de alta deaquí probablemente te enviarán a un centro de rehabilitación hasta que puedas caminar otra vez.
  • 38. Después de eso me aseguraré que consigas un lugar decente para vivir." Respiró hondo antes decontinuar. "Rose, ambas sabemos que necesitas ayuda y que deseo ayudar. Sé que has estadoocupándote de ti misma durante mucho tiempo pero ahora mismo necesitas a alguien más quecuide por ti. Por favor déjame ser ese alguien."El cuarto quedó silencioso durante un minuto Rose bajó la mirada en su regazo, mordiendo sulabio inferior. "No he tenido que depender de que alguien se ocupe de mí durante mucho tiempo.Supongo que no tengo mucha elección ahora." Su cara traicionó sus sensación de fracaso y ladesesperación de su situación. "Esto es difícil para mí. Prefiero pasar privaciones que recibircaridad."Verónica encontró duro creer que fuera tan difícil para Rose aceptar la ayuda que le era ofrecidacuando las alternativas eran tan claras, pero cuando hizo una pausa para considerar la historia quela chequera decía, tuvo el sentido perfecto. Había una profundidad en el carácter de la jovenmujer que ella no habría creído que todavía existiera en la edad moderna donde tanta genteparecía más que lista a aceptar cualquier cosa que el estado o el gobierno ofreciera, si ellos lomerecían o no. "No pienses en esto como caridad, Rose. No.""¿Cómo te parece a ti?" Preguntó con curiosidad. Antes de que Verónica pudiera contestar, otraexplosión de intenso dolor se disparó a través de la joven mujer, causando que su cara se arrugaracon agonía. "Oh Dios, esto duele," silbó. "Esto duele tanto." Las lágrimas comenzaron adesbordarse por su cara y alcanzó a los ofendidos miembros. "Haz que esto pare, por favor hazque este dolor pare," suplicó.Incapaz de eliminar el dolor, Verónica hizo la única cosa que podría ocurrírsele. Se sentó en elborde de la cama y le dio a Rose un apretado abrazo, sin preocuparle que las lágrimas empaparansu blusa de seda. No importaba. Nada importaba excepto intentar ayudar a que la increíblementevaliente joven mujer lograra atravesar esto. "Está bien, Rose. Te tengo," murmuró en el doradocabello mientras que su mano suavemente frotaba arriba y abajo la desnuda espalda expuesta porla bata del hospital."Esto duele... esto no parará de doler... oh Dios, por favor haz que pare, haz que pare dueletanto," Rose sollozaba, su agarre alrededor del cuello de Verónica se intensificó. Los fuertes brazosle envolvieron alrededor ofreciendo consuelo, algo que casi nunca había sido ofrecido a la jovenmujer antes, y Rose lo aceptó agradecida."Lo siento, Rose, lo siento tanto," Verónica susurró una y otra vez, sintiendo que sus propiasemociones amenazaban salir vaciándose por el dolor de la joven mujer, dolor causado por susacciones en esa fatídica noche. "Todo va a estar bien. Shhh... Está bien, ahora todo estará bien."Continuó haciendo tranquilizadores ruidos y sostuvo a Rose mientras los sollozos continuaron.Afortunadamente la enfermera llegó pocos minutos más tarde y puso a la lesionada mujer unainyección que la llevó a un inquieto sueño. Verónica permaneció por bastante rato, mirando aRose dormir y deseando que hubiera algo, cualquier cosa que pudiera hacer para quitar el dolorque le había causado a la valiente joven mujer.
  • 39. *****Rose despertó varias horas más tarde encontrándose sola. Presionó el botón de llamada para laenfermera."¿Qué necesita, querida?" La mujer de piel oscura dijo cuando entró."Nada realmente," Rose contestó, avergonzada sobre haber presionado el botón solo para verotra cara. Habían pasado cuatro días desde que ingresó y la únicas personas que siempre veía erapersonal del hospital y a Ronnie."Bien, me alegra que usted esté despierta," la enfermera dijo. "Es hora de comprobar sus signosvitales.""¿Usted sabe hace cuánto tiempo la Srta. Cartwright se fue?" La mujer rubia preguntó justo antesque el termómetro encontrara su camino a su boca."¿Sería su amiga la que estuvo aquí temprano?" Rose asintió. "Se fue justo después de que yocontinuara con mis deberes así que diría que fue más o menos una hora. Le dejó una nota."Eso fue entonces lo que vio Rose el papel color crema doblado por la mitad colocado en subandeja de la cama. Quiso alcanzarlo pero su brazo no era suficientemente largo. La enfermera selo dio antes de envolver el puño negro de la presión arterial alrededor de su antebrazo. Rose dejóla nota sobre su pecho hasta que la enfermera terminara, prefiriendo leerlo en privado. Gimiócuando el puño se apretó más y más alrededor de su pequeño brazo. Cuando ella pensó que nopodría estar posiblemente más apretado oyó el silbido del aire que era liberado. "Bien. Su presiónes buena y su temperatura es normal. A este ritmo usted estará fuera de aquí en un santiamén."La enfermera quitó el apretado puño de velcro e hizo una anotación en la tabla. "Su cena estaráaquí pronto y regresaré más tarde para revisarla.""Gracias." Rose sonrió, le habían dado alimento sólido el día anterior y su apetito había vuelto másfuerte que nunca.Una vez que la enfermera salió Rose tomó la nota y la desdobló. Allí en el papel membretadoCartwright estaba una nota de Verónica.Rose,Tuve que volver a la oficina para ocuparme de algunas cosas. Estaré de regreso con tiempo paraJeopardy. Intenta descansar y no tengas miedo pedir más medicamento si los necesitas. Dejaespacio después de la cena. Espero que te guste la comida china.RonnieLos dedos de la joven mujer se deslizaron sobre la textura del papel. Mientras que su propiacaligrafía era pequeña y ordenada, la de Verónica estaba llena de florituras y estilo. Sonrió en el
  • 40. comentario sobre dejar espacio después de la cena. Cuando llegara la comida, Rose sabía quepodría siempre comer todo delante de ella y después algo más. Presionó el control remoto de latelevisión, una vez más silenciosamente agradecida de su benefactora, y observó que estabanpasando las noticias locales. Eso significaba menos de una hora antes de que Verónica volviera.Rose tomó el peine de plástico de la mesa y lo pasó a través de su dorado cabello, intentandomirarse un poco más presentable a su nueva amiga."Mi amiga," dijo en voz alta, sonriendo en el pensamiento. Pensó sobre la manera en que habíallorado tan duro antes y lo bien que se sintió ser sostenida por Verónica. En sus brazos, se sentíasegura, cuidada, confortada. De manera extraña, Rose se encontró deseando esa sensación otravez, ser sostenida en esos fuertes brazos, para oler la ligera fragancia de perfume en el bronceadocuello de la alta mujer, para sentir la compasión y la ternura dentro de su tacto y voz. Rose todavíano entendía por qué Verónica la había elegido para ser su amiga pero estaba agradecida que lohiciera.La rueda de la fortuna estaba sobre la mitad cuando a Rose le fue regalada la vista de Verónicaentrando en el cuarto, un bolso pequeño por completo de comida que olía deliciosamente en unamano, el siempre presente maletín en la otra. "Hola allí.""Hola," la joven mujer contestó, alegremente olfateando en el aire cuando Verónica dejó el bolsoen la bandeja de la cama y, después de dejar su cazadora de piel en el respaldo de la silla y elmaletín en el piso, tomó su acostumbrado asiento junto a la cama. "Olores maravillosos.""¿Guardaste espacio? Traje camarón chow mein y costillas asadas a la parilla sin hueso," Ronniedecía mientras sacaba las cajas blancas de la bolsa junto con dos juegos de utensilios de plástico."Cuando llega la comida, siempre tengo espacio," Rose contestó, tomando el tenedor de plásticoque le era ofrecido. Sus piernas palpitaban pero el dolor de alguna manera parecía estardisminuyendo por la presencia de su nueva amiga."No me dieron ningún tazón o plato así que justo tendremos que compartir," Verónica dijo cuandoabrió las cajas para revelar el vapor de la comida caliente. "No sabía lo que te gustaba peroimaginé que no podría equivocarme con las costillas.""Nunca he probado camarón chow mein pero sí, las costillas no durarán mucho." Su tenedorestaba dirigiéndose ya para la caja."Oh, tendrás que probarlo. Es realmente bueno." Retiró un tenedor de chow mein y lo pusodentro de su boca, atrayendo el aire adentro al mismo tiempo para probar y contrarrestar laardiente temperatura caliente de la comida. Rose estaba rápidamente encargándose de lascostillas de cerdo, empujaba varios pequeños trozos de carne en su boca y tarareaba con deleite."Oh, esto está taaann rico," murmuró alrededor del bocado de cerdo. "Gracias."
  • 41. "De nada. Incluso hemos conseguido las galletas de la fortuna para el postre." Puesto que a Roseno se le ocurrió nada para hablar con el alimento en su boca, Verónica se relajó e hizo lo mismo."No he tenido tiempo para parar en alguna parte para cenar así que pensé elegir algo y traerloaquí.""Oh, me alegra que lo hicieras. Esto es delicioso," Rose dijo. "Gracias." Jaló de la caja de chowmein cerca de su boca y extrajo un tenedor de vegetales y camarón. "Oh, esto está bueno.""Te lo dije," Verónica sonrió, contenta que su elección fuera tan bien recibida. "¿Así que dimedescansaste bien? Siento haberme ido pero tenía algunos asuntos de que ocuparme en la oficina.""¿Está todo bien? Estarme ayudando no está causando ningún problemas, ¿es así?" Rose preguntócon preocupación, no deseando hacer algo que agregara estrés a su nueva amiga."No Rose, mis problemas son con una de las divisiones." Dejó su tenedor y dio un educado eructo."Oh, está bueno. Había olvidado lo sabrosa que es la comida china." La música del tema musicalpara Jeopardy comenzó en la televisión seguida por el anfitrión que presentaba a losconcursantes. "Tú no me contestaste. ¿Tuviste un buen descanso?""Sí, dormí muy bien, gracias." Giró para capturar los profundos azules ojos de la mujer mayor."Gracias por permanecer hasta que me quedé dormida."La enfermera regresó interrumpiendo su picnic. Dio una mirada en las dos vacías cajas y lasmiradas culpables en las caras de las mujeres y frunció el ceño. "Usted realmente no debe traercomida al hospital," regañó. "Srta. Grayson, usted no está en alguna dieta especial, ¿no es así?""No. Lo siento. Le pedí que ella trajera esto," Rose dijo, intentando tomar la culpa."En el futuro usted realmente debe apegarse a la comida que servimos. Nuestros nutriólogostrabajan duramente para diseñar un menú...""Ese es Abraham Lincoln," Rose dejó escapar, su atención en el programa y no en la conferenciaque ella estaba recibiendo."Now, fue Johnson.""No. Él no tomó la oficina en febrero, él la tomó en abril." El anfitrión confirmó que la respuesta deRose era correcta con las fechas en que ocurrió la sucesión presidencial. La enfermera miró a lasdos mujeres concentradas en la televisión y cejó en su intento de explicar por qué la comida chinano era tan buena para un paciente como la comida del hospital. Salió del cuarto sabiendo de llenoadónde iba a ir en su descanso a cenar.Justo cuando el tema musical estaba finalizando el aviso vino en los altavoces que la hora de visitahabía acabado. "Supongo que es mi señal para irme," Verónica dijo renuente. "Te veré mañana."Se levantó y tomó su chaqueta. "Oh, casi me olvido." Metió la mano en el bolsillo y sacó unatarjeta de visita y una pluma. "Déjame darte mi número en caso de que quieras llamar o si
  • 42. quisieras que te trajera algo." Escribió su número de teléfono privado abajo al reverso de la tarjetay la dejó en la bandeja de la cama después recogió las cajas vacías de la comida y la bolsa. "Deverdad, si deseas o necesitas algo, solo dame una llamada. Estoy normalmente levantada hasta lasonce." Alisó una arruga imaginaria en la manta antes de ponerse su cazadora. "Descansa bien,Rose. Te veré mañana.""No quiero impedir tu trabajo.""Confía en mí, yo mucho prefiero estar aquí que allá. Estaré por aquí vez después del desayuno.Recuerde lo que dije. Llámame siempre que desees, incluso si es solo para hablar." Solo para estarsegura, Verónica empujó el teléfono un poco más cerca en la mesa lateral."Gracias. Buenas noches, Verónica.""Hey, llámame Ronnie. Todos mis amigos lo hacen," dijo con una sonrisa."Ronnie. Buenas noches, conduce con cuidado." Rose no notó la mirada que destelló a través de lacara de la mujer más mayor antes de ser cubierto con una fingida sonrisa."Buenas noches, Rose."*****Ronnie estaba enroscada en la cama con Tabitha puesta a su lado, cuando el teléfono sonó. Unrápido vistazo al reloj le dijo que eran casi las once. "¿Hola?""Um... hola, soy Rose. Espero que no esté llamando demasiado tarde.""No, no, no estás llamando demasiado tarde en absoluto." Se incorporó, mucho para eldescontento de Tabitha. "¿Estás bien?""Yeah, yo um... supongo que yo solo quería... saber cómo está Tabitha," vino la pobre excusa.Ronnie sonrió, apoyando una almohada detrás de su espalda y reclinándose contra la cabecera deroble."La máquina ronroneadora está bien. ¿Deseas saludarla? Ella parece pensar que dondequiera queyo esté es un buen lugar para ella estar." Sin esperar una respuesta puso el teléfono cerca delgato. "Dile hola a mami, Tabitha." Lo sostuvo allí por algunos segundos antes de poner el receptorde nuevo en su oído. "¿Oíste su ronroneo?""Yeah." Ronnie podía sentir la sonrisa a través del teléfono y en vuelta sonrió misma. "¿Hay algoque quisieras que te llevara mañana? Estaré probablemente allí alrededor de las diez.""Um... si no fuera demasiado problema, ¿crees que podrías comprobar el correo por mí?"
  • 43. "Maldición, completamente me olvidé sobre eso. Tendré que parar en la oficina de correos ypondré una dirección a la que reexpidan la correspondencia para ti antes que ese idiota de Cecilcomience a sabotear tu correo.""Oh... Yo no sé a dónde podrías reexpedirlo.""Me ocuparé de eso, no te preocupes. Pero yeah, daré una vuelta por ahí mañana y veré si tienesalgo.""Realmente apreciaría eso." Hubo un momento de silencio antes de que Rose continuara."¿Ronnie?""¿Yeah?""Um... duerme bien, ¿Ok?" Eso provocó que la ejecutiva sonriera otra vez."Tú también, Rose. Te veré en la mañana.""Buenas noches.""Buenas noches." Esperó algunos segundos antes de presionar el botón de apagado en el teléfonoy ponerlo de nuevo en el cargador sobre su mesita de noche. Tabitha avanzó lentamente sobre supecho y comenzó a intentar imprimir marcar sus patas en los órganos internos de Ronnie. "Oof,creo que no, srita," dijo, suavemente empujando el gato nuevamente sobre la cama y recibiendoun desanimado meow en respuesta. "Vamos, tengo muchas cosas en que ocuparme mañana. Esuna enorme cama. Hay demasiado espacio sin que tengas que estar justo encima de mí." Noobstante, la belleza de cabello oscuro terminó quedándose dormida con el felino ronroneadorenroscado contra ella.La alarma saltó a las seis como de costumbre, anunciando que el día de Ronnie empezaba."¿Mrrow?""En un minuto," contestó adormilada, quitando las mantas y metiendo los pies en las suavesazules pantuflas esperando junto a la cama. Con los ojos medio cerrados, caminó fatigosamente asu baño. Volviendo pocos minutos más tarde, dientes cepillados y vejiga vacía, se quitó susudadera y se puso su traje de entrenamiento gris claro antes de dirigirse hacia el sótano.El gimnasio privado de Ronnie sería la envidia de cualquier deportista en buena forma. Con laexcepción de que el cuarto contenía el calentador de agua y la calefacción, el resto del sótanoestaba dedicado a un sin número de banquillos, de máquinas, y colchonetas. Creciendo en la casaque ahora era suya solamente, Ronnie había a menudo soñado con la renovación del húmedosótano en un lugar en donde pudiera solo estar ella misma, el bombeo del hierro y elacaloramiento la hicieran sudar saludablemente. Su objetivo fue consumado con el gimnasioprivado. El cuarto estaba decorado con brillantes elevadas luces fluorescentes y realzadas por las
  • 44. paredes de espejos. Agarró una fresca toalla del estante, encendió el estéreo, y se dirigió a laescaladora para calentar.Duran Duran retumbó a través de las bocinas colocados a lo largo del gran cuarto mientras Ronnieempujaba sus pantorrillas y muslos a los límites en la escaladora. En su propio privado refugio,nadie podía oírla cantar en la música, ver el sudor formarse en su frente, cuello y pecho, o notar laforma en que se empujaba. Se enorgullecía de la forma y fuerza de su propio cuerpo pero ambosrequerían constante mantenimiento. Veinte minutos escaló, esto nunca va a ninguna parte yavanzó a la parte siguiente del equipo, tomándose tiempo para atar su cabello para mantenerlofuera de su cara y la nuca. Comprobó la cantidad de pesos en la barra antes de acomodarse abajoen el banco, quitó la barra de su apoyo, y la trajo abajo a su pecho. Meneó sus dedos paraasegurarse que sus manos estaban en la apropiada posición y comenzar sus agotadorasrepeticiones, subiendo la barra a la máxima altura antes de bajarla de nuevo sobre su pecho.Entonces estaba fuera de la pierna presionando, la máquina crujía por sus abdominales, elantebrazo se apretaba, entonces la máquina se encaminó para una buena en general sesión deejercicios. Para el momento en que el CD estaba finalizando, Ronnie era un montón de merecidosudor y los músculos pedían un descanso. Lanzó la empapada toalla en el cesto cerca de la puertay se dirigió de regreso a su dormitorio donde se desnudó la piel cubierta de sudor expandido porsu cuerpo y entró en al baño. La ducha sobre su cabeza enviaba los pulsos de agua caliente contrasu cuerpo, masajeando mientras limpiaba. Diez minutos con el secador de pelo y Ronnie estabafresca y lista para hacerle frente a lo que sea que el día le ofreciera.La nieve había caído durante la noche, cubriendo la ciudad con una capa ligera de blanco. Lacherokee azul brillante recorría las estrechas calles de Albany, luchando con el resto del tráfico dela mañana de viernes. Encontró un espacio para estacionarse en Morris Street y cuidadosamentese dirigió a las escaleras para recuperar el correo de Rose. Lo recogió, planeando en dejar lapropaganda postal para que Cecil le hiciera frente cuando un pequeño sobre atrapó su atención.Lo metió en el bolsillo interior de su cazadora y volvió al calor de su vehículo deportivo. Soloentonces lo sacó y examinó el remite. D. Bickering, RR 3 Box 4120, Cobleskill. Cobleskill, conocidomás por su universidad agrícola que por algo más, era un pequeño pueblo a una hora de Albany.Fue pensado para ser sobre todo tierras de labranza, aunque había un claro número de residentesen el área. La abrumadora mayoría eran o bien granjeros o gente que estaba dispuesta a viajarcuarenta minutos o más para llegar a sus trabajos todos los días, tan lejos de una verdadera ciudadestaba el pueblo. Ronnie empujó la carta nuevamente dentro de su bolsillo y puso el jeep enmarcha, determinada a llegar al hospital y entregar la carta a Rose antes de que el impulso de ir acasa y con el vapor abrir el sobre consiguieran lo mejor de ella. Desesperadamente quería sabercómo entraba el misterioso Delores Bickering en la vida de Rose y por qué la joven mujer sindinero estaba expidiendo cheques a esta persona.Ronnie llegó justo cuando la enfermera terminaba de comprobar los signos vitales de Rose. Comoesperaba, la cara de la joven mujer mostraba el dolor que las drogas no podían completamenteborrar. "Hey tu," dijo suavemente, atrayendo la atención de Rose de la enfermera a ella.
  • 45. "Hola," la rubia mujer sonrió. "Parece que la nieve te atrapó.""Solo un poco," Ronnie contestó, quitando los derretidos copos de su oscuro cabello y loshombros de su suave chaqueta café. "¿Debo regresar un poco más tarde?""Casi termino," la enfermera dijo sin levantar la mirada de su tarea. Se incorporó e hizo variasanotaciones en la tabla de Rose. "Ya está. Todo terminó por ahora." Se quitó los guantes de látexdejándolos en el rojo recipiente para residuos. "La doctora Barnes vendrá a visitarla dentro depoco," dijo antes de dejar a las dos mujeres solas.La curiosidad ganó saliendo al instante que estuvieron solas. Ronnie sacó el sobre de su bolsillo yse lo dio a Rose. "Aquí está tu correo."La sonrisa que había estado en la cara de la joven mujer desapareció en la vista de la escritura enel sobre. La abrió y leyó las palabras escritas que resaltaban en el papel mientras que Ronnie dejósu maletín en el piso y colgó su abrigo en el respaldo de la silla antes de tomar su acostumbradoasiento junto a la cama. Rose estaba silenciosa cuando acabó de leer la carta y la pusonuevamente dentro del sobre. "¿Podrías hacerme un favor y traerme mi chequera mañana?""¿Pasa algo? ¿Algo con lo que pueda ayudar?""No, es solo algo de lo que tengo que ocuparme." No pudo evitar encontrar los penetrantes azulesojos que la miraban. "Odio hacer esto, pero ¿podrías traer un sobre y una estampilla también?""Por supuesto, Rose," Ronnie contestó, todavía muriéndose de la curiosidad sobre el contenido dela carta. "Mira... si tienes una deuda que necesites ayuda para pagar..." Lamentó las palabrasinmediatamente, pensando que ofendieran a su nueva amiga."No, no es eso. Es de alguien con la que viví." La cabeza de Rose nunca se levantó y su actitudtotalmente cambió, retirándose dentro de sí misma."¿Un novio?""Una madre adoptiva. Viví con ella cerca de dos años. Se ocupó de mi cuando nadie más pudo" Loshombros de la rubia mujer se hundieron y dejó salir un suspiro de derrota. "Ha tenido un tiempodifícil desde que el Estado le quitó a todos los niños que cuidaba. Tu no querrás oír hablar sobreesto," Dijo, dándole a su nueva amiga una salida si la quería."Claro que quiero hacerlo," Ronnie dijo, extendiendo su mano para envolver la pequeña manodentro de la suya. "Esa carta pareció realmente preocuparte. ¿Te importaría compartir?" Esperóque Rose diera detalles sobre Delores pero fue sorprendida encontrar la carta empujada en sumano."Pienso que esto explicará todo."Ronnie miró a Rose antes de abrir el sobre y de leer la carta.
  • 46. Rose,No he sabido nada de ti desde hace tiempo. Las cosas son de verdad duras aquí. Puedo apenasmantener un tejado sobre mi cabeza mucho menos algo más. Los idiotas de los servicios socialesno entendieron nada de lo que les dije. Sé que estás ocupada con tu vida y no tienes tiempo parauna vieja señora como yo pero tienes que recordar que me ocupé de ti cuando nadie más pudo.Abrí mi hogar para ti, te di de comer y me aseguré de que fueras a la escuela. Has sido buenasobre intentar ayudarme pero realmente necesito más de lo que has estado enviando. Tú sabesque cuesta mucho alimentar a un niño más. Sin mí habrías pasado hambre. Estuve allí cuandonecesitaste que alguien se ocupara de ti. Estaré esperando cualquier mis... miseria... cualquierpequeña cantidad que puedas enviarme.Tú tía DeloresRonnie dobló la nota y la metió en el sobre, intentando mantener su mal humor en control, queestaba rápidamente haciéndose difícil para hacerlo. Dejando el sobre abajo en la bandeja de lacama, agarró los carriles laterales de la cama tan firmemente que sus nudillos se pusieron blancos.Dio varias respiraciones intentando tranquilizarse antes de sentir los verdes ojos mirándolaexpectantemente. "Tú no le debes a ella, Rose," dijo a través de los apretados dientes, incapaz delevantar su cabeza para encontrar la mirada."Debo hacerlo," la joven mujer dijo tristemente. "Cuando estaba viviendo con ella, había cuatro denosotros. Ella siempre dejó claro que el Estado no le daba bastante para ocuparse de nosotros.""Mierda de toro." Ronnie echó pestes levantándose de su asiento y acercándose a la ventana,mirando fuera en la ligera nieve cayendo. "No tengo ningún derecho de decirte qué hacer con tudinero, Rose, pero ella solo te está usando, jugando con tu compasión. Tanto tiempo como temantengas dándole dinero, dinero que no puedes permitirte reponer, ella solo volverá por más."Volteó la mirada en la joven mujer. "¿Ella te agradeció una vez el dinero que le has enviado hastaahora? No, ella solo dice que tienes que enviarle más. Está culpándote de darte su dinero.Cualquier deuda que piensas que le debes, esa se pagó hace mucho tiempo. Está ahora solochupándote hasta secarte." No queriendo perturbar a Rose más de lo que estaba, Ronnie regresóa su asiento y bajó su voz, "Ni una vez te preguntó cómo estabas viviendo, ni siquiera una palabraamable. Esa carta era nada más que envíame dinero. No mereces que se aproveche de tu bondadasí, Rose. Eres una persona demasiado buena para ser tratada así.""Ella es la cosa más cercana que tengo a una familia," la mujer joven protestó, no obstantedébilmente. Nunca había compartido este problema con alguien más antes y estaba sorprendidade ver la reacción de su amiga. Rose había oído por tanto tiempo sobre cómo le debía a Delorespor haberse ocupado de ella que creía que era una deuda que nunca podría pagar, sin tener encuenta sus sentimientos personales sobre esto. Tener a alguien para expresarle los sentimientosque habían estado enterrados profundamente dentro de ella era algo que no esperó.
  • 47. "No necesitas una familia así. Mereces lo mejor," Ronnie dijo. Dio un resignado suspiro. "Te dijeque te traería tu chequera y lo haré. También te traeré la estampilla y el sobre pero realmentequisiera que pensaras acerca de esto antes de que le envíes más dinero." Estiró su mano y tomó lamano de Rose entre las suyas. "Prométeme que lo pensarás primero, ¿Ok?""Ok," la mujer joven contestó, sacando una sonrisa de Ronnie. "Vamos hablar de algo más en lugarde eso, ¿Ok?""Seguro, dime qué.""¿Por qué no me cuentas sobre tu familia? Me encantaría oír acerca de ellos.""No es tan interesante como es posible que pienses." Ronnie iba a intentar y sacarle la vuelta aesto pero la expectante mirada en la cara de Rose cambió su opinión. "De acuerdo, pero teadvierto, que es bastante aburrida." Se movió en su asiento, deseando estar usando jeans en vezde sus pantalones de vestir. "Soy la mayor de tres. Somos Susan, Tommy y yo. Susan escompletamente lo opuesto de mí. Ella dirige los seguros Cartwright. Está casada con Jack; él esabogado." Sonrió como si compartiera algún gran secreto. "Susan usa más maquillaje que TammyFaye Baker y piensa que es una maravilla. Pero puede sumar números en su cabeza más rápidoque una calculadora y trae a la división de seguros arriba del promedio de ganancias para ser unade nuestros principales creadores de ingresos. Tengo que advertirte sin embargo, no permitas quete atrape sola en una fiesta. Mi hermana es la más grande para recaudar chismes e información enel estado. Una vez que logra atraparte no te deja ir hasta que sepa todo hasta tu tipo de sangre.""¿Qué sobre tu hermano?" Rose preguntó, mirando como la sonrisa abandonó la cara de Ronnie."Tommy es un alma perdida. Él tiene veinticinco años pero todavía actúa como un adolescente. Letomó seis años y tres universidades para obtener su licenciatura porque no puede aplicarse élmismo. La familia insistió que lo pusiera a cargo de algo así que le di la División de BienesInmuebles." Suspiró. "Imaginé que eso estaba bien que no podría hacer algo para estropear esto.Ahora estamos pasando por el peor crecimiento desde la recesión y actúa como si no importara.Por eso tuve que regresar a la oficina ayer. Odio la irresponsabilidad."Su conversación fue interrumpida por la llegada de la doctora Barnes. "¿Cómo está hoy, Srta.Grayson?" Preguntó."Igual que ayer, supongo," Rose contestó. "Oh, doctora Barnes, ella es mi amiga Ronnie. Ronnie,ella es la doctora Barnes." No vio la sonrisa formarse en la cara de Verónica por el título otorgado."Hola," la médica dijo. Miró la tabla de Rose por un momento e hizo una anotación. "Bien, Srta.Grayson, parece que todo está cicatrizando correctamente bien." Dejó la tabla abajo y se trasladóa la cabecera de la cama para comprobar las puntadas en la mejilla de Rose. "Los huesos estánfijándose apropiadamente y no veo razón para que usted no pueda ir a casa.""¿Casa? Pero..." Miró temerosamente a Ronnie por ayuda.
  • 48. "¿Cómo puede usted enviarla a su casa? Ella no puede incluso caminar todavía," la mujer decabello oscuro dijo, cayendo en el rol de protectora fácilmente. Parecía una cosa natural parahacer cuando venía para Rose."Mire Srita...""Cartwright, Verónica Cartwright.""Srta. Cartwright," la doctora corrigió, sin impresionarse con el nombre de la alta mujer. "No haynada más que podemos hacer por ella ahora mismo. Su cuerpo está reaccionando bien altratamiento. No hay nada más que hacer, excepto esperar a que los huesos cicatricen.""Pero no puede caminar todavía," Ronnie protestó."Ella no podrá caminar hasta dentro de un año," la doctora contestó. "No hay muestras deinfección, los escasos agentes han evitado la formación de cualquier coágulo y la hinchazón ha idobajando a un aceptable nivel. A este punto no hay nada más que el hospital pueda hacer, exceptoproporcionarle a ella una cama. Le haré una prescripción para el dolor y debe volver el próximoviernes para retirar las puntadas de su cara. Al mismo tiempo miraré sus piernas y tobillo entoncesveremos adónde vamos de allí."La respiración de Rose estaba aumentando y parecía lista para llorar, Ronnie se inclinórápidamente sobre la cama, bloqueando de la vista de la joven mujer de la portadora de las malasnoticias. "Rose," susurró. "Déjame ocuparme de esto. Prometo que todo estará bien.""Yo no puedo... Yo no...""Shh. Deja que me ocupe de esto. Confía en mí." Habló suavemente, como si calmara a unpequeño niño. "¿Confías en mi?" Recibió un tembloroso cabeceo. "Prometo que todo estará bien.""Pero...""Confía en mí, Rose." Mantuvo su mirada, dejando que el intenso azul buscara y calmara al verde,intentando silenciosamente transmitirle que todo estaría bien.Finalmente la joven mujer dejó salir una pesada respiración y asintió, poniendo su vida en lasmanos de la mujer que parecía tan dispuesta a ayudarla. Tan asustada como la perspectivaparecía, había un confort en saber que Ronnie estaba allí para ella."¿Qué necesito saber sobre el cuidado para ella?" Verónica preguntó, girando su atención a ladoctora."Le mandaré a la enfermera para que le indique cómo bañarla adecuadamente para prevenirinfecciones. Sugiero que consiga para su casa a un asistente de la salud o una enfermera privada sipuede permitírselo." Ese comentario ganó un levantamiento de cejas de la mujer que habíadonado seis cifras al hospital el año pasado. "La cosa más importante es asegurarse que las
  • 49. heridas se mantengan limpias." Hizo otra anotación en la tabla. "Le mandaré una hoja deinstrucciones preparadas explicándole exactamente qué necesita ser hecho cada día.""Bien," Ronnie dijo, su mente pensaba ya qué habitación sería acomodada en un espacio para larecuperación. Era un inesperado giro en los acontecimientos, pero uno que podría manejar.Confusa observó que no era culpabilidad la que la hacía abrir su santuario a Rose, era algo másfuerte, preocupación y afecto. En alguna parte en el curso de intentar compensar su error, aVerónica Cartwright había comenzado a importarle. "Lo que sea para hacer que ella este mejor.""Haré que la enfermera le dé todo los detalles. Firmaré los papeles de la alta antes de quecomience el resto de mis rondas." Giró la mirada en su paciente. "Lo siento, Srta. Grayson, he oídoque se encariñó bastante con nuestra comida." Su intento de bromear no fue recibido tan biencomo esperaba, ganando solamente una débil sonrisa de la rubia. "Bien, si hubiera alguna maneraque justificara mantenerla aquí, lo haría.""Lo sé," Rose contestó. "Gracias.""No se olvide de concertar una cita con nuestra clínica para pacientes externos para retirar esaspuntadas el próximo viernes. Asegúrese que le programen la cita conmigo y no con un médicoasistente. Quiero dar una mirada a esas piernas también.""Lo haré.""Me ocuparé de eso," Ronnie dijo firmemente, no dejando duda en la mente de la joven doctoraque su paciente estaría bien cuidada.*****Fue una ocupada tarde para Verónica. Su teléfono celular estaba constantemente encendido,agotando la batería bastante que la ejecutiva tuvo que recurrir a usar el teléfono de la habitaciónde Rose para terminar sus preparativos. Llamó a una compañía de suministros quirúrgicos paracomprar una cama de hospital, una silla de ruedas, y varias otras cosas que la enfermera insistióque eran necesarias para la adecuada recuperación de Rose. Pero no importó cómo duramenteintento, Ronnie no podía conseguir que entregaran la cama ese día. En la frustración les dijo quesolo entregaran los otros artículos y llamó a varias mueblerías hasta que encontró una que vendíacamas ajustables. Incluso eso tomó un poco de trabajo para convencerlos que enviaran un camióncon ésta ese día. Entonces tuvo que llamar a María para dejarle saber lo que ocurría. Explicó alama de llaves de su confianza que habitación iban a ocupar y qué artículos necesitaban sermovidos para hacer espacio para el mobiliario nuevo. La llamada siguiente había sido a un servicioprivado de ambulancias para arreglar el traslado del hospital a su casa para Rose. Las restantesllamadas habían sido a varias agencias en un intento de conseguir una enfermera privada paracontratarla a largo plazo, en una base de tiempo completo, después a María otra vez para ponerlaal tanto de los últimos acontecimientos."¿Ronnie?" Rose llamó suavemente, atrayendo la atención de la alta mujer.
  • 50. "Tengo que irme, María. Llámame al teléfono del jeep si hay algún problema." Colgó el teléfono yse sentó en el borde de la cama. "Supongo que todo está listo. Ahora solo esperaremos que laambulancia llegue.""No sé como agradecerte," Rose susurró, su voz quebrada por la emoción."Shh... no necesitas estarte preocupando de cosas así.""Pero nadie nunca... yo, quiero decir esto es tanto..." Sus ojos emergieron con el sincerosentimiento."Hey, no es problema, ¿recuerdas? Prometí que cuidaría de ti." Ronnie extendió su mano y cogióuna lágrima antes de que pudiera rodar por la mejilla de Rose. "Hey, nada de eso. Tabitha teextraña y esta es la manera perfecta de asegurarme que ella tenga a alguien más para conseguirsu atención de modo que yo pueda conseguir hacer un poco de trabajo." Recibió la más desnudade las sonrisas. "Además, he estado sola durante mucho tiempo. Será agradable tener compañía."Capítulo 3Tanto como Ronnie quería viajar en la ambulancia con Rose para proporcionarle comodidad,estaba el jeep para considerar y la idea de dejarlo en Albany de noche era un desagradablepensamiento. No había pasado cerca del Porsche desde el accidente, aunque observó que Hanshabía estado durante el día anterior para comenzar las reparaciones. Eso la dejó sin ninguno de losvehículos que estuviera bien en la nieve o su preciado Mustang 1967 para sacarlo y el Mustangnunca vería el salado invierno de las calles de Albany si podía evitarlo. Con reticencia eligió dejarviajar a Rose sola en la ambulancia mientras los seguía detrás en el jeep.El conducir de Albany a Loudonville donde la casa de Ronnie se encontraba, normalmente tomabamenos de quince minutos. La mujer de cabello oscuro dio al conductor de la ambulancia unaadvertencia que él no estaba en una llamada de vida o muerte, y tenía que hacer lo posible paraevitar golpear algún bache en su salida de Albany, incluso si significaba tomar tiempo doble parallegar allí. Loudonville era un área llena de antiguas y viejas casas, que databan de los siglos XVI yXVII. A menudo era considerado un suburbio rico de Albany incluso aunque era una entidadcompletamente separada. La única relación que Loudonville tenía con la capital era que estabandentro del mismo condado. La gente que vivía en el prestigioso pueblo dejaba en claro que noeran residentes de Albany de ninguna manera, forma o modo.El viaje a su casa fue el más angustioso paseo de la vida de Ronnie. Las calles eran las típicas deprincipios de diciembre los trozos de aguanieve y el hielo hicieron el viaje bastante movido perocon el agregado factor de los baches, la ambulancia se encontró rebotando mucho más de lo
  • 51. usual. Sabiendo que cada bache significaba dolor para Rose, Verónica gruñó cuando la ambulanciagolpeó un bache particularmente grande justo cuando estaban saliendo de Albany y cruzando paraentrar a Loudonville. La verde y blanca ambulancia rebotó y se sacudió sobre la irregular calle,convirtiendo a Ronnie en un manojo de nervios antes de que finalmente llegaran a las lisas callesde su ciudad natal y giraran sobre la entrada Cartwright.María abrió la puerta y salió justo cuando la ambulancia subió por el camino de entrada, seguidode cerca por el jeep azul brillante. Ronnie normalmente utilizaba su control remoto para abrir lasapropiadas puertas del garaje y guardar su vehículo pero tenía algo más importante que hacer. Secolocó en el área del gran estacionamiento enfrente de los garajes y esperó que las puertastraseras de la ambulancia se abrieran. Hizo lo posible para permanecer apartada cuando sacaron aRose, observando que más de unas pocas lágrimas que le parecía ser nada peor para tener. "Ypensé que comenté que el hospital era frío," la joven mujer comentó, la manta y la sábana nohicieron nada para parar el penetrante viento que se había levantado."No te preocupes, estarás en el interior y te calentarás bastante pronto," Ronnie contestó,notando por la esquina de su ojo que María tenía las puertas dobles abiertas dándoles el espaciomáximo para atravesar con la camilla y su preciada carga.Lo plano en su espalda, fue lo primero que Rose notó cuando entraron a la gran estructura quetenía altos techos, oscuras vigas contra un color crema de fondo. Giró su cabeza y sus ojos seensancharon en las vistas. La sala era enorme, fácilmente más grande de lo que había sido suapartamento completo. Cuando sintió el cambio en la altura se dio cuenta que una parte de la salaestaba hundida, algo que había visto en revistas en la biblioteca pero nunca había visto realmenteen el hogar de alguien. La alfombra de pared a pared era el mismo color crema que el techo,espesa y lujosa sin una sola muestra de decolorado o desgaste. Grandes armarios de maderaoscura alineaban una pared; Rose supuso que serían cerezo o caoba. Un conjunto de escalerasocupaba otra pared. Le recordaron las escaleras del programa de televisión The Brady Bunch,excepto que en vez de tener un reducido rellano, estas escaleras curvaban alrededor en el fondo.El barandal era también del mismo intenso color que los armarios y las vigas del techo. Escuchó aRonnie maldiciendo en alguna parte en el fondo pero no podía localizarla, no importaba comovolteara su cabeza. Entonces la vio salir de una habitación en el extremo y correr arriba de lasescaleras. María caminó en su línea de visión y Rose consiguió el primer vistazo real del ama dellaves. "Hola.""Bien hola allí, ¡pobrecita!," el ama de llaves contestó. "Ronnie tuvo que ir arriba para traeralgunas sábanas. Estará de regreso pronto.""Mi nombre es Rose." Extendió su mano."Soy María, niña," contestó, tomando la mano ofrecida y la saludó. "Una vez que estés instaladaharé algo rico de comer. Estoy segura que estás harta de esa espantosa comida del hospital.""Es usted muy amable pero no quisiera que tuviera ningún problema."
  • 52. "Oh, no es ningún problema en absoluto. Oh, aquí viene Ronnie. Mejor voy a poner esas sábanasen la cama para que puedas estar cómoda."María tomó las sábanas de lino de las manos de Ronnie y desapareció dentro de la alejadahabitación mientras la alta mujer fue al lado de Rose. "Siento sobre eso," dijo."Ronnie, ¿puedes hacerme un favor?""Claro, ¿qué quieres?""¿Puedes cubrir mis pies? Están congelándose." Un segundo después sintió grandes manos cálidascerrarse alrededor de sus helados dedos de los pies, la única parte de sus extremidades inferioresno encajonadas en un molde de yeso."¿Por qué no dijiste nada?" Ronnie dio una mirada furiosa a los asistentes de la ambulanciamientras ajustaba la sábana y la manta para cubrir los expuestos pies. María salió de la habitaciónalgunos minutos más tarde, anunciando que todo estaba dispuesto. "Te pondremos en la cama yentonces iré arriba y te conseguiré un par de agradables calcetines calientes," Ronnie dijo antes deapartarse del camino cuando los asistentes tomaron el agarre de cada extremo de la camilla.Solo tomó una rápida mirada alrededor para que Rose se diera cuenta que el cuarto en la que laestaban poniendo era la oficina de Ronnie. Dos altos archiveros estaban presionados contra lapared, al parecer para hacer espacio para la cama queen sized ubicándola en medio del cuarto. Unescritorio para la computadora con el monitor más grande que había visto nunca estaba contrauna pared cercana y una inmensa televisión ocupaba la pared restante donde podría verlacómodamente."Ok, Mike, ¿listo?" Uno de los asistentes preguntó, alzando la sábana debajo de Rose en susmanos. "A las tres," Mike contestó. "Uno... dos...tres." Fácilmente la levantaron pero en el procesode ponerla de nuevo abajo, una esquina se resbaló de sus manos, provocando que el pesadomolde de la pierna derecha cayera abajo sobre la cama. La sacudida envió ráfagas de dolor através de Rose y el posterior grito trajo a Ronnie a su lado. "Srta. Lo siento," Mike dijo."Necesitamos ahora rodarla sobre su costado para que podemos conseguir sacar la sábana dedebajo de ella.""No," Ronnie dijo. "Yo la sacaré." Había claramente cólera en su tono así como la preocupaciónque Rose no estuviera lastimada aún más. Con cuidado infinito descorrió la sábana sacándoladebajo de la joven mujer hasta que finalmente salió libremente. La lanzó al compañero de Mike."¿Hay algo que necesito firmar?""No Madame. Usted recibirá la factura de nosotros en algunos días.""Bien. ¿Hay algo más?" Sin esperar una respuesta cabeceó a María, que estaba parada en lapuerta, "María los acompañará a la puerta."
  • 53. "Fue un accidente," Rose dijo una vez que se fueron los asistentes. Ronnie repasaba atareada lasinstrucciones de como operar la cama nueva."Fue un estúpido accidente. Él debió haber tenido más cuidado. ¿Qué, si no hubieras estado sobrela cama?" Bajó el brazo y envolvió su mano en los fríos dedos de los pies de Rose. "Déjameconseguir algunos calcetines para ti. Regresaré pronto. ¿Deseas algo de la cocina?""No, gracias. Puedo esperar hasta la cena.""Huh. Uh. Bien, reconozco que necesito una taza de café. ¿Quieres algo caliente o frío parabeber?""Um..." La mirada en los intensos azules ojos decía que era mejor elegir uno u otro. "Caliente, porfavor.""Aquí está el control para la cama." Dio el blanco aparato de plástico a Rose junto con el folleto deinstrucciones. "Esto viene con calor y masaje. Solo presiona estos botones si quieres encenderlo.Éstos controlan los pies y la cabecera de la cama." Observó como la joven mujer experimentaba,levantando la cabeza hasta que estuvo en un ángulo de cuarenta y cinco grados. "Te dejaré queconsigas utilizar esto, y estaré de vuelta con esos calcetines."Ronnie volvió pocos minutos después con un par de gruesos calcetines blancos y un ronroneadormontón de pelusa anaranjada y blanca. "Mira a quién encontré escondida en el cuarto deservicio," dijo, dejando a Tabitha en la cama y sonriendo cuando vio los brazos de Rose envolversealrededor de su precioso gatito."Hola dulzura... te extrañé," la joven mujer arrullaba a su satisfecho gato. "Has ganado peso.""¿Mrrow?""¿Me extrañaste?" Abrazó a Tabitha otra vez, sin pensar en las lágrimas que se derramabansaliendo de sus ojos. "Gracias," susurró a Ronnie. "Gracias por ocuparte de ella por mí. No puedodecirte cuanto..." Su voz se interrumpió y se dio por vencida para intentar hablar."Lo sé," la mujer de cabello oscuro dijo suavemente. "Y de nada." Hace una semana no habríacreído que podría significar tanto tener a alguien que se ocupara de su mascota pero ahora Ronnieentendía justo lo importante que el felino era para Rose."Hey, vamos a poner estos calcetines en ti." Se trasladó al extremo de la cama, todavía mirando lallorosa reunión entre Rose y Tabitha. "Éstos fueron los más calientes que pude encontrar," dijomientras apartaba la manta. Reunió el tejido de algodón en sus dedos y lo deslizó cuidadosamentesobre los dedos del pequeño pie de Rose, después sobre el pie y el tobillo cubiertos por el molde.Con el talón en el lugar, parte de la punta de los calcetines caía, claramente mostrando ladiferencia en el tamaño de los pies de las dos mujeres. "Lamento esto. Te conseguiré algunoscalcetines que te queden mañana."
  • 54. "No tienes que hacer eso, Ronnie. Éstos están bien, si no te importa que use tus calcetines.Además, tienen que ser grandes o no cabrían sobre el molde." El calor que emanaba de la camatomó más que solo tranquilizar a Rose, esto disminuyó el dolor en sus piernas y la relajó al puntoque sus párpados se sentían muy pesados y no pudo sofocar un bostezo. "¿Te importaría sidescanso un pequeño rato?""Por supuesto que no, Rose, cuando estés cansada, solo dímelo." Ronnie observó la computadora,gimiendo internamente en el pensamiento del trabajo que había estado acumulándose toda lasemana esperando por ella. "Te molestaría el teclado si trabajo un poco?""Oh no. Adelante. No me molestará en absoluto." Rose no sabía si lo haría o no pero no estaríadiciéndole a Ronnie que no podría hacer su trabajo en su propia oficina en su propia casa. Tabithaparecía bastante satisfecha tumbada en la climatizada cama y pronto se quedó dormida.El sueño no llegó tan fácilmente para Rose, sin embargo. El traqueteo del teclado atrajo suatención a Ronnie que trabajaba duro solo algunos metros más allá. Había computadoras en labiblioteca pública y sabía cómo usarlas para buscar la localización de libros pero poco más. Inclusodesde esta distancia podía ver que Ronnie estaba revisando algún tipo de hoja de cálculo. Aunquela esculpida cara tenía la mirada desviada de ella, Rose no tenía ninguna duda de que la cabeza deCartwright Corporation fruncía el ceño. Un lápiz con el extremo bien mordisqueado encontró sucamino dentro de la boca de Ronnie una y otra vez. Cuando éste no estaba siendo roído, estabasiendo rebotado arriba y abajo en el escritorio, un evidente inquieto hábito. Cada tanfrecuentemente como una incongruente explicación podía salir de la boca de la culta mujer y lapantalla de la computadora podía cambiar de una hoja de cálculo a otra.Ronnie se levantó y se acercó a los archiveros, sacando un fajo de informes generados encomputadora. "¿Qué diablos estás haciendo, Tommy?" Preguntó al aire antes de volver a suasiento y comparar la información sobre el papel a lo que le decía la pantalla. A través de losmedio cerrados párpados Rose continuó mirando a su nueva amiga luchar para encontrarlesentido a lo que estaba observando. Varias veces Ronnie se reclinó en su sillón de piel y dejabasalir frustrados suspiros. Eran esas veces que Rose podía ver su cara, frente surcada con elpensamiento, labios fruncidos, quijada apretada. La joven finalmente se quedó dormida deseandopoder hacer algo para disminuir los problemas de Ronnie de la forma en que la compasiva mujerhabía disminuido los suyos.*****Ronnie apagó el monitor y giró en su asiento para encontrar a Rose durmiendo, Tabitha justo a sulado. El anaranjado y blanco felino estaba ajetreado limpiando sus patas e incluso no se molestóen levantar la mirada cuando la ejecutiva salió del cuarto."¿Cómo está la pobrecita, querida?" María preguntó cuándo Ronnie entró en la cocina.
  • 55. "Ella está durmiendo ahora. La despertaré para cuando la cena esté lista." Alcanzó un vaso delarmario antes de sacar una cerveza del refrigerador. "Realmente agradezco que te hayas quedadotarde hoy para hacer esto.""Oh, no es ningún problema para nada, Ronnie, sabes eso," la mujer mayor dijo. "Qué le sucedió?""Fue golpeada por un auto. No tiene familia y nadie más para ocuparse de ella. Va a permaneceraquí hasta que esté curada totalmente y no necesito que mi madre y hermana sepan sobre esto,"Ronnie advirtió, deseando evitar cualquier discusión familiar."¿Supongo que es la madre de Tabitha?""Sip." Tomó un trago de cerveza y olfateó en el horno. "Olores ricos.""Uh huh estará rico una vez que esté hecho. Incluso no pienses acercarte allí y tomar algo." Maríarecordó que en el pasado muchas veces cuando los tenedores para la cena desaparecían losencontraba en el momento en que los sacaba del horno. "No me dijiste lo que le gustaba así quehice una cacerola de asado.""Oooh. Suena rico." Los ojos de Ronnie se iluminaron. "Espero que hayas hecho suficiente." Tomóotro trago de cerveza y echó un vistazo en las hileras de gabinetes. "Sabes dónde está esa bandejaque utilizamos cuando mamá estuvo enferma?""Por supuesto que lo sé. A diferencia de ti, conozco mi camino alrededor de la cocina.""Hey, sé donde están las cosas. Encontré la cerveza sin problemas." Ronnie sonrió."Siempre saliéndote lo listilla, ¿no es así, Verónica Louise?""Únicamente contigo, María," la alta mujer contestó, inclinándose y dándole a su querida ama dellaves un beso en la mejilla y le rizó el cabello. "Tomaré mi cena en la oficina con Rose. Si necesitasayuda solo dame un grito.""Considerando que serví a tu familia entera cuando vivían todos aquí pienso que llevar dos cenas ala oficina no será un problema." Abrió la puerta del horno y pinchó la carne y las papas con untenedor grande. "Ahora ve a ocuparte de tu huésped. La cena tardará por lo menos en otra mediahora."Una vez que estuvo sola otra vez en la cocina, la cara de María dejó la sonrisa. Se acercó a laspuertas corredizas y miró detenidamente afuera en la noche. La lámpara grande de sodioiluminaba el garaje y el maltratado Porsche situado en el interior de éste. "Oh Verónica..." susurró."¿Qué has hecho?"*****"Estaba delicioso," Rose dijo por milésima vez, poniendo su tenedor abajo en el plato vacío."Nunca me interesé mucho por las zanahorias pero éstas estaban deliciosas."
  • 56. "Creo que María pone un poco de azúcar en ellas mientras se están cocinando," Ronnie contestó,quitando la bandeja del regazo de la rubia y dejándola sobre el escritorio. "¿Estás lista para elpostre?""¿Postre?" Verdes ojos se iluminaron."Postre. Sé que ella tiene pastel de chocolate y nueces recién hecho allí y si busco realmentepuede que encuentre un poco de helado para acompañarlo." La mirada de completo placer en lacara de Rose trajo una sonrisa a la suya. "Mantén eso y María te hará tan grande como una casa.Nada le complace más que ver a la gente disfrutar de lo que cocina." Echó un vistazo en la jovenmujer aún en su bata azul y blanca del hospital. "Por supuesto parece que te puede ser útil unpoco de carne en tus huesos. De modo que no sería una mala cosa. Mientras estoy en eso, tetraeré algo un poco más cómodo para usar que esa cosa.""Oh, bien supongo que es un poco espantoso," Rose contestó, levantando la tela sobre suhombro."No pienso que tenga algún pantalón que sean bastante grande para pasar esas piernas pero estoysegura que tengo una camisa de dormir en alguna parte. Ya regreso." Recogió los platos vacíos ysalió del cuarto."¿Carne en mis huesos?" Rose preguntó a Tabitha una vez que Ronnie salió. "Me parece que heganado diez libras de todo lo que he comido los últimos días.""¿Mrrow?""Sip, parece que has estado disfrutando algo de lo que María cocina también," refunfuñó cuandoel anaranjado y blanco gato subió sobre su muslo para posarse sobre su regazo. "No entiendoesto." Rascaba ausentemente detrás de las orejas de Tabitha mientras expresaba suspensamientos. "Ella me encuentra en la calle, me lleva al hospital, y debería haber sido hasta ahí.En lugar de eso se ocupa de ambos como si fuéramos la cosa más importante del mundo paraella.""¿Mrrow?""Oh, cielos prohibido que deje de rascarle a usted, su majestad." Reasumió su suave rascar. "Creesque puedo entender." Levantó a Tabitha sobre su pecho y frotó su nariz en la suave piel. "Eres tanadorable, cualquier persona que te ve se enamora de ti." Escuchó el suave ronronear por unminuto, tomando comodidad en sostener su precioso gatito. "Nop, no lo entiendo en absoluto.Estoy agradecida pero no lo entiendo.""Aquí estamos," Ronnie dijo cuando entró en el cuarto. Cada mano sostenía un plato de postrecon un gran pedazo de pastel de chocolate y nueces y una copa de helado de vainilla perforadocon una cucharita mientras que una camisa de dormir café claro colgaba sobre su hombro. Dejólos platos abajo en el escritorio y dio la camisa de dormir a Rose.
  • 57. "¿Dartmouth?" La mujer más joven preguntó, sosteniendo la camisa delante de ella."Sip. Conseguí mi licenciatura allí y mi maestría en Stanford," Ronnie dijo mientras le daba unplato a Rose. "Está vieja y descolorida pero todavía la amo.""¿Cuáles son tus títulos?""Mmm, buena niña exploradora. Veamos... Tengo una Licenciatura en Administración de Negocioscon un secundario Marketing y mi Maestría es en Dirección de Negocios.""No me sorprende que seas la presidenta de tu compañía.""Bien, eso es por soy la mayor," Ronnie sonrió. "Cuando esto viene de Cartwright Corp., elnepotismo se consigue por todas partes.""Estoy segura que tomó más que eso para llegar a dónde estás," Rose contestó, poniendo unacucharada del sabroso postre en su boca."Así es, pero si estuviera con cualquier otra compañía solo estaría en gerencia media. Mi padremurió menos de tres años después de que me gradué y entonces tomé el control de las riendas.""Oh. ¿Estabas cercana a tu padre?""Supongo." Empujó el último pedazo de pastel de chocolate y nuez en su boca. "Era la mayor y pormucho tiempo la manzana de su ojos. Sabes, es curioso, no importaba lo ocupado que él estaba,encontró siempre el tiempo de asistir a cada conferencia de padres y profesores, cada juego,incluso asistió a todos los juegos de mi pequeña liga. No muchos hombres en su posición haríaneso.""Parece que él te amo mucho.""Él lo hizo. Era el infierno criarme y estaba siempre intentando mantenerme fuera de problemas."Ronnie dejó su plato abajo y se recargó en su sillón de piel. "Recuerdo más de una vez en que unode los floreros antiguos de mi madre se conseguía roto con mi pelotera y él estaba culpándose."Sonrió ante el recuerdo. "Solo una vez conseguí herirme y él no pudo cubrirlo por mí. Resbalabade esa barandilla allí afuera y me caí. Me fracturé el brazo. Mamá me castigó todo el verano"."Si creciste aquí, ¿por qué tu madre no vive aún aquí?""Bien, después de que papá muriera, ella vivió aquí durante un tiempo. Eventualmente comenzó apasar más y más tiempo con sus amigas de canasta. Todas ellas viven en una comunidad de retirocerca. Pensó que si estaba pasando todo su tiempo allí por qué no solo vivía allí, así que lecompramos un condominio y asumí el control de la casa de la familia. Tiene sentido, sin embargo.Está rondando los sesenta y no necesita un lugar tan grande de todos modos.""¿Tus hermanos no querían la casa?"
  • 58. "No tuvieron una opción. Soy la mayor. Es cómo funciona en nuestra familia. ¿Terminaste coneso?""Oh, sí, gracias." Rose entregó el ahora vacío plato."Además," Ronnie continuó. "Susan y Jack tienen una agradable casa a unos pocos kilómetros deaquí y Tommy parece preferir apartamentos. Si no la hubiera tomado, probablemente habríamospuesto el lugar a la venta." Apiló los dos platos y giró alrededor en su silla para hacer frente a lagran pantalla de televisión. "Son casi las diez. ¿Estás cansada o deseas ver que está pasando?""No, estoy bien despierta. Esa siesta de antes ayudó." Rose se movió e inhaló agudamente."Pienso que es hora para otro Percocet, sin embargo.""Te lo traeré. Encuentra algo para que veamos."*****Tabitha estaba satisfechamente durmiendo junto a Rose, que continuaba mirando fijamentearriba en el techo. Ronnie se había ido a la cama una media hora antes, dejando a la joven mujersola con sus pensamientos. Le sorprendió a Rose darse cuenta justo como decepcionada estabacuando su amiga anunció que se iba a la cama. Había verdaderamente disfrutado la noche y laatención constante de la mujer más mayor. También parecía que cuando Ronnie estaba alrededor,sus piernas y el tobillo no dolían tanto ni la conducía a las lágrimas tan a menudo. Pensó de nuevoen qué había sucedido justo después que comenzaron a ver las últimas noticias.Un incorrecto movimiento envió el atroz dolor a través de ella e inmediatamente Ronnie habíaestado allí. Ronnie, la sostuvo fuertemente, le susurraba consoladoras palabras, que tiernamentela acunó. Rose deseó que el abrazo no terminara nunca. Quería continuar sintiendo la cálida pielcontra la suya, aspirar la fragancia del perfume de Ronnie, sentir la subida y caída del pecho de lafuerte mujer contra su mejilla. Cuando Rose finalmente la soltó, fue con gran reticencia y unsentimiento de pérdida. Ajustó la almohada detrás de su cabeza y forzó sus ojos para cerrarse,pero no hizo nada para borrar la sensación de Ronnie confortándola.Arriba, Ronnie estaba mirando fijamente su propio techo. No quería dejar a Rose, pero no le habíaparecido correcto mantener a la mujer aún en recuperación levantada demasiado tarde. Escuchólos sonidos de la noche, los ocasionales camiones que bajaban por la calle principal, los búhosululando en la distancia. Nada de eso le interesó. Lo que estaba escuchando era por el suave,melódico sonido de la voz de Rose llamarla."Maldición, tendría que haber conseguido un sistema de intercomunicación," murmuró en laoscuridad. ¿Y si Rose necesita ayuda con el acomodo? ¿Qué si despierta y necesita más Percocet?¿Era seguro dejar a Tabitha con ella? ¿Qué si caminaba a través de las piernas de Rose? ¿Qué sisentía dolor otra vez y necesitaba ser sostenida? Ésos y una docena más de preguntas pasaron porsu mente, todas convenciéndola que arriba no era el lugar correcto para estar. Con la puerta de laoficina abierta permitiendo a Tabitha entrar y salir en caso de que necesitara la caja de arena, no
  • 59. había seguramente manera que pasara por alto oír a Rose. ¿Pero qué si lo hacía? ¿Qué si Rose lanecesitaba y no la oía llamarla? Sí, era por eso que tenía que estar cerca de ella... solo en caso deque necesitara algo. Agarrando las almohadas y la manta, Ronnie salió de su dormitorio y se dirigióabajo.Acomodando la ropa de cama en el sofá, silenciosamente cruzó el cuarto y echó un vistazo en lamujer durmiendo. Después de convencerse de que Rose estaba bien, Ronnie volvió al sofá y seacomodó, el sueño tomó el control en menos de minutos.*****Ronnie se levantó alrededor de las seis. Regresó las ropas de cama a su habitación y se cambió asu ropa de entrenamiento antes de entrar en la oficina para checar a Rose. La joven mujer estabatodavía durmiendo profundamente así que se sintió segura para dirigirse abajo para introducirseen su entrenamiento. Sin embargo, esto que normalmente significaba paredes sacudidas por losdecibeles de la música de los años 80 fue cambiada al silencio absoluto a fin de no perderse de oíra Rose llamándola. Lo que eran normalmente veinte repeticiones con cada máquina se tornaronen diez y la máquina de deslizamiento fue ignorada completamente. Volvió arriba y revisó a ladormida mujer una vez más antes de ir a tomar una muy necesaria ducha. Era sábado. No habríaseñales de María que tenía los fines de semana libre. Esto hizo que Ronnie resolviera que hacerpara que ella y Rose desayunaran.Cuando el vapor del agua enjuagó el champú de su cabello y el sudor de su cuerpo, los ojos deRonnie se cerraron y su mente vagó de nuevo a la mujer de cabello rubio durmiendo en el piso deabajo. Había habido un casi culpable placer en sostenerla anoche, sabiendo que era la únicaresponsable del dolor, sin embargo también la única que le proporcionaba consuelo de ese dolor.Disfrutó sostener a Rose, enterrando su nariz en el cabello de hilos dorados, envolviendo losbrazos alrededor del suave cuerpo, sintiendo la cálida respiración contra su cuello...Los ojos de Ronnie volaron abriéndose y bajó la mirada para descubrir su jabonosa manoacariciando su propio pecho izquierdo. Rápidamente se enjuagó, mentalmente regañándose porfantasear cuando tenía muchas cosas más importantes para hacer.Rose se despertó por el sonido de Ronnie entrando al cuarto, un plato lleno de hot cakes y tocinoen cada mano. "No soy una buena cocinera como María, pero por lo menos no quemé nada.""Estoy segura que estará estupendo.""¿Quieres café o té?""Oh, café sería genial," Rose dijo feliz."Hay una jarra recién hecha. ¿Crema y azúcar?""Solo crema por favor."
  • 60. "Un café, crema, nada de azúcar sale de inmediato." Dejó su plato en el escritorio y el plato deRose en la bandeja antes de colocarla en el regazo de la joven mujer. "Desayunaremos y entonceste ayudaré a bañarte. La enfermera no comenzará hasta el lunes pero pienso que puedoayudarte.""Sabes de verdad odio sentirme así de impotente," Rose dijo. "Quiero decir, yo no puedo inclusoinclinarme sin que me duelan mis piernas. Si no pienso y meneo mis dedos del pie es incluso peor,no mencionar la cosa entera del cómodo." Sus mejillas se ruborizaron levemente con vergüenza.Ronnie no sabía qué decir a ese comentario, sabiendo que si los papeles estuvieran invertidos noestaría probablemente tan bien sobre la completa situación. "Vuelvo enseguida con el café ydespués del desayuno veré si puedo encontrar ese juego Trivial Pursuit." Se dirigió hacia la puertaencontrándose con Tabitha."¿Mrrow?""¿Y supongo que quieres tu desayuno también?" Recibió su respuesta en la forma felinafrotándose contra la pierna de sus pants. "Vamos, si estás comiendo no fastidiarás a tu madre poralgo de lo suyo."*****Aunque Ronnie había ayudado a Rose ayer por la noche con el acomodo, la mujer joven estabaaún muy tímida de tener a la rica y poderosa mujer ayudándola. Ni una palabra fue dicha cuandoel cuenco fue deslizado debajo de ella, hizo su deber, y Ronnie lo llevó al cuarto de baño contiguo.Bien por lo menos no tengo mi período, Rose pensó para sí misma, temiendo al hecho de que erasolo en una semana o algo así. No tenía idea cómo iba a manejar eso cuando se encontrara."Bueno, supongo que debemos conseguir asearte. ¿Quieres un Percocet ahora o después?"Ronnie preguntó cuando volvió del baño con un recipiente lleno de agua caliente jabonosa y unpaño."Después. Me ponen a dormir también fácilmente. ¿Crees que podríamos cortar las pastillas por lamitad? Quiero decir, yo sé que la doctora Barnes quisiera que las tomara para el dolor pero odiosentirme tan atontada todo el tiempo.""No veo ninguna razón de por qué no," Ronnie contestó, dejando el recipiente en el escritorio."Vamos a lavarte. Seré tan gentil como pueda," prometió.La mujer de cabello oscuro era de hecho extremadamente gentil, como si estuviera asustada decausarle la más mínima cantidad de dolor. "Ok, ¿si lavo tu espalda puedes hacerlo con el resto?""Sip." Rose se inclinó y se quitó la camisa de dormir de Dartmouth y se la puso delante de suspechos. Firmes dedos bajo la jabonosa toallita trabajaban de un lado a otro de su espalda, sacandoun inesperado gemido de sus labios.
  • 61. "¿Te lastimé?""No, lo siento. Supongo que me duele mi espalda de pasar tanto tiempo en esto.""Me acostumbré a conseguir las peores tortícolis en mi espalda después de estudiar toda la nochedurante los finales. Mi compañera de cuarto era estupenda en los masajes." La mente de Ronniepensó brevemente de nuevo a algunas de las otras cosas que Christine era buena. "De todosmodos," dijo, empujando la imagen de su mente. "Ella me enseñó que hacer. ¿Puedes inclinarteun poco más?" La joven mujer obedeció y Ronnie puso el trapito a un lado. Se movió un poco paraconseguir una mejor posición y comenzó a masajear los apretados músculos con sus largos dedos."Oh, esto se siente bien," Rose murmuró adormilada, inclinándose nuevamente dentro del suavemasaje. Parecía que cada dolor, cada nudo en su espalda desaparecía bajo el tacto de Ronnie. Elagua jabonosa hizo que los fuertes dedos resbalan incluso más fácilmente a través de su piel."Estás en la línea equivocada de trabajo, Ronnie. Debes haber sido una masajista.""¿Es eso así?" Murmuró, su atención enfocada en la suave piel debajo de sus manos."Absolutamente," Rose gimió cuando la firme presión fue puesta en un punto particularmenteadolorido. "Vas a ponerme de nuevo a dormir si mantienes eso.""Bien, nosotras no deseamos eso ahora, ¿no?" Tomó el trapito, y limpió el resto de la espalda deRose. "Ok, te dejaré para que termines mientras busco el Trivial Pursuit."Una vez que Ronnie salió del cuarto, Rose puso la camisa sobre su regazo y lavó el resto de sucuerpo y áreas íntimas. Había terminado y acaba de tirar de la camisa sobre su cabeza cuando lamujer de azules ojos volvió. "Yo encontré... oh, lo siento." Ronnie cerró la puerta rápidamente."Hazme saber cuando estés lista," dijo a través de la puerta cerrada, la vista de los firmes pechosde Rose ocupaba su mente. Ésa fue una de las cosas que echaba de menos desde que puso supropio gimnasio privado. Cuando había estado yendo al gimnasio local, había muchas mujeresguapas que andaban por el vestidor en varias etapas de desnudo. Era fácil para ella secretamentemirar sus cuerpos y gozar de la vista sin ser notada. Ronnie dejó salir un suspiro de desilusión en loque nunca podría tener otra vez. Su experiencia en Stanford había asegurado eso."Ok," la voz de Rose llamó. Entró para encontrar al cuerpo superior de la mujer postrada en camacubierto por la camisa de dormir de Dartmouth, su cuerpo inferior oculto debajo de las mantas."¿Lo encontraste?""Yeah, siento acerca de entrar sin tocar. No pensé.""Está bien. Estoy segura que has visto a mujeres medio desnudas antes.""Bien, aún así tendría que haber tocado." Ronnie miraba la pequeña bandeja. "Hmm... esto no va aser bastante grande para jugar."
  • 62. "Sabes?, si pones la pierna apoyada arriba sobre esa silla de ruedas, estoy segura que podría jugaren una mesa contigo.""¿Piensas que estás lista para eso?""Bien, me pusieron en una para cambiar las sábanas en mi cama en el hospital. Estoy segura que sitenemos cuidado nosotras podremos hacerlo.""No lo sé, Rose. No quiero lastimarte," Ronnie dijo con indecisión."Tengo dolor la mayor parte del tiempo de todos modos. No pienso que esto hará muchadiferencia". Levantó la mirada en los penetrantes azules ojos y sonrió. "Realmente deseo jugarcontigo.""¿Estás segura sobre esto?""Estoy segura. Además, de esa manera puedes darme un recorrido."Ronnie vaciló por un momento, sopesando los peligros de mover a Rose y confiar que la jovenmujer sabía cuáles eran sus límites. "De acuerdo, pero si te sientes cansada o quieres acostarte denuevo me lo dices inmediatamente, ¿Ok?""Ok."*****Se requirió traer la silla cerca contra la cama y colocar a Rose en ésta pero pudieron hacerlo conuna mínima cantidad de malestar. Afortunadamente, las renovaciones que Ronnie había hechocuando tomó posesión de la casa incluían una puerta bastante ancha. Con excepción de la partedel desnivel de la sala, no había lugar al Rose no pudiera ir en el primer piso. "¿Estás lista para elrecorrido?" Ronnie preguntó después de comprobar minuciosamente para asegurarse que lamanta metida bajo las frágiles piernas no interferiría con las ruedas."Absolutamente," Rose contestó, alcanzando las ruedas solo para encontrar que la dirigían yafuera del cuarto, las manos de Ronnie en las manijas. La oficina estaba apartada de la sala y ahoraverticalmente, Rose veía incluso más de la magnífica área. Las clásicas pinturas al óleo colgabansobre las paredes. Un antiguo perchero situado cerca de la puerta junto con un soporte paraparaguas que se miraba demasiado elegante para sostener un paraguas. Cada pieza de mobiliariohacía juego, desde el decorado en el sofá de piel a las mesas del extremo a los muebles quealineaban las paredes. "Es hermoso," Rose susurró reverente."Es pomposo" Ronnie replicó. "Únicamente lo dejé de esta manera porque no quería escuchar loque diría mi familia si la cambiaba. A veces tenemos que hacer reuniones aquí y estoy segura queel Monet es examinado mucho mejor que un Witherspoon." Observó la falta de respuesta de lajoven mujer. "Witherspoon es un artista abstracto. Tengo algunos de sus trabajos colgando en elcuarto de juego."
  • 63. "¿Tienes un cuarto solo para juegos?""Es un retroceder a los tiempo de mi padre. Él acostumbraba entretener a algunos de sus amigosmás indecentes allí. Tiene una mesa de billar, un bar, tiro al blanco, esa clase de cosas. Es aquí. Telo mostraré."Entre la oficina y la cocina estaba una puerta, oculta debajo de las escaleras. "Aquí es. No habíaestado aquí adentro desde hace tiempo, hasta hoy en que vine a buscar el juego Trivial Pursuit.María incluso no se molesta en limpiar aquí porque nunca se utiliza, así que no te preocupes dealgo de polvo que es posible que veas." Ronnie paró de empujar la silla, caminó adelante, y abrióla puerta.Había apenas unas motas de polvo en el cuarto, a pesar de la advertencia. Rose oyó un click detrásella y el cuarto se iluminó con una serie de luces que colgaban, todas proclamaban una marca uotra de cerveza como siendo la mejor. En la lejana pared izquierda estaba ubicado un barcompletamente abastecido. En el centro del cuarto de entretenimiento una mesa de billar con elverde fieltro y al extremo derecho del cuarto había algunas pequeñas mesas con ceniceros. "Esjusto como un bar.""Casi. Papá acostumbraba a retirarse aquí con sus amigos cuando él necesitaba un descanso delcongestionado mundo de los negocios. Aprendí a jugar billar justo en esta mesa." Recorrió susdedos a través del fieltro en memoria. "Durante la ley seca, mi bisabuelo dirigía un improvisadataberna clandestina fuera de aquí, solo para importantes clientes, por supuesto." Caminó a lapared lejana y señaló una pequeña campana. "Ésta era la campana de advertencia. El abueloacostumbraba utilizarla para advertir cuando venía mi abuela y años más tarde mi padre hizo lamisma cosa.""Wow," Rose dijo, realmente sorprendida en la historia del cuarto. Estiró su mano y recorrió lasyemas de sus dedos a lo largo del suave costado de la madera de la mesa de billar. "Estoysorprendida que no pases tiempo aquí. Parece un maravilloso cuarto.""Lo es, pero estoy realmente demasiado ocupada la mayor parte del tiempo para traer amigos."Ronnie agarró las manijas otra vez. "¿Lista para ver el resto?""Seguro."Salieron del cuarto de juego y se aventuraron por más, Ronnie señaló el cuarto de servicio queconducía al camino de entrada, el vestíbulo, y el segundo cuarto de baño en el primer piso.Entraron a un elegante comedor con una mesa más larga que cualquiera que Rose había vistoantes. "Podrías sentar a veinte personas aquí," la joven mujer dijo."En realidad, es para sentar dieciocho con la tabla adentro, pero parece bastante grande, ¿no?"
  • 64. "Es hermosa." La mesa hacía juego con los armarios de porcelana China construido en cadaesquina así como el carro de servicio, una mesa de madera con ruedas y plegables aletas sobre loslados."Supongo que lo es. Nunca lo utilizo a excepción de que la familia consiga reunirse. Yo comogeneralmente en la cocina o delante de la computadora. Vamos, no has visto nada todavía."Su siguiente parada fue la cocina. Ronnie empujó a Rose en el centro del cuarto para que pudieraver todo en un solo vistazo. "Cuando tomé posesión de la casa, ésta tenía nada más que dosbarras y unos pocos gabinetes. María y yo trabajamos con uno de los mejores diseñadores decocinas del área para hacer esto.""Es hermosa. Es justo como esas cocinas que tú ves en las revistas," Rose dijo. El colosalrefrigerador lucía paneles de roble claro en el frente, combinando con el resto de la decoración dela cocina. Una división de lujosas artes de cocina justo en el centro del cuarto y estaba completadacon una cocina y fregadero así como un hueco para la basura y construido en recortados tableros.Sobre sus cabezas estaba una barra de hierro forjado sosteniendo pulidas ollas y cacerolas decobre. El extremo opuesto del cuarto había una puerta deslizable grande de cristal que daba haciael camino de entrada y la cochera más allá. Toda la cocina estaba acabada con roble, cobre y acerocon mucha luminosidad, dando una sensación de buena ventilación del área. "¿Qué es esapuerta?""Esa conduce al cuarto de lavado. Es nada excitante, nunca voy allí.""¿Un cuarto solo para lavar? ¿Puedo verlo? Quiero decir, si no es demasiado problema.""No es problema en absoluto, Rose," Ronnie dijo, sonriendo en la obvia aprobación de la mirada yvoz de la joven mujer. Ellas se dirigieron al cuarto de tamaño mediano. Llamarlo un cuarto delavado era un poco una subestimación. Más allá de la indispensable lavadora y secadora, tambiénsostenía la tabla de planchar, varios estantes para almacenar la ropa fuera de temporada, unarmario con todo desde suavizadores de tela y detergentes para quitar manchas y las hojas para lasecadora, y un mostrador para ropas en uso."Esta casa es asombrosa. Si viviera aquí, nunca desearía irme." Sus ojos se ensancharon en lamanera en que su declaración pudiera ser tomada. "Yo... quiero decir, es realmente un lugaragradable, no que yo...""Relájate, Rose, sé lo qué quisiste decir," la alta ejecutiva dijo. "No me gustaría irme de aquítampoco. Por eso todo está diseñado para mi comodidad, y la de María por supuesto." Extendió elbrazo y apagó la luz. "Bien, eso es todo," dijo cuando empujó a Rose nuevamente dentro de lacocina. "El resto del lugar está arriba o en el sótano y no vamos a aventurarnos allí hoy.""Es realmente una hermosa casa, Ronnie."
  • 65. "Gracias. Me alegra que te guste," contestó, tomando la aprobación de Rose de su hogar másseriamente de lo que ella había tomado de cualquier persona antes. "¿Así que te levantas para esejuego de Trivial Porsuit o qué?""Oh, esa mesa en el comedor es demasiado alta para esta silla," Rose dijo disculpándose."No hay problema. ¿Piensas que una de las que está en el cuarto de juego sería más adecuado?"El resto de la mañana fue pasada en el cuarto de juego en donde completaron cuatro juegos deTrivial Pursuit, terminando con un empate de dos triunfos cada una. Entonces regresaron a laoficina en donde miraron un maratón de las cintas de la Juez Judy que Ronnie había guardadopero había estado demasiado ocupada para mirarlos. Tabitha les hizo compañía, alternándoseentre acostarse en la cama con Rose y saltar en el regazo de Ronnie en el sillón.Poco después de comer Rose tomó la mitad de un Percocet y se acomodó para tomar una siesta,las actividades de la mañana cobraron su precio en sus aún cicatrizantes piernas. Ronnie fingiótrabajar en la computadora pero en verdad estaba solo esperando que la joven mujer se quedaradormida. Cuando oyó los suaves, tranquilos ronquidos, se alejó del escritorio de la computadora yse arrodilló junto a la cama. Observó la regular subida y bajada del pecho de Rose algunos minutosantes de meter la manta alrededor de ella y salir del cuarto, asegurándose que la puerta quedaraentreabierta.*****Rose sacudió su cabeza grogui y abrió los ojos. Estaba oscuro afuera pero con los cortos días delinvierno, no podría decir si eran las cinco o las ocho. Un vistazo a los rojos números en la alarma ledijo que eran cuarto para las seis. Su vejiga le decía que era tiempo para algo más completamente.Suspiró en el pensamiento de tener que pedir a Ronnie ayudarle otra vez con la tarea. Sus ojoscayeron en el cómodo, colocado en la pequeña mesa junto a la cama. Estaba dentro del alcance desu mano... quizás...Ronnie estaba cortando champiñones cuando oyó el desgarrador grito. El cuchillo golpeó el pisocuando corrió de la cocina a la oficina mientras los gritos continuaban."Oh Dios... ahhh..." Rose todavía gritaba en angustiante dolor cuando Ronnie entró. La jovenmujer había conseguido rodar sobre su costado intentando conseguir el cómodo debajo de símisma pero en el proceso su pierna izquierda cayó sobre la derecha y la torció, enviando intensasoleadas de dolor a través de su tobillo. "¡Oh Dios esto duele!"Ronnie no perdió tiempo, agarrando el pie izquierdo y levantando la pierna apartándola de laderecha atrapada por debajo de ésta. Rápidamente consiguió colocar a Rose sobre su espalda otravez. "¿Qué sucedió?""Yo... yo quería solo." Sus palabras interrumpieron en sollozos cuando ella lloródesamparadamente.
  • 66. "Está bien ahora, está bien." Ronnie la levantó sobre la cama y tiró de Rose contra si con un brazomientras alcanzaba la botella de Percocet con el otro. "Te tengo, Rose... Está bien ahora." El tapónde la botella salió volando bajo la fuerza de su pulgar. "Aquí ahora, toma esto."Rose tomó la pastilla completa en su boca, seguida por algunos tragos de agua para conseguirbajarla. Los sollozos disminuyeron un poco, pero sus brazos seguían envueltos firmementealrededor del cuello de Ronnie. "¿Qué pasó?""Yo... yo tuve que ir... y... y...""¿Por qué no me lo pediste? Dejé la puerta abierta para así poder oírte." Cualquier cosa que Roseintentaba dar como respuesta se perdían en sus sollozos, las únicas palabras que Ronnie podíarecuperar eran lo siento y preocupes. "Okay... Te he entiendo," la arrulló. "Te entiendo, todoestá bien."Pasaron unos buenos diez minutos antes de que lograra que Rose se tranquilizara para conseguirel cómodo bajo sus caderas. "Pienso que mejor vamos de nuevo al hospital para que puedanasegurarse de que los huesos todavía estén alineados.""No golpeé este duramente...""No sabes eso, Rose. Incluso la más mínima parte movida y tendrás problemas para caminar otravez, lo sabes.""No quiero volver," dijo temerosamente. "Lo siento, por favor no hagas que vuelva.""Shh... no estoy haciendo que vuelvas. Solo quiero asegurarme de que no te hiciste ningún daño,es todo." Abrazó a Rose otra vez. "Prometo que únicamente iremos a que le saquen unasradiografías a tus piernas y entonces nosotras volveremos a casa."Eran casi las dos de la mañana para el momento en que regresaron de la sala de emergencias.Ronnie estuvo bastante molesta durante el tiempo que tomó para que llegara la ambulancia, peroestaba aún más enojada en la hora y media que esperó para conseguir el traslado de regreso. Elpensamiento de comprar una camioneta para así no tener que depender de otros para ayudarle allevar a Rose de un lado a otro pasó por su mente más de una vez, pero para su alivio, nada estabamovido de su lugar. La cena terminó no siendo el elegante banquete que había planeado solocalentó las sobras en el microondas debido a lo tarde de la hora.Ronnie consiguió poner a Rose nuevamente en su cama y le dio una severa advertencia sobreintentar un truco así otra vez antes de meterla. "Estaré aquí en el sofá si me necesitas," dijo antesde apagar la luz y dirigirse hacia la puerta."¿Ronnie?""¿Sip?"
  • 67. "Lo siento."Esas palabras trajeron a la mujer de cabello oscuro nuevamente a la cabecera. "Lo sé, cariño, y séque es difícil para ti, pero por favor solo pide ayuda la próxima vez, ¿Ok?""Ok." Hubo una pausa. "¿Ronnie?""¿Sip?""Es tiempo."*****Ronnie vació la última taza de café y se asomó a la ventana al sol de la mañana rebotando en larecién caída nieve. Detrás de ella, Rose continuaba profundamente dormida, en absolutoperturbada por las tempranas actividades de la mañana de la ejecutiva en la computadora. Ronniedejó la taza vacía abajo sobre el escritorio y suspiró. Tres horas emitiendo declaraciones y hojas decálculo habían fracasado, no pudiendo salir con algo sobre Propiedades Inmobiliarias Cartwright.Los contratistas fueron pagados, los recibos fueron presentados, todo parecía un negocio como decostumbre. Entonces ¿por qué sentía tan terminantemente que algo estaba terriblementeincorrecto? Cayó nuevamente en su sillón y tomó el informe otra vez. La respuesta tenía que estarallí. Pero en vez de volver al mundo de los libros mayores y entradas, los ojos de Ronnie vagaron ala cama, donde el brillante sol proyectaba un resplandor alrededor de la dormida forma. "Justocomo la luz del sol," susurró para sí.El tiempo comenzó a hacer tic tac mientras continuó estudiando silenciosamente a Rose. Susazules ojos comenzaron en la parte superior, observando el suave cabello color miel queenmarcaba la querúbica cara. Las cejas ligeramente rojizas acentuaban los cerrados parpados conlas naturales pestañas rizadas. Una chiquita, respingada nariz se asentaba justo por encima de losmás suaves preciosos labios. La mirada fija de Ronnie continuó descendiendo, pasando la camisade dormir de gran tamaño y abajo a donde las curvas pararon. Sus ojos permanecieron clavadosen los huesos quebrados ocultos por los moldes, recordándole apenas por qué la hermosa jovenmujer estaba allí. Con una mezcla de culpabilidad y pesar, Ronnie giró su sillón de nuevo de cara alescritorio y se metió de lleno en su trabajo.El crujido del cubrecama acompañado por un gemido de dolor anunció que la joven mujer estabadespertando. "Buenos días," Rose murmuró, intentando traer los verdes ojos en foco."Casi tardes, en realidad," Ronnie dijo, dejando su trabajo por un momento y girando para hacerfrente a su compañera. "No tengo mucho para ofrecer entre el desayuno y la comida pero siquieres, saldré y veré si puedo conseguir un poco de comida china.""Ooh, eso suena maravilloso." Los ojos de Rose se iluminaron como si fuera a recibir el más granderegalo de navidad en el mundo. "Quiero agradecerte otra vez por llevar eso al hospital.""No se necesita mucho para hacerte feliz, ¿no es así?"
  • 68. La joven mujer irguió su cabeza de lado a lado pensando antes de contestar. "No, no realmente.Nunca había mucho, así que extras como pedir comida para llevar era imposible.""¿Cuánto tiempo hace que estás tú sola, Rose?""Oh," ella se ruborizó. "Tú no querrás oír hablar sobre mí.""Claro que quiero." Ronnie movió su sillón más cerca y puso los pies en el borde de la cama."Vamos, será como partir en un sueño.""No lo sé...""Vamos, sunshine," persuadió, dándose cuenta que había utilizado el cariñoso nombre solamentedespués de que lo había dicho. Se movió y echó un vistazo en la ventana. "Hace frío afuera.Llamaré para la entrega y puedes decirme todo acerca de Rose Grayson.""No hay realmente mucho que decir. Ciertamente nada particularmente interesante.""Déjame decidir eso," Ronnie rogó, sus ojos suplicaban para que la joven mujer se abriera.Rose bajó la mirada a la manta por un momento, pesando sus opciones y miedos. Se sentía tansegura, tan cuidada aquí. ¿Y si algo que decía, hacía que su nueva amiga pensara diferente de ella?Pero... no había nada en los ojos de Ronnie que sugirieran que juzgaría algo que fuera dicho. Quizási tocaba ligeramente los detalles..."Bien, como dije, allí realmente no hay mucho para contar. Tenía casi dos años de edad cuandomis padres murieron en un accidente automovilístico. Después viví con mi abuela hasta que sepuso demasiado enferma para ocuparse más de mi." Se encogió de hombros. "Después viví endiferentes lugares hasta que fui bastante mayor para estar sola. Eso es todo."¿"Qué edad tenías cuando tu abuela enfermó?""Diez."¿"Ella era tu única pariente?""Sip.""Sabes que esto parece más como una entrevista que una conversación," Ronnie dijo, sacando unatímida sonrisa de la joven mujer. "Cuéntame una historia sobre ti. Dime acerca de algo agradableque te sucedió cuando eras un niña.""Algo agradable que me sucedió, ¿eh?" Rose ponderó el pensamiento por un momento antes desalir con una apropiada historia. "De acuerdo, pero primero llamas por esa comida queprometiste.""Trato hecho," contestó.
  • 69. *****Unos pocos minutos más tarde la comida había sido ordenada y ahora era el turno para Rose decontar su historia. "Ok, ésta fue cuando tenía seis o siete años. Mi abuela vino a mí temprano unamañana y me dijo que iríamos a un lugar especial. Nos empacó nuestros almuerzos y tomamos elautobús por lo que parecieron horas. Tuvimos que cambiar de autobús un par de ocasiones antesde que llegáramos allí." Los ojos de Rose brillaron en la remembranza y su mirada estaba amuchos años de distancia de la oficina en la casa de Ronnie."Ella me llevó al zoológico. No a los pequeños zoológicos de animales que podrían llegar a lasferias de vez en cuando sino a un verdadero zoológico. Allí había bastantes animales... tigres, osos,focas... era increíble. Pasamos el día entero allí y comimos el almuerzo cerca de la jaula con lososos cachorros." Puso su mano en el tobillo de la mujer mayor y se inclinó. "Mi abuela me dijo queno le diera comida pero cuando no estaba mirando lancé el resto de mi emparedado en su foso.""Suena como un día realmente agradable," Ronnie dijo."Oh, lo fue. Fue uno de esos perfectos días en que no estaba demasiado caluroso o con demasiadoviento o algo. La abuela incluso tenía monedas de diez centavos para poner en las máquinas paraconseguir esas pelotillas para alimentar a las cabras." Rose se recostó contra su almohada y sonrióal techo. "Me quedé dormida en el camino de regreso así que no recuerdo mucho de eso sino querecuerdo lo feliz que estaba de caminar a casa con ella desde la parada del autobús.""Parece que ella te amó muchísimo.""Ella lo hizo," la joven mujer contestó. "La abuela siempre encontró formas de hacer agradablenuestro tiempo juntas. Después de que las tareas estaban hechas, siempre jugábamos Monopolio,cartas o algo." Los ojos de Rose se nublaron y parpadeó para dejar atrás el dolor que llegó con elrecuerdo."Mis abuelas siempre estaban peleando la una con la otra," Ronnie dijo, esperando que unahistoria propia que pudiera ayudar a alejar a su amiga de pensamientos tristes en la época en laque estaba creciendo. "Ambas eran las típicas suegras. La abuela Cartwright nunca pensó que mimadre era bastante buena y la abuela Mitchell pensaba igual de mi papá. Tendrías que haberlasvisto en los días de fiesta.""¿Has tenido siempre mucha gente alrededor en los días de fiesta?""Yup, y siempre aquí, también, bueno, hasta que tomé posesión. Ahora las fiestas se llevan a caboen la casa de Susan o en la casa de algún primo. Pero antes, teníamos normalmente treinta ocuarenta personas aquí cuando la familia lograba reunirse.""Wow, debe haber sido un caos." Rose presionó el botón del control remoto para la unidad decalefacción construida en la cama, esperando que le ayudara a disminuir el continuo incrementode dolor en sus piernas.
  • 70. "Caos es una agradable forma de ponerle. La tradición es una cosa grande en ambas familias y porsupuesto lo que era una tradición para los Cartwright no era una para los Mitchell. En algunos díasde fiesta ahí estaban peleándose diez minutos antes de que todo el mundo llegara.""¿Peleas?""Oh, no físicas... las habituales," Ronnie sonrió. "En Navidad habitualmente podía comenzar con loque teníamos para la cena después hasta la forma de cómo el árbol fue adornado.""Estás bromeando.""Nop, juro por dios." Levantó su mano en solemne juramento. "La familia de mi madre siempreesperaba hasta Nochebuena para poner la estrella en la punta pero la de lado de papá la poníanarriba mucho antes, cuando ponían el árbol.""Eso parece como una cosa tonta para que la gente se disguste, especialmente en un momento enque deberían solo estar felices de verse los unos a los otros," Rose dijo, dándose cuenta que quizásla familia de Ronnie no era tan perfecta como pensó que era."Bien, quizá era porque mi familia se ven demasiado los unos a los otros. Todos trabajan paraCartwright Corp. En una forma u otra.""Piensas que podría hacerlos más cercanos.""A veces están demasiado cercanos," Ronnie contestó. "Es como una telenovela a veces. Todossabemos qué está pasando en la vida de cada uno todo el tiempo. No hay verdadera privacidad.""Nunca pensé que pudiera ser tan difícil. Supongo, no teniendo una familia, no me veo en ese ladode tener demasiada gente alrededor," Rose admitió."Nunca pensé de cómo solitario podría ser un único hijo." Las dos mujeres se miraban la una a laotra pensativamente cuando viejas ideas se mezclaban con nuevas establecidas verdades."Cuando estaba en Dartmouth," Ronnie comenzó, "amaba la libertad que estar lejos de casa medaba. Ningún toque de queda, ninguna mirada de desaprobación. Se sentía tan bien al no tenerque responder a nadie o preocuparme de mi imagen.""Apuesto que eras una de las que terminaban pasando todo el tiempo estudiando y consiguiendobuenas notas," la joven mujer aventuró."Pues sí, me gradué con honores y fui un miembro de la Sociedad de Honor, pero también fui unaasidua en todas los buenas fiestas," reconoció. "Más por las apariencias y los contactos que poralgo más pero aún, si algo divertido ocurría, estaba allí. Eso no quiere decir que no conseguí mijusta parte de problemas. En mi hermandad esta fue mi mayor travesura, nosotras compramos unauto que había sido tirado por los ladrones de autos de un depósito de chatarra y lo llevamosfurtivamente a la casa del decano en medio de la noche y lo cambiamos por su auto. Estacionamos
  • 71. el suyo por la cuadra en una pequeña calle pero la mirada que estaba en su cara no tuvo preciocuando él salió esa mañana para recoger su periódico y vio ese pedazo de chatarra colocado en sucamino de entrada.""Oh Dios, apuesto que estaba listo para matarte cuando él lo descubrió," Rose dijo, intentandodifícilmente no reírse de la imagen del decano mirando lo qué él pensó era su auto desmontadocon el metal quitado."Tengo un vídeo de él en alguna parte, ¿quieres verlo?""Oh, apuesto que será divertido.""Lo traeré." Ronnie se levantó y se dirigió a la puerta. "Sabes, tengo una completa colección devideos. ¿Te gustan las comedias?""Me encantan," contestó con entusiasmo."Tengo un montón de ésas La venganza de los Nerds y Porky ese tipo de películas.""Suena genial." Miró alrededor. "Um, ¿pero dónde las miraremos?"Ronnie miró alrededor, sólo ahora notó que en su prisa por conseguir el cuarto listo para Rose, nopensó en mandar poner aquí una VCR. "Um... bien... supongo que las miraremos en la sala. Hayuna TV justo tan grande como ésta y por lo menos un VCR. ¿Entonces, quieres levantarte paraesto?"Ignorando el creciente dolor en sus piernas, sonrió y asintió. "Seguro, pero no recuerdo habervisto una televisión allí.""Oh, la verás." Ronnie sonrió con el pensamiento de lucir su preciado sistema de entretenimiento.Cuando había sido instalado, su madre y hermana habían venido para verlo. Susan pensó que erauna pieza grande y su madre pensó que era bonita pero Ronnie sabía que era algo para estarorgullosa. Después de todo, había seleccionado cada componente, igualando justo el ecualizadorapropiado con la mejor serie de altavoces Bose de Sonido surround. Incluso fue al mejor almacénde aparatos electrónicos del área para elegir personalmente su televisión. Su sistema deentretenimiento era un tributo a la alta tecnología electrónica y Ronnie justo le picaba laoportunidad de lucir esta.*****"¿Estarás bien aquí por un minuto?" Ronnie preguntó. Rose estaba sentada en su silla de ruedas,apenas en el borde de los escalones que conducía al desnivel de la sala de estar."Seguro.""Necesito mover el sofá para que puedas ver mejor." La primera cosa que tuvo que hacer fuemover la mesita del café de sólida caoba fuera del camino. Este tenía un cajón completo de
  • 72. controles remotos, cada uno claramente etiquetados con el nombre del artículo que este operaba.También contenía todas las instrucciones manuales, las esquinas que eran esquinas dobladas enuso.Lo siguiente fue el sofá. Con una facilidad que hablaba claramente de la fuerza, Ronnie levantó elextremo derecho para levantar un poco la alfombra y utilizó sus piernas para moverla hasta queestuvo frente al armario en el centro de la pared. "Ok, todo preparado." Antes de que Rosepudiera gruñir una protesta, la mujer de cabello oscuro caminó detrás de ella, agarrando lasruedas de la silla, y levantó a ambas fuera de la alfombra. Ronnie suavemente dejó la silla deruedas abajo en el nivel inferior. "Déjame traer las almohadas para tu cabeza y entonces teayudaré a ponerte en el sofá. De esa manera puedes acostarte y disfrutar de la película.""¿Pero dónde estarás sentándote?"Ronnie solo sonrió. "Dale una buena mirada a ese sofá, Rose." La rubia mujer guió la silla deruedas enfrente del sofá. "Parece un sofá muy bonito, pero..." Ronnie había venido del otro lado yse había sentado, alcanzando entre el cojín y un lado para agarrar la oculta palanca."¡Es uno de ésos reclinables!""Yup... mira en esto." Zigzagueó su mano entre un pliegue de la suave piel y tiró, revelando unaoculta bandeja para aperitivos dentro del centro del cojín."¡Oh, eso es agradable!""¿Qué puedo decir? Soy una criatura que le gusta la comodidad." Ronnie dijo con una sonrisa."Aquí, vamos a acomodarte. Amarás la suavidad de esto.""¡Oooh! Es agradable, "la joven mujer dijo arrastrando la voz después de hundirse en elmaravilloso sofá."No podría decirte cuántas veces me he quedado dormida en él," la orgullosa dueña dijo cuandose acercó al armario e hizo frente al centro. Las puertas dobles se abrieron para revelar una granpantalla de televisión y los estantes sobre ella llenos con equipo de estéreo y en la parte superiorde la hilera un VCR de seis cabezales. Deslizó las puertas dentro de sus espacios ahuecados antesde dar vuelta para hacer frente a la vista de Rose confortablemente relajada sobre su sofá. "Iré atraer la película y algo para que bebamos." Volvió pocos minutos más tarde con refrescos paraambas y una caja negra con videocasete. "Espero que La venganza de los Nerds sea buena porquees una de las que tomé.""Suena bien para mí. La he visto solamente una vez, en la televisión.""Oh, tienes que ver esta. Cortaron algunas de las mejores escenas cuando la editaron para la TV."Ronnie alcanzó en el cajón de la mesa del café y tomó varios controles remotos antes de decidirseen tres de ellos. "Vamos a ver ahora, tengo una lista aquí en alguna parte..." Revolvió los manualesde un lado a otro hasta que encontró uno en el que escribió. "Aquí vamos."
  • 73. Algunos segundos después la televisión estaban encendida, la cinta rodaba, y el vigoroso sonidollegaba de cada esquina del cuarto. Ronnie había pasado un mes ajustando los ángulos de losaltavoces a la mejor combinación con la natural acústica del abovedado techo. Un satélite quenutría daba imágenes digitales perfectas en la pantalla de cincuenta pulgadas de la enormetelevisión. Había comprado originalmente un proyector de televisión pero éste ahora residía en elgimnasio. Fue sustituida por la más viva imagen y la más alta calidad de un transmisor. Loscréditos estaban justo empezando cuando oyeron un auto venir sobre la entrada principal. "Lacomida está aquí," dijeron al mismo tiempo, atrayendo mutuas risas ahogadas y sonrisas quepodrían continuar a lo largo en su perezosa tarde de domingo.*****El lunes llegó como lo hace siempre, forzando atenciones para estar volteando a las cosas deimportancia además de las de cada uno. Este particular día también traía con él, altastemperaturas y la nieve fundiéndose. María llegó a las 7:30, media hora atrasada. El lunes era eldía que paraba en el supermercado primero para recoger la leche fresca y el pan para reponer loque sea que Ronnie hubiera agotado en el fin de semana. Normalmente no era un problema, peroun accidente cerca en la ruta 378 y 9, había atascado el tráfico durante casi una hora. Ronnieestaba ya en la ducha después de su entrenamiento de la mañana. Cuando María caminó por elvestíbulo, el ama de llaves lanzó una mirada curiosa en los muebles precipitadamente movidos enla sala, observando la arrugada manta y la almohada. "¿No se supone que no deberías estar subidaallí?" Preguntó al anaranjado y blanco gato que dormía en ellas."¿Mrrow?" Tabitha levantó su cabeza en la voz y siguió rápidamente a María a la cocina. Ésta erala de cabello oscuro que dejaba pequeños trozos de carne todo el tiempo, el felino recordó."Veo que has asumido el poder mientras estuve ausente, ¿eh?" Dejó los bolsos abajo en la barraantes de dejar su monedero en el cajón reservado para ese propósito. Su mojada chaqueta entróal cuarto de lavado junto con su bufanda. "Bien, vamos a ver si podemos intentar y hacer algorápido preparado al instante antes de que Ronnie baje aquí.""Se ve bastante horrible allí afuera," la mujer de cabello oscuro dijo cuando entró en la cocinapocos minutos después. "Pienso que quizás podría tomarme el día libre y permanecer en casa.""¿Tuviste un buen fin de semana? Veo claramente que dejaste bastantes platos para mí.""Realmente he tenido un buen fin de semana," Ronnie contestó cuando cruzó el cuarto buscandouna taza recién hecha de café. "Las calles están bastante horribles, ¿correcto?""Bien, no son las mejores pero están transitables.""Pero podrían ponerse peor," dijo, haciendo que la declaración sonara más como una pregunta."Supongo que eso puede ser, Ronnie. Realmente no vi lo que el reporte del tiempo dijo estamañana."
  • 74. "Así que podría ponerse peor allí afuera." La ejecutiva parecía contenta con su razonamiento."Mejor trabajo desde casa hoy. No quiero correr riesgos.""Por supuesto que no, después de todo estás a cuantos kilómetros, ocho del trabajo ¿o algo así?"María abrió el refrigerador para examinar los daños del fin de semana. "¿Tortilla de huevo?""Suena rico. Iré a ver a Rose mientras estás haciendo eso.""¿Qué es lo que a ella le gustaría en el suyo?""Pienso que champiñones y pimientos verdes... oh, y queso, por supuesto." Ronnie recogió su tazade café y se dirigió hacía la oficina, dejando a María en sus tareas y a Tabitha siguiendo al ama dellaves en la esperanza de un convite.Rose estaba todavía durmiendo cuando Ronnie entró en la oficina y envió un email a su secretariay a Susan anunciando que iba a trabajar desde casa ese día. Rose dormía a pesar del sonido de latelevisión que era girada y cambiada constantemente de un canal a otro. La única cosa que la trajode su mundo de sueños fue el olor de la tortilla de huevo y molletes recién hechos cuando Maríales llevó el desayuno."Sabía que algo tenía que despertarte," Ronnie bromeó."¿Mmm? Oh, buenos días Ronnie," dijo, limpiando el sueño de sus ojos. "Buenos días María,¿cómo fue su fin de semana?""Estuvo muy bien, Rose. ¿Cómo fue el tuyo?""Bueno." Olió en el aire. "Oh, eso huele maravilloso.""La cocina de María es siempre maravillosa. Por eso la mantengo alrededor," Ronnie bromeó."Sabía que allí había alguna razón," el ama de llaves regresó la broma. Giró su atención de nuevo ala lastimada mujer. "¿Cómo estás sintiendo tus piernas?""Duelen mucho pero el calor parece ayudar.""Bien. Solo haz lo que dice el doctor y estoy segura que estarás levantada y alrededor en unsantiamén.""Sip, mientras no intente hacer todo por sí misma," Ronnie convino. "Tuvimos que hacer un viaje aER.""¿Ustedes lo hicieron? ¡Oh mi!" María miraba de la una a la otra. "¿Qué sucedió?"Ronnie puso al tanto a la ama de llaves sobre el incidente mientras Rose intentaba sin éxito entrelos tenedores cambiar el tema. La jefa de la casa estaba justo terminando su desayuno cuando eltimbre sonó. "Esa debe ser tu enfermera," dijo a la joven mujer.
  • 75. "Iré, le recogeré su chaqueta y después la traeré aquí," María dijo.Pocos minutos después la enfermera entró en el cuarto. "Hola. Mi nombre es Karen Brown y serésu enfermera," le dijo a Rose."Hola, Soy Rose Grayson." Tendió su mano a la enfermera."Ronnie," la ejecutiva ofreció."Bien, supongo que la primera cosa que debería hacer es lavarla y darle una mirada a esaspuntadas en su mejilla." Karen levantó la mirada en Ronnie. "¿Cuánto tiempo ha estado en casa?"Ronnie optó por no corregir a la enfermera sobre el estado de residencia de Rose. "Le dieron dealta el viernes en la tarde.""¿Ha hecho alguna terapia pasiva?""No, pero ha estado subiéndose a la silla de ruedas un poco.""Eso no es terapia pasiva," la enfermera Brown corrigió. "Bien entonces, supongo que limpiaremoslas heridas y podemos empezar." Echó un vistazo en la mejilla de Rose y las puntadas que corrían através de ésta. "No hay muestra de infección allí. ¿Cuándo se supone que volverá para que lequiten las puntadas?""El viernes. Con algo de suerte estaré levantada y caminaré otra vez pronto."Karen empujó sus lentes arriba sobre su nariz. "No levantaría mis esperanzas, Srta. Grayson. Suspiernas han atravesado un enorme trauma. Va a tomar tiempo y esfuerzo mucho antes de queusted pueda salir por sí sola. No vamos a preocuparnos de caminar aún y solo nos concentraremosen lograr que se cure."Ronnie se levantó y agarró su taza vacía. "Traeré algo más de café. ¿Quieres un poco, Rose?""Sí por favor, gracias." Ofreció su taza."¿Qué sobre usted, Srta. Brown?""Oh nada gracias. No bebo cafeína.""Bien, regresó en un minuto." Se dirigió hacia la puerta pero fue parada por la melódica voz."¿Ronnie?""¿Sip?""¿Podrías darme algunos minutos?" Rose le dio una avergonzada sonrisa. "Tengo un par de cosasde las que necesito ocuparme." Miró señalando el cómodo asentado en la pequeña mesa.
  • 76. "Oh, uh, Ok. Estaré en la sala si me necesitas."Pero Ronnie no entró en la sala de estar. En lugar de eso, estuvo con María mientras la mujermayor intentaba conseguir hacer las tareas diarias. "Así pues, tú la viste, ¿qué piensas sobre ella?""Ella no es mi enfermera. Deberías preguntarle a Rose.""¿Pero piensas que ella está bien? Quiero decir, la agencia dijo que era enfermera certificada.¿Tendría que haber conseguido más información sobre ella? Puedo llamar a Susan y hacer queinvestigue su carrera con el Consejo de Estado.""Si lo crees, deberías hacerlo, Ronnie," María contestó, el plumero en su mano volaba sobre lasantigüedades. "¿Le dijo o hizo algo que tu no apruebes?""Bien... no, no realmente.""Entonces ¿cuál es el problema?""No hay problema. Solo preguntaba si debería o no, es todo," la ejecutiva contestó, su tono unpoco enojado. Estuvo parada allí silenciosa por un minuto, la tensión se erigía dentro de ella."Tengo mucho trabajo que hacer y mi computadora está allí adentro.""Tienes otra arriba en tu habitación que podrías utilizar si tuvieras que hacerlo.""Solo que los datos que necesito están en ésta," mintió, sabiendo completamente bien que ambascomputadoras estaban conectadas con la red en las oficinas corporativas."Ronnie, si necesitas entrar allí estoy segura que Rose lo entenderá." El tono en la voz de Maríahizo que la alta mujer se diera cuenta justo cómo estaba sonando. "No, utilizaré la de arriba.Avísame cuándo el almuerzo esté listo." Dio vuelta y subió las escaleras.Capítulo 4Una vez dentro de su habitación, Ronnie movió el interruptor de su computadora y se enfurruñósobre su cama. Echó un vistazo a su habitación, dándose cuenta, por primera vez, que silenciosa yvacía estaba. Las gruesas alfombras y los sólidos suelos de madera hacían que los sonidos de abajono se filtraran hasta ella. "Esto es estúpido," frunció el ceño, volviendo a su escritorio de lacomputadora y se sentó. "Tengo trabajo que hacer."La carpeta que abrió sin embargo, no era una carpeta de trabajo. Era su juego del solitario. Siguiórepasando su libreta de citas y observó que Navidad estaba a diecisiete días solamente. Bien, no
  • 77. lastimaría a nadie si echaba un vistazo al Internet por un rato. Echar una ojeada al sitio de Macysno dio a Ronnie ninguna idea en absoluto sobre conseguir un regalo para su madre. Había vistovarios artículos que pensó que a Rose le gustarían sin embargo. Al cuarto para las doce, Ronnietodavía no tenía ningún presente para los miembros de su familia. "El regalo que siempre cabe,"decidió, haciendo click en la forma de un vale de regalo. Es problema resuelto, apagó lacomputadora y trotó al piso de abajo para almorzar con Rose y mirar a la juez Judy juntas.Cuando Ronnie entró al cuarto de Rose, se contentó de ver que Karen estaba terminando."Volveré mañana. No se olvide de hacer esos ejercicios que le enseñé. Usted tiene que manteneresos músculos activos tanto como sea posible o eso retardará únicamente su recuperación.""Lo haré, gracias," la joven mujer contestó."Bien." La enfermera dio vuelta a su atención a Ronnie, asumiendo correctamente que ella era laque estaba a cargo. "Volveré mañana alrededor de las nueve."*****El almuerzo fue sencillo un plato de sopa y emparedados, comieron mientras escuchaban a laenojada juez reprendiendo a alguien por pensar que ella pudiera creerle que había liquidado unpréstamo pero solo que no podía encontrar su recibo. Para el momento en que los créditosrodaron, ambas mujeres miraron en sus vacíos platos."María puede hacer que cualquier cosa sepa bueno.""Oh, ella es una cocinera maravillosa," Rose coincidió. "¿Ha trabajado siempre para ti y tufamilia?""Hasta lo que puedo recordar. Su madre trabajó para nosotros también, pero se retiró pocodespués de que nací. María ha sido todo desde ama de llaves, niñera, árbitro desde entonces." Elalto tono del teléfono la interrumpió. "Probablemente otro telemercadeo," murmuró."¿No vas a contestar?""No. María selecciona las llamadas para mí." Como si en señal, María tocó en la puerta. "Ok,"Ronnie dijo mientras alcanzaba el teléfono. "Verónica Cartwright.""Um... si, Srta. Cartwright, soy Jonatán Barker de First Albany Savings y Trust. ¿Cómo está hoy?"Reconociendo el nombre del Vicepresidente Senior del Banco, la postura de Ronnie se agarrotó yempujó su sillón hacía el escritorio."Sí, Señor Barker. ¿Qué puedo hacer por usted hoy?""Bien... no quería molestarla en casa pero siento que este asunto requiere su inmediata atención."Ella no pasó por alto el toque de nerviosismo en su voz. "El señor Cartwright no ha devuelto
  • 78. ninguna de mis llamadas y me temo que a este punto tengo que buscar recursos en alguna partemás."Ronnie rodó sus ojos y tomó su lápiz, ligeramente golpeándolo en el escritorio. "¿De qué se trata?""Bien... como usted sabe, cuando un préstamo es incumplido, estamos obligados a ir al aval pararecuperar nuestra pérdida y dado que usted es la consignataria de los préstamos personales delSr. Cartwritght...""¿Yo consignataria de un préstamo?" El lápiz paró el movimiento. "¿Cuándo fue eso?""Oh, yo um..." Ella oyó papeles arrastrándose sobre el escritorio de Barker. "Sí, aquí está. Tengo sufirma fechada el cinco de abril como consignataria por el préstamo personal del Sr. ThomasCartwright." Un toque de nerviosismo se arrastró en su voz. "Usted hizo la consigna de unpréstamo personal para él, ¿no es así, Srta. Cartwright?"El lápiz comenzó a golpear rápidamente. "Supongo que debo haberme olvidado sobre eso, señorBarker.""Bien, estoy seguro que fue solo un simple descuido de parte del señor Cartwright pero me temoque no hemos recibido un pago en por lo menos cinco meses. Realmente no puedo dejar pasaresto mucho más tiempo.""No, por supuesto que no." El lápiz se movió con más fuerza. "Usted puede transferir la cantidadatrasada de mi cuenta de ahorros personal.""Bien, agradezco eso Srta. Cartwright pero me temo que a este punto el préstamo estáconsiderado en incumplimiento y tenemos que pedir la completa liquidación.""Bien. Usted puede tomar lo que se debe de mi cuenta." Se acomodó el teléfono entre su oído yhombro, liberando su mano para tomar un pedazo de papel. "¿Puede usted por favor decirme lacantidad exacta de la liquidación para que yo pueda marcar mis registros?"El lápiz se cayó del escritorio y chocó ruidosamente sobre el piso. "¿Qué?""Dije que el total con interés y últimos honorarios ascienden a diecisiete mil seiscientos cuarenta ydos dólares y veintitrés centavos. Tendré eso retirado de su cuenta inmediatamente.""¿Señor Barker?""¿Sí?""En el futuro, asegúrese de comprobar conmigo personalmente antes de aprobar algún préstamomás para algún miembro de mi familia.""Por supuesto, Srta. Cartwright."
  • 79. Hubo una pausa antes de que Ronnie se diera cuenta que él había dicho algo más. "Discúlpeme,me temo que no le oí.""Pregunté si hay algo que el banco pueda hacer por usted hoy." El banquero repitió."No, pienso que usted ha hecho bastante, gracias.""Tenga un buen día, Srta. Cartwright," dijo, pero ella había ya colgado.De su asiento a solo unos pocos centímetros, Rose oyó cada palabra de la conversación del lado dela ejecutiva. No fue difícil reconstruir qué sucedió. "¿Ronnie?" Toda lo que consiguió era una vistadel respaldo del sillón café y del furioso clic del teclado. "¿Ronnie?""Necesitas algo, ¿Rose?" Su tono sonó mucho más severo de lo que fue su intención. Elmecanografiar se detuvo. "Sabes, hay veces en las que deseo no ser la mayor," suspiró, girando susilla para hacer frente a la joven mujer."¿Deseas hablar acerca de eso?"La primera reacción de Ronnie era decir no, los problemas de esta familia eran siempre tratadosprivadamente, pero entonces levantó la mirada en unos suaves verdes ojos y se dio cuenta quequería hablar acerca de eso, quería compartir sus frustraciones y sentimientos con Rose. "Tommyobtuvo un préstamo personal y falsificó mi firma en éste como consignataria.""Oh, eso es terrible," la joven mujer resopló. "Pero, ¿por qué tu lo pagaste?""Porque eso es lo que se espera que haga," suspiró. "Si no, Susan o mamá lo harían.""Pero estás haciéndolo más fácil para que él lo haga otra vez.""Lo sé, pero no tengo una opción." Empujó su sillón más cerca a la cama. "Incluso aunque soyconsiderada la cabeza de la familia, hay todavía algunas cosas que tengo que hacer si me gustan ono.""Es mucha presión a veces, ¿no es así?" Rose puso una suave mano en el antebrazo de la mujermás mayor. "Debe ser muy estresante tener que guardar todo dentro."Ronnie levantó la mirada en sorpresa. "Sip." Era la primera vez que alguien había expresadoalguna comprensión de sus sentimientos desde que era el guardián de la familia. "Tommy acabade absorberme casi dieciocho mil dólares.""¡Oh mi dios! ¿Dieciocho mil dólares?""Ni siquiera es el dinero lo que me moleta," Ronnie continuó, deliberadamente no enfocándose enel hecho de que la cantidad significa cosas totalmente diferentes a cada una de ellas. Para ella,esta era una fracción de sus ahorros y la verdad no sería echado de menos. Para Rose, bien... ni
  • 80. siquiera quería pensar sobre lo que significaba a la joven mujer que gastaba menos de veintedólares a la semana en comestibles."Es el hecho de que te utilizó," la rubia mujer conjeturó."Falsificó mi firma en un préstamo de banco. No puedo imaginarme por qué tendría la necesidadde un consignatario para esa pequeña cantidad, sea lo que sea no manejo sus finanzas. Apenas nopuedo creer que tuviera las bolas para hacer eso y después no molestarse en pagarlo." Mientrashablaba, la voz de Ronnie traicionaba más a su cólera e indignación. "Sabía que me ocuparía deesto. Sabía que el banco nunca cuestionaría mi firma en un préstamo para el.""El te utilizó.""El me utilizó." Miró en su escritorio y en los aún problemas sin resolver que la esperaban allí. Lamagnitud del problema hizo que respirará profundamente. "Voy a tener que llamar para unaauditoria a la División de Propiedades Inmobiliarias.""¿Piensas que está defraudando?""Si me hubieras preguntado esto ayer, habría dicho que no estaba segura." Se inclinó y tomó unacarpeta manila. "¿Hoy? Ahora sé que él está defraudando, solo que no puedo probarlo." Dejó caerla carpeta de nuevo en el escritorio con frustración. Su cuerpo era un haz de nerviosa energía ynecesitaba sacarla. "Rose, necesito ir al piso de abajo y hacer ejercicio por un rato. ¿Piensas queestarás bien?""Estaré bien," la mujer joven le aseguró. "Sé que tienes cosas que hacer. No tienes que hacermecompañía todo el tiempo."Ah, pero Rose, pensó para sí misma. Me gusta hacerte compañía. Se levantó y empujó su sillón denuevo al escritorio. "Regresaré en más o menos una media hora. Si estás levantada podemos ir ala sala de estar y mirar algunas películas más.""Eso sería agradable."Sí lo sería, la ejecutiva pensó.*****Una agotadora sesión de ejercicios nada hizo para mejorar el humor de Ronnie, que solo parecíaempeorar más cuando pensaba en su hermano y en lo que él había hecho. La pera de boxeo sufrióun ataque furioso de golpes, enfatizado por una cadena de maldiciones que podrían hacer inclusoque el más estridente de los marineros se ruborizara. Solo cuando estuvo completamenteexhausta se quitó los guantes de boxeo y se dirigió al pequeño refrigerador para tomar algo debeber. Cuando sacó la última botella de Gatorade, Ronnie observó el reloj en la pared. Erandespués de las tres, bien más allá de la media hora que había planeado en estar fuera."Maldición."
  • 81. La puerta se abrió en la oficina quince minutos más tarde con una recién bañada Ronnie llevandoun video. "Lo siento, supongo que me enganché en lo que hacía. ¿Nosotras todavía estamos parala película?""Oh, sí. Por supuesto," Rose sonrió. Había oído los ahogados sonidos de Ronnie haciendo ejercicio,o rabiando, dependiendo de cómo uno lo mirara, y seriamente dudó que la ejecutiva pudiera estarpasando tiempo con ella.Como lo había hecho ayer, Ronnie usó su fuerza bruta para llevar la silla de ruedas y a su ocupantelos últimos escalones de la hundida sala de estar y ayudar a Rose en el sofá. "Pensé que unacomedia romántica sería agradable... a menos que prefieras algo más.""No, estoy segura que lo que has escogido estará bien," la joven mujer contestó con entusiasmo. Yera la verdad. Rose habría sido feliz mirando una prueba de modelo si eso era lo que Ronniequería. La inicial incomodidad fue rápidamente desvaneciéndose, remplazada por un sentimientode amistad y afecto por la mujer que la amparó. Estuvo sorprendida cuando la ejecutiva no bajó labandeja para aperitivos que había servido como una barrera entre ellas y aún más asombradacuando Ronnie se sentó en el cojín del medio, solamente a escasas pulgadas de ella. "¿No deseastu reposapiés?""Naw, me apetece sentarme por un rato," contestó, metiendo sus pies por debajo al estilo Indio."¿Estás cómoda?""Mucho.""Bueno." presionó el botón de play en el control remoto y rápidamente adelantó los avances hastaque vio el logotipo de la característica presentación. "Aquí vamos."El comienzo de la escena estaba casi terminada cuando la nariz de Rose recibió un muy deliciosoolor. "¿Palomitas?" Como si en señal, María apareció de la cocina con un tazón grande del convitea disposición así como varias servilletas."Si no me necesitas para algo más, me marcharé," María dijo cuando le dio el tazón a Ronnie. "Lacena está en el refrigerador, enciende el microondas en medio por tres minutos para calentarla.""Pienso que tenemos todo puesto, María. Maneja con cuidado.""Solamente voy a casa, Ronnie. Piensas que vivo a diez pasos" la mujer mayor dijo. "Podríacaminar si no estuviera tan endemoniadamente frío afuera.""Lo sé, pero todavía me permito preocuparme por ti. ¿Después de todo, quién me haría toda lacocina y la limpieza si no estuvieras alrededor?" El brillo en sus azules ojos era la única señal que lamujer de cabello oscuro bromeaba."¡Ronnie!" Rose gruñó. María se rió suavemente.
  • 82. "Mantén eso firme, Verónica Louise, y te sorprenderás." Volteó a Rose. "Vigílala.""Lo haré," la mujer joven prometió con una sonrisa.Una vez que María se fue, Ronnie retrocedió la cinta hasta el principio y las dos mujeres seacomodaron para ver a Richard Dreyfuss intentar ganar el corazón de Marsha Mason. El tazón delas palomitas apoyado entre ellas y ambas mujeres afanosamente metía el tentempié untado conmantequilla en sus bocas. Como si estuviera destinado para suceder, las manos grande y pequeñaentraron al mismo tiempo y los grasientos dedos se entrelazaron. "Oops," vino la simultáneadisculpa mientras sus dedos estaban soltándose el uno al otro."Ricas palomitas," Rose dijo, este vez asegurándose de permanecer en su propio lado del tazón."Sip, realmente ricas."Mientras la película lentamente pasaba y el abastecimiento de palomitas disminuía, sus manoscontinuaron rozándose la una con la otra en la búsqueda de los sabrosos granos de maíz. Despuésde la cuarta o quinta vez, ambas se dieron por vencidas en disculparse y solo dejaron quesucediera sin hacer comentario. Rose todavía hizo lo posible para evitar estar tocando la mano deRonnie, pero parecían siempre estar en su lado del tazón. Cuando únicamente los minúsculospedazos fueron dejados junto con granos de maíz sin estallar, la mujer más mayor pasó el tazónsobre el cojín vacante."¿Quieres algo de beber?""Seguro, gracias.""¿Qué es lo que quieres?""Cualquier cosa estará bien. Agua está bien.""Huh Uh." Ronnie se levantó graciosamente del sofá y salió hacia la cocina, volviendo un minutodespués con refrescos para cada una."Gracias," Rose dijo, tomando el vaso. "¿Quieres retrocederlo para que puedas ver lo que se tepasó?""Naw, he visto ésta unas cuantas veces." Se sentó y metió sus piernas por debajo de sí misma."Soy una aspiradora para una buena historia de romance."Tabitha vagó hacia fuera para ver qué pasaba. "¿Mrrow?""No estaremos levantándonos de aquí ahora mismo. Ve a jugar," Ronnie dijo. Al parecer elanaranjado y blanco gato pensó que ella dijo vamos sube porque hizo exactamente eso,cruzándose sobre el regazo de la ejecutiva y colocándose abajo entre las dos mujeres.
  • 83. "¿Quieres ponerla abajo?" Rose puso su mano debajo del estómago del felino, lista paraespantarla.Ronnie miró al ronroneador gato. Hace dos semanas nunca habría dejado a un animal tomarcontrol de su casa. "Supongo que ella no estará dañando nada." La verdad era que esto hacía a laejecutiva sonreír internamente en ver a Rose feliz y obviamente el estar alrededor de Tabithahacía eso. Extendió su mano y dejó que sus largos dedos se unieran a los más pequeños enacariciar al alegre ronroneador felino.*****El martes trajo con éste la realización de que los asuntos en Cartwright Corporation no podían serignorados más tiempo. Ronnie intentó despedirse de la aún durmiente Rose y se dirigió hacia eljeep.Los locutores de la mañana estaban ocupados burlándose de las recientes actividades políticas,dejando a la ejecutiva sin elección excepto para el pop en un CD. Guiaba el jeep azul brillante conla serie interminable de luces del tráfico y las calles de un solo sentido hasta que llegó al garaje delestacionamiento Hudson Avenue. Se impulsó sobre la rampa después al elevador hasta que llegó ala fila de los espacios reservados para los ejecutivos de Cartwright. Ronnie se colocó en el sitioreservado para ella y apagó el motor. Tomó algunos minutos para poner su cabeza a modo en eltrabajo después de ser la guardiana durante tantos días. Sintiéndose lista para hacer frente a loque le esperaba, Verónica Cartwright salió de su vehículo y se dirigió hacia el elevador que lapodría conectar a su piso. Desde ahí hay un paseo a State Street y al edificio Cartwright.La peor parte sobre tener las oficinas corporativas en los pisos superiores de un gran rascacielosen el centro de Albany era que tenía que compartir el elevador con todo el mundo que trabajabaen los pisos inferiores. Ronnie se encontró aplastada en la esquina cuando más y más gente seconvenció que ellas podrían caber en el pequeño transporte. Agarró su maletín apretándolocontra su cuerpo y esperó una interminable cantidad de tiempo para que las puertas del elevadorfinalmente se cerraran y comenzar el lento paseo hacia arriba. Las mezclas de colonias y perfumesatacaron sus sentidos, persistiendo detrás después de que sus dueños salieran en sus asignadospisos. Cuando el elevador finalmente llegó el vigésimo octavo piso, una Ronnie agradecida saliópara hacerle frente a las puertas dobles de cristal que conducían a las oficinas corporativasCartwright."Buenos días, Laura. ¿Algo importante de lo que necesito saber?" Verónica preguntó, sacando lapila de mensajes telefónicos rosados de su tablilla. Más que medio encontrados arrugados ylanzados en el reciclador azul al lado del escritorio de la joven secretaria."Los informes están en su escritorio." La pequeñita mujer de cabello castaño echó un vistazo sobrela libreta de citas. "Usted tiene una reunión a las diez con los inversionistas de Houston y suhermana le ha dejado a usted dicho que le llame tan pronto como llegara." Tomó la chaqueta desu jefa y cruzó el cuarto para colgarlo en el armario. "Ella dijo que es importante."
  • 84. "Siempre es importante para Susan," Verónica respondió, sin impresionarse. Alcanzando la manijade su oficina ordenando, "llama a mi casa y pon a María en el teléfono para mí."Una vez dentro de la intimidad del rincón de su oficina, Ronnie dejó sus zapatos debajo delescritorio y caminó silenciosamente alrededor en sus cansados pies, trayendo una taza reciénhecha de café de la cafetera personal mantenida en su oficina. Pocos minutos más tarde estabasentada en su escritorio, la computadora tarareando a la vida. Una educada llamada por elinterfon y el destello de luz en su teléfono le dijeron que la tarea de Laura fue efectuada. Tomó elnegro auricular y presionó el botón para la línea dos. "María.""¿Pasa algo?" El ama de llaves preguntó. Era raro que Ronnie llamara a casa."Solo quería saber cómo van las cosas con nuestra huésped.""Rose todavía está durmiendo. ¿Quieres que la despierte?""No." Intentó esconder la decepción de su voz. "Escucha, cuando ella despierte, le das mi númerode la oficina para que pueda llamarme, ¿Ok?" El sonido de la puerta de la oficina abriéndose hizoque Ronnie levantará su cabeza. Susan estaba parada allí, su lenguaje corporal indicaba que eraalgo de vida o muerte. "Tengo que irme. Dile que me llame." Colocó el receptor abajo. "¿Qué?""¿Conoces a esa nueva contratada tuya? ¿Rose Grayson?""¿Sip? ¿Qué sobre ella?""Ella nunca se ha presentado a trabajar. La documentación de la rescisión acaba de llegar a miescritorio.""¿La documentación de la rescisión? ¿Quién autorizó eso?""Grace lo hizo. Contabilidad es su departamento. Dijo que nunca había oído hablar de esta mujer yque nunca se ha presentado a trabajar."Ronnie tomó el teléfono y presionó los dígitos para el teléfono de Laura. "Consigue a Grace en elteléfono." Dio vuelta su atención de nuevo a su hermana. "Todo lo que involucre a Rose viene a miescritorio inmediatamente. No debes hacer nada que la involucre sin mi consentimiento.""Ronnie, ¿qué pasa? ¿Empleas a alguien para un nivel de entrada, les das beneficios completosinmediatamente e incluso no se presenta a trabajar?""No te preocupes sobre eso, Susan. Manejaré esto.""Grace en la línea tres," la voz de Laura saltó a través del intercomunicador. Ronnie tomó elauricular."Grace, ¿hay un problema con un nuevo empleado, Rose Grayson?"
  • 85. "Sí, parece que ella nunca se ha presentó a trabajar." La prima contestó."No te preocupes sobre eso. Ella está en licencia médica extendida. Solo procesa su papeleo cadasemana. Bajo ningunas circunstancias estarás rescindiéndola.""¿Por qué? Ronnie, ella nunca se ha presentado. Nunca incluso me he reunido con ésta mujerGrayson. Todas lo que tengo son algunas formas enviadas por fax de Susan la semana pasada.""Sé todos acerca de eso." Hubo una pausa y pensó que su prima iba a discutir un poco más sobreesto. "Grace, no hay discusión sobre esto.""Bien. Tu eres la jefa." Hubo un clic seguido por el tono de marcar. Ronnie colgó el teléfono y echóun vistazo en la pantalla de la computadora. "¿Hay algo más, hermana?""Por supuesto que hay." Susan contestó, moviéndose alrededor del escritorio hasta que estabaparada al lado de su hermana mayor. "Ronnie, vamos, ¿qué pasa?""Nada de lo que necesites preocuparte. Estoy segura que tienes cosas más importantes que hacerque preocuparte a cerca de una pequeña empleada.""Una pequeña empleada a la que misteriosamente contrataste." La pelirroja se inclinóimpensadamente contra el escritorio de caoba. "Ronnie, nunca has empleado directamente aalguien para un puesto excepto a Laura." Un pensamiento se le ocurrió. "Esto no es como cuandoestabas en Stanford, ¿lo es?"La mención de su gran fracaso personal trajo la atención de la ejecutiva apartándola de lacomputadora. "¿Susan, no puedes dejar algo morir? ¡Ése fue hace diez años!" No había queconfundir su tono enojado."Hey, tendrías que saberlo mejor que confiar en alguna pobre basura blanca.""Christine no era una pobre basura blanca. Estaba allí con una beca académica.""¿Y qué tema era el que ustedes dos estudiaban en la noche en su cuarto?" Susan masculló. "Noestabas allí cuando papá contestó al teléfono la noche que ella llamó. No oíste las cosas que ledijo. La manera en que amenazó hacerlo del conocimiento público.""Para eso, Susan," advirtió con un gruñido bajo. "Habría podido manejarlo.""¿Cómo? ¿Habrías preferido que todo el mundo supiera que el heredero evidente de CartwrightCorporation era rara?" Se encogió en la mirada ardiente en los ojos de Ronnie. "Mira, eres mihermana y te amo. Puedo entender que incurriste en una equivocación. Eras joven, no sabíasmucho. Solo no quisiera que tuvieras que sufrir con eso otra vez.""Eso no es lo que está sucediendo." Ronnie tomó un lápiz y comenzó a golpearlo ligeramente en elescritorio.
  • 86. "Prometiste a papá que no sucedería otra vez.""¡Y no sucederá!" El lápiz fue lanzado airadamente, provocando que rebotara fuera del escritorio yen el suelo. Ronnie se levantó y miró fuera de la ventana en el horizonte de Albany, viendo en elinterior el recordatorio de su gran humillación. La visión de los azules ojos de la rubia que una vezla había llenado de felicidad únicamente para dar vuelta y volverse una chantajista chupandosangre destellaba ante sus ojos. "Yo nunca he... quiero decir... desde..." Se dio por vencida ycontinuó mirando fijamente fuera de la ventana."Ronnie..." Susan estaba parada al lado de su hermana más alta y puso su mano en el antebrazo."Me sentía tan mal por ti cuando mamá y papá fueron a recogerte al aeropuerto esa noche." Lallamada de Christine exigiendo dinero a cambio de mantenerse silenciosa sobre su aventura vinomenos de dos horas antes de que Ronnie arribara al aeropuerto del condado de Albany para pasarlas vacaciones de Navidad en casa con la familia. "Ese fue el peor día de fiesta que puedo recordar.Todo era griterío y griterío."Había sido un tema que las dos hermanas nunca hablaron, ni siquiera en ese entonces. Ronnienunca había sabido los verdaderos sentimientos de Susan sobre el asunto de su sexualidad o elentero incidente del chantaje. Sin voltearse, la mujer más mayor habló. "Había estado anhelandovenir a casa. Falté para Acción de Gracias y después de que Chris y yo terminamos" Meneó sucabeza. "¿Qué fue lo que hice tan horriblemente incorrecto?" Preguntó reservadamente."¿Confiar en ella o tener sexo con una mujer?" Susan preguntó, volteándose e inclinándose contrael alféizar de la ventana.Ronnie se encogió de hombros. "Cualquiera... ambas... ah, no importa." Se giró retirándose de laventana se sentó en su sillón. "Ambas tenemos trabajo para hacer.""No está bien." La pelirroja dijo, tirando de una silla para sentarse en el mismo lado del escritorioque su hermana. "Mira, lo que dije anteriormente sobre ser raro, yo no quise decir...""Olvídate de eso.""No. Es tu vida. No tengo ningún derecho de juzgarte. El señor sabe, yo he hecho cosas de las queestoy avergonzada.""No hay juicio en esa declaración, ¿la hay?" Ronnie dijo sarcásticamente, girándose en su sillón unpoco y sacando el cajón del teclado. "Supongo que está bien tener una aventura con tuentrenador personal pero no con alguien del mismo sexo, ¿correcto?""No pensé que sabías sobre André" Susan dijo con indecisión, preguntándose solo cuánto sabía suhermana mayor."No mucho se me escapa." Metió su contraseña, cambiando la pantalla de la insignia corporativa asu escritorio personal. "Mira, yo he aprendido mi lección, ¿Ok? No frecuento los bares gay, nocruzo los campos de softball, o tengo un desfile de mujeres que entran y salen de mi cama."
  • 87. "Tienes también treinta tres años y no estás casada, Ronnie. Esto es un negocio. Tenemos quemantener cierta imagen.""¿Y lo hago!" Se levantó y comenzó a pasearse. "Siempre he acudido a todas las funciones decaridad con un acompañante masculino de buen aspecto. ¿No lo hago? No he hecho nada parafastidiar la preciosa imagen de la familia.""¿De qué se trata esto, una mujer?" Susan se levantó para hacerle frente a su hermana. "¿Es eso?Realmente. Ayúdeme a entenderlo, hermana. Crecimos juntas. ¿Qué pasa?""Susan, estamos en el trabajo. Vamos a dejar esto, ¿Ok?""Bien. La misteriosa Rose Grayson permanece en la nómina de pago y seguro porque así lo dijiste."La pelirroja estaba obviamente enfurruñada por el tono brusco. "¿Hay algún otro problema en elque estés interesada o es ella éste?""Soy la presidenta, ¿no es así?" Ronnie frunció el ceño. "La cosa entera de Grayson no es unreparto grande, Susan. No tienes que preocuparte de verme a la cabeza orgullosa del próximodesfile gay tampoco. ¿Ahora podemos hablar de algo más?" Fue hacía su escritorio y se sentó."¿Consignaste algún préstamo para Tommy?""¿Por qué Tommy necesitaría un consignatario? Él está consiguiendo mucho dinero. Él incluso noposee un hogar propio a excepción de esa cabaña en el Adirondacks.""Él incumplió en un préstamo que tenía mi nombre falsificado en el cómo consignatario.""Debe haber alguna clase de error.""Ningún error. Voy a tener enviadas copias del uso para que pueda compararlo a mi firma.""Quizá alguien inventó el nombre de Tommy también.""Sip, quizá. Lo descubriré después de que consiga los papeles. Mientras tanto te sugiero que echesun vistazo en tus registros del banco." Alcanzó el ratón y chasqueó abriendo su conexión al banco."Oh, una cosa más. Estoy pidiendo una auditoria de Propiedades Inmobiliarias.""¿Qué? ¿Estás auditando los libros de Tommy?" Susan no fue nada sino alarido. "¿Sabes cómomirará eso él?""Como que no confío en él. No lo hago." Un rápido mecanografiar de su número de cuenta ycontraseña y Ronnie echaba un vistazo en sus recientes transacciones. La tarjeta de debito queparecía de repente una tarjeta Visa de platino era práctica. Todas las compras fueron destinadas asu cuenta corriente en menos de dos días, haciendo esto fácil para que verificara que su tarjeta noestaba comprometida. Miraba sobre la lista, observando los artículos familiares como los juguetesde Tabitha y la cama de Rose. "Tú misma dijiste que pensabas que algo estaba pasando. ¿Quieres
  • 88. que descubra que es esto ahora, o quieres esperar hasta que se ventile en la prensa? Pensé queestabas preocupada de nuestra imagen."Susan se erizó en el comentario pero concedió renuente que su hermana tenía razón. La confianzaera un reparto grande con la imagen pública. Los nombres públicos eran recordados y si no lohicieran cada noche las noticias serían más que felices recordarlos. Era así como los escándalosduraban tanto tiempo en Albany. Hasta el momento los Cartwrights habían sido bastanteafortunados en no estar implicados públicamente, no importaba los costos privados. "Está bien,"la hermana más joven suspiró. "No puedo ver nada donde lastimaría si él es inocente." Se dirigióhacia la puerta. "¿Ronnie?""¿Qué?""Si lo es, tendrás que darle mejor una disculpa. Y asegúrate que mamá no descubra sobre esto." Elintercomunicador zumbó, seguido rápidamente por la voz de Laura."Rose en la línea uno para usted."Ronnie levantó la mirada hasta ver los ojos de su hermana iluminarse en el nombre. "¿Es esa lamisteriosa Rose Grayson?""Adiós Susan." Tomó el auricular y presionó el botón. "Hola..." No había que confundirse en elcambio en la voz de Ronnie. Se transformó más suave... más gentil. Había una dulzura en ella queera en contraste directo a su tono anterior. "¿Puedes esperar un minuto?""Ya me voy, ya me voy. Pero éste no es el final de esta conversación.""¡Susan!" Miró mordazmente la puerta. La pelirroja se fue, determinada más que nunca asolucionar el rompecabezas de su hermana y Rose Grayson."Hola. Lamento eso. ¿Dormiste bien?" Ronnie dijo, sentándose en su sillón y apoyando sus pies enel escritorio."Muy bien. María dijo que querías que llamara.""Sip... um... Supongo que solo quería que supieras que si necesitas cualquier cosa, déjaselo saber aMaría. Va a permanecer allí hasta que llegue a casa. Hará cualquier cosa que quieras para eldesayuno, solo pídeselo. Oh, y si hay algo que quisieras que te compre en el supermercado, solodéjale saber eso también.""Estoy muy bien, solo gracias. ¿Cómo está yendo el trabajo?""Oh, justo un día típico," Ronnie contestó sarcásticamente. "Es increíble que no tenga una úlcera aveces."
  • 89. "Desearía que hubiera algo que pudiera hacer para hacerlo mejor para ti," Rose dijo sinceramente.Ya lo haces, la mujer de cabello oscuro pensó para sí. "Estoy muy bien. Cuéntame tú. ¿Te apetecenlos mariscos esta noche?""Suena genial.""Bien. Haré que María nos prepare algo rico." La luz en la línea dos comenzó a destellar. "Piensoque mejor voy de nuevo a trabajar, solo quería averiguar sobre ti.""Ok, me alegra que lo hicieras.""Um... sabes si quieres puedes llamarme más tarde.""Oh. Ok, bien ¿quizá después de almuerzo? No deseo incomodarte.""Seguro. Después de almuerzo estará bien. No creo que vaya a estar todo el día de todos modos.""Está bien... bien... ¿supongo que hablaré contigo más tarde entonces?""Ok Rose. Relájate y haz lo que la enfermera te diga.""Adiós.""Adiós." Ronnie escuchó el tecleo y entonces la señal para marcar por algunos segundos antes depresionar la línea dos. "Verónica Cartwright." Su voz, era una vez más, puro negocios.*****Ronnie se sorprendió de ver la luz de la cocina encendida cuando volvió a casa, hasta que recordóque le había pedido a María que se quedara hasta que llegara allí. Ella y Rose habían habladobrevemente por la tarde pero una reunión había interrumpido esa llamada. Ahora, al fin en casa,anhelaba pasar el resto de la tarde con la rubia mujer. Colgó su chaqueta en el guardarropa y ledio un puntapié a sus zapatos antes de entrar en la oficina."¡Hola!" Rose saludó con entusiasmo, una enorme sonrisa vino sobre su cara."Hola tu misma." Turnó su atención a María, que estaba recogiendo las cartas que ella y la jovenmujer habían estado jugando. "Gracias por quedarte tan tarde.""No me importó nada. Es mejor en el Rummy de lo que tú eres" el ama de llaves comentó,sacando una sonrisa de Rose. "Puedo quedarme tarde mañana también si me necesitas."La primera respuesta de Ronnie era decir que no sería necesario pero en la reflexión de lo quéhabía acontecido hoy en la oficina y de lo qué iba a suceder una vez que Tommy descubriera sobrela auditoria, reconsideró su respuesta. "Realmente, pienso que puedo aceptar eso. Quizá podríasllegar más tarde de modo que no tengas que trabajar tanto. Puedo hacer mi propio desayuno."
  • 90. "Hacer tu propio desayuno y ensuciar cada pieza de mis utensilios en mi cocina," María resopló."Estaré aquí a las siete como siempre. La única noche que no puedo quedarme tarde es el jueves.Carrie y Mónica se preocuparán si no me ven allí a las seis treinta.""Noche de bingo," Ronnie le explicó a su huésped. "Bien, ya que estás ahora aquí de todos modos,¿por qué no te quedas y te reúnes con nosotras para cenar? Estoy segura que hiciste más quesuficiente."La mujer mayor se rió suavemente. "Sabes que tu madre tendría un ataque si lo supiera.""¿Por qué? ¿Su madre no la quiere?" Rose preguntó, su curiosa expresión giró en un tímido ceñofruncido cuando María se rió y meneó su cabeza."La señora Cartwright me quiere bien, niña. Pero se considera de mal aspecto compartir unacomida con la empleada doméstica.""Oh," la joven mujer murmuró, la vergüenza tiñó su cara. Se preguntaba si la madre de su amiga ladesaprobaría también."Pero mi madre no decide con quién ceno," Ronnie dijo firmemente. "¿Ahora crees que te gustaríacomer en el comedor o aquí adentro?""Um... donde quieras estará muy bien.""Colocaré algunos lugares en la mesa. Llevará solo algunos minutos calentar todo," María dijo, alsalir del cuarto."Gracias," Ronnie dijo cuando la mujer mayor paso a su lado, la persona que ella había mantenidoen casa todo el largo día. Ahora sola con Rose Sus hombros se hundieron, sus cansados piesprotestaron de estar parados, y el dolor de cabeza con el que había estado luchando hizo supresencia sabida con la fuerza completa. Cruzó el cuarto y se dejó caer en su sillón. "Qué día."Levantó su pierna izquierda, apoyándola sobre su rodilla derecha, y comenzó a frotar su adoloridopie."¿Tú enfrentaste a Tommy?""No. Él no se presentó," Ronnie suspiró. "Ordené una auditoria.""Oh.""Sip. No va a ser una visión bonita cuando lo descubra." Comenzó a frotar su pie con más fuerza,usando ambas manos para masajear los adoloridos músculos. "Encima de eso, tuve una montañade papeleo para atravesar. Laura salió en el intermedio durante el día.""¿Laura?""Mi secretaria," aclaró.
  • 91. "Oh, ella debe haber sido la que contestó al teléfono cuando llamé.""Sí, fue ella." Ronnie invirtió la posición de sus piernas y comenzó a dar masajes a su pie derecho."Oh genial," frunció el ceño, mirando rápidamente en el creciente deshilar moviéndose en supierna. "Sabes, alguien debería ser capaz de encontrar una manera de hacer medias que no serasguen al instante en que te las pones." Se levantó, alisando la falda gris oscuro. "Voy arriba acambiarme. Para entonces estoy segura que la cena estará lista." Sus ojos cayeron sobre losfilamentos de los cabellos circundado la cara de Rose. "Después de cenar pienso que nosotraslavaremos tu cabello.""¿Cómo vamos a hacer eso? No puedo tomar una ducha.""Tengo una idea."*****Después de cambiarse en sus pants y tenis, Ronnie tomó un juego de llaves y se dirigió a través delcamino de entrada cubierta de nieve al garaje. La construcción original había sido derribada hacetres años para hacer el sitio para su idea de lo que un verdadero garaje debía ser. Con la capacidadde guardar cuatro autos cómodamente, el garaje lucía múltiples hileras de fluorescentes luces y unseparado sistema de alarmas. La mitad trasera del garaje servía como lugar de almacenaje.Entrando a través de la puerta lateral, Ronnie caminó rápidamente sobre el panel de control ydesactivó la alarma.Un rápido tirón del interruptor y los cuatro recuadros fueron bañados en un mar de blanca luz. Elprimer recuadro contenía un auto oculto por una cubierta de lona. Distraída por un momento,Ronnie caminó a la parte trasera del auto y tiró de la cubierta. La estigmatizada placa blanca de laestatua de la libertad en el lado izquierdo y las letras azules anunciando el auto como "el juguetede Rons". Tiró de la cubierta más para revelar el tapón de la gasolina con el familiar logotipo delMustang. "Pronto," se prometió. Su preciado auto había sido meticulosamente restaurado y lasevera sal de los inviernos de Albany significaba que tenía que permanecer en hibernación hastaque las flores comenzaran a florecer otra vez. Sus dedos se arrastraron sobre el intenso azulmetálico de la pintura y su mente vagó al pasado cuando había comprado el auto.Era su año superior en Dartmouth. Aunque utilizaba el Audi que su padre le había dado para suvigésimo primer cumpleaños, se encontró siempre anhelando el potente Mustang que el novio deuna de sus hermanas de la fraternidad poseía. La pintura había estado mellada, la superficieoxidada era el color dominante, pero cuando el pedal era metido a fondo, el auto podía descargarla potencia levantándose contra este. Cuando Ronnie había pedido a su padre permiso para retirarsuficiente dinero para comprar uno para ella, Richard Cartwright firmemente se negó, citando quetenía un buen auto y que el Ford era un vehículo demasiado peligroso. Ronnie estaba serena, sinembargo, y ahorró su asignación para el completo semestre hasta que pudo permitirsecomprárselo ella misma. Lo condujo a casa en las vacaciones de primavera, para la consternaciónde sus padres. Su padre lo llamó un montón de chatarra y su madre insistió que solo conseguiría
  • 92. matarse en esa trampa mortal. Intentaron ofrecerle un Mustang nuevo, amenazándola decortarle el financiamiento, incluso la vieja expresión las damas de educación apropiada noconducen potentes autos, pero ningunos de ellos funcionaron. Antes del fin de semana todo loque habían logrado era hacer que Ronnie determinara aún más conservar y restaurar a su velozdemonio azul. Aunque no era desde hace mucho tiempo su auto principal, todavía lo sacaba paradar una vuelta de vez en cuando y, la belleza azul metálico seguía siendo su favorito.Un ligero fresco la atravesó, tirando de Ronnie del carril de los recuerdos y regresarla al presente.Restituyó la cubierta sobre su Mustang y caminó al recuadro siguiente. El rojo Porsche acomodadoallí. Era la primera vez que lo veía desde el accidente. En el cuarto recuadro era donde estacionabael jeep y de este modo alejar lo que había hecho con el objetivo de no acercarse al auto deportivo.Ahora lentamente caminó alrededor del auto, azules ojos recogieron todas las reparaciones. Lacinta verde rodeaba los bordes del nuevo parabrisas, sin duda permitiendo que la nueva gomasellara fijándolo. El capote, la parrilla, el parachoques, y el cristal del cuarto derecho delantero fuequitado todo, el gris metal del chasis manteniéndose firme en contraste con el resto del vehículo.Una rodante caja de herramientas situada contra la pared, evidencia de las visitas de Hans. Ronniedesvió la mirada del auto e inclinó las manos contra la caja de herramientas luchando paramantener su estómago bajo control. Supo perfectamente entonces que nunca podría conducir elPorsche otra vez. Mordió tragándose el resurgimiento de la culpa y tomó deliberadamente lospasos hacía la puerta del cuarto de almacenaje, todo el tiempo diciéndose que todo se resolvería,que Rose se recuperaría totalmente, que el daño que le había causado podría ser reparado. Probótres diferentes llaves en el cerrojo hasta que encontró la correcta y caminó en la oscuridad delalmacén.Le tomó a Ronnie un minuto encontrar el interruptor de la luz. Cuando lo hizo, encontró lo quebuscaba inmediatamente. En la esquina, debajo de un montón de abandonados trapos estaba unacubeta utilizable de cinco galones que una vez contuvo concreto de secado rápido. Se acercó a lautilizable palangana y la limpió minuciosamente hasta que la lechosa agua blanquizca corríalimpia. Completada su tarea, Ronnie volvió a la casa.*****"Entonces ¿qué pensaste de esa última pregunta?""Todavía digo que era demasiado fácil. Todo el mundo sabe que los números pares de lasautopistas corren de este a oeste y las impares corren de norte a sur," Rose contestó, ajustando laalmohada detrás de su cabeza. María se había marchado algunos minutos antes y ellas estabanahora relajadas en la oficina."Si todo el mundo sabe eso, ¿por qué hace que tanta gente se pierda cuando están viajando?" Lamujer mayor contestó, recostándose en su sillón y poniendo sus descalzos pies arriba en el bordede la cama cerca de la cadera izquierda de Rose. Desde que los meses de invierno estaban sobreellos y Ronnie no tenía motivo para usar zapatos con punta abierta, no se molestaba en hacerse lapedicura tan a menudo como lo hacía usualmente. En el proceso de menear sus dedos, una uña
  • 93. arañó contra la de al lado. "Bueno, no me sorprende que este rasgando todas mis medias.Supongo que es hora de llamar para un pedicure." Vio una lejana mirada absorber la cara de lajoven mujer. "¿Qué?" Preguntó suavemente. "Lo compartes conmigo.""Estás hablando de un pedicure y estaba recordando cuando tenía trece." Viendo la expectantemirada en la cincelada cara de su compañera, Rose continuó. "El Estado encontró a la familiaFoster para mí por algunas semanas y tenían una niña justo de mi edad. A Stacey le encantabatenerme alrededor porque era una dispuesta conejilla de indias para que ella practicara lacosmetología. Le encantaba jugar con el esmalte de uñas. Tenía hileras e hileras de botellas sobresu tocador en todo los colores que puedas imaginar." Rose ausentemente extendió su mano abajoy puso sus dedos sobre los dedos del pie de Ronnie. "Bien, una noche estábamos de ánimo.Pintamos cada uña de un diferente color. Puedo recordar que en mis dedos del pie fueron desdeel ciruelo al aguacate a ese horrible púrpura." Mientras hablaba, su dedo índice rozabaatravesando cada uña del gran pie descalzo. "La cosa divertida es que estábamos despiertas másallá de nuestra hora de ir a la cama y no tuvimos tiempo para quitarlo. Fuimos a la escuela al díasiguiente y cuando estábamos tomando una ducha después de la clase de gimnasia todo el mundovio nuestros dedos de los pies." Se rió suavemente. "Realmente fue divertido. Quiero decir, entrenosotras dos estaban allí veinte diferentes colores en nuestros pies. Después de eso, Stacey usódeliberadamente diferentes tonalidades de esmalte en sus dedos. Ésa fue la última vez queesmalté mis uñas del pie."Ronnie la miró burlonamente, después se levantó y fue al pie de la cama. En menos de segundoslos calcetines de gran tamaño fueron quitados para revelar los dedos del pie de Rose. "¿Cuándofue la vez última que alguien te hizo la pedicura?""Ese fue, si podrías llamar eso una pedicura. Solo uso el cortaúñas para mantenerlas cortas ahora.Ow, tranquila.""Oh, lo siento," Ronnie se disculpó, dejando el pequeño dedo del pie que había movido para lograruna mirada mejor en el siguiente. "¿Puedes sentir eso en tu tobillo?""Sip, es por eso que no los meneo. Mis piernas duelen bastante cuando lo hago.""¿Cuándo fue la vez última que tomaste algo?""No, no es que este mal ahora mismo. Prefiero esperar hasta que realmente lo necesite."Ronnie levantó la mirada y recordó lo que quería hacer esa noche. "¿Estás lista para lavar tucabello?""¿Encontraste una manera?" Se incorporó, preparándose para instalarse nuevamente en la silla deruedas.
  • 94. "No, quédate aquí. Lo tengo todo resuelto de modo que no tengas que salir de la cama." Miró lacama ajustable, en este momento levantada en un cómodo ángulo. "Vas a tener que poner lacama plana, sin embargo."Pocos minutos después Rose estaba acomodada de espaldas a través de la cama, su cabezasuspendida en un costado. Una toalla rodeaba detrás de sus hombros colgando para proteger elcolchón contra cualquier agua jabonosa. Ronnie estaba situada sobre un taburete tomado de lacocina, la blanca cubeta de cinco galones acomodada entre sus rodillas. Una toalla grande fuepuesta en el piso para coger cualquier derrame. "¿Estás lista?" Preguntó."Sip."Ronnie vertió el agua lentamente sobre los rubios mechones, usando su otra mano para ayudar adistribuir el líquido sobre todo el cabello. Vertió una generosa cantidad de champú en su mano yla trabajó en una espuma. Ronnie hizo todo lo posible para sostener la cabeza de Rose, tomandoalgo del esfuerzo excesivo del cuello de la joven mujer. "¿Cómo estás sintiendo esto?""Riiicooo," murmuró, verdes ojos medio cerrados. "Tienes fuertes dedos.""Los ejercito. ¿Estoy presionando demasiado duro?""Oh no, está bastante bien.""Bueno." Ronnie continuó moviendo sus dedos en el suave cabello, minuciosamente lavando este."Hora de enjuagar. Mantén tus ojos cerrados." Usando su mano izquierda levantó la cabeza deRose, poco a poco enjuagó el champú. Una vez que eliminó la mayor parte, puso otro poco dellíquido con esencia de fresa en su mano. "Segunda ronda.""¿Vas a lavarlo otra vez?" Rose preguntó sorprendida."Por supuesto. Sabes las indicaciones. Lavar, enjuagar, repetir." Trabajó el champú en el doradocabello antes de que la joven mujer pudiera decirle que no. "¿Asumo que únicamente lo lavas unavez?""Sip, se usa menos champú de esa manera. Mi cabello siempre parece limpio. Mucha gente lo lavasolo una vez." Rose se reclinó en la presión suave pero firme de los dedos de Ronnie. No solo fuetratada con una segunda lavada, sino teniendo acondicionador peinado a través de su cabello. Laejecutiva tuvo que ir dos veces por más agua pero los resultados habían valido eso. La suave luz dearriba rebotaba en varios mechones del cabello de Rose, creando una aureola de oro alrededor dela cara de la joven mujer."Se mira genial." La mujer de cabello oscuro dijo, observando la sonrisa que vino a la cara de sucompañera al mirarse en el espejo sostenido en su mano. "¿No es así, Tabitha?" Le preguntó algato que decidió que el agua no era una gran amenaza.
  • 95. "¿Mrrow?" Dos segundos después, la anaranjada y blanca máquina ronroneadora estabaacomodada en el vientre de Rose."Ooof, estás ganando definitivamente peso.""Pienso que María le está dando las sobras pero no puedo probarlo," Ronnie dijo con una sonrisa."Solo sé que cada vez que ella está cocinando esta bola de pelos sale de la cocina lamiéndose susbigotes."Ding, ding, dong, dong. Los agudos tonos del timbre sonaron a lo largo de la casa. "¿Quién podráser a esta hora?" Ronnie preguntó, mirando el reloj sobre la mesita. "Son casi las diez." El timbresonó otra vez, esta vez acompañado por furiosos golpes contra la sólida puerta de roble."¿Ronnie? Ronnie, ¡abre la jodida puerta!" El grito seguido por más golpes y tonos de del timbre."Ahora vuelvo." Se puso sus tenis y metió el exceso de cordón en los lados. Tabitha saltó de lacama, detectando que algo más interesante estaba a punto de suceder en el otro cuarto. "Oh notú no. Quédate aquí con tu madre." Ronnie recogió la protesta felina y la colocó nuevamentesobre la cama, esta vez al alcance de la mano de Rose.*****"¡Ronnie! Abre esta jodida..." Las palabras murieron en la garganta de Tommy cuando él vio la luzexterior encenderse y oyó que la cerradura fue girada. "Bien, ya era hora.""¿Qué estás haciendo aquí a esta hora?" Frunció el ceño, no teniendo duda que su hermano másjoven estaba completamente borracho."¿Qué demonios intentas hacerme?" Tommy pasó más allá de ella y atravesó el vestíbuloentrando a la sala de estar. "¿No me presentó a trabajar un día y tú ordenas una jodida auditoria?""Este no es el momento para hablar de esto, Tommy. Vete a tú casa y duérmete." Ronnie se movióentre él y la oficina, intentando dirigirlo nuevamente hacía la puerta. Puso su mano en su brazoúnicamente para tenerlo alejado."¡Vete a la mierda, Ronnie!" Pasó al otro lado del cuarto y dio un puñetazo por enfrente la maderadel mueble del centro de entretenimiento. Se giró haciéndole frente y pudo claramente ver elcrecimiento de varios días en su cara así como lo descuidado del cabello y las ropas. Tommy habíaobviamente estado en un doblador y únicamente ahora había oído las noticias. "¿Qué piensas queestoy haciendo? ¿Robando de mi propia compañía?""No sé lo que estás haciendo, pero no voy a dejar que esto continúe," devolvió el grito, mostrandoun poco su propio mal humor. "¿Qué es eso, Tommy? ¿Drogas? ¿Juego?"
  • 96. "¡Vete al infierno, Srta. Fuerte y Diosa todo poderosa!" Su puño se cerró de golpe en el gabinetecon bastante fuerza golpeando un diminuto florero de copa. Solo que la gruesa alfombra salvó laantigüedad de romperse."Vete de mi casa, Tommy.""Tu casa," él se burló. "Crecí en esta casa de mierda. ¿Qué te da el derecho de decir que mevaya?""Compré la casa honradamente y a carta cabal de mamá y tu sabes eso." Sus ojos seempequeñecieron en la salvaje mirada, casi inhumana en los ojos de su hermano. Tommy erabastante fuerte por sí solo, pero si él estaba drogado...Las sospechas de Ronnie fueron confirmadas algunos segundos después cuando levantó elextremo de la pesada mesa del café y la volteó. "Actúas como si fueras un ángel pero no lo eres,Ronnie." Por el momento, estaba parado aún así ella mantuvo su distancia. Su corazón latiendofuertemente con la adrenalina bombeando a través de ella. "Te sientas en esa oficina día tras día.NO tienes idea de cómo es trabajar para una vida," escupió, "no puedo solo chasquear mis dedos yhacer tu cartera más grande.""No, pero puedes falsificar mi firma en un préstamo," ella replicó."¿Qué?""Incumpliste en un préstamo y tenían mi nombre en él como consignatario. ¿Por qué necesitabasun consignatario, Tommy?"El hombre de rubio cabello parpadeó algunas veces cuando comprendió la información. "Mierda.¿Eso es todo lo que siempre te ha preocupado, no es así? ¿El dinero de mierda?""Alguien tiene que preocuparse acerca de eso. Tu por supuesto no. ¡Ahora vete de mi casa!""¡No es sobre eso! Me da igual lo que en tu maldita auditoria aparezca, no puedes echarme apatadas de la compañía." Un pensamiento se le ocurrió. "Puedes poseer la mayoría de la accionespero no tienes control de los interés. ¿Piensas que alguien va a votar contigo para conseguirlibrarte de mí?" Dio una corta risa, su energía comenzó a desaparecer ya que para el colmo habíaestado cabalgando. "Enfréntalo, Ronnie. No puedes hacer nada sobre mí. ¿Piensas que mamá va avotar contigo para destituirme? ¿Frank? ¿Susan? No puedes ganar esta batalla." Se dirigió hacia lapuerta. "Cualquier tonto puede ver eso. Solo déjame en paz, hermana, o lo lamentarás." Tommycerró de golpe la puerta detrás del, el sonido que reverberaba a través del cuarto. El corazón deRonnie estaba palpitando con fuerza y podría solo suponer que Rose tenía miedo."¿Estás bien?" Ronnie preguntó cuándo entró en el cuarto. Notó la palidez del miedo en la cara dela rubia mujer. "Hey, todo está bien."
  • 97. "Él estaba bastante enojado. ¿Qué se estrelló?" La expresión de Rose era más serena ahora quesabía que Ronnie estaba segura. Acarició el lugar vacío en la cama a su lado. "Aquí, hay unasiento.""Nah, gracias," la alta mujer continuó de pie, aunque la suave almohada le hacía señas. "Él tiró lamesa del café y golpeó algo de la superficie del gabinete. Nada roto." Miró en la TV, aúnencendida pero con el sonido silenciado. "Hey, hay uno de esos programas de noticias de revista.""Sip, están suponiendo que tienen una cosa en esos camiones de renta y que peligrosos son."Acarició a la cama otra vez. "Vamos, tengo el calor y el masaje encendido. Esto tiene que ser máscómodo que ese sillón." Encendió la pequeña lámpara en la mesita a su lado justo antes queRonnie apagara la luz de arriba. El suave brillo fue preferido por ambas para mirar la televisión."Estarías sorprendida de lo confortable que el sillón es," Ronnie contestó, dando un puntapié a sustenis y con reticencia aceptó la oferta. Se hundió en el vibrante calor y cerró los ojos con placerhedonista. "¡Oh! Esto es agradable. Tengo que conseguir una de éstas para mi habitación."Acomodó la almohada detrás de su cabeza, deslizó los pies bajo las cobijas, y abrió los ojos. Rosepresionó el botón y comenzó a mirar el programa. Con la alta mujer a su lado derecho, sentía unasensación de seguridad y rápidamente el latido de su corazón retornó a un nivel más normal.Rose utilizó el telecontrol para apagar la televisión una vez que las últimas noticias comenzaron."¿No estuvo eso interesante?" No recibiendo respuesta, giró su cabeza para ver los ojos de sucompañera cerrados. "¿Ronnie?" Ninguna respuesta, solo el rítmico subir y caer de la sudaderacubriendo el pecho. Rose apagó la lámpara. La cama era bastante grande. No había razón para quedespertara a Ronnie solo para enviar a la mujer más mayor a su propia cama. "Buenas noches,Ronnie," susurró, cerrando los ojos y dejando que la regular respiración de la mujer a su lado lacalmara metiéndola en un profundo sueño.*****Los azules ojos se agitaron abriéndose poco después de las seis y miró alrededor, intentandoconseguir sus almohadas. "Qué el... oh," masculló, dándose cuenta que se había quedado dormidaen la cama de Rose. Tomándose un momento para borrar el sueño de sus ojos, Ronnie se apoyósobre un codo y bajó la mirada a su dormida compañera. Los rayos de la mañana resaltaron larespingada nariz, las cejas óxido, y los llenos labios separados un poco en sueño. Los segundoshicieron tictac mientras observaba a la dormida mujer. Esto la asombró como fácilmente se habíaquedado dormida al lado de Rose. Con excepción de Christine, Ronnie nunca había dormido conalguien. Eso lo había hecho entonces únicamente porque estaba esperando por su amante.Sinceramente, nunca se sintió cómoda compartiendo una cama y podía frecuentementeesfumarse y dormir en la cama acostumbrada en su dormitorio. Sin embargo obviamente no tuvoproblema en enroscarse y dormir al lado de Rose. Era un curioso misterio Ronnie sabía que no fueseguro deliberado. Sentía el ligero zumbido del masaje debajo. Eso fue. Tuvo que haber sido elmasaje. Este la relajó bastante para ponerla a dormir sin tener en cuenta la presencia de alguienmás en la cama. La ejecutiva sonrió para sí con la lógica de su explicación, incluso cuando eligió
  • 98. ignorar el hecho de que todavía estaba allí al lado de Rose. Contemplaba consentirse pero la vozde la responsabilidad triunfó. Con un decepcionado suspiro lentamente salió de la camasigilosamente, cuidadosa de no molestar a su compañera, y caminó silenciosamente al baño.Una vigorosa sesión de ejercicios y una reconfortante ducha prepararon a Ronnie para el día.Inhaló en el café que María hizo para ella mientras se ponía su larga chaqueta de lana. Latemperatura había caído considerablemente por la noche, descendiéndola a un solo dígito. Sedirigía hacia la puerta cuando el teléfono sonó."Residencia Cartwright," María contestó. "Ahora mismo. Ronnie, es Susan. Ella pareceperturbada." Ella tomó el teléfono color crema y asintió en su ama de llaves."Susan?""Ronnie, tenemos un problema.""Estoy segura que tenemos más de uno. ¿Qué te tiene tan jorobada para que no pudieras esperarhasta que llegara a la oficina?""Ricky y Timmy ambos cayeron con el varicela.""¿Y? Susan, tus hijos están enfermos no es el fin del mundo. Es solo varicela.""Ronnie, la fiesta de Navidad de la familia es esta noche.""¿Y?" Desabotonó su chaqueta, decidiendo no iba a ser una rápida y fácil llamada telefónicadespués de todo. "Estoy demasiado ocupada para ir. Por qué deberías planear la fiesta para elmiércoles en la noche de todos modos?""Era el mejor día que nosotros pudimos asegurar. La gente siempre tiene fiestas para ir en los finesde semana. Poner esta en un miércoles garantizaba que todo el mundo se presentaría, pero éseno es el punto. El punto es que nosotros no podemos tener la fiesta aquí.""Entonces. Alquila un salón en algún lugar." Un pensamiento le cayó en cuenta. "Oh no tú no,Susan. No estaré teniendo la fiesta aquí.""Ronnie. Es demasiado tarde para alquilar un salón y enviar las direcciones a todo el mundo.""No la estarás teniendo en mi casa. No, no, no." La chaqueta ahora se encontraba en un taburetecerca. "Hermana, no puedo tener la fiesta aquí. ¿Tienes alguna idea de cuánto trabajo ésta podríatomar?""Es perfecto. Todo mundo sabe dónde vives y les encantará la idea de un buena fiesta al estiloantiguo en la casa Cartwright."
  • 99. "Te he dicho antes. Ésta es mi casa ahora y no quiero a cada pariente en el mundo pisoteandoalrededor de aquí." Miró a María preparando huevos para el desayuno de Rose. "Hermana, tengoa la Compañía que permanece conmigo. No es realmente conveniente tener gente aquí." El tonode la llamada en espera señaló. "No cuelgues, Susan, tengo otra llamada." Presionó elparpadeante botón. "Habla Verónica.""Ronnie, es tu madre.""Hola mamá." Rodó sus ojos, sacando una divertida mirada de su ama de llaves."Estaré allí después de que llegue del aeropuerto a ayudar con los proveedores y asegurarme deque no colocarás algunos de esos llamativos adornos.""¿Qué, Susan te llamó primero? La tengo aguardando en la otra línea.""Sí. Lo hizo. Decidimos que la casa sería la solución perfecta."La perfecta solución para todo mundo menos para mí, Ronnie pensó para sí. "Mamá, no puedotener la fiesta aquí. ¿No podríamos solo volver a programar esta o conseguir un salón en algúnlugar?""No. Nosotros no podemos." Beatrice Cartwright contestó. "Ahora Verónica, no tenemos tiempopara todos estos tontos egoísmos. Tengo que recoger a tu tía Elaine en el aeropuerto a las tres.Envía un auto por mí a las dos y asegúrate de no enviar a ese incompetente bobo como la últimavez. Le tardó cerca de una hora para llegar allí.""Madre, esa fue una tormenta de nieve y el tráfico estaba atascado por kilómetros. No fue suproblema.""Él debió haber tomado una ruta alterna. No pudo incluso entrar en frente de la terminal. Soloasegúrate de conseguir a alguien más esta vez.""Pero...""Ningún pero de ti, jovencita. Ahora tengo que conseguir mi cita para el salón de belleza. Hablacon tu hermana y no te olvides llamar para mi auto.""Ma...""Adiós querida. Gusto en hablar contigo." Click. Ronnie quitó el teléfono de su oído y mirófijamente el auricular por un momento antes de golpear el parpadeante botón.¿"Susan? ¿Todavía estás allí?""Estoy aquí. Supongo que era mamá en la otra línea""Supones correctamente. Nada como traer la artillería pesada."
  • 100. "Lamento eso." Ronnie dudó de la sinceridad de su hermana. "Llevaré algunos adornos que loschicos hicieron. Ooh, son tan lindos. Ronnie, te encantaran. Ricky hizo unos con oropel verde...""Hermana, necesito conseguir lo que va a ir aquí." Dio un suspiro de derrota. "Supongo que tengouna fiesta para conseguir lista.""Oh. Seguro. Jack y yo estaremos ahí alrededor de las seis. Dejaré a la familia saber.""Estoy segura que mamá ya les llamó," Ronnie dijo en un tono seco. "Ocúpate de conseguir aldecorador y a los proveedores aquí. Oh, y ¿Susan?""¿Sí?""Esto nos hace empatar."*****Rose estaba sorprendida de ver entrar a Ronnie y girar la computadora. "Buenos días.""Buenos días, Rose," contestó, dejando su taza de café abajo y mecanografiando su contraseña."María traerá tu desayuno en algunos minutos." Hizo click en su archivo del correo y rápidamenteescaneó en unos sin leer."¿Pasa algo malo?""¿Malo? ¿Qué podría posiblemente estar mal? Mi madre y hermana han decidido que la fiesta deNavidad de la familia estará llevándose a cabo en mi casa, esta noche.""Oh." Una pausa momentánea, entonces "¿Qué es lo que vas a hacer?""¿Qué puedo hacer? Supongo que me toca conseguir que este lugar este listo para ellos."Comenzó a dar golpecitos con el lápiz en su mano izquierda en el escritorio. "Por lo menos unatercera parte de ellos fuma. Puse esas alfombras hace tres años y están aún perfectas. ¿Piensasque permanecerán de esa manera? Ah. Ya lo creo allí van a estar por lo menos media docena deagujeros de quemaduras en ellas antes de que la noche termine." Ronnie detuvo el vociferar eltiempo suficiente para tomar un trago de café. "Tengo que cambiar todos los muebles, hacer queMaría limpie el cuarto de juego y surtir el bar allí adentro, hacer que la licorería haga unaentrega..." Los golpecitos aumentaron. "Y encima de todo eso, tengo que ir a comprar paranosotras dos algo para usar.""¿N-nosotras?" Rose tragó difícilmente en la implicación."Bien, sí por supuesto." Ronnie la miró socarronamente. "No querrás saludar a todo el mundousando mi camisa de Dartmouth, ¿no?""¿Qué? Uh..." La impresión la había dejado sin palabras y la rubia mujer estaba en una pérdida porlas palabras. "Yo... bien..."
  • 101. "Rose, no estoy intentando castigarte haciendo que conozcas a mi familia, pero no voy aencerrarte en un cuarto sola toda la noche mientras hay una fiesta aconteciendo." El lápizencontró su camino a sus perfectos blancos dientes, y comenzaron a roer en el borrador."Realmente," murmuró alrededor del amarillo utensilio de escribir mientras miraba alrededor delcuarto. "¿Crees que podemos ambas ocultarnos aquí toda la noche?"Se rieron suavemente por algunos segundos antes de que la seriedad de la situación asumiera elcontrol. Ronnie dejó el lápiz en el escritorio y movió su sillón más cerca a la cama. "Aunque tedejara permanecer oculta, todo el mundo sabe que hay un baño aquí adentro." Las mujeresencontraron su conversación interrumpida por María, cuando entró en el cuarto con la bandejadel desayuno y una jarra de café."¿Dónde vas a querer el árbol?" El ama de llaves preguntó."En la casa de alguien más," Ronnie bromeó, consiguiendo un resoplido de su compañera. "Me daigual. Rose y yo estaremos escondidas aquí toda la noche.""Ni siquiera pienses en eso, Verónica Louise." María dejó la bandeja sobre el regazo de Rose ycomenzó a servir el café en la taza de porcelana. Ronnie extendió su propia taza expectante. "Nohay suficiente tiempo para conseguir limpiar las alfombras.""Aspirarlas estará bien. Gracias." Llevó la taza a sus labios y tomó un trago agradecida. "¿Quieresque llame a algún lugar y consiga ayuda extra para tener el lugar listo?"Una mirada parecida al dolor destelló a través de los ojos cafés del ama de llaves. "Solo porque norecorres alrededor como tu madre investigando para saber si había polvo no significa que hedejado esta casa desatendida. Pulo la plata regularmente incluso si no la utilizas. A excepción deun rápido trabajo de pasar la aspiradora y mover los muebles, estaremos preparadas para lacompañía. Claro, que no puedo poner de nuevo la mesita del café de la manera en que deberíaestar.""Lo siento, María, yo no quise sugerir que tú haces algo menos que un trabajo perfecto. Meocuparé de la mesita del café y de todo lo demás." Tomó su taza. "Ahora necesito salir y conseguiralgunas cosas." Ronnie se levantó y dio a Rose una sonrisa. "Tu enfermera debe estar aquí en unrato y yo estaré de regreso en un par de horas. ¿Cuál es tú color favorito?""De verdad, yo no...""¿Color?" Ronnie repitió, dejando en claro que no aceptaba un no por respuesta.Rose miró en los intensos azules ojos y la respuesta vino sin pensarlo. "Azul.""Fácil encontrar algo lindo en ese color. ¿Qué tonalidad? ¿Prefieres claros tonos como turquesa ouno oscuro como el cobalto?" Ronnie no pasó por alto en notar que los verdes ojos continuaronmirando fijamente en los suyos.
  • 102. "Um... un azul marino, supongo. Algo intenso." Rose se movió nerviosamente y bajó la mirada a supan tostado. "Supongo que cualquier tonalidad estará bien.""Me aseguraré de elegir algo lindo." Ronnie sonrió internamente en el pensamiento de poderescoger un vestido para que ella usara."Si es demasiado problema puedo ocultarme en otro cuarto. Podría llevar un libro en el cuarto dela lavandería. Nadie entrará allí," Rose ofreció, sintiéndose muchísimo en medio."No." Ronnie rápidamente contestó. "No voy a ocultarte. Eres una huésped en mi casa y ellostendrán que aceptar eso." Miró a María, que asintió en el acuerdo. "Estaré de regreso antes de lacomida."Capítulo 5Era bastante fácil para Ronnie caminar dentro de la exclusiva boutique y seleccionar un vestidopara sí. Era completamente otra cosa seleccionar algo para que Rose usara. Durante más de unahora se sentó allí observando a la modelo probarse diferentes combinaciones de blusas y faldas,pantalones de vestir, y vestidos. Nada parecía adecuado."¿Tal vez si me dijera exactamente lo que usted busca, Srta. Cartwright?" La gerente inquirió."No estoy realmente segura cómo explicarlo, pero ninguno de éstos funcionará." Ronnie agitó unamano en el aparador de ropa. La mujer de edad miraba a su particular cliente y frunció el ceño."¿Qué pasa con ellos? Quizá podamos resolver lo que usted está buscando de esa manera.""No hay nada mal con ellos solo que no son los adecuados." Apretó el puente de su nariz. "Quizásolo debería mirar alrededor y ver si hay algo que me guste.""Por supuesto." La gerente de la boutique agitó su brazo. "Mónica estará feliz de modelar algo queusted desee."Ronnie caminó a través de los estantes de las costosas prendas de vestir, apenas dándoles acualquiera de ellas más que un vistazo de pasada. Entonces lo vio. Metido en la esquina, casi lopasó por alto y de hecho no estaba incluso segura qué le hizo mirar en esa dirección. Extendió lamano y sacó el vestido para mirarlo. Justo una tonalidad abajo de un vivo azul, la seda brillaba conbelleza y suavidad. El tejido se reunía en el elástico de la cintura antes de ensancharse otra vez.Ronnie imaginó que éste llegaría abajo de los tobillos de Rose, fácilmente cubriendo los moldes."Éste," anunció, atrayendo la atención de la gerente."¿Le gustaría que Mónica se lo modelara?""Eso no será necesario. Éste es el que quiero." Echó un vistazo en la etiqueta de la talla. "Sí, ésteserá perfecto."
  • 103. *****El jeep hizo su camino a través del tráfico de un día festivo. Un vistazo en el reloj de la radio dijo ala ejecutiva que eran casi las once. Había estado hasta ahora en la boutique y la joyería. Ahoraestaba afuera en el centro comercial luchando con otros compradores por las pequeñas cosas queestaba necesitando, como regalos. Estaba a una milla del centro comercial cuando una esquinallena completamente de árboles capturó su mirada. Desvió la Cherokee a la izquierda y pasó através de los pasillos de pinos y bálsamos apoyados arriba contra los pasamanos de madera.Detectando a un vendedor, el bajo robusto comerciante corrió a su lado."¿En qué puedo ayudarle hoy?""Quiero un árbol lindo lleno de brazos y una robusta copa." Ronnie dio una desaprobadora miradaen el grupo delante de ella."Tenemos muy bonitos atrás," él dijo, gesticulando hacía los pinos más altos reclinados contra loseslabones de la cadena de la valla que corría a lo largo de la parte trasera del estacionamiento."¿Qué tan alto es lo que usted busca?"La frente de Ronnie se frunció mientras intentaba imaginar justo que tan alto los árboles en sucasa normalmente eran. "Alto. Más de ocho pies.""Oh, bien entonces." Sus ojos se iluminaron aún más y aceleró el paso. "Tenemos unos hermososde nueve y diez pies."Ronnie ubicó un árbol de diez pies que parecía querer reventar de los lados las cuerdas que losostenían. El hombre llamó a su hijo para que le ayudara pero todavía necesitó un poco de ayudade la fuerte mujer para acomodarlo en la parte superior del jeep. Destacaba sobre el frente, lacuerda blanca corría del árbol al frente de la defensa. Un par de cuerdas hicieron lo mismo en laparte trasera. Una vez completamente asegurado, Ronnie continuó su viaje al centro comercial.Presionó el botón escaneando en su radio y lo dejó en una estación que tocaba música festiva.Cuando los Carpenter cantaban Merry Christmas, Darling vamos, Ronnie se perdió en losfascinantes sonidos y armonía. Sin pensar sobre eso, comenzó a cantar, su rica voz de contralto semezcló con los últimos tonos magníficos de Karen. Ignoró las raras miradas que le eran lanzadaspor los otros conductores, prefiriendo en lugar de eso perderse en la canción. Incluso después demeterse en el estacionamiento, dejó el auto funcionando hasta que la canción terminó.*****Las canciones del día de fiesta fueron traídas a través de los altavoces, añadiéndose al habitualestruendo de la muchedumbre. Todo el mundo tenía bolsas en sus manos y tenían prisa enterminar sus compras. Ronnie agarró su cartera más cerca a su cuerpo y se dirigió hacia Macy.Algunos vales de regalo y sus compras estarían hechos. Cuando se movió a través de lamuchedumbre apresurada, vio la tienda de Navidad, un almacén abierto únicamente para los díasde fiesta vendía de todo desde las luces hasta los adornos de oropel de cada posible diseño. Los
  • 104. dependientes se alternaban entre las ventas por teléfono y observar por los ladrones. Ronnietomó una canasta de compras y comenzó a llenarla con los acostumbrados adornos. Pronto lacanasta estuvo llena pero no terminó. Después de coger a un dependiente para ayudarle, Ronniepasó la mayor parte de una hora eligiendo cosas de buen gusto y cosas divertidas para convertir surígida residencia en un festivo hogar. Justo cuando dio al dependiente su tarjeta de crédito, notóque un artículo había sido pasado por alto. "Oh, espere. Necesito eso también." Señaló con unelegante dedo en el artículo en cuestión. Cuando la ramita de muérdago fue agregada a suscompras, la mente de Ronnie consideró el posible beneficio de ver a Rose debajo de este."Agregue algunos más, ¿podría usted, por favor?"*****"Vamos a intentarlo otra vez," Karen dijo suavemente, poniendo las manos en posición."No, espere, por favor" Rose lloraba. "¿No podemos hacer esto más tarde?""Srta. Grayson, usted tiene que estirarlas por lo menos dos veces al día.""Lo sé," dijo, limpiando una lágrima de su mejilla. La puerta se abrió y Ronnie entró con variasbolsas de compras en sus manos."¿Qué está pasando?""Yo, todo está bien," Rose murmuró, avergonzada por las gotas que continuaban bajando por susmejillas. Levantó la mirada y vio la preocupación en la cara de Ronnie. "Tengo que estirarlas y esoduele.""Déjeme intentar," Ronnie dijo, substituyendo las manos de Karen por las suyas. La joven mujermiró cuando la enfermera explicaba como estirarlas correctamente. Satisfecha sabiendo lo queestaba haciendo, la ejecutiva miró de nuevo a Rose. "¿Crees que estás lista?"Ella asintió, sus ojos trasmitían su miedo del dolor. "¿Serás suave?" Estaba aún indecisa pero habíaalgo tranquilizador sobre el calor de las manos de Ronnie en su pie."Lo juro." Las palabras suavemente habladas la bañaron con un sentimiento de confianza. Ellacerró los ojos y se concentró en la sensación de los fuertes dedos en su piel. Despacio levantó supierna al punto donde sintió subir la parte trasera de su muslo. "Vamos, Rose... eso es, solo unpoco más ahora." Sentía su miembro ser levantado más alto y luchó con el impulso de pelearcontra esto. "Que bien, estás haciéndolo estupendamente, Rose. ¿Crees que podemos ir un pocomás arriba? Solo un poco."Incluso tan lentamente levantó su pierna hasta que no pudo aguantar el dolor más. Débilmente sedio cuenta que era lo más alto que había podido llegar antes, pero eso era intrascendente en estosmomento. "Por favor..."
  • 105. "Ok, ahora relájate. Nosotras estaremos volviendo abajo ahora." Los ojos de Rose estabancerrados firmemente y se aferró fervientemente en las palabras y al calmante tono de Ronnie."Allí vas, casi hecho ahora." Pronto la sábana saludó su talón y soltó una profunda respiración."¿Cómo te sientes?"Rose abrió los ojos con sorpresa en la proximidad de la voz y se encontró mirando fijamente en losinterminables azules intensos. "Esto duele.""Shh, esto acabó ya." Ronnie levantó la mirada en Karen. "Pienso que hemos terminado por hoy.Tengo una fiesta aquí esta noche nosotras tenemos que prepararnos. ¿Hay algo más que tengaque hacerse?""Solo bañar a la Srta. Grayson.""Oh." Rose miró de una mujer a la otra. "Puedo lavarme sola si alguien puede conseguir el agua ytoallitas para mí." Trataba de decirle a su amiga con sus ojos que esto era lo que prefería hacer.Ronnie asintió comprendiendo."Ok. Supongo que podemos manejar todo, Karen. La veremos mañana."Rose se relajó con las palabras de Ronnie, hasta que recordó el resto de ellas... una fiesta aquí estanoche nosotras tenemos que prepararnos. "Oh Dios, la fiesta.""No te preocupes sobre eso," la mujer de cabello oscuro dijo, caminando al cuarto de baño."Conseguiré reunir las cosas que necesitarás para lavarte y entonces podrás vestirte." El sonido delagua corriendo en el lavabo se mezcló con las palabras. "Iré a traer todo lo demás del auto y aencontrar la base para el árbol." Volvió con las toallitas, el jabón, y el trapito. "Creo que está en elático. ¿Necesitas algo antes de irme?""No, todo está bien." Rose mantuvo su sonrisa hasta que la mujer mayor salió del cuarto. Suspiernas palpitaron por la terapia física pero el pánico eliminó el dolor. Una fiesta. Una fiesta llenade extraños. Una fiesta llena de extraños de clase alta. Una fiesta llena de extraños de clase altaemparentados con Ronnie. La camisa de Dartmouth se encontró fuera de su cuerpo y sobre lacama. Rose sentía la presión construirse desde dentro. Oh Dios, por favor no me dejes hacer algoque la avergüence. El jabonoso trapito se movió sobre sus brazos y los hombros mientras pensabade los posibles desastres que podrían acontecer en la noche. Sus piernas podrían ser golpeadasaccidentalmente, podría derramar una bebida, ella podría decir las cosas incorrectas, todo eso yuna docena de otras pasaron por su mente mientras continuó limpiándose.Estaba justo terminando cuando Ronnie tocó la puerta. "¿Puedo entrar?""Un minuto." Cubrió su pecho con la mullida toalla. "Ok."
  • 106. Ronnie entró con un bolso en una mano y el vestido más maravilloso que Rose había visto nuncaen la otra."Es hermoso," susurró asombrada."Me alegra que te guste. Tengo todas las cosas que necesitarás usar con él así que ahora justo esbuen tiempo como para conseguir vestirte." Ronnie se acercó a la cama y dejó el bolso abajo."Entonces podrás ayudarme con las otras cosas que necesitan ser hechas." Buscó en la bolsa ysacó la ropa interior de encaje, arrancó la etiqueta del precio fácilmente. "Yo um... traje uno quese cierra en el frente." Ronnie le dio el sostén y rápidamente se volteó a revolver en el bolso."Pensé que sería más fácil para ti.""Sí, lo será. Gracias." No estaba segura cómo tomar lo qué aparecía ser timidez mezclada conentusiasmo de su amiga. Ronnie le parecía casi nerviosa. Tomó el sostén y recorrió sus yemas delos dedos sobre el adorno de encaje. Eran copas bajas recortadas, diseñadas para ser usados conalgo que mostrara el escote y no tenía relleno, no es que necesitara alguna ayuda en esedepartamento. Rose estaba bastante cómoda con su busto 36C que había comenzado solorecientemente a inclinarse. Miró la etiqueta talla 36B. Bien, este puede aún caber, decidió, justoharía que pareciera más pechugona. Dejó caer la toalla y deslizó los brazos a través de los tirantesantes de engancharlo. "Este es adecuado, gracias," dijo, atrayendo la atención de Ronnie lejos delrecibo de compras que había estado estudiando concentradamente."Oh, bien. No estaba segura que tamaño traer. ¿Necesitas de ajustar los tirantes?""Realmente, sí," Rose se incorporó como pudo lo mejor posible, cuando Ronnie se sentó a su ladoen la cama y deslizó sus dedos debajo de los delgados tirantes."Déjame saber cuándo lo sientas adecuadamente,” dijo. La rubia mujer asintió e intentóconcentrarse en la tarea en mano. "Un poco más fuerte... no, un poco menos que eso... sip, asíestá bien." Puso su mano en el lado de su pecho derecho y comprobó el ajuste. Sí, se sentía justoapropiadamente. Ronnie caminó al otro lado y repitió el proceso. El resultado final eraexactamente lo que pensó Rose que sería. Sus pechos se levantaron del sujetador de encaje,haciéndolos parecer más grandes."¿Um... te gusta? Puedo todavía salir y conseguir uno diferente si a ti no te gusta.""No, no. Esta muy bien, de verdad," Aseguró. "Realmente, no pensé que alguna vez poseería unbra tan bonito." Levantó la mirada para ver una sonrisa en la cara de Ronnie. "Es muy amable detu parte, gracias.""Oh, hay más." Regresó a la bolsa y sacó un fondo de sedoso encaje e igualmente delicadasbragas. "Tuve que adivinar la talla para éstas también, pero debe estar cercanas."
  • 107. Con la ayuda de la mujer mayor, Rose tiró del fondo sobre su cabeza y se lo acomodó. Se ruborizópor la vergüenza cuando Ronnie le ayudó a ponerse las bragas, incapaz de asumir la tarea por sisola hasta que estuvieron a menos de pulgadas de ser completamente subidas. "¿Cómoconseguiremos poner el vestido?""Fácil. Tenemos que ponerte en la silla primero, sin embargo."Sentándose en nada más que ropa interior en la silla de ruedas, Rose esperó pacientementemientras Ronnie reunía las capas del tejido azul. "Levanta tus brazos." Ella lo hizo y pronto elvestido estaba colocado. Esto lastimó sus tendones de la corva por inclinarse mientras fue subidoel cierre y metido alrededor de su cintura pero fue rápidamente. Un nuevo par de grandescalcetines cubrieron sus pies y tobillos. "Eso es lo mejor que puedo hacer. No pienso que zapatillaso algo así puedan caber encima del molde."Ronnie dio un paso atrás para admirar su obra. Tenía buenas razones para estar orgullosa. Roseera una visión, incluso con las puntadas aún prominentemente exhibidas en su mejilla derecha. Sudorado cabello caía libremente sobre sus hombros, creando el aura que cautivaba a la mujer másmayor. El rico azul resaltaba la clara piel y abajo en frente acentuaba otros encantadores rasgos.Mirando la visión ante ella, Ronnie no podía negar más tiempo que estaba sintiendo una atracciónpor la joven mujer. "Te ves hermosa," dijo, con tristeza, sabiendo internamente que nunca podríaactuar sobre esos sentimientos. Las verdaderas circunstancias del accidente habían arruinadocualquier ocasión de eso."Gracias," Rose contestó. Recorrió su mano por la esplendorosa tela. Era tan delicada, tanhermosa. Un nudo se formó en su garganta y se encontró parpadeando rápidamente. Era obvioque Ronnie había tomado gran cuidado en elegir la ropa. Incluso no deseó pensar de cuánto costótodo a su rica amiga. "Todo es perfecto... eso es todo...""Hey, si esto realmente es demasiado para ti, resolveré algo más," Ronnie dijo gentilmente,arrodillándose al lado de la silla."No, puedo hacer esto. Yo..." Sollozó y levantó su cabeza, convencida que tenía sus emocionesbajo control. "Te conté acerca de mi vida. Nunca he estado deseando fiestas o usar hermosasropas como éstas. Me he dado por vencida en intentar entender por qué estás ayudándome peroesto es aún un poco abrumador a veces." Apretó la mano más grande apoyada sobre la suya. "Séque te agradezco todo el tiempo y parece que con lo que lloro llenaré un sombrero, pero nopuedo recordar que alguien hubiera sido tan bueno conmigo." Rose bajó sus ojos, el suave verdeparcialmente oscurecido por las naturales largas pestañas. "Eres una mujer muy especial, VerónicaCartwright.""Eso eres tú," Ronnie contrarrestó, apretando la mano debajo de la suya. El reloj del abuelo en lasala de estar sonó con la llegada cumbre de la hora. "Mejor termino de traer todo adentro yconseguir cambiarme. Los decoradores y los proveedores llegarán pronto." Se levantó, renuente
  • 108. quitó su mano de entre las de Rose. "¿Quieres salir a la sala de estar o permanecer aquí por unrato más?""Creo que me gustaría salir allí, si no estoy estorbando. Sería agradable mirar como instalan todo.""Bien." Ronnie sonrió y agarró las manijas de la silla de ruedas. "Te pondré a trabajar entonces.Puedes dirigir el tráfico y asegurarte que los adornos sean uniformemente colocados en el árbol.""¿Árbol? ¿Compraste un árbol?" Los ojos de Rose se iluminaron con entusiasmo."Hey, puedo no querer dar esta fiesta pero si voy a tener que hacer esta, voy a hacerlacorrectamente. Además, ¿no te gustaría un árbol para Navidad?""Yo, uh... sip, eso sería muy lindo." No había pensado que Ronnie adornaría todo basado en susconversaciones anteriores pero ahora.... "Un árbol será muy lindo."Ronnie decidió que la sonrisa que recibió valía todos los árboles en el mundo. "Estupendo. Vamosa preparar este lugar."*****María expertamente controló el tráfico de proveedores y decoradores. Las llamadas para la oleadade guardias o los adicionales enchufes fueron resueltas con facilidad por la experimentada ama dellaves. Si esto eran tachuelas para colgar las serpentinas o la mini bomba de vapor para limpiar underrame sobre la alfombra, estaba un paso adelante de ellos. Incluso el asunto de Tabitha habíasido establecido. Felino, alimento, caja arenera, y un bolso de catnip fueron ahora prudentementeocultados en el cuarto de la lavandería. Con su silla en la apartada esquina de la sala de estar, Rosepermanecía apartada pero todavía podía mantener una mirada sobre la simetría de lasdecoraciones del árbol. Con María ocupada y Ronnie en ningún lugar a la vista, los decoradoresvolteaban a ella una y otra vez para las instrucciones sobre donde colocar este adorno o esa seriede luces. Rose intentó pensar cómo le gustaría a su amiga que se viera. Decidió elegante atractivopara la vista sería agradable con solo un toque de perspicacia añadida.Ronnie se detuvo a la mitad de las escaleras y solo quedó boquiabierta con lo que veía. Uncolorido conjunto de azules, amarillos, y rojos adornos acentuaban las ramas del árbol, ningúnárea gritaba para más atención que otra, los adornos de oropel estaban cubiertos en tiras de lucesen su totalidad, con el mismo sentido de simetría. Las series de luces multicolores parpadeaban ybrillaban intensamente a excepción de una colección. Azules y rojas luces enlazadas formaban undiseño de doble espiral de la base a la punta, atrayendo la atención a la tradicional estrellaapoyada allí. El árbol era absolutamente perfecto.Lentamente, su cabeza giró recorriendo el resto del efecto. Los adornos estaban dispersos sobre elcuarto, transformando este en un cálido y acogedor espacio. Torcidas serpentinas de rojo y verdebordeaban la habitación, viejos adornos familiares colgaban de ellos como campanillas. Ronnie
  • 109. sonrió cuando el sentimiento de nostalgia la inundó atravesándola y las imágenes de las fiestas dela infancia se sobrepusieron sobre la moderna escena.La anfitriona no era la única atónita en el silencio. Rose levantó la mirada y se encontró que nopodía apartar sus ojos de la belleza en la escalera. El vestido de terciopelo se detenía justo sobrelas rodillas y era la misma tonalidad que el cabello de Ronnie. Un collar de oro de punto espigado yun cinturón a juego acentuaban los pendientes y la pulsera de diamantes, dando color al conjunto.Un toque de rubor realzaba el brillo natural de sus pómulos y una bonita tonalidad llamadacoincidentemente, siempre Rose, enfatizaba sus labios y uñas. El suave terciopelo se achicabaabajo cuidadosamente en el frente, perfecto para las ocasiones familiares y las mangas trescuartos realzaba cada movimiento de sus largos brazos. Verónica Cartwright estaba, en unapalabra... hermosa. Cuando Rose vio los azules ojos mirarla fijamente, desvió la mirada,avergonzada de haber sido pillada mirando. Envuelta en sus propias inesperadas emociones, no sedio cuenta que Ronnie había estado mirándola fijamente también.Ronnie bajó las escaleras, todavía encantada por el milagro realizado en su sala de estar. "Esperfecto," dijo cuándo llegó a lado de la joven mujer."Vi la caja de viejos adornos y pensé que sería agradable ponerlos donde todo el mundo pudieraverlos y recordarlos. Espero que tenga razón. Dio color al cuarto completo en vez de solo al rincóncon el árbol.""Esa fue una idea maravillosa y me encanta esto." Dio una sonrisa reservada solo para Rose. Elreloj de abuelo sonó. "Mi madre estará aquí en cualquier momento." Ronnie se arrodilló junto a lasilla. "A veces mi madre puede ser un poco desagradable. Intentaré mantenerla alejada de ti. Nose te olvide lo que dije sobre que Susan era una chismosa. Tengo que andar de un lado para otro yhablar con todo el mundo pero intentaré pasar tanto tiempo como pueda cerca de ti." El sonidode una limusina se detuvo en el camino de entrada filtrándose hasta ellas. "Esa es probablementeella y tía Elaine ahora."Según lo esperado, Beatrice Cartwright llegó con su hermana más joven Elaine. Beatrice tomóseriamente su papel como matriarca, sintiendo ésta como la posición más importante de todas,incluyendo el de presidente de Cartwright Corporation. En cuanto llegó a la puerta estabaordenando a los decoradores alrededor y escudriñaba el trabajo del proveedor. Mientras Ronnieestaba ocupada escuchando las demandas de su madre acerca de la fiesta, Elaine deambulóentrando a la sala de estar y vio a Rose."Hola allí.""Hola.""Elaine McCarthy, tía de Ronnie." Extendió su bien manicurada mano."Rose Grayson. Soy... una amiga de Ronnie." Devolvió el gesto. Elaine se quitó su bufanda rojarevelando su teñido cabello castaño.
  • 110. "Bien..." la mujer mayor dijo, echando un vistazo. "Parece que Ronnie hizo un trabajo mediodecente." Alcanzó su atestada bolsa y sacó una cigarrera de plata. "Estoy sorprendida que la fiestasea aquí este año. Consiguió evitar las últimas reuniones de las dos familias." Una presión delbotón en el encendedor de plata y el cigarro resplandeció a la vida. "¿Sabes dónde están losceniceros?""Um, no yo no," Rose contestó, esperando que la mujer pudiera llevarse el asqueroso olor de suvicio a otra parte."Bien, no lo necesito justo en este instante. Así que dime, ¿qué te sucedió?""Un auto me golpeó." Se movió en su silla, incómoda con el recuerdo."Es una pena. Pero está el seguro para eso, yo supongo. Espero que tengas un buen abogado."Elaine exhaló, enviando una oleada de humo en la cara de Rose. "Mi avión estuvo cerca de veinteminutos retrasado para llegar a Albany. Puedo conducir a través de la nieve sin ningún problema,yo no entiendo por qué los pilotos gimotean tanto acerca de ésta. No es que ellos tengan quehacer alguna parada repentina o algo así." El humo se suspendió en el aire, forzando a Rose aparpadear rápidamente para mantener las lágrimas a raya. "Supongo que la gente siemprenecesita algo sobre qué quejarse."Rose pensó brevemente señalar el error en lo que pensaba la rica mujer pero decidió contra esto."Supongo que sí," dijo, estirando su cabeza alrededor buscando a Ronnie."¡Exactamente!" Elaine dijo emocionada, sus movimientos hacían las cenizas caer en la alfombra."Oh, déjeme encontrar para usted un cenicero." Rose agarró las ruedas de su silla y se preparópara hacer su salida."Ahora ¿por qué molestarse en hacer eso?" Elaine cogió la atención de un camarero que pasaba."Disculpe, yo no veo ningún cenicero por aquí." Su condescendiente tono no fue pasado por altoni a Rose o el joven hombre."Le traeré uno enseguida, señora," él contestó."Y no pienso que perjudicaría nada que alguien comenzara atender el bar." Giró su atención denuevo a la rubia mujer. "Realmente, tu pensarías que les pagamos para estar parados por ahí."Otra ceniza cayó sobre la alfombra. "Cuando mi marido Richard vivía, los trabajadores nuncaincluso pensaron sobre huelgas. Sabían de donde venían sus cheques, entonces los malditossindicatos vinieron adelante..." Elaine hizo una pausa el tiempo suficiente para tirar de una silla,con eficacia cortando cualquier pensamiento de escape que Rose pudiera haber tenido.A Ronnie no le iba mejor en la cocina. "Madre..."
  • 111. "Ahora no hay nada malo con decir la verdad, Verónica." Echó una mirada desdeñosa alrededordel cuarto. "El refrigerador debe estar opuesto a la cocina, no junto a esta. Es por eso quenosotros la teníamos en el otro lado del cuarto.""Es más fácil que María trabaje con él aquí." Ronnie se había olvidado que su madre no habíaestado aquí desde el verano pasado que remodeló.Beatrice se alejó de su hija. "Cielos evitar que María tenga que caminar algunos pasos paraconseguir la mantequilla. Esto no le molestó a su madre cuando trabajó para nosotros." Sacudió sucabeza descartándolo. "Líneas de código, Verónica. Te he advertido sobre las líneas de código.""No pienso que mover el refrigerador diez pies constituye líneas de código, madre.""Por supuesto que tu no, querida." Los pelos en la nuca de Ronnie se erizaron en el tono. "¿Y quélograste tú con cambiar la cocina? ¿María aún pide su aumento anual? Por supuesto que lo hace.Estoy muy segura de eso..." Señaló en la zona de cocinar y el lavavajillas. "... fue su idea.""¿Por qué no vamos a ver el árbol? Hicieron un muy bonito trabajo adornando éste.""Veremos." Ronnie renuente siguió a su madre fuera de la cocina.Rose miró a las dos entrar en la sala de estar, Ronnie señalando las diversos adornos. "¿Ves cómolos adornos de cuando Susan, Tommy, y yo éramos niños están puestos? ¿No es eso agradable?""Muy agradable, Verónica." Por primera vez desde que entró en la casa, Beatrice realmentesonrió. "Recuerdo, cada año que ustedes me daban un adorno. Supongo que algunas tradicionesfamiliares son destinadas a caer por el borde del camino." Se volteó y miró a su hermana y a unamujer en una silla de ruedas. "Ah, aquí estás, Elaine. ¿Y a quién tenemos aquí?""Madre, Rose Grayson. Rose, mi madre, Beatrice Cartwright." La voz de Ronnie seguía siendoagradable pero sus ojos se cerraron por los mechones de humo que se levantaban de la placa decristal que era utilizada como un cenicero."Encantada de conocerle, señora Cartwright," la joven mujer dijo."Grayson... Grayson..." La frente arrugada se surcó en el pensamiento. "No recuerdo a ningúnGrayson. ¿Qué le sucedió a su cara? ¿Y al resto de usted?""Tuve un accidente.""Oh," dijo. "Pobrecita. Una cara tan bonita arruinada así." Beatrice se movió para conseguir unamirada mejor en la mejilla derecha de Rose. "Bien, no pierdas las esperanzas, querida. Esasombroso lo qué puede hacerse con cirugía plástica actualmente."Rose bajó la mirada a su regazo, deseando estar en compañía de Tabitha en este momento en vezde estar sujeta a esta tortura. No vio la mirada de empatía que le era dada por Ronnie. "Estoy solofeliz de estar viva."
  • 112. "Por supuesto," la matriarca dijo secamente antes de voltear para hacerle frente a su hija. "¿Asíqué la trajiste a nuestra familiar fiesta de Navidad?"Rose no estaba segura que le molestó más, el hecho que Beatrice hablaba como si no estuviera allío que, con solo algunas pocas palabras, la mujer mayor la hizo sentir como una extraña más quenunca. De repente una cálida mano se posó sobre su hombro. "Rose está quedándose conmigomientras se recupera.""¿No pudo su propia gente ocuparse de ella?""Ella es una amiga, madre y una huésped en mi casa." La mano en su hombro dio un rápidoapretón antes de retirarse, un tranquilizador gesto que la rubia mujer apreció grandemente.Beatrice miró a su hija y asintió. "Por supuesto, Verónica. No teníamos manera de saber que teníascompañía. Estoy segura que el proveedor puede salir con un plato extra.""Estoy segura que ellos pueden." A primera vista, Ronnie parecía tranquila, pero el apretónconstante de su quijada no pasó desapercibido para Rose."Bien..." Beatrice miró a su hermana. "Elaine, pienso que hay demasiado rojo en las ramas másbajas. Ven ayúdame a mostrarles a esta gente como adornar correctamente un árbol."Elaine hizo únicamente el puro intento de sacar su cigarro. "El problema no está en las esferas,está en las luces." Dejó su bolso abajo al lado de la silla de Rose. "Sé una lindura y mantén un ojoen esto por mí. No deseo tener que cargarlo de un lado a otro." Se alejó sin esperar una respuesta."¿Estás bien?" Ronnie preguntó una vez que las mujeres mayores estuvieron fuera de alcance.Podía solo imaginar lo qué Elaine le había dicho a Rose antes de que ella y su madre hubieranentrado en el cuarto.La mujer joven aspiró hondo antes de contestar. "Ellas son absolutamente un par, ¿no es así?""Intenté advertirte.""No estabas exagerando." Levantó la mirada en los intensos azules ojos. "Ronnie, si va a ser unproblema, puedo entrar el cuarto de la lavandería. No me importa, en verdad.""Tendría que haberte dejado que tomaras ese escape cuando podías," dijo disculpándose."Desgraciadamente ellas te han visto ya. Estás metida, justo como yo, hasta que el último invitadose vaya." Se inclinó y susurró conspiradoramente, "Bienvenida al mundo de los ricos ypresuntuosos." El timbre anunció la primera de una oleada de llegadas. "Supongo que es hora deconocer al resto de la familia."
  • 113. *****En grupos de dos y tres los parientes llegaron, los que habían planeado acudir así como los quedecidieron después de descubrir que ésta sería en casa de Ronnie. Limusinas y autos de lujoalineadas en el largo camino de entrada llenaron el área de estacionamiento mientras que los taxisdejaban aún más asistentes. La era de la electrónica permitió que las noticias viajaranrápidamente y la palabra era que el lugar sería esta noche la vieja mansión Cartwright.Susan y Jack llegaron casi una hora más tarde de lo esperado. La pelirroja se unió a su madre yhermana mientras que su marido se dirigió para el bar. "Que multitud," dijo alegremente cuandose acercó."Sí, empieza a ser un éxito," Beatrice contestó. "Tu hermano no está aquí aún, sin embargo.""Es una pena," Ronnie murmuró antes de tomar un trago de su copa de champán."¿Qué fue eso, querida?""Nada, mamá." Observó el cuarto. "Disculpen, tengo que ir a atender a mis invitados. Susan puedeayudar a saludar a los que vayan llegando." Las largas piernas la llevaron lejos antes de que ellaspudieran responder.La esquina opuesta al árbol parecía ser un buen lugar para que Rose se ocultara. La gente sedetenía, investigaba sobre lo que le había sucedido, dándole compasivas miradas y se marchaba.Ella había estado escuchando a escondidas una conversación sobre la historia de un adorno enparticular cuando vio a Ronnie moverse a través de la multitud. Los azules ojos le sonrieroncalurosamente cuando la alta anfitriona se dirigía en su dirección. "¿Cómo estás?""Bien. ¿Es esa tu hermana?" Señaló en la pelirroja que estaba parada al lado de Beatrice."Mmm." Ronnie tomó un trago, permitiendo que las minúsculas burbujas cosquillearan su nariz, yechó un vistazo. "Todo el mundo parece estar teniendo un buen rato. He oído a más de uno hacerun cumplido por los adornos. Extender los viejos adornos a lo largo de las tiras realmente fue unabuena idea.""Gracias." Rose sonrió tímidamente y miró alrededor del cuarto. "Bastante multitud.""Sí, y algunos de ellos fueron realmente invitados. Susan dijo que habría cerca de cuarenta y yaestamos más allá de esa cifra." Ronnie probó el champán otra vez. "¿Dónde está el tuyo?"Rose bajó su voz y echó un vistazo, no deseando ser oída por casualidad. "No pensé que debería...tu sabes, con el Percocet y todo." Se sentía bastante sola de estar en un cuarto lleno de extraños,pero el no poder incluso unirse a ellos en un simple brindis la hacía sentir aún más aislada.
  • 114. "Oh... no pensé en eso." Ronnie echó un vistazo y agitó en un camarero, alejándose un paso deella en el proceso. El estruendo de la multitud y la música festiva hizo imposible que Rose oyeraque estaba diciendo. Algunos susurros más y la elegante anfitriona regresó a su lado.He visto esa mirada en ti antes. ¿Qué está pasándote? Ella preguntó en voz alta, "¿Está todobien?""Bien. Solo tuve que ocuparme de algo." Recuperó su copa. "¿Así que tú conociste a todo elmundo?""Creo que sí. Parece que he estado diciendo golpeada por un auto a lo largo de toda la noche." Lalastimada mujer dio una breve sonrisa. "Hay un pequeño muchacho corriendo alrededor...""Tyler.""Sí, él es lindo. Bueno, él estuvo aquí antes. Pisó sobre la mesita del café antes de que pudierapararlo y me preguntó si mis puntadas dolían.""Pisó..." Ronnie miró más allá de ella para comprobar si había algunas marcas restregadas. "¿Élcaminó sobre mi mesita?"Rose sonrió a su amiga. "No te preocupes, hice que él se bajara, pero antes de que yo lo hiciera, élse inclinó y besó mi mejilla.""¿Él qué?""Él besó mi mejilla. Dijo que su madre hacía eso a sus boo-boos.""¿Tyler hizo eso?""Sí, ¿no es eso dulce?" Miró como la expresión de Ronnie cambió de una de molestia a una deplacer en el agradable acto.El camarero llegó con una larga copa llena de líquido ambarino. "Aquí está su bebida, Srta...""Yo no..." Rose se detuvo cuando vio la mirada en la cara de Ronnie. "Quiero decir, gracias." Quizáella quiere otra bebida sin que alguien sepa sobre eso, pensó cuando tomó la copa. El camarerosonrió y se alejó para ocuparse de los otros invitados."Es cerveza inglesa de jengibre. Pensé que querrías beber algo que pareciera como el champán," lamujer mayor dijo, tomando un trago de la suya."Sí, esto es perfecto," Rose contestó, llevando la copa a sus labios. Las minúsculas burbujas delrefresco cosquillearon su nariz como supuso que el champán lo haría. El color igual era casi
  • 115. perfecto. La cerveza inglesa de jengibre era tan ligera en el color que nadie podría sospechar queera algo diferente de lo que ellos estaban bebiendo.Una mujer mayor en un vestido azul se detuvo para hablar con la anfitriona, dando a Rose laoportunidad de mirar a su amiga. Ronnie sonrió y parecía bastante amistosa pero su lenguajecorporal decía una historia diferente. La ejecutiva se desplazaba de un pie al otro y sus ojos selanzaban alrededor como buscando por un escape. Obviamente, había algo acerca de estaparticular persona que a Ronnie no le gustaba. La mujer mayor continuó hablando, manteniendo aRonnie atrapada por el momento. Rose decidió que le gustaba la forma que esa tonalidad enparticular del lápiz labial se veía en Ronnie. La discreta abertura en el vestido negro de terciopeloreveló que la alta mujer eligió usar una liga y medias para la noche en vez de pantis. Apuesto queésas no vienen de un huevo de plástico, pensó para sí. Perfectamente manicuradas uñas dabanligeros golpecitos en la copa de champán en un desconocido ritmo cuando la conversación entreRonnie y la mujer de azul se prolongó. Mirando alrededor del cuarto, Rose no pudo evitarpreguntarse otra vez por qué ella estaba aquí. No es que alguien como ella careciera de compañía.Rose sabía que una de las razones de la gran multitud era la presencia de Ronnie. Había escuchadobastante dentro de las conversaciones a lo largo de la noche reconociendo eso. ¿Así qué, por quéalguien como tú querría a alguien como yo alrededor? Se preguntó silenciosamente.La mujer en azul finalmente encontró a alguien más con quién hablar y Ronnie estaba una vez másde nuevo a lado de Rose. "Esa es Agnes, la esposa de Frank.""Y Frank es..." Intentó, pero había solo demasiados Cartwrights para recordar."El primo, del auto lavado.""Oh, correcto. ¿Es él quién engañó en sus impuestos?""Todos hacen probablemente eso, pero él está formando el arte." Ronnie le dio una miradasocarrona. "¿Cómo sabes eso?"Ella sonrió. "El hombre con el tupé y el que está con el cigarro estaban hablando y oí de ellos uncomentario sobre eso." Dio una avergonzada sonrisa. "Estaba sentada justo aquí y ellos justo allí.No pude pasar por alto eso.""Así que estarás pasando cuando yo quiera información, ¿huh?""Supongo que depende de la información," contestó con una sonrisa."Ok," Ronnie puso las manos en el brazo de la silla de ruedas y se arrodilló de modo que solo Rosepudiera oírla. "Y, ¿qué están diciendo sobre la fiesta? Sé lo que me han dicho a mí, ¿pero qué es loque se dicen los unos a los otros?"La sonrisa de Rose creció incluso más ancha. "Todo el mundo está muy entusiasmado con loagradable que está, diciendo que les recuerda las fiestas de hace años. Estás obteniendo muchoselogios." No pasó por alto la mirada de orgullo que cruzó la cara de Ronnie.
  • 116. "¿De modo que ellos realmente la están pasando bien?""Sí, un estupendo rato, realmente. Oí a más de una persona decir que deseaban que la hicierascada año."Ronnie miró alrededor. "Sabes, es agradable ver a la familia entera aquí otra vez. Es como cuandopapá estaba vivo."Rose puso su mano en la mujer más mayor. "Realmente lo extrañas, ¿no es así?" Azules ojos laconsideraron seriamente antes de que recibiera un casi imperceptible cabeceo."Él disfrutaba de estas fiestas." Ronnie giró y miró en el árbol. "Navidad era su tiempo favorito.Retrocedía tanto recordando el pasado con todo el mundo o viendo a los niños abriendo susregalos." Su cara adquirió una lejana mirada. "Acostumbraba a sacar el proyector y la pantalla ymostrar las viejas películas caseras." Hubo una larga pausa y Rose palmeó la mano de su amiga ensilencioso apoyo. "Sip, lo extraño." Ronnie se levantó, retirando la mano debajo de la máspequeña. "A él le hubiera gustado esto."Un alboroto cerca de la puerta atrajo su atención. "Maldición."Rose observó la transformación ante ella. Labios presionados fuertemente, ojos estrechos enabierta intimidación, músculos de la quijada apretados... todo acerca del aspecto de Ronnie decíade estar listos para problemas.Girando su cabeza, Rose vio lo qué había capturado la atención de su amiga. "¿Es ese Tommy?"Ronnie asintió, estudió al hombre que se atrevió a volver después del fiasco de la noche antes. Lobien parecido corría en la familia, decidió, tomando en su rubio oscuro cabello, penetrantes azulesojos, y cuerpo atlético. Era difícil para reconciliar la imagen delante de ella con el gritón maniáticoque había movido de un tirón la mesita de caoba del café."No puedo creer que él se presentara," finalmente dijo después de un minuto."Es teatro, ya sabes," Ronnie dijo. "Él sonriendo y es todo lindo agradable así. Es solo encantadorcon mi madre y Susan... y alguien más que sea bastante idiota para caer en esto.""¿Qué es lo que vas a hacer?" No podía imaginar a Ronnie enfrentándolo delante de la familiaentera en la fiesta de Navidad pero Rose también no podía verla aguantando su presencia toda lalarga noche."Supongo que mejor iré allá y saludaré a mi hermano." Le extendió su copa. "Vigila esto para mí.Regresaré en algunos minutos.""Ronnie..." dijo, tomando la copa. "¿Estarás bien?"
  • 117. "Parte de estar en mi posición es tener que ser agradable con la gente no puedo soportar. Si novoy allá, mamá pensará que lo estoy desairando."Rose la miró alejarse, pensando lo difícil que tenía que ser para Ronnie ser agradable con suhermano después de las payasadas de anoche. Dijo una silenciosa oración para que la noche fuerabien.Cuando Ronnie se dirigía hacía su hermano, sintió un jalón en su vestido. Volteó y bajó la miradapara ver una redonda cara sonriéndole."Hola prima Ronnie.""Hola Tyler," contestó, arrodillándose a su nivel. "¿Cómo estás? ¿Estás pasándolo bien?""Sip." Él extendió una pequeña galleta cubierta con rojo espolvoreado. "Hay muchas cosas paracomer.""Así que te gustan las galletas, ¿huh?" Envolvió un largo brazo alrededor de él. "Fue muy amablede tu parte darle a Rose un beso." Tyler sonrió tímidamente y puso el dulce festivo en su boca."Siff tuf bessas los boo-boos, mejoraranf," él masculló, arrojando las migas de la galleta con cadasílaba.Ronnie tiró de él acercándolo y le dio un abrazo. "Eso espero." Se levantó y revolvió su cabello."Eres un buen chico, Tyler." Giró para irse pero tiró del terciopelo otra vez. "¿Qué pasa?""¿Sabes dónde está el baño?" Se agarró para enfatizar su urgencia."Yup, ven." Lo agarró y se movió rápidamente a través del cuarto, no parando hasta queestuvieron en la oficina. "En ese lugar." Señaló en la otra puerta.Mientras esperaba para llevarlo de regreso miró el Percocet situado en la mesita junto a la cama.Oh, no pienso que esa sea una buena idea, pensó para sí, agarrando la botella de plástico café.Una vez que Tyler terminó, lo envió de regreso a la sala de estar y puso el medicamento en laparte superior del gabinete de los medicamentos, segura que éste estaría bien allí arriba fuera dealcance de cualquier pequeña mano curiosa. Con la tarea acabada, regresó a la sala de estar y sefortaleció para saludar a su hermano."Oh, aquí viene Ronnie," Susan dijo."Bueno. No sé donde estuvo todo este tiempo," la matriarca dijo en un tono de desaprobación."Lo siento. Tuve que ayudar a Tyler a encontrar el baño," Ronnie dijo cuando se acercó. Cabeceóen su hermano. "Hola Tommy.""Hola hermana, ¿cómo estás?" Se inclinó y besó su mejilla. "¡Perra!" Siseó antes de dar un pasoatrás. "Ese vestido se mira maravilloso en ti, ¿no es así madre?"
  • 118. "Es muy bonito, pero demasiado oscuro." Extendió una mano y tiró en la aterciopelada manga."Deberías usar colores más ligeros, Verónica.""Bien, pienso que ella se ve encantadora," él dijo, sonando totalmente de apoyo de su hermanamayor. "Ronnie es hermosa no importa lo que use."Oh eso es, descarga grueso, tú hijo de perra, pensó para sí. "Te ves bien esta noche también,Tommy. ¿Traje nuevo?""Pues sí, lo es. No pensé que algo que tuviera era bastante bueno para esta noche.""Estoy segura de eso." Azules ojos tiraron dagas en el hombre de cabello rubio oscuro."Después de todo, creo que esta es la primera vez que has permitido a la familia entrar aquí desdeque tomaste posesión de ésta." Le dio una siniestra sonrisa, atreviéndose a empujarla."Bien, pienso que se ve muy bien aquí esta noche," Susan chirrió. "Me gusta la forma en quecolgaste todos los adornos alrededor. Todo el mundo se detiene a mirar estos. Quiero ver uno quehice en tercer grado. Ronnie, ¿puedes ayudarme a encontrar este?""Sip. Pienso que está por ahí," dijo, agradecida por el escape ofrecido.Caminaron a través de la multitud hasta que un destello de dorados cabellos cogió la mirada deSusan. Inmediatamente la pelirroja estaba cambiando de dirección. "¿A dónde vas?" Ronniepreguntó."A conocer a la infame Rose Grayson," contestó. "Tía Elaine dijo que ella estuvo en un accidentede auto.""Susan...""Ahora ¿qué clase de anfitriona sería si pasara y no la saludara como todo el mundo?" Sus ojosbrillaron con travesura."Pensé que era la única anfitriona de la fiesta. Es mi casa.""Como sea," la pelirroja replicó, obviamente no interesada en tontos detalles técnicos como esos."De cualquier manera, realmente debo conocerla." Sintió una firme mano agarrar su antebrazo."No te atrevas a hacerla atravesar por una de tus famosas inquisiciones." Ronnie disminuyó suapretón, pero únicamente un poco. "Quiero decir, ella es un poco tímida.""¿Cómo se supone que voy a enterarme de algo acerca de una persona si no le hago preguntas?"Susan bromeó, pero la seria mirada en la cara de su hermana la hizo reconsiderar. "Solo quierosaludarla, no voy a preguntarle por cada detalle personal de su vida.""¿Lo prometes?"
  • 119. "Lo prometo."La lastimada mujer estaba terminando su cerveza inglesa de jengibre cuando vio a las hermanasacercarse. "Rose, me gustaría presentarte a mi hermana, Susan Cartwright.""Hermana más joven," la pelirroja corrigió. Extendió su mano. "He oído mucho sobre ti, Rose. Esagradable finalmente conocerte." A decir verdad, Susan había interrogado a su madre y su tía en labúsqueda de información sobre la misteriosa mujer. Miró en la hilera de puntadas y dijo. "Es unapena, una cara tan bonita.""Susan, pienso que Alexandra está por ahí en alguna parte. No la has visto en un rato."El intento de Ronnie de alejar a su hermana fracasó. "No, ve por delante, hermana. Me quedaréaquí y charlaré con Rose." Tomó la copa vacía que Rose había dejado en la mesita del café. "Estova a dejar un anillo. Ronnie, ¿no tienes algún portavasos?""Por sup..." Con la esquina de su ojo cogió la avergonzada mirada en la cara de su huésped. Fueúnicamente entonces que a Ronnie se le ocurrió que Rose pudiera no estar acostumbrada a usarportavasos. "Realmente, pienso que todos ellos están siendo utilizados.""Bien, supongo que realmente no importa. María puede quitar los anillos más tarde." Susan secruzó enfrente de la silla de ruedas saltando a la mujer y sentándose solemnemente en la mesitadel café, en una posición mucho más cómoda en la cual interrogar a su desconocida víctima. "Asíque cuéntame, Rose, ¿cómo conociste a Ronnie?""Yo um..." Verdes ojos levantaron la mirada a los azules, pidiendo ayuda."Ella era una hermana de la fraternidad en Pi Epsilon Gamma," Ronnie soltó abruptamente."¿De verdad?" Susan miraba de Rose a su hermana y de regreso otra vez. "Pero pareces muchomás joven que Ronnie.""Um... yo brinqué un par de grados en escuela," la joven mujer dijo."Oh, eso es bueno. De todas formas, debiste haber sido un estudiante de primer año cuandoRonnie estaba en su año superior.""Lo estaba," Rose contestó, todavía intercambiando miradas de desesperación con su amiga. Noestaba segura de la razón exacta de la mentira pero entendida que no había forma de regresarahora."¿Así que de dónde eres?""Oh, bien... crecí alrededor de Albany." Tenía miedo de mentir y de mencionar una ciudad con laque la mundana pelirroja estuviera familiarizada."¿De verdad? Bien, Ronnie y yo fuimos a la academia de San Sebastián."
  • 120. "Casa de los tigres," Rose ofreció, atrayendo una sonrisa de Susan. Estaba agradecida ahora por lashoras pasadas en la biblioteca leyendo el periódico local."Sí. Era la animadora principal el año que fuimos los campeones del estado.""¿Qué deporte?""Bien, baloncesto por supuesto," la pelirroja dijo, sus cejas se levantaron levemente. "Estoysorprendida que no supieras eso. Ronnie jugaba..." Miró a su hermana burlonamente."Jugué de guardia," Ronnie dijo, silenciosamente deseando a alguien, cualquier persona que seacercara para distraer a Susan."Sip, eso es. Estuviste toda la conferencia ese año, ¿no es así? Toda la estatal.""Toda la estatal," la pelirroja repitió, no particularmente preocupándose acerca de los detalles."De todas formas, suficiente sobre Ronnie. ¿Entonces qué te sucedió? Oí que tuviste un accidenteautomovilístico.""Realmente un auto me golpeó.""¿Quieres decir que tu caminabas y conseguiste el golpe?""Sip.""Oh, eso es terrible. ¿Así que estás paralizada o algo?""Susan," Ronnie amonestó. "Su tobillo izquierdo y ambas piernas están quebradas.""Oh, eso debe doler bastante, ¿huh?""Bueno... sip." Rose no podía imaginar por qué alguien haría una pregunta tan tonta. "Mis piernasestán quebradas muy seriamente.""Eso es una verdadera pena. Bien, por lo menos eres bastante afortunada de tener a Ronnieocupándose de ti.""Muy afortunada," Rose estuvo de acuerdo. "No sé lo que habría hecho sin ella." Dio una sonrisa asu amiga, una acción no desapercibida para Susan. La pelirroja se levantó y alisó su falda. "Bien, siustedes dos me disculpan, tengo que alternar. Fue agradable conocerte, Rose. Estoy segura quepronto nos veremos otra vez.""Gusto en conocerte también.""Ronnie, ¿puedes ayudarme en la cocina un momento?" Susan preguntó con una cantarina voz, laclase que siempre rechinaba en los nervios de la hermana mayor.
  • 121. "Realmente...""Esto únicamente tomará un minuto." Agarró el codo cubierto de terciopelo y tiró de Ronniealejándola de Rose hacía la cocina, dejando a la mujer más joven sola con sus pensamientos.Los abastecedores y María ocupaban la cocina, no permitiéndoles privacidad. Susan miró la puertadel cuarto de la lavandería. "Aquí adentro.""Tú no deseas entrar allí," Ronnie advirtió, pero fue demasiado tarde. Su hermana abrió la puertapara revelar un molesto montón de pelusa anaranjada y blanca."¡Mrrow!""¿Tienes un gato?""Bien solo no estés parada allí. Ella se saldrá." Dio a su hermana más joven un empujón y cerró lapuerta detrás de ellas."¿Le harás saber a mamá que tienes un gato?" Susan preguntó."Ella lo sabrá en más o menos veinte segundos después de que salgas de este cuarto," Ronnie dijocon conocimiento. "¿Así qué de que quieres hablar?, como si no lo supiera ya""Ella no era una hermana de la fraternidad. Apostaría mi Bentley que incluso nunca fue aDartmouth." Susan se reclinó contra la puerta cerrada, una sonrisa engreída cruzó sus labios."¿Sabes lo que pienso, Ronnie?" Continuó sin esperar una respuesta. "Pienso que esto es unarepetición de lo qué sucedió en Stanford.""No sabes de lo que estás hablando. Rose es solo una amiga a la que estoy ayudando a salir de unadificultad. Eso es todo.""¿Eso es? Le das un trabajo, seguro... ¿está ella viviendo contigo?""Ella está quedándose conmigo mientras se cura.""Oh, ¿así que esto es un arreglo temporal?" Susan bajó la mirada al desesperado gato queintentaba conseguir la atención de Ronnie. "¿Este es suyo o tuyo? ¿O pertenece a ambas?""Para esto, Susan. Tabitha es el gato de Rose, no hay nada que esté sucediendo entre nosotras, yesta discusión acabó." Pasó más allá de su hermana y agarró la manija de la puerta."Ronnie," puso su mano en el hombro de la mujer más alta. "Di lo que quieras pero hay más enesto que solo ayudar a salir a una amiga." Enfatizó la última palabra, dejando en claro que no creíaque ese era el título apropiado para la rubia mujer."Piensa lo que quieras, hermana, pero ahora mismo hay un cuarto lleno de gente que necesitoatender. ¿Y Susan?"
  • 122. "¿Sip?""No pienso que Jack estaría demasiado contento de oír hablar de André ¿no?" Ronnie dijo,jugando la única tarjeta del triunfo que tenía contra en su hermana. Hubo silencio en el cuarto dela lavandería por un momento antes de que Susan asintiera, aceptando la tácita amenaza."Esto mejor que no explote en tu cara, Ronnie. No puedes permitirte otro incidente comoChristine.""Lo sé," la mujer de cabello oscuro dijo enfáticamente.Ronnie pasó el resto de la noche manteniendo su distancia de dondequiera que su hermanoestuviera. Afortunadamente parecía que el vanidoso hombre joven no tenía interés en conocer ala mujer en la silla de ruedas. Esto permitió que pasara la mayor parte de su tiempo asomándosealrededor de su huésped. El tiempo pasaba lentamente y el licor corría abajo. Ronnie habíasubestimado la capacidad de su familia para consumir alcohol. Tommy parecía estar quedándoseapartado de los licores, su sonrisa y amigable actitud permanecieron constantemente a lo largo dela celebración. Pero cada vez que él la miraba, la sonrisa giraba a una engreída sonrisa abierta queella contestaba con una resplandeciente amenaza. Un intercambio de miradas que la tenía alborde de explotar cuando oyó a Rose tranquilamente participar con el resto de los villancicos."... fa la la la la, la la la la. Tis the sea son to be jolly, fa, la la la la.""Don we now our gay apparel", Ronnie intervino, uniendo su rico contralto al alto de Rose."Fa la la la la, la la la la," cantaron juntas. "Troll the ancient Yuletide carol, Fa la la la la, la la la." Lacanción terminó demasiado pronto para la mujer de cabello oscuro cuando el reloj del abuelosonó para anunciar la última hora. Como se esperaba, la música paró y varios invitadoscomenzaron a despedirse."Supongo que la fiesta está terminando. Mejor juego a la anfitriona," Ronnie dijo, sus sentimientosmezclados acerca de la noche. Era agradable ver a todo el mundo tan feliz y estar recordando losanteriores días de fiesta. La presencia de Tommy y los comentarios de su madre sin embargohicieron que deseara haber insistido en que ellos llevaran a cabo ésta en algún otro lugar más. Sinembargo... habría sido agradable compartir otra canción con Rose, se lamentaba mientras tomabasu lugar cerca de la puerta, pegando una sonrisa en su cara y deseando a todo el mundo un viajeseguro a casa.Esto tomó cada onza de concentración para mantener su sonrisa cuando Tommy apareció delantede ella. "Bonita fiesta, hermana.""Lamento que no puedas quedarte más tiempo," dijo sin un rastro de sinceridad. "¿Supongo quete veré en la oficina mañana?"
  • 123. "No puedo, Ronnie. Estaré en el campo todo el día, pero hey, si consigo un minuto me acercaré yte saludaré. Hola, Madre." Beatrice y Elaine aparecieron forzando a Ronnie a tragarse elcomentario que ella deseó decir."Madre, ¿marchándote tan pronto?""Son casi las once, Verónica. Todavía tenemos que dejar a Elaine en el Hilton.""Podría dejar a tía Elaine allí," Tommy ofreció amablemente."Oh, eso es tan amable de tu parte, querido, pero el chofer puede llevarla. No desearía ser unacarga para ti." Besó a su hijo en la mejilla. "Él es como su padre, ¿no es así, Elaine?""Mucho," la hermana de la matriarca convino, mucho para la molestia de Ronnie."Bien, déjenme por lo menos escoltar a dos encantadoras señoras a su auto." Enganchó su brazo através de su madre. "Buenas noches Ronnie. Ten un buen rato. Debemos hacer esto otra vez.""Buenas noches, madre," dijo, ignorando el comentario de su hermano. Besó la ofrecida mejilla ydio un paso atrás. "Tía Elaine, fue agradable verte.""A mí también, querida." Tommy y las dos mujeres salieron al aire frío de la noche. Ronnie inhalóprofundamente y soltó esta, sintiendo la manta pesada de estrés que la había cubierto toda lanoche escabulléndose.Ronnie comprobó todas las puertas y fijó el sistema de alarma una vez que todo el mundo se fue."Me alegra que terminara." Apagó las luces del árbol de Navidad y volteó para hacerle frente aRose. "Así que. Ésa es mi familia. ¿Qué opinas?""Allí seguro son muchos de ellos," Rose contestó. "Tyler es agradable.""Él es demasiado joven para ser un snob." Ronnie miró su alfombra. "Mira eso. Sabía que alguienestaría quemándola." Exploró el resto del cuarto buscando daños, entonces se dio cuenta queestaba demasiado silencioso. "¿Rose?" No esperaba ver la cara triste regresándole la mirada."Hey," largas piernas cruzaron el cuarto rápidamente. "¿Qué pasa?""Nada. Supongo que estoy solo cansada, eso es todo." Vino la suave respuesta, aunque la jovenmujer se negó a mirarla."No, hay más que eso." Ronnie se sentó en la mesa del café, su rodilla tocaba la rueda derecha dela silla. "¿Qué pasa, Rose? ¿Alguien dijo o hizo algo que te disgustara?"Había silencio por un momento antes de recibir una respuesta. "¿Estás avergonzada de mí?""¿Por qué dices eso?"Rose se encogió. "No lo sé, no importa."
  • 124. "No." Estiró su brazo y puso su mano en la más pequeña. "¿Es porque le mentí a Susan?" La rápidamirada apartada le dio la respuesta. "Rose, no estoy avergonzada o desconcertada de ti.""¿Entonces por qué inventaste esa historia sobre mí que era una hermana de la fraternidad?"Verdes ojos la miraban, revelando la confusión y el dolor."No lo sé," Ronnie suspiró. "No estoy avergonzada o desconcertada de ti. Si en alguna cosa estoyavergonzada es de mi familia." Arrastró su mano atrás y recorrió sus largos dedos a través de suoscuro cabello. "Susan no me creyó de todos modos." Se dio cuenta que aún debía a Rose unaexplicación, continuó. "Supongo que solo pensé que era más fácil.""¿Qué diciéndoles la verdad? ¿Qué soy solo una pobre vagabunda sin ningún lugar más paraquedarse?" Rose volvió su cabeza, rápidamente parpadeando para mantener las lágrimas a raya."No. Eso en absoluto." Extendió su mano y tomó la barbilla de la joven mujer con sus dedos. "Estásaquí porque quiero que estés aquí, no porque no hay algún lugar más para que te quedes," dijoenfáticamente. "Mi familia no entendería eso. Lamento si mi intención de protegerte te hizo sentirque yo estaba avergonzada de ti." Soltó la barbilla de Rose y bajó la mirada. La jodí otra vez, pensópara sí. "¿Sabes que todo el mundo actuaba hacia ti porque estás en un silla de ruedas?""¿Sip?""Si saben que no vienes de dinero, esto habría sido mucho peor. Habrías sido el tema deconversación en vez de los entremeses.""De modo que en vez de ser la lisiada, habría sido la pobre lisiada viviendo de ti," la joven mujeraclaró.Ronnie masticó su labio inferior, intentando pensar en una manera de negar la verdad en laspalabras de Rose. Finalmente se dio por vencida asintiendo. "Es como ellos lo habrían visto, sí,pero eso no es cómo lo veo y eso es todo lo que importa." Palmeó la mano de Rose y se levantó."Ahora mismo, pienso que nosotras mejor dejamos salir a Tabitha antes de que ella decida arañara través de la puerta."El reloj en la mesita al lado de la cama decía 12:15 para el momento en que Rose estabaquitándose el vestido azul y poniéndose nuevamente la camisa de dormir de Dartmouth.Paseando de un lado para otro a través de la cama estaba Tabitha, todavía protestando su tiempoen confinamiento y exigiendo atención extra. Ronnie ayudó a la joven mujer a meterse en la camay acomodó las almohadas. "¿Todo listo?""Sip, supongo que sí." Rose miraba alrededor. "¿Sabes dónde está mi Percocet? Pensé que estabaen la mesita pero no lo veo."
  • 125. "Seguro." Ronnie se dirigió al baño. "Lo puse aquí para que Tyler no lo encontrara," dijo en vozalta. Rose oyó el gabinete de los medicamentos abrirse y se sirvió una taza de agua preparándose.El sonido de artículos siendo empujados de un lado para otro en los estantes la hizo girar sucabeza en la dirección del baño."¿Pasa algo?" Fue respondida con el continuo movimiento sobre los artículos seguido por el cerrarde golpe del gabinete de los medicamentos. "¿Ronnie?"La mujer de cabello oscuro salió del baño, su cara una máscara indescifrable. "Alguien lo tomó.""¿El Percocet no está?" Las piernas de Rose estaban palpitando parecían comenzar rápidamente aintensificarse con la noticia. Ronnie comenzó a pasear de un lado a otro entre la cama y elescritorio, su cólera se incrementaba con cada paso."Tommy. Te apuesto lo que sea que ese fue él. Mierda no puedo creer que hiciera esto." Susmanos se envolvían en los puños y su quijada estaba visiblemente apretada. "El bastardo viene ami casa y te hace esto. Tuvo que saber que esas eran para ti, tu nombre está en la botella. ¿Quéclase de bestia quita el medicamento a alguien que obviamente necesita tanto este?""No sabes con seguridad si fue él.""Oh sí lo sé. Puedo sentir eso." Su sillón de piel se metió en el camino por donde pasaba y le dioque un duro empujón. "Insoportable mierda hábil mentiroso.""Hey..." Rose dijo suavemente, estirando el brazo y poniendo su mano en el antebrazo de Ronnie,sintiendo los músculos agrupados bajo la piel. Permitió a su pulgar deslizarse en la blandasuperficie del brazo de la enojada mujer y comenzó suavemente a frotar. "No hay nada quepuedas hacer sobre eso ahora."La furia de Ronnie estaba cerca de estallar cuando sintió el suave tacto. Por razones que no podíaexplicar, la cólera pareció disolverse, los tensos músculos se relajaron bajo el calmantemovimiento del pulgar de Rose. Asintió con acuerdo e intentó pensar en una solución inmediata asu problema. "Llamaré a la doctora. Quizá puede darte una nueva prescripción." Se dirigió a suescritorio y agarró el grueso directorio telefónico. "Estoy segura que hay farmacias las veinticuatrohoras en alguna parte." Ronnie buscaba en las páginas de la sección amarilla, rompiendo varias deellas en el proceso con su desesperación. "Doctores, ver médicos. Maldición, ¿por qué no puedenhacer esto fácil de encontrar?""Ronnie...""Barnes... Barnes... no hay Barnes en las listas. Intentaré el hospital." Más páginas se movieron deun tirón, rasgándose."Ronnie..."
  • 126. "Todo estará bien, Rose. Conseguiremos una nueva prescripción y estarás instalada en unsantiamén.""¡Ronnie!""¿Qué?" Finalmente levantó la mirada de su frenética búsqueda."Para.""Pero...""Es demasiado tarde para hacer algo ahora. Puedo esperar hasta mañana.""Rose, tú no puedes esperar hasta mañana." Miraba de nuevo en la sección amarilla. "Mira, hayuna farmacia toda la noche a menos de cinco millas de aquí.""No puedes salir ahora.""Claro que puedo. Puedo ir allí y volver en menos de media hora." Tomó el teléfono."Ronnie, no." Se movió, bien consciente del dolor en sus piernas. "Está comenzando a nevar allíafuera.""¿Y? He conducido nevando antes." Su mano puesta sobre el teléfono pero no descolgando este."Rose, necesitas el Percocet, sabes eso. ¿Cómo vas a hacerle para pasar la noche sin este?""Puedo lograrlo. Ronnie, no quiero que conduzcas esta noche. Está nevando y estuvistebebiendo.""No hice eso mucho. Estoy bien para conducir." Se puso de pie, proponiéndose completamentecambiarse en ropas más apropiadas para salir."Estoy segura que la persona que me golpeó se sentía de igual manera." Rose dijo seria, causandoque Ronnie se detuviera y la mirara, las palabras golpearon certeras más duramente de lo que ellaimaginaba. "No quiero que jamás tengas que atravesar eso."Incluso aunque Ronnie sabía no podía discutir el punto, vaciló antes de bajar su cabeza. "¿Estássegura que es lo que quieres? Podría tomar un taxi," ofreció."No. Es demasiado tarde. Por favor, puedo hacer esto por una noche." Incluso cuando dijo laspalabras, Rose no estaba absolutamente segura. El dolor había estado constantementeaumentando y realmente deseaba tener una pastilla en este momento. "Quizá tengas algúnTylenol o Advil.""Sabes que no conseguirán calmar el dolor.""Es mejor que nada."
  • 127. Ronnie salió y volvió un minuto después con varias botellas de pastilla contra el matador dolor desu gabinete de medicamentos. Mientras las recogía, también agarró su sudadera y la camisetapara dormir, sabiendo que el sofá sería su cama esta noche. Era imposible dejar a Rose sola en elpiso de abajo. Entró al baño y se cambió mientras Rose examinaba a fondo a través de los variosproductos que prometían aliviar el dolor y tomó tres pastillas."¿Necesitas algo más?" Ronnie preguntó cuando volvió."No, pienso que estoy lista." Extendió los brazos por las cobijas, pero su benefactora fue másrápida."Yo haré eso. Muévete, Tabitha." El felino protestó pero se apartó del camino. Ronnie metió lamanta alrededor del cuerpo de Rose. "Ya está.""Gracias." El anaranjado y blanco gato saltó de nuevo y reasumió su posición en la cama."Si necesitas algo, estaré afuera en el sofá.""Oh Ronnie, no tienes que hacer eso. Estoy segura que tú cama es mucho más cómoda.""No, de verdad, el sofá está bien. Dejaré la puerta abierta en caso de que la bola de pelos necesitesalir." Estiró la mano y acarició al ronroneador felino. "¿Necesitas algo más?""No, pienso que estoy lista.""Ok. Entonces, supongo que es hora de decir buenas noches.""Buenas noches, Ronnie.""Buenas noches, Rose." Alisó una imaginaria arruga en la manta antes de dirigirse a la puerta."Recuerda, si necesitas algo, solo llama. Tengo el sueño ligero.""Lo haré," la joven mujer prometió cuando la luz fue apagada y Ronnie salió del cuarto.Capítulo 6 Remolinos de recuerdos de las navidades pasaron bailando en los sueños de la rica mujer; regalosdeseados y recibidos, risas y felicitaciones, papel de envolver rasgado apartado en la expectativade los tesoros ocultos dentro. El sonido de alguien llorando suavemente se rompió atravesando laniebla, sacando a Ronnie de su niñez y regresándola al presente. Sus ojos se abrieron en laoscuridad de la noche y le tomó un momento para darse cuenta donde estaba y lo que ella oyó."Rose," susurró para sí, sacudió el peso del sueño y se levantó."¿Rose?" Llamó de la puerta.
  • 128. "¿Te desperté? Lo siento," la joven mujer se atragantó, agradecida que la oscuridad mantuvierasus lágrimas ocultas de la mirada de su amiga."Sabía que las cosas que tenía no harían ningún bien," Ronnie dijo cuando entró en el cuarto y sesentó en la cama. "¿Quieres que salga ahora? Estoy completamente sobria."Rose sacudió su cabeza. "No, no te vayas por favor." El dolor era prácticamente insoportable peroel pensamiento de atravesar este sufrimiento sin Ronnie era incluso peor. "Por favor." Estiró subrazo y agarró la mano más grande con la suya. "¿Puedes... puedes tu quedarte aquí conmigo?"Hubo un cambio en el peso cuando la más alta mujer se deslizó bajo las sábanas."Estoy justo aquí." Ronnie se atrevió a moverse tan cerca como pudo, diciéndose que era para lacomodidad de Rose y no la propia. Estaba sorprendida cuando sintió la suave mejilla presionarsecontra su hombro."¿Está todo bien?" La joven mujer susurró. Ronnie sintió que las lágrimas comenzaron a empaparatravesando el algodón y se dio cuenta que Rose debió haber estado llorando durante muchotiempo antes de que hubiera sido despertada."Está muy bien," Ronnie contestó, moviéndose un poco más cerca."Esto duele," Rose admitió, levantando su cabeza para permitir que el brazo de Ronnie se deslizarádebajo. Ellas movieron sus cuerpos en una más cómoda posición, por lo menos tan cómodas comopudieron considerando que la lastimada mujer no podía rodar sobre su costado debido a suspiernas quebradas. Ronnie consiguió enterrar su cara en el suave dorado cabello, respirando en eldelicado olor. Rose se encontró arrimándose en la curvatura del hombro de la mujer más mayor,un lugar mucho más cómodo para ella de lo que la almohada más suave podría jamás ser. En losbrazos de Ronnie se sentía segura, protegida, cuidada. El palpitante dolor estaba aún allí, ya dealguna manera este parecía soportable ahora. En menos de minutos ambas mujeres estabanprofundamente dormidas.*****Rose se despertó por el palpitante dolor en sus piernas y el sonido de Ronnie tecleando en lacomputadora. "Buenos días," bostezó, acurrucándose nuevamente dentro del calor de sualmohada.
  • 129. "Buenos días. Tus pastillas están allí en la mesita." La ejecutiva paró de mecanografiar y volteópara quedar frente a ella. Fue entonces que Rose notó que Ronnie estaba vestida para el trabajo,una falda sastre gris y chaqueta combinación acentuada por una blusa color crema."¿Tú saliste ya?" La mujer joven se incorporó despacio, claramente sorprendida."Llamé el hospital tan pronto como desperté y les expliqué la situación." Movió su sillón más cercay sirvió un vaso de agua de la jarra. "La doctora Barnes estaba allí y extendió otra receta para tiinmediatamente," dijo mientras daba el vaso a Rose. "Después fue solo cuestión de salir corriendoy recoger esta." Miró a la joven mujer tomar las pastillas antes de que se girara y presionara enalgunas más teclas. "Tengo que irme. ¿Necesitas algo antes de que me vaya?""No, estoy segura que Karen estará aquí pronto. ¿Está María aquí?""Sip, llegó aquí hace cerca de una media hora. Le dejaré saber que estás despierta." Ronnie selevantó y apagó la computadora. "¿Estás segura yo puedo conseguirte algo?""No, de verdad, estoy lista. Ten un buen día en el trabajo. ¿Crees que Tommy estará allí?""Lo dudo. Él dijo algo anoche acerca de no estar en la oficina hoy." Un destello de la cólera sobrelos acontecimientos de anoche nubló sus facciones. "Es mejor que él no aparezca tampoco." Estiróuna mano y dio a Tabitha una rápida caricia. "El número de mi oficina es dos en el marcado rápidosi quieres darme una llamada.""Oh, no quiero molestarte o algo así." Rose silenciosamente deseaba que Ronnie le diera unabrazo de despedida pero no se atrevió a pedirle uno."Si deseas llamarme, solo hazlo. No te preocupes acerca de molestarme porque no lo haces."Vaciló por un momento. "Sería agradable oír una voz amistosa a la mitad del día.""Ok. Entonces te llamaré más tarde." Dejó el vaso abajo y miró a su amiga. "¿Ronnie?"
  • 130. "¿Mmm?""Gracias por salir esta mañana. Yo de verdad agradezco eso."Ronnie sonrió. "De nada." Estiró la mano y dio a la mano de Rose un apretón. "Ahora de verdadtengo que ir trabajar. Llámeme más tarde, ¿Ok?""Okay."*****Era tarde cuando la puerta a la oficina de Ronnie se abrió y Susan entró, llevando una carpetamanila. "Tenía razón," la pelirroja dijo triunfantemente cuando lanzó la carpeta sobre el escritorio."¿Tenías razón acerca de qué?" Ronnie preguntó con desinterés, no molestándose en desviar lamirada de su computadora."Tu huésped." Recogió la carpeta y la abrió, repasando la información que había obtenido. "RoseGrayson se graduó del instituto de Albany. No hay registros incluso de que hubiera acudido a launiversidad en alguna parte o que posea una tarjeta de crédito. Ella incluso no tiene una licenciade conducir."Ronnie se levantó rápidamente, enviando su sillón balanceándose hacia atrás cuando arrebató lacarpeta de las manos de Susan. "¿La investigaste?""Tuve que hacerlo," la hermana más joven protestó. "Obviamente crees todo lo que ella dice.""¿Y qué te importa a ti?""Ronnie, ella no tiene obviamente nada y vio un buen ticket de comida.""No tienes idea acerca de lo que estás hablando." Cerró de golpe la carpeta abajo sobre suescritorio. "Rose no me está utilizando.""¿No? ¿Sabes dónde trabajaba antes de que le dieras un trabajo?""En Money Slasher, lo sé. Ella era una cajera allí.""Una cajera de medio tiempo," Susan corrigió, "Ganando el salario mínimo. De lo que puedo decir,antes atendía las mesas en un restaurante barato.""¿Cuál es tu punto?"
  • 131. "¿Mi punto es por qué estás haciendo esto? ¿Por qué dejas a una pobre basura blanca vivir de ti?""No... tú... ¡jamás la llames así otra vez!" Ronnie gritó. "No tienes idea de lo qué estás hablando, yen cuanto a la basura blanca, ¿le has dado una buena mirada a Tommy últimamente?""Estás intentando cambiar el tema.""¿Lo estoy? La estás juzgando porque no tiene el dinero que tú y yo tenemos. ¿Cómo de justo esesto?" Se acercó a la ventana y miró en el triste cielo gris. "¿Te tomaste el tiempo de hablar conella para averiguar qué clase de persona es? No. No todo el mundo que no tiene dinero essuciedad y no todo el mundo que es rico es una buena persona.""No estoy diciendo eso.""¿No lo estás? Averiguas que no nació privilegiada y enseguida asumes que es una excavadora deoro.""¿Entonces qué es ella, Ronnie? Ayúdeme a entender porque ahora mismo no lo hago," Susancuestionó. "Intenta mirarlo desde el punto de vista de la familia. Una mujer de la que nuncahemos oído hablar de repente se muda a tu casa, completamente con un gato y obvios problemasmédicos y ¿esperas que solo nos recostemos y no estemos preocupados?""Sí. Es mi vida, Susan. Quién se aloje en mi casa es mi preocupación, no la tuya. No hice unainvestigación sobre Jack cuando anunciaste que ibas a casarte con él.""¿Estás planeando casarte con ella?""Aún no aceptas que ella es solo una amiga, ¿no?" Cruzó el cuarto y se dejó caer en el sofá decuero negro. "¿Por qué te preocupa tanto?""Solo no deseo verte lastimada... otra vez.""Esto no es como Christine, te dije eso antes."
  • 132. "Puede que no lo pienses así, pero lo qué yo vi...""Entonces tu mira mejor otra vez. Rose no desea nada de mí. Ella es solo una amiga. Para deintentar hacer esto en algo más de lo que es." Dio un puntapié a sus zapatos sacándoselos y metiósus pies bajo sus piernas. "No la conoces, Susan. No sabes como es. Anoche su botella de Percocetfue robada. Me ofrecí ir a conseguir más pero no quiso que lo hiciera. ¿Eso suena como alguienque está solo interesado en mi dinero? Ella no me ha pedido una sola vez que la compre unamaldita cosa. Todo lo hago, porque quiero hacerlo, no porque ella me lo pida." Agitó su manodescartándolo. "¿Lo entiendes?, olvida esto.""Mira. Eres una adulta. Que tomas tus propias decisiones. Investigué todo lo que pude sobre ellahoy. Toda la Información está en ese expediente. Haz con esto lo que quieras." Susan se dirigióhacia la puerta. "Ronnie, no te olvides de la cena de mañana con mamá.""Oh, tengo muchas ganas de que empiece esta," dijo sarcásticamente. "¿Le enviaste a ella unacopia por fax de tu precioso informe? ¿O solo sacaste un anuncio en el Times Useless?""Eso no fue necesario, Ronnie. Estoy solo cuidando de ti.""La última vez que miré, me ocupaba de mi misma muy bien. No recuerdo haberte pedido ser miniñera.""Bien. Haz lo que quieras, tú lo harás de todos modos." Susan se fue, no molestándose en cerrar lapuerta. Laura, que había estado escuchando las voces levantadas, discretamente la cerró y volvió asu escritorio, sabiendo que el intercomunicador estaría llamando en algunos segundos."Laura, guarda mis llamadas." Un segundo después, dos líneas se encendieron y la joven asistenteadministrativa habría apostado su cheque completo a que ella sabía a quién llamaba su jefa."Residencia Cartwright," María contestó."Hola María, ¿puedo hablar con Rose por favor?" Ronnie aún estaba sentada en su sofá en laoficina, las multilíneas bloqueadas del teléfono colocado en el piso al lado de ella. Era de esas
  • 133. veces que agradecía la longitud extra en el cordón del teléfono gris, incluso si este conseguíaenredarse en sus pies debajo del escritorio de vez en cuando."¿Hola?""Hola allí." El sonido de la voz de Rose, hizo sonreír a Ronnie, la tensión de su conversación conSusan desapareció. "¿Cómo estuvo la juez Judy hoy?""Oh, no creerías los casos que ella tuvo.""Cuéntame sobre ellos," pidió, acomodándose nuevamente dentro de una cómoda posición.Ronnie no podía explicar esto pero el sonido de la voz de Rose tenía un efecto calmante en ella y,en estos momentos, necesitaba ese confort.*****Algunos días después, Rose fue al hospital para que le quitaran los puntos y le tomaran nuevasradiografías de sus piernas. Ronnie estaba sentada en la sala de espera, leyendo una vieja revistade hace seis meses para pasar el tiempo."Casi termino," la doctora Barnes dijo, quitando la última puntada en la mejilla de Rose. Dio unpaso atrás y echó sus guantes del látex en el recipiente rojo de los desechos. "Buen aspecto.Pienso que no quedará cicatriz. Recuerde mantener ésta alejada del sol hasta que estécompletamente curada. No que sea un problema en esta época del año." Hizo una anotación en elregistro de Rose. "Usted se está recuperando espléndidamente. A ese ritmo que va, no veoninguna razón por la que usted no esté usando muletas hacia finales de la primavera.""¿Finales de la primavera?""Finales de la primavera," la doctora repitió. "Su cuerpo sufrió un severo trauma. Su tobillo estabaquebrado en siete partes. Va a tomar tiempo para curar. Entienda eso, Srta. Grayson, nosotrosestamos hablando de meses de terapia, no semanas." El corazón de la joven mujer se hundió enlas palabras. Ella sabía que tomaría tiempo, solo que no tan largo. ¿Cómo reaccionaría Ronnie?Seguramente eso sería demasiado tiempo de permanecer en el lugar que estaba rápidamentepensando como hogar.
  • 134. A pesar de los miedos de Rose, Ronnie tomó las noticias bien, más preocupada sobre el progresode la recuperación que el marco de tiempo. Aunque causó un poco de molestia, la joven mujerinsistió que podría viajar en el asiento trasero de la Cherokee sentándose de lado, permitiendoque las piernas se apoyaran sobre el terciopelo gris intenso. Ronnie hizo lo posible para evitar losbaches, pero todavía había algunas veces en que miraba en el espejo retrovisor y veía a Rose hacermuecas de dolor cuando pasaban sobre un punto particularmente áspero de la calle. "Sabes quepodría quedarme en casa esta noche," dijo cuando giraban dentro de Cartwright Drive."No, tu madre y hermana están contando contigo. Estaré bien.""¿Pero qué si necesitas utilizar el cómodo o algo así? ¿Qué si necesitas una bebida?" Tiró del jeepen el camino de entrada y apagó el encendido."Iré antes de que te vayas. Si llenas esa jarra en la mesita, estoy segura que estaré bien."*****Ronnie fue la última en llegar al condominio de su madre. Culpó al tráfico de la hora pico deviernes pero la verdad era que encontró difícil dejar a Rose sola. Una jarra llena del agua, latas derefresco enfriándose en la hielera, varios bocados todo al alcance de la mano de la lastimadamujer... no dejó nada a la improvisación, incluso hasta anotó el número de teléfono de su madresolo por si Rose necesitaba algo.La pequeña mesa redonda del comedor tenía apenas suficiente sitio para todo el mundo. Ronniese encontró sentada entre Elaine y Susan. Era bastante malo quedar pegada al lado de unapersona derecha pero el fuerte olor del perfume de su tía amenazaba con quitar el apetito deRonnie. "Huele maravilloso," Susan dijo cuando la fuente de la carne fue colocada en la mesa."Gracias, querida," Beatrice contestó como si hubiera sido quién hubiera pasado las horaspreparando la comida en vez de su asistente de medio tiempo. "Sabes que tu hermana siempredisfruta de una buen asado de cerdo."
  • 135. "Si lo sé," Ronnie de buena gana coincidió, estirando el brazo a la fuente."Hey, deja algo para el resto de nosotros.""Vamos Susan, no te preocupes de eso," su madre la regañó. "Hay suficiente para todos." Volteó asu hija mayor. "Toma tanto como desees, querida. Estoy segura que debes estar cansada de esascenas recalentadas que María hace para ti."Ronnie se sirvió el humeante gravy sobre su cerdo. "María es una estupenda cocinera, madre, losabes.""Sé que cuando yo dirigía la casa ella trabajaba hasta las ocho de la noche. Nunca tuve quepreocuparme de los platos sucios amontonados hasta la mañana.""Tengo una lavavajillas.""Humph, otro electrodoméstico comprado para que ella trabaje menos, sin duda." Beatrice sesirvió con un cucharón un poco de salsa sobre su plato. "Sabes que la hechas a perder.""Lo sé," Ronnie sonrió, sacando una sonrisa de su hermana y un ceño fruncido de molestia de sumadre."Primero fue cada fin de semana libre, después fueron las horas acortadas. Por lo menos ella va,estás pagándole para permanecer en casa justo como esa gente de bienestar.""Madre, ella hace una semana completa de trabajo, justo como cualquier otra persona.""Estoy segura que ella está más ocupada que nunca con tu amiga allí," Susan concordó."Sí, ¿cómo está esa pobrecita, querida?" Elaine preguntó. "Ella parece una chica tan agradable.¿Cuál era su nombre? Rachel, Ruth..."
  • 136. "Rose," Ronnie corrigió."Ah sí," el pariente de visita dijo, en absoluto interesado en el nombre correcto. "Bien de todosmodos, ella parecía una chica agradable. Pásame el maíz, por favor. ¿Bea, viste en el periódicodonde están con la chusma emocionada sobre los cuidados de la salud otra vez?""Pienso que el presidente tendría cosas mejores acerca de qué preocuparse," la matriarca replicó."Jack, ¿sabes de alguien sin seguro?""Por supuesto que no, mamá," él contestó, aprendiendo hace mucho exactamente que respuestassu suegra quería oír."Ven, eso es mi punto exactamente. Ellos necesitan preocuparse de cosas más importantes comoreformar el código de impuestos o traer de nuevo la oración a las escuelas." Beatrice tomó untrago de vino. "Estoy diciéndoles, aquí es en donde el país está mal. Hubo una época en que losniños respetaban a sus mayores. Ahora no puedo conseguir que el muchacho del periódico lo dejeen la puerta cuando está lloviendo. Y él pregunta por qué no le doy propina. Propinas que deberíaganarse, pero parece que hoy en día piensan que la merecen solo por hacer sus trabajos."Durante el resto de la cena y después de cenar, y las bebidas, Ronnie intentaba prestar atención ala conversación pero encontró su mente escabulléndose de nuevo en pensamientos de la rubiamujer que la esperaba en casa. Se preguntaba si estaría durmiendo en el sofá o si Rose la dejaríacompartir la cama otra vez. Esperaba lo último. La mente de Ronnie estaba tan ausente que nooyó que su madre se dirigía a ella y fue únicamente cuando Susan la pateó por debajo de la mesaque la trajo de nuevo al presente. "Lo siento, ¿qué?"Beatrice frunció el ceño molesta. "Te pregunté si planeas venir aquí para Navidad. Honestamente,Ronnie.""Lo siento, estaba solo pensando sobre algo."
  • 137. "O alguien," Susan dijo tan quedamente que solo su hermana pudo oírla."Realmente creo que pasaré Navidad en casa este año," contestó, dándole una mirada furiosa a suhermana menor."Oh bueno. Elaine me preguntó si la acompañaba a un crucero pero no quería que estuvieras sinun lugar para ir.""¿Qué sobre Tommy?" Susan preguntó."Él dijo que tenía otros planes este año, algo sobre ir hasta las montañas con algunos amigossuyos. Tú y Jack tienen a los niños, así que la única que me preocupaba era tu hermana.""Estaré bien, mamá." Ronnie miró su reloj. "No me di cuenta del tiempo. Necesito volver para laoficina y recoger algunos expedientes antes de que se haga mucho más tarde." Se levantó y dejósu servilleta en el ahora vacío plato. "La cena estuvo estupenda, como siempre.""Esa es mi hija, siempre trabajando," Beatrice dijo. "Tal vez algún día encuentres el tiempo parasentar cabeza y darme algunos nietos."Ronnie ignoró el comentario y se puso su chaqueta. "Realmente necesito irme." Echó un vistazofuera de la ventana. "Está comenzando a nevar fuerte allí afuera.""Claro, por supuesto. Ve, y trabaja en la fabricación del dinero. Supongo que tendré que dependerde Jack y Susan para que me den un nieto.""Supongo que sí," la mujer de cabello negro dijo cuando alcanzó la manija de la puerta. "Jack, túmejor ten cuidado en el camino a casa, parece que hay aguanieve. Buenas noches a todos."
  • 138. *****"Hey, todavía estás despierta," Ronnie dijo cuando entró en la que antes era considerada la oficinay ahora era la habitación de Rose."Sip, son solo las diez.""¿Algo bueno está pasando?""No realmente." Rose utilizó el telecontrol para apagar la televisión antes de palmear el espacio enla cama a su lado. "¿Así qué cómo estuvo tu cena?""Agotadora," la mujer más mayor suspiró, tomando el asiento ofrecido en la cama ajustable y serecargó en una cómoda posición. "Ahora recuerdo por qué odio tanto las cenas familiares.""¿Por qué es eso?""Todo el mundo habla acerca de nada. Se dedican a hablar sobre cosas de las que no tienencontrol sobre impuestos y propinas. Por no mencionar a mamá comenzar otra vez acerca de queno le doy nietos.""Oh, eso es bastante malo. ¿Ella hace eso mucho?""En cada oportunidad que puede," Ronnie se encogió de hombros. "Vamos, veamos que hay en laTV."Se recostaron y miraron un drama de crimen. Ambas adivinaron quién era el asesino mucho antesde que los policías lo descubrieran. Cuando este acabó Rose se encontró que no podía sofocar un
  • 139. bostezo. "Lo siento, debo estar más cansada de lo que pensé," se disculpó cuando Ronniepresionó el botón en el telecontrol para apagar la televisión."Está bien. Se está haciendo tarde. Supongo que mejor me voy y te dejó dormir un poco." Hizo elmovimiento de bajarse de la cama únicamente para ser detenida por la mano de Rose en su brazo."¿Te irás arriba?""No, probablemente dormiré en el sofá, ¿por qué?""Sabes, ésta es una cama grande y estoy segura que es más cómoda que el sofá. Podrías quedarteaquí." Rose se mordió su labio inferior. "Quiero decir, si tu quieres, no me importa."Ronnie vaciló por solo un segundo. "Bien, no desearía apretarte o algo.""Tu no lo haces.""Es más cómodo que el sofá... pero solo si estás segura." Si la verdad fuera dicha, podría quedarsedormida en cualquier lugar, pero uno definitivamente era su preferido sobre el otro."Estoy segura." Rose sacó una de las dos almohadas de detrás de su cabeza. "Aquí, inclusocompartiré."Ronnie sonrió en el gesto. "Deja cambiarme y apagar la luz."Pocos minutos después Ronnie estaba cambiada en su sudadera y una camiseta de algodón.Apagó la luz y se deslizó debajo de las cobijas, conscientemente evitando que su cuerpopresionara contra Rose no importa cuánto lo deseara. Su resolución duró solamente hasta en el
  • 140. momento que el sueño la alcanzó, cuando su cuerpo se hizo cargo e hizo lo que deseó tandesesperadamente hacer cuando estaba despierta.Medio dormida, Rose se despertó completamente cuando sintió el fuerte brazo apoyado a travésde su estómago. Ronnie dio un suave suspiro de satisfacción en su sueño y se arrimó más cerca, sucálida respiración acariciando el hombro de la mujer más pequeña. Rose sonrió en la oscuridad ybajó su mano izquierda para apoyarla sobre la más grande. Esto tendría que haberle parecidoextraño dormir junto a alguien después de pasar los primeros veintiséis años de su vidadurmiendo sola pero no fue así. Acostada junto a Ronnie se sentía natural, cómodo, correcto.Creyó que la mujer más mayor verdaderamente cuidaba de ella, algo que Rose nunca habíarealmente sentido antes. Esto la llenó con un sentimiento de bienestar, lo que sea que noexactamente pudiera nombrar pero era un maravilloso sentimiento justo igual. Otro suspiro y lamujer más mayor se movió incluso más cerca, su barbilla apoyada justo sobre el hombro de Rose ysu cara enterrada en el rubio cabello.El tiempo hacía tictac mientras la joven mujer disfrutaba de las sensaciones, el calor de la mano deRonnie a través de la camisa de dormir de algodón, las suaves respiraciones haciéndole cosquillasen su oreja. La sensación de seguridad y confianza que la cubría como una manta no podría jamás.Rose tuvo amigos al crecer, compañeros, chicas con quién compartir secretos, pero nunca sintióhacía ellos lo que sentía hacía Ronnie. Sus sentimientos recorriéndola eran más profundos quealgo que hubiera conocido y si bien esto tendría que haberla asustado, no lo hizo. Volteó sucabeza de lado y puso un suave beso en la frente de Ronnie. "Dulces sueños," susurró antes decerrar sus ojos y dejar que el sueño la alcanzara.*****La oxidada Statión Wagon traqueteó su camino hasta subir a Morris Street. Delores Bickeringobservó la dirección que estaba buscando y dobló estacionándose enfrente de ésta. Habíaplaneado en visitar a su hermana pero decidió que ya que estaba en el área de todos modos no ledañaría detenerse y ver a Rose, especialmente desde que no había recibido una respuesta, o uncheque, de la joven mujer aún. Bajó rodando la ventana y estiró la mano por la manija exterior, laúnica manera de abrir la puerta del auto, y salió. Bajó los escalones que conducían al apartamentodel sótano, frunciendo el ceño cuando vio una pareja de hispanos moviéndose adentro. Llamó a lapuerta. "¿Rose Grayson vive aquí?"
  • 141. "No, nosotros acabamos de mudarnos. Usted puede hablar con Cecil. Él vive en el piso de arriba.""¿Qué jodidos quiere?" Cecil preguntó cuándo abrió la puerta."Estoy buscando a Rose Grayson. Pensé que ella vivía aquí.""Desalojó," gruñó. "La maldita perra no me dio ningún aviso tampoco.""¿Usted sabe adónde ella se mudó?""¿Quién jodidos es usted?" miraba a Delores sospechosamente."Soy su madre," mintió."No lo sé y no doy una mierda. Si usted desea saber, debe preguntar a la perra que estuvo aquí.Espere, tengo su nombre aquí en alguna parte. Lo apunté en caso de que el cheque que me diobotara." Regresó dentro del apartamento, dejándola parada afuera. Volvió un minuto después conun Post it con unos garabatos anotados en éste. "Aquí está, es el nombre y la dirección de la perraque sacó sus cosas."Delores tomó el papel y lo miró. V. Cartwright, One Cartwright Drive, Loudonville. "¿Usted tieneun número de teléfono?""¿Parezco la puta cabina de información?" Gruñó. "Eso es todo lo que sé. Ahora, a menos queusted esté interesada en rentar el tercer piso, está haciéndome perder mi mierda tiempo." Cerróla puerta sin esperar una respuesta. Delores regresó a su auto, desconcertada. Alguien que vivíaen una calle con el mismo nombre que el suyo era sin duda rico, y el hecho de que éste fuera enLoudonville, donde nadie que estuviera recibiendo subsidio podría vivir era aún más intrigante.Decidió que necesitaba averiguar más. Ajustó la almohada en el asiento delantero, la única cosa
  • 142. que mantenía los gastados resortes de presionarse en su trasero, y giró la llave varias veces antesde que el viejo auto Station Wagon de veinte años chisporroteara a la vida.Se detuvo en la más cercana tienda de barrio para proveer de gasolina al auto, no preocupándoleen parar en la bomba surtidora más apartada. Déjalos esperar, pensó para sí mientras ponía elinyector en el tanque. Puso exactamente cinco dólares de gasolina en el tanque antes de entrar enla tienda. Una vez adentro, tomó un mapa de las calles del condado de Albany y se dirigió hacia elfondo donde los refrigeradores de los refrescos estaban alineados. Mientras abría la caja con unamano, Delores utilizó su otra para meter el mapa de las calles en su bolso. Se acercó al granosodependiente haciéndole frente con una botella de Pepsi en su mano. "Setenta y cinco centavospor el refresco y cinco por la gasolina," el dependiente dijo. Delores sacó un gastado billete de subolsillo de la chaqueta junto con un sello de comida de un dólar. El vendedor asintió y devolvióveinticinco centavos, completamente ignorante del robo en la tienda. Como siempre lo hacía,Delores no pudo resistir sonreír cuando salió de la tienda, consiguiendo una vez más marcharsecon algo gratis.El Station Wagon farfulló y atravesó el congestionado tráfico de Albany entrando a la mástranquila zona residencial de Loudonville. En el pueblo donde los ingresos promedio estabantambién dentro de las seis cifras, el oxidado Ford con falsos paneles de madera resaltaba enmarcado contraste con los más nuevos vehículos del vecindario de Ronnie. Delores hizo dosequivocadas vueltas antes de encontrar Cartwright Drive, culpando al mapa de las calles y no a símisma. Decidiendo que la mansión grande al principio de la calle tenía que ser el número uno, tiródel auto sin inspeccionar y sin asegurarse en el largo camino de entrada, deteniendo este justodetrás de un jeep Cherokee azul brillante. Quitó la llave del encendido y esperó un momentomientras que el auto continuaba funcionando antes de que este finalmente diera un moribundogrito y quedara silencioso. Gotas de aceite mancharon la entrada principal mientras bajabarodando la ventana para alcanzar la manija de la puerta. Sin duda sobre esto, pensó para sí. Éstatiene que ser el número uno de Cartwright Drive. Si Rose conocía a la persona que poseía estacasa, bien por supuesto que esto valía la investigación, Delores razonó. Notó las tejas de loza delcamino de entrada que rodeaban el césped y conducía a la puerta doble grande de la entrada ysiguió esta.*****Ronnie trabajaba en su computadora cuando oyó el traqueteo del sonido de un auto que tiraba ensu camino de entrada. Una rápida mirada en la cama confirmó que Rose estaba aúnprofundamente dormida. Se levantó y se acercó a la ventana, ojos azules se ensancharon en la
  • 143. vista del color café, blanco y oxidado Station Wagon situado en su camino de entrada. "¿Qué elinfierno...?" La ventana bajó rodando y un brazo estirado por la manija. Miró cuando una redondamujer, mal vestida, salía del auto y miraba la casa. El primer pensamiento de Ronnie fue que eraun perdido viajero o uno de esos molestos vendedores de puerta en puerta. Dio otra mirada en lamujer pacíficamente durmiendo y decidió interceptar la inesperada llegada antes de que el timbrepudiera despertar a Rose.Ronnie abrió la puerta y se dio cuenta que ésta no era ningún vendedor a domicilio. Un negrogorro tejido con una borla en la punta cubría la cabeza de una mujer que parecía estar en la mitadde sus años 40 mientras una sucia chaqueta amarilla con varias manchas esparcidas cubriendo laparte superior el cuerpo. Ella sostenía un bolso de gran tamaño en las manos que no llevabanguantes y sus pies estaban cubiertos con un par de tenis que habían hace mucho tiempo dejadode ser considerado blancos. La ejecutiva de cabello oscuro bajó la mirada en la mujer más baja yfrunció el ceño. "¿Puedo ayudarle?""Um, sí," Delores dijo, levantando la mirada con sorpresa. "Cómo supo...""Yo oí..." Ronnie hizo una pausa cuando intentó pensar en un término discreto para el cubo dechatarra, "su... auto... estacionarse en mi entrada. ¿Qué quiere?""Estoy buscando a alguien y me dijeron que usted podría saber donde ella está. Su nombre esRose Grayson.""¿Quién le dijo que yo podría saber dónde está?" Ronnie ahora sabía quién era la mujer queestaba parada delante de ella y no estaba absolutamente feliz con la revelación. Había prometidollevar la chequera de Rose al hospital pero con la inesperada alta y todo lo que habían sucedidodesde entonces, no había habido más mención del tema. Por lo que Ronnie sabía, Rose no habíaenviado nada desde que estaba en su casa. ¿Así que cómo esta sanguijuela la encontró?"Paré en su anterior apartamento y me dijeron que usted le había pagado la renta." Delorestembló y miró sutilmente a la puerta. "¿Puedo entrar? Está bastante frío aquí afuera, usted sabe."
  • 144. Ronnie maldijo mentalmente a quienquiera que la crió educadamente y dio un paso atrás,manteniendo la puerta abierta. "Entre, ¿señora...?""Bickering, Delores Bickering," la redonda mujer dijo, pasando a la ejecutiva y quitándose su gorrotejido para revelar el liso cabello castaño que parecía necesitar una buena limpieza. "¿De modoque usted es V. Cartwright?""Sí," Ronnie dijo sin molestarse en detalles adicionales. Ahora estaba frente a un dilema moral.Podría fingir que Rose no estaba aquí y despachar a Delores empaquetada, pero ese riesgotrastornaría a la joven mujer. Entonces otra vez, no estaba segura que deseara dejar al buitrecerca de su compañera. Aceptó renuentemente que la decisión no era realmente suya. "Espereaquí."Ronnie cruzó la habitación y entró en la oficina, asegurándose de cerrar la puerta detrás de ella. Searrodilló sobre la cama y puso su mano en el hombro de la mujer durmiendo. "Rose... Rose cariño,despierta.""¿Hmm?" Verdes ojos se abrieron y parpadearon pesadamente."Tenemos compañía, tienes que levantarte.""¿Compañía?" Dio un sano bostezo y frotó sus ojos. "¿Quién?""Delores." Ronnie hizo lo posible para no dejar mostrar su molestia."¿Delores? ¿Bickering? ¿Aquí?" Los ojos de Rose se ensancharon."Delores Bickering. Aquí." Miró cuando las palabras penetraron y el semblante de la rubia cambió."Hey, si no deseas verla..."
  • 145. "No, si se tomó todas estas molestias para encontrarme entonces yo le debo por lo menos eso.""Rose." Tomó la barbilla de la mujer más joven en su mano. "No le debes a ella nada. Lo que hizopor ti en el pasado lo has ya devuelto en todo caso, estoy segura." Suavizó su tono, dándosecuenta que esto no ayudaba. "Lo siento, sé que sientes que le debes y no debería estarte diciendocómo pensar o sentir." Retiró la mano y se recostó. "Solo no me gustaría ver que seas utilizada yme temo que es exactamente por eso que Delores está aquí." Tomó el cepillo y comenzó a peinarel desordenado cabello de Rose."¿Ronnie?""¿Mm?""¿Sería demasiado preguntar si podría pedir prestada la blusa que usaste ayer? Puedo cubrir elresto de mi cuerpo con una manta.""Será una poco grande en ti pero no hay problema conmigo." Se inclinó y utilizó su largo brazopara tirar de la blusa gris colocada en el respaldo de la silla. Rose se quitó la camisa de dormir almismo tiempo y cuando Ronnie se enderezó fue saludada a la vista de los firmes pechos de lajoven. Renuente intentó mantenerse de mirar fijamente para concentrarse en ayudar a Rose ameter los brazos en las mangas. "Te dejaré abotonarla mientras traigo la silla." Dijorepentinamente, dejando la cama y recuperando la doblada silla de ruedas de la esquina. Pocosminutos después Rose estaba cómodamente colocada en su silla, la manta metidacuidadosamente alrededor de sus piernas y caderas. "¿Estás lista?" Ronnie preguntó."Sip," vino la desganada respuesta. La última persona que quería ver era a Delores. No habíacontestado a la última carta y en su mente no había duda de que la antigua madre adoptivamencionaría el tema del dinero, especialmente después de descubrir dónde estaba viviendo."¿Ronnie?""¿Sí?"
  • 146. "Podrías... Quiero decir, si no te importa, ¿podrías... quedarte conmigo?" Esperaba que lapresencia de Ronnie pudiera mantener a Delores de preguntar por el dinero, pero más que eso,deseaba el apoyo emocional que sabía que su amiga le daría. Sonrió cuando sintió la cálida manoapretar su hombro."Todo estará bien allí, no te preocupes," Ronnie dijo.Delores volteó de su inspección de los varios adornos que todavía colgaban y jadeó cuando vio aRose en una silla de ruedas. "¿Qué te sucedió?""Fui golpeada por un auto," la joven mujer contestó. "¿Cómo supiste dónde estaba?""Tu casero me lo dijo," dijo con suficiencia. "¿Demandaste a la persona que te golpeó?""La policía no sabe quién fue. Él huyó después del accidente.""¿No pudieron encontrarlo? Eso es una vergüenza. Si lo encontraran, habrías podido demandar.Conozco a un buen abogado que te ayudaría si lo necesitarás. Él me representó cuando me resbaléen un poco de agua en el supermercado. Me consiguió casi cuatro mil dólares." Delores entró a laparte del desnivel de la sala de estar y se hundió en el sofá de piel, sacando una mirada dedesaprobación de Ronnie. "Así pues, ven cuéntame lo que has estado haciendo. No he oído de tien casi dos meses ya." Alcanzó en su bolso de gran tamaño y sacó un gastado estuche de cigarrosde vinil y encendedor, encendiendo uno sin un pensamiento."No permito fumar en mi casa," Ronnie dijo."Oh, no se preocupe, tengo mi propio cenicero," Delores contestó cuando sacaba un pequeñomonedero café.
  • 147. "No, yo no permito fumar en mi casa," la mujer de cabello oscuro enfatizó, no cuidando nadasobre el resplandor que recibió de la visitante grande, pero cuidando mucho que Rose no hicieraun sonido de objeción."Oh, bien." Delores tomó una larga fumada antes de apagar la colilla del cigarrillo. "Así queRose..." Exhaló, llenando el aire alrededor con el translúcido humo. "Cuánto tiempo te quedaráscon la Srta. Cartwright, ¿o tu vives aquí ahora?"Rose parpadeó en sorpresa y miró a su benefactora, haciendo la misma pregunta con sus ojos.Ronnie tragó, insegura de cómo contestar. ¿Qué deseas, Rose? No había duda en su propia menteque deseaba a la mujer de cabello rubio en su vida, y en su hogar. ¿Dejando la decisión en mísignifica que lo deseas también? Investigando en los ojos de Rose, Ronnie inhaló profundamente ycorrió el riesgo, dejando a su corazón dirigir su respuesta. "Ella vive aquí."Rose abrió su boca, después la cerró, impresionada desapareciendo su capacidad de hablar por unmomento. "S... sí, eso es." Su voz se quebró y luchó para mantener alejada una sonrisa de su cara."¿Así pues, qué te hizo venir para esta área? ¿Visitando a Isabel otra vez?" Preguntó, refiriéndosea la hermana de Delores.La mujer grande asintió. "El Tupperware llegó. Sabes que ella nunca conseguirá la ocasión paraentregármelo. Si no vengo y no los consigo acabará usándolos ella misma o vendiéndolos a alguienmás para el dinero justo como el episodio de las galletas. Recuerdas eso, ¿no es así, Rose?""Isabel recogió todo el dinero por las galletas de las chicas exploradoras pero no lo tenía cuandollegó la hora de pagar por ellas," Rose explicó a Ronnie."Suena como exactamente una familia," la ejecutiva dijo secamente."No mencionar lo que sus hijos les hacían antes de que fueran repartidas," Delores agregó,siempre lista para una oportunidad de maltratar al resto de su familia, incluso si ella era culpablede las mismas cosas. "De modo que..." Giró su atención a su antigua hija adoptiva. "¿Y qué dicenlos doctores? Espero que fueras a un verdadero hospital y no apenas a la clínica. Sabes que ellosno saben nada allí. Luché con ellos por cinco años sobre Jimmy y nunca encontraron algo mal con
  • 148. él," Delores dijo. Rose asintió educadamente pensando para sí que la razón de que nuncaencontraron algo con su hermano adoptivo era que nunca hubo algo mal con él. Jimmy era laimagen de la salud durante el tiempo que ella permaneció con ellos, sin embargo Delores loarrastraba de doctor en doctor, insistiendo que una rara terrible dolencia afectaba a su hijo másjoven. "Sabes, él está en el colegio ahora.""¿De verdad?" Rose no había pensado que él pudiera hacer la secundaria. "¿Qué es lo queestudia?""Actuación. Algún día conseguirá su propia serie justo como Seinfeld. Incluso consiguió una ofertapara actuar en el centro" presumió, como si el centro Cobleskill fuera algo para presumir. "Yup,están haciendo Joseph y el Amazing Technicolor Dreamcoat. Andy Gibb dirige la obra enBroadway, sabes.""Ahora hay alguien para visitar," Ronnie dijo arrastrando las palabras, ganándose una cejaligeramente levantada de la joven mujer. Dio a Rose un ligero mohín pero rápidamente volvió a sunormal expresión aburrida a medida que Delores continuaba divagando y llenando a la jovenmujer en todos los acontecimientos triviales que habían sucedido en su familia recientemente.Finalmente, como Ronnie sospechó, la conversación giró al dinero."Sabes que el estado dejó de pagarme por Jimmy cuando él cumplió dieciocho. No se les ocurrió aellos que necesito ese dinero extra cada mes para los otros niños. Uno en el colegio y los otroscuatro niños aún en la primaria.""¿No está Jimmy ayudando?" Rose preguntó."Él trabaja únicamente los fines de semana en la gasolinera de Fred. Necesita ese dinero para lagasolina para ir y venir a la escuela.""Parece que Jimmy necesita conseguir otro trabajo y ayudar," Ronnie bromeó, ganando otradesaprobación, si bien breve, en la mirada de Rose. Delores se movió, centrando su atención en lajoven mujer y deseando que la mujer de cabello oscuro se marchara. Para su placer, fue en ese
  • 149. momento que el teléfono sonó y Ronnie se disculpó por un momento. La maquinadora mujer seinclinó adelante en su asiento."Al estado le da igual. Al idiota del Trabajador Social no le importa tampoco." Hizo una pausa,suspirando para el efecto. "Es tan difícil cuando estás sola, entiendes eso, ¿no es así, Rose?""Sí," contestó.Delores sonrió por dentro. "Sabes fue difícil cuando estabas allí, todos los sacrificios que tuve quehacer justo para mantenerte y a los otros fuera de los orfanatos del estado y de los hogares degrupo." Miró, satisfecha, cuando Rose asintió. El anzuelo está colocado, ahora encájalo, laregordeta mujer pensó. "Debiste conseguir un poco de dinero de incapacidad, ¿no es así?""Realmente, no. yo no obtuve ningún beneficio en Money Slasher y no he solicitado nada." Lacabeza de Rose se inclinó, una expresión visible de su conocimiento en cuanto a donde laconversación iba y su incapacidad de hablar fuerte y parar esta."Pero estás viviendo aquí. No puedes decirme que alguien como ella te permite vivir aquí sinrenta. Debes pagarle algo.""Pienso que ese es un asunto entre Rose y yo," Ronnie dijo cuando regresó al cuarto, su tonoenérgico finalizando el tema. No pasó por alto la rápida mirada de alivio que pasó por laagradecida mujer. También no pudo pasar por alto la manera en que los hombros de Rosecayeron."Bien no veo cuál es el gran reparto. Solo pedí una simple respuesta." Delores intentó parecerdolida, pero nadie le creyó esto."Y esta fue contestada," Ronnie dijo firmemente cuando se sentó. Cruzó los brazos, dejando enclaro que no estaría saliendo del cuarto otra vez. No tenía duda que si no hubiera vuelto la
  • 150. sanguijuela habría metido culpa en Rose para que le diera dinero. Ronnie se estaría maldiciendo sipermitía que eso sucediera."Pienso que Rose es bastante mayor para hablar por sí misma, ¿no lo cree?" Delores no hizointento de ocultar su rabia. Tenía solamente un tiro para hacer. "Rose, pienso que debes venir aquedarte conmigo hasta que te recuperes. Siempre cuidé tan bien de ti cuando eras una niña."Allí está. La amenaza estaba sobre la mesa. Delores estaba haciendo que Rose eligiera entre ella yRonnie y la regordeta mujer estaba segura que la tranquila niña que una vez conoció y controlóvendría por delante y la elegiría."Yo... yo..." Rose sentía la presión cerrarse en torno a ella. Habría sido tan automático de hacer loque Delores intentó por tanto tiempo. Ahora tenía realmente una alternativa, una opción paradecidir. Someterse al status establecido hace muchos años o saltar hacia adelante en lodesconocido con Ronnie. Levantó su cabeza y miró en el color azul intenso, viendo únicamentecalidez y preocupación. "Yo... yo no deseo irme." Dijo esto tanto a Ronnie como a Delores.Observó a la ejecutiva soltar una respiración y darle una pequeña sonrisa. Por otra parte, laantigua madre adoptiva parecía furiosa."Rose, quiero hablar contigo a solas, ¿o ella toma todas tus decisiones por ti?" Delores sedeslumbró en Ronnie."Rose es su propia dueña," la mujer de cabello oscuro dijo. "No la controlo, o la manipulo" insistió.Su propio mal humor estaba rápidamente saliendo y los pensamientos de Ronnie estabancentrándose sobre echar a la gorda mujer de una oreja y esperanzadamente sacarla de la vida deRose."¿Entonces por qué no la deja decirme eso por ella misma?" Delores gruñó, visiblementedisgustada sus planes estaba desmoronándose. "Usted no sabe como trabajé duramente paramantener un techo sobre su cabeza cuando nadie más pudo.""Usted la recibió debido al dinero extra del estado. Eso es todo lo que allí está." Ronnie se levantóy comenzó a pasearse. "¿Le preguntó una vez si había algo que usted pudiera hacer para
  • 151. ayudarle? No, le preguntó qué pasaba y después entró en su propio pequeño mundo deproblemas, la mitad de los cuales serían solucionados si usted sacara su perezoso trasero yconsiguiera un trabajo en vez de vivir de alguien más." Deliberadamente evitó mirar a Rose, seguraque vería desaprobación en sus ojos. Sabía que debía parar, dejar a su amiga luchar sus propiasbatallas, pero maldita sea si iba dejar a Rose darle un centavo más a la abusona de DeloresBeckering."No tengo que escuchar esto," la grandota mujer dijo furiosamente, poniéndose de pie yrecuperando su bolso. "Rose, tú estás dejando que esta perra te controle. ¿Vas a darme laespalda? ¿A la única familia que tienes?" Subió sobre el nivel principal y se dirigió hacia la puerta."Después de todo lo que he hecho por ti."Rose dejó una solitaria lágrima resbalar por su mejilla. "Espera." Levantó la mirada en Ronnie."¿Por favor?""Rose," la mujer de cabello oscuro protestó. "No tienes que hacer esto.""Por favor, solo algunos minutos. Estaré bien." Hizo una mueca de dolor internamente en la dolidamirada en la cara de Ronnie pero sabía que necesitaba hacer esto.A pesar de no estar completamente convencida finalmente Ronnie asintió. "Estaré en el piso deabajo." Dio una asesina mirada en Delores antes de salir del cuarto.*****"Hrmmpf," Delores gruñó cuando volvió a su asiento. "No sé, Rose. Esta gente rica, piensa queellos pueden controlar a todo el mundo solo porque tienen dinero.""Ronnie no es así," la joven mujer protestó.
  • 152. "Ella no te dejó hablar por ti misma. Eres una mujer grande. Lo qué haces con tu dinero es tuasunto, no el suyo." Alcanzó su bolso y sacó su caja de cigarros. "Podría pensarse que eres unaniña por la manera en que ella te trata.""Delores por favor no." Rose señaló en la caja de cigarros."Obviamente ella no sabe tratar a los invitados tampoco," la mujer grande se quejó, empujando lacaja nuevamente dentro de su bolso. "Bien, no puedo permanecer mucho tiempo. Tengo querecoger el Tupperware y espero tener suficiente gasolina para llegar a casa.""Delores, ¿tú entiendes que no estoy trabajando? No tengo ningún dinero.""Rose, vives aquí. No puedes decirme que si necesitas algo ella no te ayudaría." La mujer grandeseñaló lo obvio. "Tú no estarás muriéndote de hambre... o acabado la gasolina sobre algúnsolitario tramo de la carretera en el camino a casa..." Delores hizo una pausa para el efecto."Recuerdo la vez que estaba nevando y tuve que llevarte para el doctor... ¿Qué fue esa vez?""Dolor de garganta," Rose contestó malhumorada, sabiendo completamente bien lo que la másvieja mujer recordaba."Eso es. Tuve que conseguir recetas para ambos para ti y Jimmy porque él no la había tenido estatodavía. No pude ir al bingo esa semana debido a eso, lo sabes.""Lo sé.""Sabes, los monos valían doscientos cincuenta dólares y tenía justo tanta oportunidad de ganarcomo cualquiera en ese sitio.""Lo sé," Rose repitió, hundiéndose más y más en el papel que se sabía tan bien.
  • 153. "¿Sabes lo asustada que estaría la pequeña Jessica si no llegara a casa?"Cualquier fuerza y reserva de Rose se había desmoronado con la última implicada amenaza.Jessica tenía nueve y estaba muy encariñada a su madre. "¿Cuánto necesitas?"Delores se relajó contra el sofá, triunfante. "Por lo menos treinta dólares.""No tengo tanto," la joven mujer mintió."¿Bien cuánto tienes?"Rose pensó rápidamente. "Lo más que pude ahorrar son quince dólares.""Bien si eso es todo lo que puedes hacer entonces supongo que es lo que será.""Traeré mi chequera." Agachando su cabeza en derrota, giró su silla y empujó hacía la oficina,volviendo pocos minutos después con el cheque colocado en su regazo. Delores ya tenía suchaqueta puesta."Gracias, Rose. Espero oír de ti en Navidad." Delores estiró la mano para el cheque solo para tenera la joven mujer tirando de éste fuera del alcance."Espera..." convocó su valor y respiró profundamente. "Yo... yo realmente no puedo permitirmedarte más dinero después de esto."La sonrisa de Delores cambió a un enojado gruñido. "Bien, lo recordaré si terminó sin comida oalgo que no debo llamarte por ayuda." Se inclinó y arrebató el cheque de la mano de Rose. Ahora,
  • 154. teniendo por lo que ella vino, Delores estaba lista para irse, pero haría lo posible para reforzar suagarre sobre la joven mujer. Su voz se volvió chillona, acusatoria. "Solo recuerda esto mientrasestás sentada aquí en todo esto..." extendió los brazos abarcando el cuarto. "Que luché y sufrípara ocuparme de ti por tanto tiempo." Delores abrió la puerta, dejando entrar el frío aire."Espero que vuelvas a caminar pronto, Rose. Quizá algún día pararás de ser tan egoísta y te daráscuenta apenas cuánto costó para mí mantener un techo sobre tu cabeza." La puerta se cerró ypronto Rose oyó el sonido de un motor esforzándose para encenderse. Después de algunas falsassalidas y un petardeo acompañado por una nube de negro humo salir del oxidado tubo de escape,el Station Wagon se retiró de la entrada y se dirigió hacia la calle.La puerta al sótano se abrió y Ronnie apareció, mirando alrededor por su invitada incómoda."Ella se fue," Rose dijo en respuesta a la ceja levantada. Preocupada que su benefactora pudieradisgustarse sobre el cheque, ocultó la chequera debajo de la manta del afgano. "Ronnie, sientosobre...""No, no te preocupes acerca de eso," la mujer más mayor contestó, cortando la disculpa. "Notenías ninguna manera de saber que ella podría aparecer aquí." Se acercó colocándose detrás dela silla de ruedas. "¿Tienes hambre?" Preguntó. "No importa, pregunta tonta.""¿Qué puedo decir? María es una estupenda cocinera, "Rose contestó. Su sonrisa de oreja a orejale ganó un rápido despeinado del cabello de su compañera."Ok, tú dirígete adentro y encuentra algo en la tele mientras veo qué delicias dejó María paranosotras."Nada más fue dicho sobre Delores Beckiring mientras avanzaba el día, ambas mujeres estaban másinteresadas en estar acostadas una a lado de la otra en la cama y viendo televisión juntas. Fue solodespués que la noche había caído y ambas estaba instaladas para dormir que Rose sacó a colaciónel tema."¿Ronnie?"
  • 155. "¿Mmm?""¿Te enfadarías conmigo si te digo que terminé dándole dinero a Delores?""Pienso que no podría nunca estar enfadada contigo," Ronnie admitió, rodando sobre su costado yapoyando la cabeza en su mano."¿Decepcionada?""No," ella suspiró. "Rose, si parecí cortante o molesta o...""¿Hostil?" La mujer más joven ofreció. Ronnie miró en las sombras formadas en la débil luz de laluna y arqueó una ceja."No creo que fui hostil, Rose. Pienso que hice un gran trabajo siendo cortés con la bruja,especialmente considerando lo que realmente deseaba hacer que era echarla en el banco denieve."Rose estiró su mano en la oscuridad y recorrió sus nudillos arriba y abajo del antebrazo de Ronnie."Sé que lo hiciste... y agradezco eso.""No me gusta ver a nadie utilizarte, Rose," susurró. "Mereces más que eso." Ronnie vaciló por unmomento antes de continuar. "¿Así qué cuánto le diste?""Quince dólares," fue la respuesta. "Solo que le dije que esta era la última vez," Rose agregórápidamente.
  • 156. "¿Alguna vez le habías dicho eso antes?""No.""Bien entonces, eso es un comienzo, de cualquier forma." Extendió su mano libre y suavementeacunó la mejilla de Rose. "Hey, entiendo, de verdad lo hago. Es difícil decir no después de decir sípor tanto tiempo. Fíjate en mí y mi familia.""¿Así qué tú realmente no estás molesta conmigo?"Ronnie se inclinó y le dio a su joven amiga un abrazo. "Nunca podría estar molesta contigo,"susurró en el oído de Rose. No esperó sentir los brazos envolverse alrededor de su cuello y tirar deella más cerca."No sé qué hice para merecer a una amiga tan buena como tú," la joven mujer se atragantócuando se apretó más fuerte. Ronnie devolvió el abrazo, sonriendo al principio con la sensación detener a Rose. Entonces los recuerdos vinieron sin invitación a su mente... un destello de azulvolando sobre la capota y el parabrisas, sangre juntándose en el suelo, y una serie de mentirasdiseñadas para cubrir la verdad. La sonrisa se descoloró, remplazada por una mirada de tristeza."Yo soy la que no te merece," Ronnie susurró. Se aferró por un largo momento antes de rodar denuevo a su lado de la cama. "Es hora de que nosotros durmamos un poco."A pesar de sus intenciones cuando cerró sus ojos, el cuerpo de Ronnie la traicionó cuando estehizo lo de cada noche. Justo cuando Rose estaba divagando sintió el cálido peso del brazo de lamujer más mayor dejado caer a través de su estómago y la cálida respiración acariciando suhombro. Sonrió y permitió que el sueño la reclamara. Profundo en la tierra de los sueños, ellasdejaron que el calor de cada cuerpo sorteara el frío de la noche de las dos y un medio siglo de lavieja casa no pudiera mantenerlo acorralado.*****
  • 157. "Ronnie, ¿tienes un segundo?" Susan preguntó cuando entró en la oficina. "Hay una demanda aquíque no tiene ningún sentido.""¿Desde cuándo tu vienes a mí con algo así?" Preguntó, no molestándose en levantar la mirada dela pantalla de la computadora."Desde que implica materiales y equipo perdidos totalmente de más de cien mil dólares.""¿Qué?" Ronnie se volteó de la computadora e indicó para que su hermana tomara asiento en lasilla en el otro lado del escritorio."Orbison Contractors presentó una demanda por equipo y materiales perdidos del lugar deremodelación de ese mini-centro comercial. Dicen que toda la madera y herramientas de uncamión marca New Work fue robado." Le dio a Ronnie una copia de las múltiples páginas de lademanda. "Puesto que ellos tienen completa protección con nosotros, también estándemandando por los salarios perdidos debido a la falta de equipo.""¿Estás segura que esto es legitimo? Quizá ellos solo están intentando poner una demanda para eldinero del seguro." Ronnie tiró a través de las páginas, frunciendo el ceño en cada cifra. "¿Ellospresentaron una denuncia a la policía?""Claro que lo hicieron. Encontraron el camión, despojado del metal en Arbor Hill."Ronnie leyó la denuncia cuidadosamente, buscando alguna pista de que esto fuera un fraude."¿Tommy sabe acerca de esto?""No. No pude localizarlo. He dejado mensajes por todas partes para él."
  • 158. "Él está probablemente todavía drogado de todo el Percocet que robó de mi casa durante la fiestade Navidad," la ejecutiva murmuró."¿Qué?""Nada, no importa." Los dientes de Ronnie se hundieron en la suave madera de su lápiz mientrascontinuó estudiando detenidamente la demanda. No hay señales de forzar la entrada, no quefuera necesario para conseguir pasar una simple cerca con cadenas circundantes en el lugar detrabajo. El camión fue una pérdida total y no había señales de cifras infladas por las herramientasy materiales desaparecidos. "No puedo ver algo fuera de lo normal aquí, hermana. A excepción delcosto, ¿qué es eso lo que te preocupa?""Realice una comprobación a los informes que tenemos en el archivo y por lo que puede ver, esteproyecto tenía que haber finalizado o casi cerca de eso. Pero según el informe de las pérdidas,ellos apenas habían comenzado. Le hice a Mike Orbison una llamada y él dijo que estaban por lomenos a seis semanas de la terminación.""Si estaban hasta ahora lejos de estar finalizando..." Ronnie miró el papel otra vez. "¿Entonces porqué había tanto material allí? Mira esto... todas las hojas de grandes cristales, pintura, tabla rock,incluso alfombrado. Pensé que ésas eran las últimas cosas que serían entregadas.""Eso es lo que pensé. Quizá ellos esperaban estar terminando antes esto.""No, Mike lleva en el negocio bastante tiempo para saber exactamente lo que necesita y cuando lonecesita. No puedo imaginarlo ordenando que el material sea acarreado al lugar sin que éste seautilizado enseguida. Él sabe como fácilmente las cosas son robadas de las obra en construcción."La frente de Ronnie se surcó cuando intentaba darle forma al rompecabezas. "¿Y estás segura queestas cosas estaban en el lugar?""No puedo imaginarlo mintiéndonos después de todo este tiempo. Su familia ha trabajado paranosotros desde los años 60 y ésta es solo la quinta vez que han presentado una demanda."
  • 159. "Estoy segura que es la primera vez que ha llegado a las seis cifras." Ronnie tomó el teléfono."Laura, localiza a Mike Orbison para mí." Un minuto después el timbre y la luz que destellabaanunciaron que la tarea fue lograda. "¿Mike? Verónica Cartwright... bien ¿y tú? Bueno. Mike,quiero hablar contigo sobre esa demanda que ustedes presentaron contra Cartwright Insurance.Seguro, entiendo eso... sí, eso parece extraño a mí también, es por eso que quise llamarte... no, nohay problema con eso... si... absolutamente... uh huh... si... no, yo no sabía eso... uh huh...¿cuándo fue eso?""¿Qué está pasando?" Susan preguntó, obteniendo un ceño de su hermana."Sí Mike, estoy aún aquí, continúa... uh huh... ¿cuándo últimamente hablaste con él? Ya veo...Mike, déjame preguntarte algo, con excepción de tu gente, quién más tenía llaves del edificio?¿Qué? ¿Bien cuándo pasó esto? ¿Le preguntaste a él acerca de eso? ¿Cuándo? ¿Y ésa fue la últimavez que hablaste con él? Ok. Mike... no, entiendo perfectamente... por supuesto... tú también... si,salúdame a Sarah... okay Mike, adiós." Ronnie colgó el teléfono y suspiró."¿Qué te ha dicho él?""Dijo que todo fue ordenado con semanas de antelación pero Tommy se mantuvo empujando lasfechas detrás, es por eso que todo estaba en el lugar cuando sucedió el robo. ¿El informe de lapolicía dice si el camión fue atado con alambre o no?""Creo que no. No presté a eso mucha atención, ¿por qué?""Mike dijo que Tommy pasó por ahí la semana pasada y después de que se fuera un juego dellaves desapareció.""¿Llaves para qué?""El edificio, el camión, las cajas del equipo, todo. Mike dice que estaban en su escritorio cuandoTommy pasó pero no pudo encontrarlas más tarde ese día."
  • 160. "Ronnie, tú no piensas...""Eso es exactamente lo que pienso." La mujer de cabello oscuro se levantó y fue a la ventana, elbrillante sol reflejándose en los bancos de la nieve abajo. "Susan, quiero que entres en contactocon todos los otros contratistas y que les digas que traten directamente conmigo de ahora enadelante, en lugar de Tommy. Si él se presenta en alguna parte, quiero saber acerca de eso.""¿Por qué él querría robar? No necesita dinero.""¡Él me robó a mí!" Ronnie gruñó furiosamente. "¿Por qué lo estás defendiendo? La verdad estájusto delante de tu cara." El timbre del teléfono interrumpió su diatriba. "¿Qué?""John Means de Means Auditing en la línea uno," Laura respondió."Estupendo." Se desplomó en su sillón y tomó el auricular. "Esto mejor que sean buenas noticias,"dijo antes de presionar el botón. "Verónica Cartwright."Diez minutos después una furiosa Verónica y una Susan boquiabierta se miraban fijamente la unaen la otra."¿Ahora me crees?""No puedo creer que él pudiera robar de su propia familia," la pelirroja contestó reservadamente."Pues él lo hizo. Algunas semanas más y habría desmantelado la división Real Estate, por nomencionar lo que habría hecho a la compañía en su totalidad. Seremos afortunados sipresentamos un beneficio este cuatrimestre."
  • 161. "¿Qué pudo él necesitar con todo ese dinero?""¿Qué tú crees, Susan? No eras tú quién mencionó drogas la semana pasada.""Lo sé lo dije pero realmente no creía eso.""Bien, tendrías que." Ronnie tomó el teléfono y llamó por el interfón a su secretaria. "Laura,quiero que llames a la compañía de seguridad y al cerrajero. Quiero que todas las cerraduras seancambiadas y los códigos de las llaves de Tommy sean bloqueados antes de que termine el día.Llama al piso de abajo y asegúrate de que nadie le permita entrar. Después llama a todos losdirectores para una reunión. Me da igual a qué horas, solo asegúrate de que todo el mundo estéallí.""Solo no puedo creer esto," la hermana más joven repitió."Créelo. Nuestro hermano bebé es un ladrón y un mentiroso y me lleva el diablo si él conseguiráirse con éste."Para el final del día todas las cerraduras habían sido cambiadas y las noticias comunicadas al restode la familia. Ronnie paró cada proyecto de construcción hasta nuevo aviso y anunció que John elhermano de Frank manejaría la división Real Estate hasta que un reemplazo apropiado fueraencontrado. Como precaución adicional, llamó al banco y reportó la tarjeta de crédito empresarialde Tommy como robada solo para enterarse que grandes cantidades adelantadas habían sidotomadas en la tarjeta durante las últimas dos semanas y esta había alcanzado su límite. Otro partede información para agregar al palpitante dolor de cabeza de Ronnie por los problemas.*****"¿Qué te parece una linda bufanda?"
  • 162. "Ella odiará eso.""Hmm... ¿Qué te parece una botella de su perfume preferido?""Ugh, odio su perfume.""Bien, ¿qué le gusta a ella?" Rose pasaba las páginas del catálogo del Macys. "Tienen bonitajoyería aquí." Ellas habían pasado las últimas dos horas repasando los diferentes catálogos yvolantes, en vano. Todo lo sugerido fue descartado tan rápidamente y a Rose estabanacabándosele las ideas para ayudar a su amiga."No. Mamá tiene más joyería con la que ni sabe qué hacer." Ronnie lanzó el catálogo deBloomingdale sobre el escritorio, tomó otro, y suspiró. "Odio la Navidad.""Oh, no será una queja ahora, prometo ayudarte a encontrar algo para ella." Rose dio a su amigauna sonrisa. "No puede ser tan difícil encontrar un regalo para tu madre.""Beatrice Phoebe Cartwright es sin ninguna duda una de las mujeres más difíciles para comprarleun regalo." Ronnie tomó un trago de vino y colocó la copa sobre el escritorio. "Quizá debería soloenviarla a un crucero." Azules ojos brillaron con malicia en el pensamiento. "Quizá un agradablelargo, crucero.""¿Le gustaría eso?""Yo podría," la ejecutiva contestó con una diabólica sonrisa. "Quizá uno de esos viajes alrededordel mundo. Tú sabes, quizá seis, ocho... meses.""Oh, tú. Para," Rose juguetonamente la regañó, extendiendo una mano para ligeramente golpearel antebrazo de Ronnie. "Tu madre no es tan mala, es solo un poco... un poco..." Puso su dedo en
  • 163. sus labios, intentando encontrar una o dos palabras que pudieran con precisión describir a lamadre de su amiga. "Anticuada.""Mi madre es una snob, cariño." Ronnie dijo cuando tomó otro trago de vino rosado. "Ella no tomaun no por una respuesta, espera perfección todo el tiempo, y se preocupa más sobre la imagen dela familia que lo que nosotros sentimos." Otro trago. "Quizá debería solo darle un vale de regalo ydejarla seleccionar lo que ella quiera.""¿Estás segura?" Rose buscó una página en el catálogo y la extendió para que la mujer más mayorla viera. "Aquí hay un número gratuito al que puedes llamar para ordenar uno, si eso es lo querealmente deseas hacer," dijo, su tono dejando en claro que no creía que sería el caso. A pesar desolamente conocerla por tres semanas, Rose estaba comenzando a entender algunos de laspequeños expresiones faciales y actitudes que traicionaban los verdaderos sentimientos deRonnie. Lápices roídos significaban frustración, las uñas golpeando ligeramente equiparaba alaburrimiento, y el firme pero tierno abrazo que la sostenía cada noche hablaba de algo queninguna de ellas se atrevía a ponerle palabras.Los azules ojos levantaron la mirada del líquido por un momento, entonces bajaron otra vez. "No,"Ronnie de mala gana admitió. "Solo odio sentirme tan presionada. Siento como que tengo queconseguir el regalo perfecto."Ella abrió su boca para protestar, después la cerró, dándose cuenta que en la familia de su amiga,eso no estaba lejos de ser la verdad. La fiesta de Navidad mostró eso. No únicamente fue la cosaentera empujada sobre los hombros de Ronnie, no había habido sentimiento de agradecimientode Susan y Beatrice por todo el esfuerzo. Rose decidió que tal vez una táctica diferente era pedidaa gritos. "Ok. Entonces, ¿cuál es el regalo perfecto?"Las cejas de Ronnie se levantaron, no contando con esa reacción de la mujer de cabello rubio."Um... no lo sé, algo... algo..." Movía sus manos, provocando que el vino chapoteara dentro de lacopa. "Supongo que nunca realmente pensé acerca de eso.""Pues entonces, vamos pensar acerca de eso. Ven aquí." Rose levantó el nivel de la cabecera de lacama hasta que casi estaba en una posición sentada y acarició el espacio a su lado, quitando aTabitha en el proceso. "Veamos, si la única cosa que puedes darle es un regalo perfecto entonces
  • 164. vamos a encontrar uno." Dio vuelta a las páginas. "Quizá el truco es conseguir los regalosperfectos, tú sabes, una colección de cosas que le gusten en vez de un regalo grande. Trae unapluma, marcaré algo que encontremos."Ronnie intentó coger algo con que escribir, pero todos sus lápices estaban roídos y no había unapluma a la vista. Levantó una pequeña pila de papeles sobre su desordenado escritorio peroninguna pluma apareció. Abrir el cajón viendo los clips, grapas, incluso un montón de Post-it, peronada con que escribir. "Presidente de una multimillonaria corporación y no puedo encontrar unapluma cuando la necesito." Continuó su búsqueda inconsciente de la página que Rose estabamirando.¡Eso es! Rose pensó emocionadamente. Allí ante sus ojos estaban unos juegos de plumas y lápicesen una variedad de precios y diseños. La colección de Mont Blanc eran exquisitos perocompletamente más allá de su escaso nivel de gasto. Dio vuelta a la página y lo vio. En el centro dela página estaba un bonito juego, un jaspeado diseño en una tonalidad de azul que a Rose lerecordaban el resplandor de los ojos de su mejor amiga. Con indecisión se enfocó en el precioescrito en una letra más pequeña abajo y tragó saliva. Esto podría llevarse la mayor parte de susfondos restantes. Levantó la mirada para ver a Ronnie cazando aún la evasiva pluma, entonces denuevo al catálogo. El problema de encontrar un regalo para Beatrice no había sido resuelto sinoque había otro problema. Rose discretamente dobló la esquina inferior de la página, entonces lasmovió nuevamente a la joyería justo cuando Ronnie encontró la desaparecida pluma y vino a lacama. Rose tomó la ofrecida pluma y movió el catálogo de modo que la mujer más mayor pudieraver. "Ahora, vamos a resolver esta cosa. ¿Cuál es el lugar preferido de tu madre para visitar?""Europa. Ella tomó dos de esos viajes país por país y se entusiasmó sobre ambos." Ronnie sonrió y,la tensión y preocupación de los últimos días se fueron de su cara. "¡Eso es! Ella lo amaría. Un viajepor Europa. No puedo creer que no pensé en eso antes." Tomó el catálogo de Rose y comenzó apasar las páginas."Wow... ese... es un regalo maravilloso." Intentó difícilmente no parecer demasiado impresionadapero no obstante esto se mostró en su expresión."¿Piensas que es suficiente?" Ronnie preguntó cuando miraba en el glosario de fotografías,inconsciente que Rose, usaba al pensamiento en términos de peniques, estaba ahora intentandocomprender los miles de dólares que un viaje así podría costar. "Estaba pensando quizá un nuevo
  • 165. guardarropa o..." Levantó la mirada y fue encontrada por la belleza que la miraba fijamente. Seestudiaron la una a la otra durante varios segundos antes de que Rose diera una tímida sonrisa yapartara la mirada."Así que um..." Recogió en un pedazo inexistente de pelusa en la manta cuando un suave ruborsubió por sus mejillas. "¿Tú dijiste algo sobre ropa?""Um... sip, ropa." Ronnie cerró el catálogo, no teniendo ya algún interés en la elección de regalos.Lo que deseaba hacer era apagar las luces y enroscarse contra la mujer más joven. "Sabes, estáhaciéndose tarde.""Sip, supongo que sí." Afuera en la sala de estar, el reloj de abuelo anunció las diez pero ambasmujeres eligieron fingir no oír este. Rose reclinó la cama en una posición para dormir mientrasRonnie recorría alrededor apagando luces y comprobando las cerraduras en las puertas. En menosde minutos la casa estaba oscura y ellas estaban acostadas en la cama, juntas.Mirando fijamente arriba en la oscuridad, Rose pensaba acerca de lo que había pasado antes. Porese breve momento allí había habido algo... especial entre ellas. Oyó el sonido de un puñogolpeando una almohada y a Ronnie deseando poder solo darse vuelta y sostenerla pero esonormalmente no pasaba hasta que ella estaba casi dormida.Ronnie daba vueltas suficientes por ambas. Una vuelta en particular golpeó la lesionada pierna y lajoven mujer silbó en el repentino dolor. "Lo siento, Rose. Solo parece que no puedo ponermecómoda esta noche.""No te preocupes. Esto solo dolió por un segundo, eso es todo." Estaba alegre que estuvieraoscuro cuando una lágrima se escapó."Saldré al sofá." Ronnie se movió para levantarse solo para ser detenida por la mano de la jovenmujer tocándola en su hombro.
  • 166. "¿Por qué tú no solo pones tu brazo alrededor de mí como normalmente lo haces? Pareces dormirbien después de hacer eso." Dio un suave tirón en la camiseta de la mujer más mayor. "VamosRonnie, sabes que solo terminarás volviendo aquí adentro después de que me duerma y mesostendrás de todos modos." Tal había sido el caso hace algunas noches. Lentamente,renuentemente el peso a su lado cambió y sentía el familiar calor del cuerpo de Ronnie contra elsuyo. Un segundo después y su deseo se hizo realidad cuando un fuerte brazo cubrió su vientre.Rose dejó salir un satisfecho suspiro y cerró sus ojos. Para el momento en que Tabitha decidiódonde estaban cambió de lugar y saltó de nuevo en la cama, ambas mujeres estabanprofundamente dormidas.Capítulo 7"¿Y qué le compraste a María?"Ronnie golpeó el botón mudo en el control remoto y giró su cabeza para mirar a su compañera.¿Oh, vamos a intentar esto otra vez? "Un regalo." La esquina de su boca se encrespó en unaburlona sonrisa."Vamos, dime, ¿por favor?" Rose le dio su mejor mirada de cachorrito. "No lo diré, lo prometo.""Ya te dije... un regalo." Ella lanzó una palomita de maíz en el aire y lo atrapó en su boca. "Ahora¿pensé que querías ver ese programa?""Quiero, pero deseo saber lo que compraste también. Una pista."Ronnie fingió considerar la petición por un momento antes de sonreír malignamente con unadiabólica mirada en sus ojos. "No es algo que María pueda salir y comprarse. Así como así.""Esa es una podrida pista," Rose se quejó, intentando coger su taza.
  • 167. Eres tan linda cuando haces berrinches. Ella alcanzó la taza primero y se levantó. "Ah, vacía.¿Quieres más?""No, he tenido bastante chocolate caliente por esta noche. Más y estaré levantada a la mitad de lanoche." Le tendió su mano. "Vamos, siéntate y relájate. Te estás perdiendo el programa.""¿Quieres la bandeja de los aperitivos arriba o abajo?""Arriba. No la necesitaremos más," Rose contestó."Seguro, no hay problema." Ronnie cumplió inmediatamente, sabiendo que la bandeja de losaperitivos subida era un preludio para algo más agradable que ver un programa de televisión. Dejóla taza vacía en la mesa del café y volvió a su cojín, esta vez con sus pies arriba y descansandoentre ellas. "Oooh," hizo un gemido exagerado y meneó los dedos del pie."¿Te duelen tus pies?" Rose preguntó."Nada peor que lo habitual," contestó. Ah, si... tú sabes lo que deseo, pensó para sí cuando sintióque sus pies fueron colocados en el regazo de Rose. Espero que tus dedos no estén cansados estanoche. Levantó su talón en respuesta al suave tirón sobre su calcetín. Pronto estaba descalza y losdiestros dedos de Rose borraron los dolores del día y no tuvo alternativa excepto gemir conplacer. "Tú haces eso taaann bien...""Es fácil contigo. Sé justo dónde empujar y frotar." Rose demostró su habilidad presionando supulgar firmemente a través del arco del pie izquierdo de Ronnie."Mmm, tú puedes parar en.... oh siete u ocho horas." Cerró los ojos y suspiró. Esto es tanagradable.
  • 168. "O quizá pare si no me dices que regalo le compraste a María." Sus dedos se aquietaron como sillevaran a cabo su amenaza."Tú tienes un difícil trato," Ronnie admitió. "No es mucho, solo un boleto de avión.""¿Un boleto de avión? ¿Para dónde?""Arizona.""Es donde está su hijo," Rose recordó."Ella no lo ha visto en más de un año. Pensé que a ella le gustaría hacer un viaje para visitarlo."Levantó una ceja. "Así ¿qué vas a continuar?" Enfatizó su punto meneando los dedos del pie.Rose rió y continuó el masaje. Había llegado a ser un tácito ritual entre ellas. Ronnie gemiríaacerca de sus pies y ella inmediatamente ofrecería frotarlos. Ellas podrían pasar horas en el sofáasí, Rose sentada en una reclinada posición con sus piernas rectas y Ronnie acostada a lo largo delsofá con sus pies siendo mimados. La mujer más joven únicamente daba un vistazo en lo quepasaba en la televisión cuando su atención se enfocaba en la suave carne bajo sus dedos.Rose tomó especial placer en el masaje a los pies de Ronnie. Con la excepción del abrazo en lanoche era el único contacto físico que ellas generalmente compartían. No podía explicar por qué,pero la hacía sonreír oír los gemidos hedonistas venir de los labios de su amiga en reacción a susdedos. Con todo el estrés sobre la auditoria y Tommy no hablando a nadie excepto a su madre, losmasajes eran una de las pocas cosas que traían una sonrisa a la cara de Ronnie, y esa sonrisa eraalgo que Rose trataba de ver en cada oportunidad.Bajó la mirada y estudió el pie ante ella. La suave piel de bebé no revelaba absolutamente ningúncayó en la parte más ancha del talón. Dejó sus yemas deslizarse sobre la suavidad de los dedos delpie al tobillo antes de mover sus pulgares hacia atrás para dar un fuerte masaje. Rose presionó conun poco más fuerza de lo acostumbrado y fue recompensada con un gemido que oscilaba sobre el
  • 169. borde de lo sensual. Repitió el movimiento pero únicamente recibió una versión menor deldeseado sonido. Impávida, soltó el pie de Ronnie y tiró del otro en su agarre. "Sabes, cuando salgade estos moldes te daré un masaje de espalda que no se te olvidará.""Mmmm..." Una lenta, sexy sonrisa cruzó los labios de Ronnie y abrió un ojo perezosamente. "Eresdemasiado buena para estar desperdiciada en un trabajo de oficina. Pienso que cambiaré tupuesto a Jefe Masajista.""Uh huh... ¿conseguiré un aumento de sueldo con ese nuevo título?""Tú mantente tocándome así y te pagaré lo que quieras." Los ojos de Ronnie se cerraron otra vezmientras los dedos de Rose presionaban en todos los lugares correctos."Recordaré eso," la mujer más joven contestó, su mente viajando en pensamientos teniendo lafuerte espalda de Ronnie bajo sus dedos en el futuro. Hmm, un poco de aceite, un agradable díade verano... tú rodada sobre tu estómago y sin los tirantes de tu bikini... sus dedos pararon elmovimiento y sacudió su cabeza para despejar los inusuales pensamientos. Sí, disfrutaba tocandoa Ronnie, ¿pero así? Dio una risa corta y se concentró en lo que estaba haciendo."¿Qué es tan divertido?" Ronnie preguntó, abriendo un ojo y bajando la mirada en su amiga."Oh, nada... solo algo en Home Improvement. Él realmente es una amenaza alrededor de lasherramientas, ¿no es así?""¿Hm?" Oh, ¿es eso lo que estamos viendo? "Uh, sí." Detectó que allí había más en eso que Roseno reveló. Pensó solo brevemente acerca de decir algo pero el masaje comenzó otra vez y Ronniecerró los ojos, entregándose al suave tacto. Ellas permanecieron en esa posición durante lasiguiente hora, ambas silenciosamente disfrutando de lo que comenzaba como un masaje y setornaba en ligeras caricias. La feliz y pacífica escena fue rota un momento más tarde cuando elteléfono sonó.
  • 170. "Maldición." Ronnie renuentemente se incorporó. "Si esa es una de esas gentes de MCI yo iré amatarlos." Sus dedos del pie sintieron frío donde apenas segundos antes ellos habían sidosostenidos en las suaves, cálidas manos de Rose. Se metió en la cocina y tomó el teléfono."Residencia Cartwright." Comenzó a caminar nuevamente dentro de la sala de estar, teléfono enmano, cuando paró. "¿Cuándo pasó eso? Bien, ¿ellos capturaron a alguien?" Caminó dentro de lavista de Rose. "¿Es la que está en Central? Sí, te encontraré allí en una media hora. Ok, adiósSusan." Colgó el teléfono y meneó su cabeza."¿Ronnie?""Increíble." Se hundió sobre el sofá y soltó una larga respiración. "Alguien allanó la oficina estanoche.""Oh no. Espero que no haya nadie lastimado.""Susan no dijo nada acerca de eso. La policía capturó al individuo, sin embargo." Ronnie tuvo quesonreír internamente. La primera cosa que sale de su boca es la preocupación por otros. Miprimera preocupación fue si algo fue robado. Esto era sin embargo otro ejemplo de las pequeñascosas sobre Rose que encontraba tan tiernas. "Tengo que encontrar a Susan en la estación depolicía. Ellos capturaron a uno de los ladrones." Renuentemente se levantó. "Vamos a llevarte a tucuarto antes de irme." Ayudó a Rose a ponerla nuevamente en su silla y pronto estaba la jovenmujer instalada en la cama. "Mejor me voy," dijo cuando bajó la mirada en los suaves verdes ojosy sintió la irreprimible necesidad de abrazarla. Ah, al infierno con eso. Se inclinó rápidamente yenvolvió sus largos brazos alrededor de los hombros de Rose. "Te llamaré si se me hace tarde."Sonrió cuando sintió su apretón devuelto."Ten cuidado. Está nevando," la joven mujer dijo una vez que se separaron."Lo tendré."*****Ronnie llegó a la estación de policía primero y habló con el sargento de la noche que la dirigió auno de los detectives. Volvió al pasillo varios minutos después, a punto de estallar de cólera por lainformación que el oficial la había dado.
  • 171. Susan y Jack descendieron por el pasillo, sacudiéndose la nieve de sus chaquetas. "Fui a la oficina.Tú no creerás esto. Ellos habían levantado esa cinta amarilla y tu oficina parece que un Buldózerllegó a ésta," la pelirroja dijo mientras colgaba su chaqueta en el cercano estante. "Parece queellos intentaban meterse en la caja fuerte.""Él fue." Ronnie contestó tranquilamente. "Supongo que fue una buena cosa que cambiara lacombinación la semana pasada, ¿huh?" A la mirada confundida de su hermana, asintió y continuó."Eso es, Susan. Adelante y adivina quién allanó las oficinas e intentó robarnos, de nuestra¡FAMILIA!" Su elevación de la voz atrajo la atención de varios oficiales cerca, forzando a Ronnie ahablar con los dientes apretados en un intento de mantener su cólera en control. "El hijo prodigoestá abajo en la cárcel ahora. Probablemente están tomándole las huellas dactilares ypresentándole a sus nuevos compañeros por los próximos cinco a diez años." No hizo ningúnintento de ocultar la cólera en su tono."¿Tú quieres decir Tommy...?" Susan meneó su cabeza. "No, eso es imposible.""Tienes razón, Susan." Apretando sus puños con incredulidad, continuó sarcásticamente. "Elestirado yuppi allí en la cárcel, solo se parece a Tommy y lleva su cartera.""Pero... quizá él solo fue de nuevo a conseguir algo. Tú cambiaste todas las cerraduras, quizá élactivó la alarma accidentalmente." Miró a su marido por apoyo, pero vio solamente la verdadreflejada."Cariño, pienso que tu hermana tiene razón. Estuviste allí, viste la oficina." Él dio a Ronnie unamirada de disculpa. "He oído que las drogas pueden obligar a la gente a hacer toda clase de cosas,incluso robar a sus propios parientes.""Bien esa es la verdadera aclaración, Jack. ¿Solo ahora te diste cuenta que Tommy tiene unproblema de drogas?"
  • 172. "Ronnie, solo porque tú estás disgustada no significa que puedes sacar esto en Jack. Después detodo, no es su problema.""No Susan, no es culpa de Jack que Tommy este en la cárcel, esa es de Tommy, y pienso quedebemos dejar su trasero allí hasta que se enderece.""¿Qué?" La pelirroja estaba parada entre su hermana y marido. "¿Tú no puedes honestamenteestar pensando acerca de dejarlo a él allí... en la cárcel?""¿Por qué diablos no? Él allanó la oficina, intentando forzar la caja fuerte. Susan, si lo seguimosmimando...""No lo estoy mimando. Solo digo que tú no puedes dejarlo en la cárcel de noche.""Oh, bien, gracias por la explicación de la diferencia," Ronnie se burló, desviando la mirada yfrotándose su cara con exasperación. "Susan..." Detuvo a su hermana más joven. "Tommy tiene unproblema de drogas. Lo primero fue robar el dinero de los proyectos de las propiedadesinmobiliarias después estaba falsificando préstamos. Ahora está cometiendo robos para intentarconseguir dinero para su hábito. Pienso que es hora para un poco de amor resistente." Volteó paraver rayas en el maquillaje de su hermana de las lágrimas que comenzaban a caer. "Mira, quizá estaes la mejor cosa para él. Algunos días para conseguir esas drogas fuera de su sistema y estará biencomo nuevo."Susan meneó su cabeza firmemente. "No. Son dos días antes de Navidad. No puedo dejar a mihermano más joven, mi ÚNICO hermano, pasar Navidad en la cárcel, solo no puedo." Levantó lamirada en su marido. "¿No puedes hacer algo?""Soy abogado de impuestos, cariño. Si estuviera siendo arrestado por engañar en sus impuestos,entonces sí podría ayudarle. No soy realmente versado en derecho penal."Susan golpeó ligeramente su barbilla con su dedo, reacia a darse por vencida. "¡Lo tengo!" Sus ojoscrecieron de par en par. "Nos negaremos a presentar cargos. No hay delito, no hay cárcel."
  • 173. "Eso habría estado bien a excepción de un pequeño detalle." Ronnie sostuvo su índice y pulgarlevemente separados. "Parece que Hércules allí decidió que no quería ir dispuesto con los policías.Él mordió a uno de ellos." Meneó sus dedos juntándolos como si limpiara apartando la idea de suhermana."¿Qué sobre la libertad bajo fianza? Podemos sacarlo bajo fianza, ¿no?""¿Susan, es mejor dejarlo allí adentro, ¿no entiendes? Necesita ayuda, ayuda que no conseguirá sise le permite vagar por las calles.""Ronnie, sé que ustedes dos no se han llevado bien siempre y sé que está celoso de ti, ¿peropuedes ser tan mezquina que podrías dejar a tu propio hermano pasar Navidad en la cárcel?"Un hombre calvo entró a zancadas en la estación, su maletín en una mano y su celular en la otra."Vine tan pronto como recibí la llamada." Ese era Richard Jenkins, el abogado de la familia quehacía un poco más que organizar sus tickets de estacionamiento a cambio de su enorme anticipoanual. "He estado en el teléfono con el ADA por la última media hora.""¿Quién te llamó?" Ronnie preguntó."¿Por qué?, lo hizo tu madre, por supuesto. Tommy no podía recordar mi número.""¿Quieres decir que Tommy la llamó?" Se apartó de ellos y maldijo silenciosamente. ¿Claro que lallamaría, quién más podría continuar rescatándolo de lío después de lío? Había una últimaesperanza. "¿Qué sobre morder al policía?""Me ocupe de todo." Jenkins sonrió orgullosamente. "Él solamente rasgó la camisa del individuo yno tocó su piel así que nosotros pudimos negociarla por restitución y servicio a la comunidad queserá atendido después de Año Nuevo." Abrió su maletín y guardó el teléfono. "Si las señoras me
  • 174. disculpan, tengo que regresar en algunos minutos con su hermano." Cabeceó en Jack. "Buenoverte otra vez.""Igualmente, Richard."Ronnie estaba harta. Cogió su chaqueta del estante y bruscamente la sacudió poniéndosela."¿Dónde vas?" Susan preguntó."No me apetece permanecer alrededor para celebrar." Bajó la mirada para ver que en su prisahabía abotonada mal su chaqueta. "Te estoy diciendo, Susan, dejarlo salir así es un gran error." Sedio por vencida con los botones y enfadadamente tiró del cinturón alrededor de su cintura. "Loque necesita es rehabilitación, no salir de la cárcel liberado de cargos.""Quizá lo que necesita es saber que su familia lo ama y lo apoya," Susan replicó mordazmente."¿Cómo piensas que se sintió al descubrir que su propia hermana lo había sacado del negocio de lafamilia?""¿Cómo te sentiste cuando oíste el resultado de la auditoria? ¿Disfrutaste mirando que tusbeneficios anuales entraron al bolsillo de Tommy?" Susan abrió su boca para protestar, después lacerró, dándose cuenta que su hermana tenía razón."Quizá esto se resuelva, Ronnie. Esto es quizá lo que necesita para volver al camino.""No levantes tus esperanzas, Susan. Tengo la sensación de que esto es solo el principio."Demasiado enojada para volver directamente a casa, Ronnie condujo por de las calles de Albanydurante una hora. Volvió a casa, a una oscura casa. Intentando ser tan silenciosa como fueraposible, se metió al cuarto y comenzó a desvestirse en la oscuridad. "Estoy despierta," Rose dijocuando encendió la lámpara.
  • 175. "Estaba intentando ser silenciosa.""Estaba esperándote. ¿Cómo fue eso?""Nada bien." Se volteó de espaldas y se quitó su camisa. "Parece que nuestro ladrón no es ningúnotro que mi hermano bebé.""¿Tommy?""Bonita manera de tratar a su familia, ¿no lo piensas?" Tiró de la camiseta sobre su cabeza y se diovuelta para encontrar que Rose había puesto la cama en una posición vertical. Imaginas quenecesitó hablar, ¿eh? Se deslizó bajo las sábanas y ajustó las almohadas. "No me preocupé ir allápara ver los daños de primera mano. Tengo suficiente con un dolor de cabeza." Se llevó los dedosa sus sienes."Permíteme," suaves dedos sustituyeron los suyos y comenzaron a frotar la sensible área. "¿Cómofue eso?" Rose susurró."Mmm... a poco difícil... hmm, sip, justo allí..."No había una onza de relajación en ningún lugar de la parte superior del cuerpo de Ronnie, lajoven mujer pronto lo descubrió. Suavemente codeó a la ejecutiva dentro de una sentada posicióny movió sus manos hacía los anchos hombros. Cada músculo estaba agrupado firmemente, rígidoscomo si estuvieran listos para la batalla. Presionando suavemente al principio, después con másfuerza, Rose forzó a los músculos rendirse a sus manipulaciones. "Eso es, solo relájate," arrulló."Cierra tus ojos.""Ellos están cerrados" vino el relajado murmullo. Rose sonrió para si en el implícito cumplido."Piensa acerca de pasado mañana. Piensa acerca de todas las luces en el árbol... los regalos..."
  • 176. "Rose Grayson, ¿estás intentando hipnotizarme?""Claro que no, boba." Movió los pulgares a la base del cráneo de Ronnie y comenzó a masajear elárea delicadamente. "Solo quiero que te relajes y que pienses de cuánta diversión traerá laNavidad.""Mmm.""Eso es..." El tacto llegó a ser más ligero cuando Ronnie se relajó. "¿Hace esto sentirte mejor?""Mucho," suspiró."Bueno." Una sonrisa auto satisfecha vino a los labios de la joven mujer. "Qué te parece quenosotras consigamos dormir un poco y dejemos todas la cosas malas para mañana, ¿Ok?" Codeó laespalda de Ronnie sobre su propia almohada. "Buenas noches.""Buenas noches, Rose." Hubo silencio por un momento antes de que Ronnie agregara. "Gracias."La carga salió de sus hombros por lo menos una noche, rápidamente cayó dentro de un pacíficosueño.*****Ronnie tomó un trago de café y miró la vista perfecta de la mañana de Navidad. Una ligerapulverización de nieve había caído por la noche, cubriendo su patio trasero y los árboles querodeaban este con un ligero manto de blanco. El sol estaba justo saliendo, toda la escena lerecordaba un grabado de Currier e Ives. Apretando el cinto de su albornoz, abrió la puertacorrediza y caminó hacía fuera sobre la cubierta, la delgada capa de nieve crujiendo debajo de suspantuflas azules. Colocó su taza sobre la mesa, el calor causó un pequeño círculo de nievederretida y reveló el metal debajo pintado de verde. Ronnie inhaló profundamente y sonrió.Estaba bastante frío para mantener la nieve de derretir pero la falta del viento evitaba que fueratan áspero.
  • 177. Ella parada allí y bebiendo su café, disfrutando de una familia de conejos correteando a través delcampo. Sus grises pelajes eran un vivo contraste a la crujiente nieve blanca. Perfecto. Voy a hacerde esta la mejor Navidad que tu hayas jamás tenido, Rose. Por lo menos voy a intentar hacer todolo posible. Pensó en los regalos debajo del árbol. Tanto como odiaba los centros comerciales ycompras en general, Ronnie tomó gran placer en personalmente elegir cada uno de los regalo paraRose. Finalmente el frío se coló a través de su bata y se refugió en el interior.El reloj de la cocina le mostró que eran justo pasadas las siete. Maldición, demasiado temprano.Dejando la vacía taza en el fregadero, se dirigió a la sala de estar. Centenares de minúsculas lucesparpadeaban y destellaban sobre el árbol, sus multiplicidades de colores reflejando el brillo delpapel que cubría los regalos apilados en el suelo. Ronnie sonrió. Todo era perfecto. Ahora era solocuestión de esperar para que Rose despertara. Miró el reloj del abuelo, esperando que no tuvieraque hacerlo mucho tiempo. No había estado tan emocionada con la Navidad en años. "Vamos,Rose," murmuró para sí, notando que el tiempo parecía estar pasando mucho más lento quehabitualmente. Reordenó los regalos y tomó otra taza de café. El reloj ahora decía siete treinta.Tabitha se frotó contra sus piernas. "¿Qué quieres?""¿Mrrow?""El desayuno para ti es dentro de media hora.""¿Mrrow?" Tabitha se acercó al armario donde la comida para gatos era almacenada y maulló otravez. Cuando el maullido no funcionó, el juguetón gatito rodó sobre su espinazo y giró su cabeza aun ridículo ángulo. Ronnie se rió suavemente y meneó su cabeza."Bien, puesto que es Navidad." Se arrodilló y abrió el armario. "Ok. Ahora, vamos ver lo quetenemos aquí." Sacó una lata con etiqueta verde y la sostuvo delante del ahora ronroneadorfelino. "¿Quieres pavo para Navidad?""Mrrow." Tabitha golpeó en la lata con su pata."Bien, pavo será entonces."
  • 178. La alimentación de Tabitha no agotó tanto tiempo como Ronnie hubiera querido. Cuando el relojde abuelo sonó las ocho, la expectativa estaba matándola. "Pienso que es bastante tarde, ¿no locrees, Tabitha?" Se agachó y levantó al gato en sus brazos. "Vamos a despertar a mami para quepueda ver todos los bonitos regalos, ¿hmm?"Ronnie colocó a Tabitha abajo al pie de la cama y avanzó lentamente al lado de la durmientemujer. "¿Rose? Rose, hora de despertar." Un suave codazo en el hombro. "¿Rose? Es la mañana deNavidad. ¿No deseas levantarte y abrir regalos?""Hrmmphf.""Vamos, es hora de levantarse. No quieres desperdiciar toda la mañana en la cama, ¿es así?"Somnolientos verdes ojos lentamente se revelaron. "¿Qué hora es?""Las ocho." Los ojos rápidamente se cerraron y la joven mujer soltó un gemido. Ella tiró de lasábana sobre su cara únicamente para que una mano más fuerte jalara ésta echándola atrás."Pero es Navidad. Tú no puedes dormir en Navidad." Ronnie saltó fuera de la cama y empujóencima el cómodo portátil. "Vamos, arriba y en esto."Rose dio un gemido más pero lentamente abrió sus ojos, decidiendo que Ronnie estabademasiado alegre ésta mañana... hasta que se dio cuenta qué mañana era esta. "¡Oh Dios, esNavidad!""Feliz Navidad," Ronnie se rió suavemente, apartando la sábana del camino y poniéndose sobre sucostado, usando su codo para apoyar su cabeza arriba. "Es una hermosa mañana y sería un crimendejarte dormir durante esta."
  • 179. "¿Cuánto tiempo tienes de estar levantada?""Alrededor de una hora y media.""Estoy sorprendida que esperaras este tiempo." Ronnie estaba a punto de defenderse cuando vioel brillo en los ojos de Rose. Saltó juguetonamente sobre la mujer más pequeña, las dosenganchándose en una breve lucha de cosquillas. "Tú eres despiadada," Rose dijo cuandofinalmente se separaron."¿Bien, supongo que tú estás despierta ahora, ¿no es así? Solo te dejaré ocuparte de tus asuntos.""Uh, Ok. Solo serán un par de minutos.""Seguro, solo dame un grito cuando estés lista. Llevaré tu café a la sala de estar. Puedes beberlo yabrir los regalos al mismo tiempo, ¿no es así?"Rose escuchó cuidadosamente hasta que estaba segura que Ronnie no se regresaría, entoncesrecuperó el pequeño regalo oculto en el cajón de la mesita de noche. Un inesperado temor pasó através de ella. Repentinamente, el juego de la pluma y el lápiz que pidió a Karen que comprarapara ella no parecía tanto un gran regalo después de todo. Si Ronnie deseara uno, habría tenidoeste ya. Quizá no le gustaban los lápices mecánicos porque no podría morderlos. "Estúpida,estúpida, estúpida," murmuró para si antes de dejar el regalo poniéndolo en el cajón de la mesitay empujarse sobre el cómodo.Quince minutos más tarde, estaba vestida usando una camisa color beige que Ronnie habíainsistido en darle. Rose no creyó por un minuto que esta era demasiado pequeña para subenefactora, pues colgaba mucho más de ocho a diez pulgadas pasando su propias caderas y lospuños tuvieron que ser dobladas varias veces antes de que pudiera ver las puntas de sus dedos.De todas formas, ésta le fue dada por Ronnie, y como la camisa de dormir de Dartmouth, era algoque presionaba a María que difícilmente conseguía mucho tiempo para lavarla.
  • 180. Un último recorrido del cepillo a través de su cabello y Rose estaba lista. Puso el regalo en suregazo entonces lo cubrió con el edredón antes de gritar. Algunos segundos después Ronnieapareció. "¿Lista?""Supongo que sí." Forzó una sonrisa en su cara. Oh Dios, por favor deja que le guste mi regalo,silenciosamente rezó mientras Ronnie le ayudaba a meterse a la silla de ruedas y la guiaba fueradel cuarto.*****Un gran montón de regalos derramados debajo del árbol cautivaron la atención de Rose cuandoRonnie le ayudó a entrar al desnivel de la sala de estar. Incluso cuando permaneció con una familiade cinco una Navidad, la joven huérfana nunca había visto tantos regalos metidos debajo delárbol. Reconoció el estilo, grande fluido de la letra de Ronnie en todas las etiquetas de los regalos."¿Tú familia vendrá hoy?""No. Tengo que ir a ver a la familia de Susan más tarde, pero ninguno supuestamente estarávisitándome. ¿Por qué?"¿Por qué poner todos sus regalos debajo del árbol si ellos no vendrán? Su expresión llegó a serincluso más desconcertada. "Bien, ¿no son esos sus regalos?" Ronnie dio una corta risa y apretó subrazo."No. Ellos son tuyos."Los ojos de Rose se ensancharon como platos y por algunos segundos se olvidó cómo respirar."¿Míos? ¿"T-tú quieres decir...?" Dándose por vencida en un discurso, simplemente señaló a losregalos."Yup, ellos son todos para ti." La frente de Ronnie se arrugó. "¿Pasa algo?""N-no... yo..." Levantó la mirada en la persona más importante en su vida cuando un par delágrimas resbalaron por su cara. Rose tuvo que luchar para evitar que su labio temblara. "Yo
  • 181. nunca... todos esos... para mi..." Extendió sus brazos y fue encontrada a medio camino, envueltaen fuertes, confortantes brazos. "Oh Ronnie.""Shh, te tengo." Ronnie dejó un brazo alrededor de la espalda de Rose y utilizó el otro paraacariciar su cabello. "Lo siento. No estaba pensando acerca de cuántos allí había. Solo estabaviendo cosas que pensé que te gustarían y las compré.""P-pero solamente te tengo uno...""Shh." Puso sus dedos en los labios de Rose. "Es el pensamiento lo que cuenta, no algo más."Enjugando una lágrima con su pulgar, Ronnie habló otra vez. "Un regalo de ti vale mil de alguienmás, ¿entiendes?"La rubia cabeza se movió con un débil movimiento. "¿Puedo darte mi regalo primero?""Sabes qué..." Ronnie secó las otras rayas de las mejillas de Rose. "Preferiría esperar hastadespués de que abras tus regalos. ¿Eso está bien?""¿Estás segura?""Sip." Se levantó y alcanzó las manijas de la silla de ruedas."¿Dónde vamos?" Rose preguntó con algo de sorpresa cuándo se sintió moverse."Es Navidad. Estarás mucho más cómoda en el sofá y estoy cansada de arrodillarme. Vamos, nosrecostaremos y beberemos nuestros cafés, entonces abriremos regalos."*****Rose estaba justo colocándose en el sofá cuando oyeron un estruendo de detrás del árbol. "¿Quéél...?" Ronnie exclamó. Obtuvo su respuesta un segundo después cuando Tabitha salió a toda
  • 182. velocidad de debajo del árbol y corrió a la cocina. Antes de que ninguna de las dos pudiera hablar,la anaranjada y blanca imagen volvió y saltó nuevamente dentro de la montaña de regalos."¿Qué pasa con ella?" Rose preguntó, preocupada. "Nunca la había visto moverse tan rápidoantes.""Pienso..." Ronnie cruzó el cuarto, se arrodilló, y comenzó a apartar los regalos. "Yup... Tabitha,eres una pequeña chica codiciosa." Se hizo hacía atrás y dejó a la mujer más joven ver. El gatoestaba acostado sobre su lomo, golpeando en una bola de adorno colgado por encima de ella. "Túpequeño bebé allí, se metió en su regalo de Navidad." Metió la mano para recuperar el paqueteúnicamente para que su muñeca quedara capturada entre las patas delanteras de Tabitha. "Nisiquiera pienses en arañarme," le advirtió mientras lentamente intentaba sacar su mano. Suavespatas revelaron sus armas, las garras presionando contra su piel hasta que paró el movimiento.Tabitha posó la mirada en ella por un segundo, entonces comenzó a ronronear y lamer la muñecade Ronnie. "Srta. Grayson, creo que su gato está loco." Sacó la bolsa de Catnip. Estaba todavíaenvuelto en festivo papel verde, excepto por el prominente pedazo desaparecido en donde habíasido masticado."¿Tú pusiste el Catnip debajo del árbol?""Sip pero este estaba en una bolsa de plástico y fue envuelto en papel."Rose sonrió maliciosamente y meneó su cabeza. "Ronnie, puede oler el Catnip a millas dedistancia. Tabitha. ¿Tabitha? Ven aquí, cariño."La gata se movió tres pasos antes de caer sobre un bulto en la alfombra y limpiarse."No creo que ella este yendo a ninguna parte, Rose." Suficiente de esto. Yo quiero que tú abras tusregalos. Extendió el brazo y tomó una camisa envuelta en una caja en papel plateado. "Ya queestoy aquí de todos modos, vamos a comenzar con tu primer regalo." Volvió al sofá y se lo dio,intentando difícilmente controlar su entusiasmo y excitación.
  • 183. Pequeños dedos pasaron sobre el lujoso papel y el lazo rojo. "Es casi demasiado bonito paraabrirse.""Es solo un envoltorio de papel. Ábrelo," urgió. Vamos, ábrelo y mira lo que te compré. Unasonrisa semejante a la de un niño creció en la cara de Ronnie.Rose echó un vistazo. "No hay lugar para tirar el papel.""Tíralo en el suelo. Lo recogeré más tarde. ¡Ábrelo!" Ronnie se arrimó hasta que estuvo en el cojínal lado de la mujer más joven."No puedo tirarlo en el piso." Sus yemas del dedo trazaron la letra en la etiqueta del regalo."Pero..." Ronnie echó un vistazo, frunciendo el ceño cuando no encontró algo conveniente a lavista. "Ya vuelvo." Saltó del sofá y entró a la cocina. Rose escuchó el sonido de los armarios que seabrían y cerraban, seguido por los cajones. Hubo un murmullo de maldiciones seguidas. "Aquíestá." Algunos segundos después Ronnie volvió, abriendo la bolsa para la basura. Se la dio a Rose yvolvió al cojín contiguo, metiendo sus descalzos pies por debajo de sus muslos. "Ok. Ahoraábrelo."La joven mujer miró del regalo a Ronnie. "Gracias.""Tú ni siquiera sabes qué es todavía." Date prisa y ábrelo. Rose deslizó su uña debajo de laetiqueta y cuidadosamente la separó del paquete, dejándola en la mesa lateral. Otro paso y unaala de la esquina se abrió. "Solo rásgalo," Ronnie gruñó juguetonamente. "O estaremos aquí hastala siguiente Navidad."Rose miró el hermoso paquete, la excesivamente emocionada cara de su amiga, entonces al regalootra vez. Los pequeños dedos se enroscaron debajo del ala abierta y con un rápido tirón rasgó unatira grande del papel. Algunos tirones más y la caja fue abierta para revelar una camisa coloróxido. La alzó hasta los hombros y se quedó mirándola. "¡Oh! Es muy bonita."
  • 184. "¿Te gustó?""Oh sí, absolutamente." Rose miró la longitud de las mangas, notando que ellas estaban a unaperfecta altura de sus brazos más cortos. "No tendré que doblar los puños.""Por supuesto que no. Me aseguré de conseguir la talla correcta." Ronnie sonrió orgullosamente."¿Te gusta el color?""Muchísimo.""Ésta hace juego con tus cejas. Apuesto que te verás muy bien en esta." Rose volteó la camisa deun lado y de otro, asintiendo en acuerdo. Esta era, absolutamente sin lugar a dudas, maravillosa yno podía esperar para usarla. Ella la dobló y se la dio a Ronnie, quién la puso en el cojín vacío en elextremo del sofá. La basura fue apartada del camino y otro regalo recuperado de debajo delárbol...*****Rose empujó el último pedazo de papel de envolver dentro de la ya atestada bolsa de la basura ylimpió otra lágrima de felicidad de su mejilla. "¿Realmente eres asombrosa, sabías eso?""Me alegra que tú lo creas así," Ronnie respondió con una cálida sonrisa. Este había sido un díalleno de lágrimas y sonrisas de Rose y la ejecutiva no habrían podido ser más feliz. "Ésas son lasúnicas cosas que no estoy segura." Gesticuló con su mano en el par de tenis azules y blancos en elregazo de Rose. "Puedo devolverlos si son demasiado grandes.""No, son perfectos.""Estupendo." Ronnie estiró la mano y los tomó, entonces echó un vistazo por un vacío lugar paraponerlos. El cojín estaba repleto con ropas y la mesa del café estaba en desorden con programasde software y varios otros artículos. Iba a dejarlos en la alfombra pero Tabitha vino corriendo. "Ohno tú no." Al final los tenis fueron puestos encima del montón de suéteres.
  • 185. Rose dio una corta aspiración y parpadeó varias veces antes de mover su mano debajo del afgano."Supongo que es tiempo para tu regalo ahora. Me tem...""No, espera." Ronnie saltó fuera del sofá. "Hay uno más. No te vayas, ya vuelvo."Tocando el delgado lazo en el regalo en su regazo, Rose dejó su mirada posarse en la pila de ropa.Una lágrima rodó sobre su cara, provocando que un ceño fruncido cruzara la cara de la mujer deojos azules en su regreso. "Sabes, no era mi intención hacerte llorar." Reasumió su posición en elsofá únicamente a pulgadas de Rose.Eso le ganó una risita baja. "Estoy solo un poco abrumada, supongo," Rose contestó,descuidadamente limpiando las saladas gotas de sus mejillas. "Nunca he obtenido tantas cosasincluso en Navidad." Miraba alrededor, todavía asombrada de la multitud de regalos amontonadosalrededor. "Solo no puedo..." Rose bajo la mirada en su regazo y meneó su cabeza. "Escúchame,he sobrevivido sanamente con mi vida recta fuera de Oliver Twist." Tomó el ofrecido pañuelo delino."Claro que si," Ronnie dijo suavemente. "Vamos, déjame darte tu último regalo y entonces puedesdarme el mío." Dejó la caja de la joyería en las manos de Rose."Oh... oh mi." La mano de la joven mujer comenzó a temblar solo para ser afianzada por unamucho más grande envolviéndose alrededor de la suya."Ábrela," vino el susurro cerca de su oído. "Está bien, ésta no te morderá." Después de algunossegundos, largos dedos abrieron la caja para revelar su contenido.Rose miraba fijamente en asombro el colgante unido a una delgada cadena. Justo en pulgada ymedia de largo, el oro blanco había sido cuidadosamente moldeado en una exquisitarepresentación de una rosa. Pequeñas esmeraldas y chispas de rubíes componían los pétalos ydejando a un solitario diamante apoyado en la base del tallo. Su labio inferior tembló cuando tocóel colgante reverentemente con la yema del dedo. "Oh Ronnie... es hermoso," susurró.
  • 186. "Una rosa para una rosa," Ronnie dijo, repitiendo el eslogan que la había atraído a la joyería enprincipio. Sacó el collar de la caja y abrió el broche. Rose muy quieta todavía cuando el frío metaltocó su piel y Ronnie abrochó la cadena. "Se ve perfecto en ti.""Esto es demasiado, Ronnie. No puedo..." Fue parada por un par de dedos presionando contra suslabios."Rose..." Limpió otra lágrima con su pulgar. "Supongo que Santa debió haberte traído algunospañuelos también, ¿hmm?" Quitó otra lágrima de la cara de Rose. "Escúchame. Quiero que tengasesto.""Pero..." Rose miró alrededor. "Toda esa ropa, los programas, los zapatos y los tenis y..." Los dedosde Ronnie la silenciaron otra vez."Tú mereces ropa bonita. Tú mereces cosas que te queden y se miren bien en ti." Tomó la barbillade la joven mujer en su mano y la forzó a enfrentar su mirada. "Y tú mereces usar algo bonito.Ahora... Dame un abrazo, diciéndome cuánto te gusta esto, y dame mi regalo." Dijo la última partecon una juguetona sonrisa, forzando a Rose a sonreír junto con ella."Esto más que bonito, es maravilloso. Yo amo esto." La joven mujer envolvió los brazos alrededordel cuello de Ronnie y tiró de ella para un abrazo. "Esto es tan maravilloso," susurró. "Amo estomuchísimo, gracias.""Me alegra.""Tú realmente eres mi ángel de la guarda, ¿no?" Rose se hizo hacía atrás y miró a su amiga, verdesojos brillaban por la humedad. "Eres la mejor amiga que alguien podría siempre tener." Metió lamano bajo el afgano y sacó el regalo. "Solo desearía tener algo más para demostrarte justo cuántosignificas para mí. Feliz Navidad, Ronnie." Nerviosamente entregó el regalo, un millón depensamientos volaban atravesando su mente. Su ansiedad creció cuando Ronnie lentamente quitóla etiqueta del regalo y la metió en su bolsillo. "Bien, ábrela."
  • 187. La mujer más mayor reía en la impaciencia de Rose y tiró de la delgada cinta roja. "Tú eres tanmala como yo... oh." Abrió la larga aterciopelada caja. "Rose, son hermosas.""¿Te gustan?""Sí, muchísimo." Ronnie sacó la pluma y la levantó a la luz, la sonrisa nunca abandonando su cara."Es un muy bonito diseño. Todos esos azules y verdes arremolinando alrededor. Me gusta esabanda de oro allí también.""¿A ti de verdad te gustó? No estás solo diciéndolo para hacerme sentir bien, ¿no?""No cariño, no lo estoy diciendo solo por eso. Realmente me gustan." Se inclinó y le dio a Rose unabrazo. "Realmente es un considerado regalo," dijo, apartándose."Dijiste que nunca puedes encontrar una pluma por aquí.""Nunca puedo," Ronnie convino. "Garantizo que no perderé ésta.""No sabía si te gustaban los bolígrafos. Probablemente no ya que no puedes morderlos, ¿huh?""Rose, los bolígrafos están muy bien. Realmente, lo están. Únicamente utilizó los de maderaporque eso es lo que tenemos en la oficina como suministro de trabajo. Nunca tuve alguna razónpara comprar un lápiz como éste." Giró el metal en la punta, observando el plomo crecer desde elextremo. "Te prometeré esto, no masticaré la punta de éste.""Sería mejor que no," Rose bromeó juguetonamente, sus temores desaparecieron por la sonrisaen la cara de Ronnie. Su tono se volvió serio. "Estoy realmente feliz de que te gusten. Nunca hecomprado a nadie algo así antes."
  • 188. "Sabes habría sido feliz no importa lo qué tu me dieras, incluso si fuera solo una tarjeta." Bajó lamirada en el juego y sonrió. "Éstos realmente son hermosos." Se inclinó para otro abrazo, muchopara la alegría de Rose."Esta es mejor Navidad que he tenido jamás," susurró en el oído de Ronnie. "Muchas gracias."La mujer de cabello oscuro sonrió y la abrazó incluso más fuertemente. "De nada. Gracias porhacer mi Navidad tan especial." Renuentemente terminó el abrazo, su mano todavía agarrando lacaja de la pluma. Observó el reloj. "Uh, no me di cuenta que era tan tarde. ¿Tomó tanto tiemposolo abrir regalos?""Allí había muchos regalos para abrirse," Rose contestó con una sonrisa. "No tengo idea de quéhacer con todos esos programas de computadora." Gesticuló en el apilado sobre la mesa."Tú vas a aprender de ellos." Ronnie dejó la caja de las plumas abajo y tomó una de las cajas desoftware. "Éste te enseñará cómo mecanografiar. Es otro paso y te muestra cómo formatearcartas comerciales y memorando." Puso la caja en el regazo de Rose y tomó otra. "Este teenseñará lo esencial de contabilidad y cálculo. Hay programas para hacer todos los cálculos realespero si vas a estar en el mundo de los negocios realmente debes saber lo básico." Puso losprogramas de nuevo sobre la mesa. "Los instalaré para ti mañana y te mostraré como sacarlospara que puedas trabajar en ellos. Una vez que estés cómoda, te mostraré como registrarte en lared corporativa y puedas acceder al Internet.""Eso parece como divertido. He estado en el Internet antes. Lo tenían en la biblioteca. Encontréuna vez un sitio genial en el que había toda clase de información sobre cómo cuidar gatos.""Cualquier cosa de la que estés interesada está allí en el Internet. Cuando al principio meacostumbré a estar en una computadora, pasé horas navegando en Internet mirando diversascosas. Mi archivo de favoritos debe tener una milla de largo."
  • 189. "¿Archivo marca textos?" Rose meneó su cabeza. "No sé si pueda conseguir todas esas cosas decomputadora."Ronnie rió. "Oh, Rose. Confía en mí. Unas pocas semanas y tú y la computadora serán las mejoresamigas. Tendré que arrastrarte lejos de ésta.""No sé sobre eso.""Si. Es muy adictivo.""¿Ronnie? Entiendo como los que mecanografían y los otros programas se suponen me ayudaran,¿pero qué es lo que se supone que Rescuer of Maiden me enseñará?" Señaló en la caja de colorbrillante con caballeros luchando en la cubierta."Uh... bien..." La cara de la ejecutiva se ruborizó levemente y dio una avergonzada sonrisa. "Ese teenseñará como ser el gran caballero que rescata a la rubia virginal del malvado rey Dungeon.Pensé que te gustaría un juego para relajarte y descansar.""Un caballero rescatando a una virginal, ¿hmm?" Rose echó un vistazo en la cubierta otra vez,observando que la virginal era de cabello rubio, como ella lo era. Inspeccionó en su propiocaballero personal en brillante armadura. "Estoy segura que lo disfrutaré." Ronnie sonrió y selevantó."Ahora mismo pienso que tenemos mejor que ir a la cocina y empezar a hacer la comida o novamos a estar comiendo hasta tarde esta noche." Rose observó como la silla de ruedas era traída."Oh, Ok." Se permitió ser levantada en la silla pero antes de que Ronnie pudiera tirar hacia atrásenvolvió sus brazos alrededor del cuello de la ejecutiva y se apretó, enterrando su cara en laoscura cabellera. "Gracias. Eres la mejor amiga que he tenido jamás y hoy es uno de los días másfelices de mi vida."
  • 190. Ronnie devolvió el abrazo, sonriendo dentro del dorado cabello. "De nada. Y gracias por hacerlotan especial para mí."*****Cuando llegaron al umbral de puerta de la cocina, Rose levantó la mirada. "Hey, mira en eso.""¿Qué?""El muérdago. Dejaste este allí arriba todo este tiempo y no lo noté.""Hmm, supongo que lo hice." El corazón de Ronnie comenzó a latir más rápidamente. Estabandirectamente debajo del adorno verde. "Um, podría estar bien si...""Bien, ambas estamos bajo el muérdago y es Navidad." Rose tragó, nerviosamente acercándoselentamente aunque no estaba segura por qué. Después de todo, es solo Ronnie. "Sí." Levantó sucara para encontrar la oscura cabeza que venía bajando. Sus labios se tocaron una vez... dos vecesantes de que Ronnie se hiciera hacía atrás."Yo um... supongo que mejor nosotras empecemos la comida." Las guió dentro de la cocina,sabiendo completamente bien por qué su corazón latía como el golpeteo de un tambor. Los labiosde Rose eran suaves, tan suaves que casi se había perdido en ellos, parando justo antes que sulengua pudiera salir. Sabiendo que no podía permitirse otro beso así, Ronnie hizo una nota mentaldejó a la joven mujer empujarse por sí misma en la cocina."Sí," Rose coincidió, girando su cabeza hacia adelante y esperando que el rubor que sentía en susmejillas no fuera evidente para Ronnie. Fue suave y dulce y se sentía culpable sobre la maneracomo le hizo sentir. Nadie la había besado desde hacía mucho tiempo y ciertamente no con tantasuavidad y ternura. Sentía el interior caliente, como si hubiera tragado una fuerte bebida.Vagamente se dio cuenta que Ronnie estaba hablándole. "Lo siento, ¿qué?""Pregunté si quieres hacer algunas galletas de azúcar."
  • 191. "Oh. ¿Te gustan las galletas de azúcar?""Bien, ellas estarán bien y son la galletas tradicional del día de fiesta." Ronnie abrió el refrigeradory sonrió. "Claro que tenemos un paquete de galletas con chispas de chocolate aquí también." Sutono dejó en claro que era la clase que prefería."Suena bien para mí." Rodó hacía el gabinete más bajo y recuperó una lámina para galletas,cuidadosa de no dejar la silla de ruedas rayar contra la ebanistería de Ronnie. La barra erademasiado alta para que fácilmente ayudara con las preparaciones pero Rose hacía lo que podía.Ronnie encendió la radio en la esquina y pronto la música festiva llenó el aire, haciendo el perfectoescenario para preparar la comida. Ninguna sabía lo que la otra estaba pensando acerca delmuérdago y el beso.Rose estaba confusa. Sus sentimientos iban más allá del afecto amistoso, pero cuánto más allá, noestaba segura. Cuando observó a Ronnie cortar la pasta de las galletas, fue golpeada otra vez porlo hermosa que su amiga era. Ciertamente, nadie había significado tanto para ella y Rose no podíaimaginar su vida sin Ronnie en ésta. El beso fue cálido y cariñoso y algo que deseaba experimentarotra vez.Ronnie tenía su propio dilema interno. Su mente y cuerpo gritaban, quería sentir de nuevo susuavidad una vez más, para demostrarle a Rose justo cuánto significaba para ella, el coger a suhermosa compañera de dorados cabellos en sus brazos y nunca dejarla ir. Era tortura, simple ysencillamente, y el frío aire cuando salió para ir a la casa de su hermana no hizo nada para bajar latemperatura de su afiebrada alma.*****Rose acababa de doblar el último par de bragas y las puso en el cajón inferior del tocador cuandoRonnie volvió. Entró en el cuarto y se dejó caer en la cama, sus largos brazos cruzados detrás de sucabeza. "¿No fue bien?" Rose preguntó, observando la sombría expresión."Oh, a los niños les encantaron los regalos. Igual a Susan.""¿Qué sucedió?" Rodó al lado de la cama y puso su mano en el antebrazo de Ronnie. "¿Tommyapareció o algo así?"
  • 192. "No, supongo que él está arriba en las montañas con sus amigos. Todo está bien, es solo que..."Ronnie apartó su mirada de Rose y echó un vistazo en el techo. "Algunas veces deseo no ser lamayor. Es demasiada responsabilidad.""¿Qué sucedió?"Ronnie dio un suspiro y miró de nuevo a su compañera. "Mamá llamó de algún puerto donde sucrucero se detuvo. Ella no está feliz con la forma en que manejé toda la cosa de Tommydesfalcando a la Compañía.""¿Cómo ella sabe sobre eso? Pensé que no ibas a decirle.""No hay secretos en esta familia, Rose," dijo con tristeza. "La cosa es que ella no está cuestionandosi él lo hizo o no, sino cómo yo llevé esto. Dijo que tendría que haber mantenido una tapa en estohasta que estuviera completamente segura, y entonces debí haber hablado con él antes dequitarlo de su oficina."La mano de Rose comenzó a moverse arriba y abajo del brazo de Ronnie en un movimientoconsolador. "¿Susan por lo menos te apoyó?""Ella no dijo una palabra. Ni un pío. ¿Sabes?, a veces me pregunto por qué no solo les digo que seretuerzan a todos ellos y renuncio. Podría trasladarme a Chicago o a Boston y comenzar mi propiacompañía.""¿Entonces por qué no lo haces?" Hubo un silencio largo antes de que Ronnie contestara.Cuando lo hizo, fue con silenciosa resignación. "Porque me necesitan." Moviendo su cabeza, dioun resignado suspiro y alcanzó el control. "Vamos, todos esos programas de Navidad prontocomenzarán. HBO está reponiendo Rich Little versión de A Christmas Carol".
  • 193. "Nunca la he visto.""Oh, es bastante divertido. Él hace todos los personajes imitando a famosas celebridades. Lo vicuando era una niña. Vamos." Ronnie encontró el canal correcto y dejó el control remoto a unlado antes de levantarse y ayudar a Rose a meterse en la cama. La medianoche las encontró comolo hacía siempre, la más grande enroscada contra el lado de la más pequeña, ambas durmiendosatisfechamente.*****Rose miraba fijamente la pantalla, concentración que causaba que su frente se surcara. Presionóel botón del ratón y movió el siete rojo debajo del ocho negro. Estaba tomando un corto descansodel programa de mecanografía, había trabajado en él desde hacía casi tres horas. Estaba satisfechacon su progreso después de solo tres semanas de práctica. Su velocidad estaba mejorandorápidamente mientras que el número de errores disminuía. Un tablero bajo apoyado en de losbrazos de la silla de ruedas que servía como un improvisado escritorio, los moldes completos delas piernas hacían imposible para que Rose las pusiera debajo del escritorio alejándola bastantepara utilizar el teclado.María entró al cuarto con un sándwich y una taza de café. "Necesitas tomar un descanso." Esperóa que Rose pusiera el ratón y el teclado de regreso en el escritorio, después le dio el sándwich,dejando la taza en la mesita de noche al alcance de la mano. "Juro que estás tan mal como ellaestá a veces. La he dejado algunas tardes con ella en esa cosa y regreso en la mañana paraencontrarla aún sentada delante de eso." La mujer de mediana edad movió su cabeza. "Cuandoella estaba en la escuela era de la misma manera.""¿Cómo era ella, cuando era más joven?" Rose agarró las ruedas y giró su silla, silenciosamentepidiendo a María que se sentara y la acompañara. El ama de llaves se relajó en la suave piel delsillón de Ronnie y unió sus dedos entrelazándolos."¿Así qué quieres saber cómo era ella?" Una amistosa sonrisa atravesó su cara. "Ronnie eraindependiente, siempre lo ha sido. Siempre ha sabido lo que quiere hacer y donde ir."
  • 194. "No, eso no es lo que quise decir." Rose meneó su cabeza, intentando pensar en cómo expresar supetición. "Cuénteme acerca de ella algo que hizo, algo que le sucedió, algo sobre ella.""No estoy segura que yo deba. Tú sabes es la regla fundamental de las amas de llaves guardar loque ellos ven y oyen en privado.""Bien no tiene que decirme sus profundos oscuros secretos, María," Rose refunfuño. "Ronniemisma me contó que era una alborotadora. Estoy segura que usted debe tener una historia o dosque recuerde. Estoy segura que ella no era el ejemplo de una niña perfecta.""¿Perfecta? ¡ja!" La mujer mayor se rió, las esquinas de sus ojos se arrugaron de una maneramaternal. "Verónica era muchas cosas cuando estaba creciendo pero perfecta no era una de ellas.Esta niña me tenía corriendo alrededor más que su hermano y hermana juntos.""Oh, ¿de verdad? Cuénteme." Los ojos de Rose se ensancharon con expectación mientras mordíaa su sándwich."Espera, déjame traer algo de beber." María salió y volvió un minuto después con un vaso derefresco y un posavasos. Se colocó nuevamente en el sillón y tomó un trago antes de continuar."Recuerdo una vez cuando ella tenía trece y sus padres estaban fuera de la ciudad. Algunas amigasquerían que fuera al centro comercial con ellas. Ahora, normalmente eso habría estado bien, peroella se había escabullido de la escuela pocos días antes y su padre la castigó mientras ellos estabanfuera.""¿Qué hizo ella?""Lo qué cualquier niño su edad haría, ella se escapó. Entró a su habitación y salió trepando por laventana. Yo sabía adónde había ido, pero no había manera que pudiera ir tras ella con Susan yTommy aquí. No eran más de las cinco o seis y estaba ocupadísima sola."
  • 195. "¿Y qué pasó?" Rose estaba escuchando atentamente, imaginando a Ronnie de trece añosescapándose para pasar tiempo con las amigas en el centro comercial."Ella y un par de amigas suyas decidieron que querían probar los cigarros. Bueno claro queninguna tienda en el centro comercial iba a venderles a tres chicas adolescentes un paquete decigarros. Ronnie era alta para su edad pero aún... así, decidieron que si no podían comprarlosentonces ellas los robarían de la tienda.""Oooh, ¿las atraparon?""No, en la tienda no. Las tontas chicas estaban caminando por Cónsul Road fumando y llevandosus chaquetas de la escuela. Un policía las vio y las recogió.""Apuesto que usted estaba furiosa.""Al principio lo estaba, pero entonces descubrí que ella tomó toda la culpa aunque los cigarrosfueron encontrados en uno de los bolsillos de otra chica.""¿Quiere decir que ella se echó la culpa por alguien más?"María asintió y tomó otro trago de su refresco. "No le dije a su padre. Imaginé que ser arrastrada ala estación de policía era suficiente para poner un susto en ella."Rose estaba sentada silenciosamente por un momento, en profundos pensamientos. Tenía sentidoperfecto que Ronnie intentara proteger a otros alrededor de ella. Bajó la mirada a sus quebradaspiernas y asintió. Siempre la guardiana, pensó para sí. "María, ¿Ronnie ha hecho alguna vez algoasí antes?" Indicó en sí misma. "Quiero decir, ¿alguna vez ha traído a alguien que no tuviera unlugar más para ir?"
  • 196. "Nunca," el ama de llaves contestó. Rose detectó en esa parte la vacilación de María y esperópacientemente para que ella continuara. "Estaba sorprendida cuando trajo a Tabitha aquí eincluso más cuando llamó para decir que tu estarías quedándote. Ronnie es una mujer muyprivada." Parecía que quería decir más pero decidió lo contrario."Tengo una casa que limpiar y tú tienes un almuerzo que terminar. Ella seguro que llamará prontootra vez." María se levantó y recuperó el vaso del escritorio. "A propósito, recuérdale que la citade Tabitha es mañana. Ellos llamaron hoy.""Oh, eso es, me olvidé." Rose echó un vistazo para asegurarse de que el felino no estabaalrededor. "¿Cuánto tiempo se supone que estará allí?""Solo durante la noche," el ama de llaves contestó."Pobrecita." La cara de la joven mujer adquirió una mirada compasiva. "Ella incluso no sabrá queestá ocurriendo. Pero supongo que es mejor que dejarla sufrir con ese calor otra vez.""Oh, no me recuerdes." María movió su cabeza. "Estaba lista para lanzarla hacia el banco de nievecon todo ese aullido.""Usted no fue la única. Pensé seguramente que Ronnie iba a hacer algo la noche que ella noparaba de estar maullando." Justo entonces el tema de conversación saltó en la cama parareclamar su espacio para su siesta."Goce de esto mientras pueda, señorita," el ama de llaves dijo a Tabitha, que respondiólamiéndose las patas y frotando su oreja."Ella es tan linda," Rose dijo, estirando su brazo para hacerle una caricia al gato.
  • 197. "Linda, seguro," María se burló. "Intenta hacer la comida con ella bajo tus pies y me dices lo lindaque es." Se inclinó y rascó la cabeza de Tabitha. "Si eres una buena gatita y te quedas aquí adentromientras que estoy limpiando te daré un convite extra para gatos antes de irme, ¿qué te pareceeso?""Oh, a ella le gusta esa idea," la joven mujer dijo cuando Tabitha comenzó a ronronear. "Lavigilaré."Una vez que María se fue, Rose colocó el teléfono inalámbrico en su regazo y esperó por Ronnieque generalmente después del almuerzo llamaba por teléfono.*****"Allí va nuestro bono," Susan suspiró antes de lanzar el informe de nuevo sobre el escritorio deRonnie. "Pienso que no he visto nunca unas ganancias más bajas en un cuatrimestre. ¿Te distecuenta que excelente año habría sido sin esto?"La ejecutiva abrió la carpeta otra vez, los números aún incomprensibles. Las pérdidas en la divisiónde Real Estate eran bastantes para hacer mediocre el año entero en términos de beneficios.Aunque todos los miembros de la Junta Directiva eran familia y sabían exactamente qué estabapasando, el resto del mundo de los negocios no, y Cartwright Corporation tendría algunas seriasexplicaciones que hacer.Ronnie recorrió sus dedos a través de su cabello y miró a su hermana. "Todo el año. Él ha estadodestruyendo todo lo que nosotros hemos hecho. Te das cuenta que esto es solo la punta deliceberg. ¿Aparte esos auditores que van a hacer cuando ellos retrocedan a cuando asumió elcontrol?""¿Tú piensas que ha estado robando hace mucho tiempo?""No, las auditorias anuales habrían reflejado algo así. ¿Cuándo comenzó a desaparecer en fechastopes y tomando mucho tiempo libre?"
  • 198. "No lo sé... Marzo, abril ¿quizá?"Ronnie asintió. "Parece correcto. Él obtuvo ese préstamo en abril." Tomó su pluma y apoyó lapunta contra sus labios. La acción tenía un efecto calmante en ella, recordándole la belleza derubio cabello esperándola en casa. "Pienso que cualquier droga que esté metiéndose.Probablemente crack o heroína. Comenzó a hacerlo antes.""¿Crack? Ronnie, solo los yonkies le hacen al crack.""¿Cómo piensas que llegan a ser yonkies, hermana? No pienso que el crack cuide si la persona esrica o pobre siempre y cuando tengan bastantes para la siguiente bolsa, o golpe, o lo que sea queellos hagan con este." Suspiró y daba golpecitos rítmicos con la pluma contra su barbilla. "Élnecesita ayuda, Susan probablemente rehabilitación.""Es bonita. ¿Cuándo la conseguiste?" La pelirroja preguntó, cambiando el tema."Rose me lo dio para Navidad." Ronnie paró de golpear este y lo extendió para mirar en losremolinos veteados de azul y verde acentuados por una fina banda de oro. "Tiene una plumaigual." Espontáneamente, una sonrisa vino a sus labios, una que no fue pasada por alto por suhermana más joven."¿Y cómo está ella?"Era un tema que no habían hablado desde la fiesta y Ronnie miraban a su hermana con sorpresa."Ella está um... bien. Verá al doctor la próxima semana para que le cambien sus moldes. Piensoque van a ponerle uno corto para su pierna derecha.""Oh, eso es bueno."
  • 199. Un silencio cayó entre ellas. Ronnie normalmente podría decir cuándo su hermana estaba solosiendo solícita pero esta vez allí no parecía haber ningún oculto significado, ninguna agendasecreta en las palabras de su hermana más joven. "Um... sip. Dejamos de necesitar a su enfermeraporque puede moverse bastante bien por sí misma." Hizo una pausa y sonrió. "La comezón la estáconduciendo a la locura, sin embargo.""Oh, apuesto. ¿Recuerdas cuando te fracturaste el brazo? No sé cuánto tiempo le tomó a mamápara que intentara meter un palo o una regla allí para rascarte." La pelirroja dio un puntapié a suszapatos y se sentó en el sofá. "¿Y, qué le diste a ella? Y ven aquí por un rato. Estoy cansada dehablar a través del cuarto."Oscuras cejas se levantaron. "¿Desde cuándo tienes deseos de hablar acerca de Rose?""No dije que quería hablar acerca de ella, solo te pregunté que le diste para Navidad, eso es todo."Susan bajó la mirada a sus uñas, obviamente evitando la mirada de su hermana. Ronnie estabaindecisa a abrirse, insegura acerca del repentino cambio de actitud."Algo de ropa y un par de programas de computadora," dijo, no haciendo ningún esfuerzo paralevantarse de su sillón. "No me enloquecí demasiado." La verdad era que había gastado muchomás de lo que originalmente planeó, pero las sonrisas que Rose le había dado valieron cadapenique."No dije que lo hicieras, Ronnie." Viendo que su hermana no iba a acompañarla en el sofá, Susanestiró sus piernas y dejó sus pies apoyados sobre el cojín. "¿Le gustaron?""Sí, le gustaron." La ejecutiva bajó la mirada a su pluma y sonrió, girando el instrumento paraescribir en sus manos."¿Así que las cosas van bien entre ustedes dos?"
  • 200. "Susan, ella es solo una amiga. Ya te lo dije." Miró fijamente el lápiz por algunos segundos antesde hablar otra vez, esta vez en voz más baja. "¿Realmente es hermosa, no es así?""Es muy bonita, Ronnie," la pelirroja estuvo de acuerdo. "Supongo que no le tomó mucho tiempoentender tu hábito para comer cada lápiz a la vista.""Yo no los como." Un ligero rubor tiñó sus facciones. "Yo los muerdo. Hay una diferencia. Nopuedo evitarlo. Lo he hecho desde que era una niña y probablemente continuaré haciéndolo hastaque sea una señora mayor.""Bien hermana, estoy dispuesta a apostar que no morderás este." Ronnie sonrió."No, es demasiado hermoso. Además, probablemente quebraría mis dientes en el.""¿Dijiste que éste tiene una pluma igual?""Sip, justo aquí." Ronnie se volteó por la chaqueta colocada en el respaldo de su sillón y sacó lapluma del bolsillo interior del pecho. "Incluso se aseguró que tuviera tinta azul en vez de negra.""Sabes, nunca vi alguien tan selectiva acerca de con qué color ellos escriben." Susan se levantó yse cruzó hacía el escritorio para mirarla mejor. Ronnie renuentemente se la dio. "Oh, es preciosa."Hubo un silencio por un momento antes de que Susan le devolviera la pluma. "Estaba pensandoque quizá Jack y yo podríamos ir alguna noche para una visita. Nada sofisticado quizá una de esasparrilladas de invierno que antes te gustaba hacer.""¿Nosotros no hemos hecho una de ésas en qué... dos o tres años ya?" Ronnie movió su cabeza."No puedo creer que haga tanto tiempo.""Bien entonces, debemos hacerlo. Será divertido y nosotros conoceremos a Rose."
  • 201. "La conociste en la fiesta de Navidad, Susan," precisó. "Y recuerdo, que no estabas nadaemocionada acerca de eso.""Bien..." Una culpable mirada pasó sobre la cara de la hermana más joven. "Quizá saquéconclusiones precipitadas.""Quizá lo hiciste," Ronnie convino."Así que quizá quiera una segunda oportunidad," la pelirroja ofreció.El silencio cayó entre ellas por un momento antes de que Ronnie renuentemente asintiera."Estamos justo a la mitad del deshielo de enero así que ésta sería la época perfecta para unaparrillada de invierno.""Exactamente. Incluso dejaré a los niños con la niñera para que no tengas que preocuparte.""No, puedes llevarlos. No han estado allí desde hace tiempo.""Llevaré su PlayStation para que tengan algo que hacer." Susan extendió la mano y apretó elhombro de su hermana. "Sabes que les gusta vencerte en ese juego de lucha libre.""¿Todavía tienen eso? Pensé que era para ese pequeño sistema de juego negro que tenían.""Oh, todavía tienen ese en alguna parte. Ellos únicamente utilizan el PlayStation ahora. Acabo decomprarles un nuevo juego de lucha libre. No sé el nombre de él, por supuesto."
  • 202. "No importa. Tendrán a mi individuo en la lona en tres segundos justo como lo hacen siempre,excepto Ricky. A él le gusta tirar a mi individuo del ring unas doce veces y ponerlo en coma antesde declararme vencida." Las hermanas rieron, rompiendo la tensión de las últimas semanas."¿Qué te parece el sábado?""Suena bien. Disculpa." Ronnie presionó el botón del interfono."Su mamá en la línea dos. Dice que es urgente," la voz de Laura dijo."Gracias." Miró a Susan. "¿Ahora qué?"Capítulo 8Rose mantenía el teléfono contra su pecho, debatiendo por cuarta vez en una hora si deberíallamar a Ronnie o no. La ejecutiva siempre la llamaba a dos y ya eran las cuatro. Cuando elteléfono sonó, sobresaltó a Rose bastante que casi se le cae. "Residencia Cartwright.""¿Rose?""¿Ronnie?" Una sonrisa inmediatamente cruzó la cara de la joven mujer. El sonido del fondo dealguien siendo llamado a radiología fue suficiente para borrar la sonrisa. "¿Dónde estás?""Estoy en Albany Medical." La mujer de cabello oscuro se dio cuenta que estaba paradaexactamente en el teléfono público que había utilizado la noche del accidente de Rose para llamara Frank. Sacudió el pensamiento cuando oyó la voz de su amiga llegar a través del teléfono. "Oh losiento, mucho ruido aquí. Estoy bien, Tommy estuvo en un accidente automovilístico.""Oh no." Las piernas de Rose palpitaron con la memoria. "¿Está lastimado gravemente?"
  • 203. "No lo sé aún. Los doctores todavía están con él y no nos han dicho mucho. Perdió al parecer elcontrol al llegar a una curva y chocó en un poste de teléfono. Hey, tengo que irme. La policía estáhablando con mamá.""Ok, déjame saber qué está pasando, ¿Ok?""Te llamaré más tarde."Una vez que se despidieron, Ronnie colgó y se paró al lado de su madre, impacientementeescuchando las palabras del oficial. "Exceso de velocidad...""Todo el mundo sobrepasa el límite de velocidad en esa área," Beatrice saltó. "Quizá si el estadose ocupara mejor de las carreteras algo así no habría sucedido," dijo indignada."Las mejores carreteras en el mundo no van a ayudar cuando el conductor está ebrio, madame." Elpolicía sacó una libreta de notas de su bolsillo del pecho y pasó las páginas hasta un escrito."Encontraron una docena de latas vacías de cerveza en el suelo del asiento delantero. Unalcoholímetro tomado en la escena del accidente mostró que el nivel de alcohol en su sangre erados veces del límite legal. ¿Usted todavía quiere culpar a las carreteras?"Incapaz de protestar y en una pérdida de palabras, Beatrice se giró a su hija mayor. La silenciosapetición fue entendida. Era hora para la guardiana de la familia. "Sargento Mitchell," Ronnie dijo,poniéndose entre el oficial y su madre. "¿Qué pasará con Tommy ahora?""Después de que le den las puntadas será llevado a la cárcel del condado y retenido. Si llega allíbastante temprano, el juez Turner dictaminará la libertad bajo fianza hoy, de lo contrario eso serámañana." Meneó su cabeza. "Le diré esto, Srta. si usted no le consigue a ese hombre alguna ayudapronto, sería mejor que planeé pasar mucho tiempo aquí." Guardó la libreta y dio un paso atrás."Él tuvo suerte esta vez. Algo que se puede decir gracias al cinturón automático del asiento y elairback. Podríamos estar pasando algo mucho peor aquí que algunos cortes y contusiones."
  • 204. "Sí, mucha suerte." Por la esquina de su ojo, Ronnie vio a Susan envolver un brazo alrededor de sumadre, que parecía destrozada entre el regaño del oficial y el romper a llorar. Entendía la lucha desu madre. Esto era un problema para el nombre Cartwright y el dinero no podría arreglarlo. "Oh."Miró al oficial. "¿Y qué hay sobre su auto?""Este fue retenido. Le haremos saber cuándo puede recogerlo. Está destrozado, sin embargo.""Quiero ver a mi hijo," Beatrice anunció."Una vez que terminen, él será llevado a la cárcel. Usted puede verlo allí una vez que haya sidoregistrado.""Sargento," Ronnie le dio una suave sonrisa, esperando disipar la tensión en el aire. "¿Dañaría algosi ella lo ve por solo un minuto?" Lo vio dudar y entró, bajando su voz para que su madre nopudiera oír por casualidad. "Creo que necesita verlo ahora, no después de que lo hayan limpiado,¿no lo creé?" Él bajó la mirada al piso por un segundo antes de dar un pequeño cabeceo."Él es un desastre, Srta. Usted necesita conseguirle ayuda.""Lo haré," prometió."Solo un minuto y tendré que estar con ustedes.""Gracias." Se dio la vuelta para hacer frente a su madre y a Susan. "Nos va a dejar verlo por unminuto." Mientras que se movían para seguir al policía, Ronnie sintió la mano de su hermana en subrazo."¿Estás segura que esto es una buena idea?"
  • 205. "No," Ronnie admitió. "Pero no pienso que ocultarle la verdad sea la mejor cosa tampoco. Quizásea necesario ahora, para ver lo que se está haciendo a sí mismo."En sus treinta y tres años, Ronnie podía únicamente recordar un puñado de veces cuando sumadre había llorado. No importaba cuanto algo disgustará a Beatrice Cartwright, ella lo guardabaadentro, un rasgo que pasó a su hija mayor. Ya en la vista de su hijo más joven en una cama dehospital, su cara ensangrentada y contusionada, fue suficiente para traer las lágrimas a los ojos dela matriarca. Él abrió los ojos en el grito de asombro y miró a su madre, sus ojos se llevaron unmomento para enfocar antes de que dejara caer su cabeza hacia atrás sobre la almohada. "¿Quéte dijeron?" Preguntó cautelosamente."Que tuviste un accidente, cariño." Beatrice se acercó a la cama y tomó su mano en las suyas."No sé qué sucedió, Madre..." Se lamía los labios como si estuviera muerto de sed. "Estuvetrabajando tarde anoche y supongo que debo haber estado cansado. Salí a conseguir algo paradesayunar y debo haberme quedado dormido al volante." Levantó la mirada a través de susennegrecidos ojos y dio a su madre una mirada de disculpa. "Siento que hayas tenido que salirpara venir aquí."Beatrice palmeó su mano y usó su mano libre para limpiar sus lágrimas. "No te preocupes, cariño.Estoy aquí ahora. Llamaremos al señor Jenkins y haremos que nos encuentre en la cárcel. Estoysegura que puede ocuparse de todo.""Supongo que no debo conducir cansado, ¿huh?" Bromeó, su cara se torció con dolor cuandointentó incorporarse. "Oh, duele." Sus hermanas intercambiaron dudosas miradas en el exageradogemido. El sargento Mitchell educadamente tosió y miró en su reloj."Madre, pienso que es hora de irnos," Ronnie dijo, poniendo las manos en los hombros de lamujer más pequeña. "¿Por qué tú y Susan no me esperan afuera en la sala de urgencias? Quierohablar con Tommy un minuto."
  • 206. Beatrice asintió y se dirigió hacia su hija más joven, quién rápidamente la sacó del cuarto. Ronnieescuchó la voz apagada de su madre mientras desaparecían por el pasillo. "... y él es un muchachotan hermoso, Susan. Espero que no termine con ninguna cicatriz.""¿Y qué pasa, hermana?" Tommy le sonrió, su aspecto de Cheshire de marca registrada nofuncionaba demasiado bien con una nariz rota y el ensangrentado labio. Su sonrisa se descolorócuando Ronnie se acercó más, su cara mostrando no enojo, sino preocupación."Tommy, necesitas ayuda. Las cosas solo están poniéndose peor." A pesar de todo lo que habíasucedido entre ellos durante el último par de meses, seguía siendo su hermano. "Si recibestratamiento quizá retiren los cargos.""¿Tratamiento?" Se mofó. "Tú haces que parezca como uno de esos vagabundos que viven en lacuneta.""Mucha gente con dinero y posición entran en tratamiento, Tommy. Podrías ir a la clínica BettyFord si tú quieres. Tengo entiendo que es un estupendo lugar.""Si es tan jodidamente maravilloso entonces ve allí.""Esta vez fue un poste, la próxima vez podría ser otro auto o peor. Esto tiene que parar." Pasó susdedos a través de su cabello, frustración que se hizo presente al dejar salir una larga respiración."Obviamente tienes un problema con la bebida y probablemente de drogas también.""Una mirada y puedes decir eso, ¿correcto doctora Cartwright?" Dijo con desprecio."¡Tú robaste las pastillas de Rose de mi casa, Tommy! Intentaste forzar la caja fuerte en la oficina yhas falsificado mi firma en préstamos bancarios. ¿Si no es drogas entonces qué es? Dímelo,porque no puedo entender por qué estás haciendo estas cosas."
  • 207. "¿Esto es de lo que se trata? ¿Tú amiga no puede encontrar sus estúpidas pastillas y por supuestoya que estuve en tu casa una vez en los últimos tres años decides que tuve que ser yo?""Dos veces," corrigió, su quijada se apretaba con cólera. "¿O no recuerdas la noche que volteastemi mesa del café?""Lárgate de aquí, Ronnie," gruñó. "Me quedé dormido al volante, nada más. Estás solo intentandoponer a todo el mundo contra mío.""Estoy intentando ayudarte, Tommy. Necesitas rehabilitación antes de que mates a alguien.""Lo qué necesito es una limpieza algo que no consigo contigo alrededor. Oh poderosa Verónica,Reina de los Cartwrights.""Tommy...""¡Vete a la mierda, Ronnie!""Srta. Cartwright," estaba sorprendida de que el sargento aún se encontrara en el cuarto, se habíaolvidado totalmente de él. "No puede hacer nada más aquí. ¿Por qué no va a ocuparse de sumadre y que ellos se encarguen de él?""Eso es, Ronnie, ve ocúpate de mamá y demuéstrale lo buena hija que eres," Tommy gruñó."Quizá incluso se olvide que su orgullo y alegría es una tortillera."Un silencio mortal descendió sobre el cuarto. El cerebro de Ronnie intentó desesperadamentereescribir lo que había oído pero fue en vano. Su cabeza bajó, la larga oscura cabellera ocultaba sucara de la vista del oficial. Sus emociones se arremolinaron y respiró varias veces antes de queencontrara su voz. "Realmente espero que consigas ayuda, Tommy." Salió del cuarto y se fue en ladirección opuesta del área de espera, incapaz de hacer frente a su familia todavía.
  • 208. Afuera la nieve estaba cayendo suavemente, creando una ligera neblina de blanco contra el griscielo, Ronnie se recargó contra el frío ladrillo del edificio. Con su chaqueta todavía arriba en la salade espera, la blusa de seda era poca defensa contra el frío viento. De todas formas la cansadaejecutiva permaneció donde estaba, esperando que el amargo frío congelara algo de su dolor.Ronnie estaba desgarrándose entre estar enojada con su hermano y preocuparse de que estabaen un rumbo de destruirse el mismo con solo dos posibles finales, cárcel o muerte. Sus hirientespalabras se repitieron en su mente y deseaba nada más que estar en casa, acurrucada contraRose. Rose... los azules ojos se cerraron y dejó a su mente llenarse con la visión de la joven mujer.Ronnie se perdió momentáneamente en la imaginaria comodidad de los brazos de Rose cuandosintió una mano muy real en su brazo."Hace frío aquí afuera. Vamos adentro," Susan dijo, dándole la chaqueta a su hermana.Ronnie tomó la chaqueta y la abrazó a su pecho. "Gracias. Estaré arriba dentro de un rato. Solonecesito un poco de aire." El calor de la piel impregnada a través de la seda, le dejó saber justo elfrío que realmente hacia."Sé lo que él te dijo," Susan confesó, tomando la chaqueta y sosteniéndola para que Ronniedeslizara los brazos dentro. "El sargento Mitchell me llevó a un lado y me lo dijo.""Estupendo. Quizá lo pondrá en su informe también." Se enderezó el suficiente tiempo paraconseguir ponerse la chaqueta, entonces se reclinó de nuevo contra la pared."Me prometió que no diría nada. Solo estaba preocupado de que estuvieras mal." La pelirroja pusosu mano en el hombro de su hermana. "¿Por qué no descansas? Ve a casa con Rose. Estaré aquícon mamá y esperaré al señor Jenkins."El primer pensamiento de Ronnie fue aceptar la oferta de su hermana y escapar con la únicapersona que le hacía sentirse confortable, apartarse de este lío que no deseaba hacerle frente yvolver a su santuario. Pero ser la mayor significaba estar a cargo, y también llevaba con estomucha responsabilidad. Suspiró. "No, sabes que no puedo irme hasta que esto acabe."
  • 209. "Lo sé, solo pensé que por lo menos lo ofrecería." Susan miraba la nieve cayendo y tembló. "Sabesque me estoy congelando aquí fuera.""¿Por qué no te vas a casa con Jack y los niños? Puedo ocuparme de mamá.""No. Si tienes que estar aquí entonces debo estar aquí también. Vamos, la miseria ama lacompañía." Susan y Ronnie regresaron adentro y se dirigieron hacia la sala de espera. "Yo um... ledije a mamá que coincido contigo sobre la cosa de las drogas.""¿Lo hiciste?"La pelirroja asintió. "Pensé que quizás podría creer esto más si le dijera que también pensaba queél estaba tomando drogas.""¿Qué dijo ella?" Ronnie vio su respuesta en la abatida cara de Susan."No cree que sea tan malo como le dije, e incluso le mencioné lo que me dijiste sobre esaspastillas desaparecidas de tu casa y del préstamo del banco." Levantó la mirada a Ronnie ycompartieron una silenciosa pero triste comprensión. Nada de lo que dijeran cambiaría la opiniónde su madre. Alcanzaron las puertas externas de la sala de emergencias."Bien... una cosa buena, supongo..." Ronnie comenzó. En la expectante mirada, sonrió. "Esagradable saber que estás de mi lado en esto. Lo hace más fácil.""Hey, no podremos ser la mejor clase de amigas hermana, pero somos aún hermanas," Susan dijo."Además, estoy obteniendo de ti una parrillada de invierno este fin de semana.""Trato hecho." Juntas regresaron a hacerle frente a la larga tarde de espera mientras las ruedas yel papeleo de la justicia giraban lentamente.
  • 210. *****El sonido de la puerta de un auto despertó a Rose de su sueño. Bostezó y frotó sus ojos,observando por los números rojos del reloj que era ya pasada la medianoche. "¿Ronnie? Estoydespierta," llamó cuando oyó cerrarse la puerta corrediza."Oh." Un momento después la ejecutiva apareció en la puerta. "Lo siento, ¿te desperté?""No," mintió y encendió la lámpara. "Quería estar despierta cuando llegaras a casa de todosmodos." Acariciando al espacio vacío en la cama a su lado, preguntó, "¿Y qué sucedió?"Ronnie suspiró y se dejó caer en la cama, su cabeza agradeció hundirse en las gruesas almohadas.Ambos zapatos golpearon la madera dura del suelo y los dedos del pie cubiertos con las pantis semenearon con alivio. "Ah, mucho mejor." Su reloj de pulsera siguió, dejándolo en la pequeñamesita lateral. "Tommy estaba bebido y cargado con heroína y estrelló su auto en un poste deteléfono.""¿Hubo alguien más lastimado?""Gracias a Dios, no. Se llevó una nariz rota y algunas contusiones. Encontraron un poco de cocaínaen cuando lo registraron en la cárcel.""¿Cocaína? Oh Ronnie, eso es tremendo""Debiste ver la cara de mamá cuando agregaron la posesión a la lista de cargos." Meneó sucabeza. "Todavía no puedo creer que le dieran la libertad bajo fianza." Frotó su caravigorosamente con ambas manos. "No lo sé, Rose," suspiró. "Sabía que algo estaba pasando peroimaginé que era hierba, no coca." Respiró profundamente. "Esa cosa va a matarlo y a él incluso leda igual. Intenté hablar sobre ir a rehabilitación pero ni me escuchó." Una breve mirada de dolorcruzó la cara de Ronnie en el recuerdo de las odiosas palabras de su hermano. "Supongo que loque le diga no importa."
  • 211. Rose oyó la tristeza en la voz de su amiga y sabía que allí había pasado más de lo que estabadiciendo. Se movió en la cama, girando para que la parte superior de su cuerpo estuviera frente asu compañera. "¿Siempre ha tenido este rencor hacia ti?""No." Ronnie miró fijamente arriba en el techo. "Cuando éramos más jóvenes, Tommy era misombra. Cualquier cosa que hacía, él quería hacerla. Si estaba interesada en algo, estabainteresado en eso.""¿Qué sucedió?"Ronnie se encogió de hombros. "Realmente no lo sé. Comenzamos a hacernos más mayores y lascosas cambiaron. Pienso que siempre supuso que dado que era el único hijo, sería el que estaríaasumiendo el control cuando nuestro padre dimitiera. Pienso que está resentido conmigo debidoa eso.""Sin embargo todavía intentas ayudarlo.""Es mi hermano. ¿Qué más puedo hacer?" Entrelazó sus dedos detrás de su cabeza. "Tenía tantopotencial, Rose. Odio ver lo que esas drogas están haciéndole.""Quizá hay aún esperanza que busque tratamiento él solo.""Quizá," Ronnie coincidió. "Supongo que todo es posible. Dios, solo me hace enojar tanto a veces.Habría podido hacer que lo arrestaran por desfalcar y no lo hice. ¿Piensas que a le importa? No,intento ayudarle y da la vuelta y me llama una t..." Detuvo la palabra antes de salieran de sugarganta. "... una maldita perra," enmendó. "Ah, no importa, supongo.""Importa." Rose extendió el brazo y puso su mano en el hombro de Ronnie. "Quizás a tu familia leda igual pero a mí no. No tiene ningún derecho a lastimarte así. No mereces eso. Tú, VerónicaCartwright, eres una de las más cariñosas, más tiernas personas que he conocido nunca ycualquiera que no vea lo especial que eres es un ciego."
  • 212. Ronnie estiró la mano y revolvió el cabello de la mujer más joven. "Eso va de ambas maneras, miamiga." Había más, mucho más que quería decir, pero el miedo la contuvo. Parte de ella deseótirar de Rose dentro de sus brazos y mantenerla allí para la eternidad y la otra parte gritar laverdad que las mantendría separadas por siempre. Su humor juguetón desapareció cuando laúltima parte ganó. "Hey, pienso que mejor nos dormimos.""Oh... okay." Rose estaba sorprendida por el repentino cambio pero se dio cuenta que quizás eramejor esperar que hablar del tema. Había aún partes de Ronnie que estaban cerradas a ella y nodeseó hacer algo que hiciera a su amiga incomodarse. Se recostó en su propio lado y esperó por lacompañía bajo las sábanas.Ronnie miró en la mujer esperándola y las palabras de Tommy hicieron eco en su mente. "Quizádeba ir a mi propia habitación. Estás durmiendo durante la noche sin dolor y probablemente tegustaría tener la cama toda para ti sola otra vez.""Um... Supongo... si eso es lo que quieres," Rose dijo quedamente, mordiendo su labio inferior."Supongo que probablemente estarás más cómoda en tu cama de todos modos.""Yeah, supongo que sí." Ronnie notó la voz de su compañera llevando el mismo tono de pesar queel propio sin embargo de todas formas se incorporó y recogió sus zapatos. "Te veré en la mañana."Se levantó y caminó a la puerta. Su mano estaba sobre la manija cuando oyó un quedo sollozo. Sedio vuelta para ver tristes ojos verdes mirándola. "Hey, ¿qué pasa?" Preguntó suavemente."N-nada, lo siento. Te veré mañana, Ronnie." Rose giró su cabeza pero no antes de que Ronnieviera una lágrima rodar libre. Un segundo después que la cama se movió cuando agregó su peso.Largos dedos acunaron la barbilla de Rose, forzándola a voltear y encontrar la preocupada mirada."¿Qué pasa?" Sin pensarlo, su pulgar comenzó a acariciar la suave piel debajo de él. "Dímelo,Rose."
  • 213. "¿Estás aún contenta teniéndome aquí? Sé que esto ha sido una inconveniencia y..." Fueinterrumpida por el dedo de Ronnie sobre sus labios."Tú escúchame. No eres una inconveniencia para mí. Y sí, estoy aún contenta contigo aquí. ¿Quéprovocó esto?" Habría podido patearse cuando inmediatamente se dio cuenta de la respuesta a supropia pregunta. "Solo pensé que estarías más cómoda sin mí en tu cama. No es que no te quieraaquí, lo juro.""¿Estás segura?""Estoy segura.""Supongo que solo estoy siendo tonta. Inquietándome solo porque deseas dormir en tu propiacama." Rose limpió sus ojos con la palma de su mano. "Puedo solo imaginar lo que tu familia diríasi descubriera que estás durmiendo conmigo. Ellos probablemente pensarían que estoyconvirtiéndote en una lesbiana o algo así. No podemos hacer eso, ¿no?"Ronnie soltó una profunda respiración y movió su cabeza. "No, no podemos hacer eso." Se levantóy reunió sus almohadas. No, no podemos tenerlos pensando que Verónica Cartwright es unalesbiana, ¿podemos? No querrían arruinar la imagen perfecta de la familia. Está bien que Tommysalga y estrelle autos en los postes y fuerce lugares pero el cielo me prohíbe meter a una mujer enmi cama. "Te veré mañana, Rose.""Podrías dejar la puerta abierta para que Tabitha pueda entrar, ¿por favor?""Seguro. Buenas noches, cariño.""Buenas noches, Ronnie. Placenteros sueños.""Tú también." Apagó la luz y salió del cuarto, una pesada manta de soledad se posó sobre ella.
  • 214. Abriendo la puerta en su habitación, Ronnie fue golpeada por solo lo extraño que le parecíadormir sin Rose. La blusa y la falda de seda aterrizaron apilándose al pie de la cama, seguidasrápidamente por su bra y medias. Tiró de la manta hacía atrás y se sentó en las frías sábanas. Lossegundos hicieron tictac para cuando la soledad cedió el paso al enojo. Enojo que creciera hastaque dormir no fue más tiempo una opción. Pocos minutos después se había puesto sus pantalonesy se dirigió al sótano para sacar un poco de agresividad.¡Thwap! ¡Thwap! Una y otra vez el saco de entrenamiento cogía la furia y la rabia de una mujerdesgarrada entre lo que necesitaba y deseaba y lo qué era esperado de ella. "¡Maldita sea! ¿Porqué no lo pueden entender?" Ronnie gritó al gimnasio vacío. "No estoy lastimando a nadie!" Susenguantados puños golpeaban el saco una y otra vez. Thwap, thwap, thwap. "¿Por qué esto es tanincorrecto? ¿Por qué?" Su única respuesta fue el crujido de las bisagras de su saco deentrenamiento cuando sus golpes provocaban tambaleos.En el piso de arriba, Rose dejada en la oscuridad, escuchaba los amortiguados sonidos quellegaban del sótano. ¿Oh Ronnie, qué dijo él que te lastimó tanto? Abrazó la almohadafuertemente contra sí misma, deseando que fuera su amiga a la que estuviera sosteniendo. Derepente los sonidos de abajo pararon, seguidos pocos minutos después por el sonido de la puertadel sótano abriéndose. "¿Ronnie?" Gritó.¿"Estás bien?" La alta figura apareció en la puerta, su silueta invisible contra la oscuridad de lanoche."Yo um... yo... ¿te importaría pasar una noche más conmigo?""¿Está todo bien?" Ronnie cruzó el cuarto y puso su rodilla sobre el borde de la cama."Yo solo... tuve un mal sueño y no puedo volver a dormir," mintió. Hubo silencio por un momentoantes de que Rose sintiera que la manta era tirada hacía atrás y el suave calor del cuerpo deRonnie se acomodó contra el suyo.
  • 215. "¿Mejor?" La voz en su cuello preguntó."Mmm," Rose se arrimó más cerca, apoyando su nuca contra la suave curva del ofrecido hombro."¿Estás cómoda?""Mucho," vino el murmullo somnoliento. "Buenas noches, Rose.""Buenas noches, Ronnie." Cerró los ojos y sonrió cuando la respiración de la mujer más mayorllegó a ser profunda y uniforme. "Todo estará bien. Descansa bien." Susurró antes de permitir queel sueño la reclamara también.*****"Srta. Cartwright, ¿puedo hablar con usted un minuto?" Laura preguntó, asomando su cabeza enla puerta."Seguro, entra." Ronnie dejó su pluma abajo y levantó la mirada, observando la sonrisa en la carade la joven secretaria."Quiero contarle las buenas noticias yo misma antes de que todo mundo en la oficina las oiga.""Estás embarazada," la ejecutiva adivinó. La joven mujer asintió alegremente. "Felicitaciones. Séque tú y Mike lo estaban intentando. ¿Cuánto tiempo?""Gracias, hace tres meses ya. Tengo el presentimiento que Mike hizo ese Quarterback que élsiempre deseó. Estoy claramente ganando bastante peso." Miró en el sofá, entonces a su jefa."Por favor, siéntate. Vas a estar saliendo en licencia por maternidad justo en tiempo para elverano."
  • 216. "Sobre eso es lo que quiero hablar con usted. Mike no quiere que trabaje una vez que el bebénazca. Acaba de obtener un ascenso y piensa que podemos hacer esto con un ingreso.""¿Así que vas a renunciar cuando se acerque el tiempo?""En realidad... Mike no quiere que espere ese tiempo. No quiere que tenga ningún exceso deestrés." Laura frotó su vientre distraídamente. "Voy a irme justo antes de que mi segundotrimestre comience."Ronnie hizo rápidamente las matemáticas y se dio cuenta que solamente tenía tres meses paraencontrar una nueva secretaria. La idea de atravesar los interminables curriculums vitae y lasentrevistas amenazó con darle un dolor de cabeza. "Bien... Te agradezco que te estés quedandodurante un tiempo. Será agradable tener una transición sin problemas entre tú y tu sustituta.""Pondré un aviso en el periódico y notificaré a las agencias de colocación," Laura ofreció. "Measeguraré de ser clara sobre sus requisitos." Se levantó. "Bien, mejor salgo de aquí. Apuesto que elteléfono está sonando descolgado y además que son casi las dos.""¿Lo es?" Ronnie miró su reloj, sobresaltada por la cantidad de tiempo que había pasado. "Ok,Laura. Tenme un borrador del anuncio preparado para mí para mañana, ¿sí? Me gustaría tener aalguien aquí adentro y establecido antes de que te vayas."Una vez sola, la ejecutiva tomó el teléfono y marcó el familiar número. Dos tonos después la vozmás dulce que había oído nunca contestó. "Residencia Cartwright.""¿Por qué siempre contestas el teléfono así? Sabes que soy yo," bromeó."Solo costumbre, supongo," Rose contestó. "¿Cómo va todo?"
  • 217. "Realmente hoy está volando. Puede que llegue a casa temprano. ¿Qué hay para la cena?" Serecostó, dándole un puntapié a sus zapatos y subiendo los pies en el borde de su escritorio."No estoy segura. Ella normalmente no empieza la cena hasta alrededor de las cuatro o algo así.""¿Por qué no le dices que no se moleste esta noche? Compraré algo de chino para nosotras.""Oh, eso suena rico.""¿Hay algo bueno en la TV esta noche o quieres que me detenga y compre una película?""No hay mucho sucediendo excepto las nuevas revistas.""Nosotras siempre miramos eso. ¿Qué te parece una película esta noche?""Seguro, suena bien. Hey, mi velocidad está arriba de cincuenta palabras por minuto ya.""¿Oh yeah? Estupendo." Un minúsculo pensamiento se formó en el fondo de su mente. "¿Hasestado estudiando esas cartas y formularios de negocios?""Por supuesto. Incluso mecanografíe de nuevo algunas viejas cartas que tenías en el escritorio solopara conseguir práctica.""Muy bien." Ronnie sonrió ampliamente en el esfuerzo extra por parte de Rose. "Hey, Laura medijo hoy que está embarazada.""¿Oh yeah? Eso es estupendo."
  • 218. "Estupendo para ella, fatal para mí. Ahora tengo que encontrar a otra secretaria. Odio buscar auna secretaria. Estoy peor que Murphy Brown cuando llegó a eso.""Oh por favor," Rose reía. "He estado viendo eso en las mañanas. Ella tenía una que hablaba con eldiablo.""Tuve dos que creían que Satán estaría descendiendo y asumiría el poder en cualquier momento.Huelga decir que no duraron mucho tiempo. Tengo una suerte terrible con ellas. Laura es la mejorque he tenido y me tomó seis meses atravesar sin embargo los objetos flotantes del mundosecretarial para conseguirla." Un zumbido en el teléfono desvió la atención de Ronnie en la luz queparpadeaba en la línea dos. "Cariño, tengo que irme. Dile a María que no se moleste con la cena yestaré en casa dentro de un rato.""Ok, Ronnie, te veo pronto.""Adiós.""Adiós."Ronnie miró en su querida pluma durante unos segundos antes de renuentemente presionar elbotón en el teléfono. "Verónica Cartwright."*****"Prepárate para encontrar la trituradora, arg arg arg," Ricky el hijo mayor de Susan dijo. "Él va apulverizarte.""¿Peor que el encargado de una funeraria?" Rose preguntó.
  • 219. "Oh, él no es nada comparado a la trituradora." Cogió a su tía pasando. "Hey, tía Ronnie, ven averme pulverizar a Rose.""¿No pudiste encontrar algo más agradable para jugar? ¿Se puede saber que le sucedió al Pac-Man?" Dijo cuando entró en la sala de estar."¿Pac-Man?" El de doce años se rió y presionó varios botones en rápida sucesión, expulsando alhombre de Rose del cuadrilátero y encima de la estera. "He visto ese juego en las galeríascomerciales. Aburrido. Tienes que ir con los tiempos, tía Ronnie. Es Virtual Fighter y Wrestlemaniaahora." Bajó su voz para que solo Rose pudiera oírlo. "La siguiente cosa que sabrás es que sacaesos viejos discos que tiene de los ochentas.""Hey, me gusta la música de los ochentas," protestó."En ese caso tú eres vieja como tía Ronnie y mamá.""¿Vieja? Odio decirte, Ricky, pero veintiséis no es viejo.""¿Veintiséis? Oh hombre, eso es viejo. Vamos, regresa a tu hombre dentro del cuadrilátero antesde que el conteo lo saque.""¿Para qué? Cada vez que lo regreso dentro tú lo expulsas otra vez.""Ese es el objetivo," el chico contestó, moviendo su personaje dentro de la posición. Rose miró aRonnie y rodó sus ojos, haciendo a la mujer más mayor reír antes de salir del cuarto.Ronnie encontró a Susan afuera en el porche, supervisando los filetes y las hamburguesascocinándose sobre la parrilla. El último deshielo de enero hizo que la temperatura bajara a diezgrados, prácticamente balsámico para Albany. Los otros hijos de Susan, Timmy y John, estabandisfrutando el brillante sol, montando las bicis que habían encontrado en el garaje. "Ricky seguro
  • 220. disfruta esos juegos de video, ¿no es así?" La Cartwright mayor dijo cuando se acercó y olió lacarne asándose."No puedo quitarlo de ellos," Susan contestó. "¿Crees que nosotras debamos comenzar a freír lassetas ya?""No, no dentro de diez minutos o así." Fueron interrumpidas por el de seis años John montadosobre una bici morada, las lágrimas saliendo de sus ojos."¿Qué sucedió, cariño? ¿Te caíste?" Susan entró en su carácter de madre, levantando a su hijo enbrazos para buscar algún arañazo. Él meneó su cabeza, aún llorando ruidosamente."Timmy no para de burlarse de mí a causa de que estoy montando la bici de una chica," gimió,señalando con el dedo en la florida canasta en el frente."Me ocuparé de eso," Ronnie dijo, extendiendo su mano para tomar la más pequeña en la suya."Vamos, John. Hay algunas herramientas en el garaje. Quitaremos esa canasta. ¿Eso estarámejor?" Recibió un débil cabeceo en respuesta. Con su sobrino remolcado, Ronnie se dirigió haciael garaje.Satisfecha que la carne pudiera cocinarse sin supervisión, Susan entró a lo caliente por un rato ycomprobó a su hijo mayor. Lo encontró todavía jugando el juego de lucha libre con Rose, quiénúnicamente hacía esfuerzos simbólicos de luchar nuevamente cuando su personaje era retiradouna y otra vez. "¿Divirtiéndose?""Oh sí, mami. Rose es más un desafío que tía Ronnie," contestó, sus ojos nunca dejaron la pantalla."Ricky, ¿por qué no vas a jugar billar con tu papá? Quiero hablar con Rose unos minutos.""Pero estoy divirtiéndome," gimoteó.
  • 221. "Richard..." dijo en ese tono de la edad de mamá. Los controles del juego aterrizaron en el piso yun chico haciendo pucheros se dirigió hacia el cuarto de juegos. Rose dejó su control en el sofá allado de ella, el nerviosismo se estableció como lo hizo cuando Susan se topó con ella en la fiestade Navidad."¿Dónde está Ronnie?" Preguntó."Afuera ayudando a Jonh con la bicicleta," la pelirroja dijo cuando se sentó en el cojín previamenteocupado por su hijo. "¿Así qué tus piernas están mejorando?""La doctora Barnes dice que mi pierna derecha está curándose perfectamente." Bajó la mirada albrillante blanco de sus moldes nuevos, la pierna izquierda todavía cubierta hasta la cadera pero laotra se detenía justo debajo de la rodilla."¿Qué sobre el izquierdo?"Rose suspiró, recordando la radiografía de su tobillo que se parecía a un mapa de carretera. "Esellevará mucho tiempo. Lo rompí bastante bien.""Oh, eso es bastante malo." Hubo un torpe silencio antes de que Susan hablara otra vez. "Esejuego de pluma y lápiz que le diste a Ronnie es muy bonito.""Gracias," la rubia contestó. "Ella está quejándose que nunca puede encontrar una pluma cuandonecesita una y pensé que eso le gustaría.""Le encanta este. Nunca la veo utilizando algo más ya, y nunca pensé que la vería parar de mordersus lápices." Susan miró en los gráficos destellando en la televisión, pidiéndoles que presionaran elbotón de comenzar e introdujeran otra ronda de videos de lucha libre. "Sabes amo mucho a mihermana. No me gustaría verla lastimada."
  • 222. "Ella es una persona muy especial," Rose coincidió, insegura a donde iba la conversación."Espero que entiendas solo cuánto está poniendo la raya teniéndote aquí." La voz de Susan nollevaba ningún reproche, solo preocupación por su hermana. Se colocó de lado sobre el sofá,mirando con cuidado a la joven mujer al otro lado de ella. "Fue lastimada muy seriamente porChris. Solo espero que no suceda otra vez.""¿Qué le hizo él?" Rose preguntó. Las cejas de Susan se levantaron. Recordando a su hermananegando repetidamente una relación, ahora se cuestionaba sus anteriores suposiciones."Um... oh... bien, pienso que quizás deberías preguntar a Ronnie acerca de eso. Necesito vigilar losfiletes. Discúlpame." Se levantó rápidamente y salió, dejando a una confundida Rose mirar suforma de retirarse.Sin un chico para mantenerse ocupada con los juegos de video, la joven mujer decidió aventurarsea salir y buscar a Ronnie. Con una pierna en un molde corto, era mucho más fácil que maniobraradentro y fuera de la silla de ruedas. La rampa temporal hecha de madera le permitía entrar y salirde la parte de desnivel de la sala de estar por sí sola. Encontró a la belleza de oscuro cabello en elporche, hablando con su hermana."Hola allí," Ronnie dijo con una sonrisa cuando vio a Rose en el porche. "¿Quieres una chaqueta?Hace más calor pero no tanto.""No, este suéter es bastante caliente," aseguró. "Ricky está jugando al billar con su padre así quepensé salir y ver cómo va todo." Olió el aire apreciándolo. "Huele estupendo.""Mmm, sí." Ronnie levantó la cubierta y miró hambrienta en los filetes."Ni siquiera pienses sobre eso," Susan amonestó. "Pensé que ibas a hacer los champiñones y lospimientos"
  • 223. La ejecutiva se rió y asintió. "Está bien. Vamos, Rose. Puedes ayudarme a cortar los pimientos."Abrió la puerta corrediza e indicó para que su compañera pasara primero. "Susan, recuerda quequeremos los nuestros hechos bien a punto, no quemados.""Persiste y conseguirás los pucks del hockey," Susan dijo, alcanzando el control de la flama en unafalsa amenaza."Bien entonces, sabré que tú eres la que cocinó, eso por seguro," Ronnie contestó con unabromista sonrisa, sintiéndose mucho más relajada alrededor de su hermana de lo que estuvo ensemanas. Había una familiaridad sobre tener a su familia alrededor eso era agradable pero era lapresencia de Rose la que verdaderamente le hacía disfrutar el día.*****Después de la cena los dos chicos más grandes se reunieron con Ronnie y Jack en el cuarto dejuegos para el billar mientras que Rose se ofreció voluntariamente a jugar un juego de video conJohn. Para su sorpresa, no tenía ningún interés en el juego de lucha libre, en su lugar puso en unjuego de autos de carreras donde compitieron el uno contra el otro. Diferente de su agresivohermano mayor, John estaba contento de permanecer en su propio carril y no intentaba sacar aRose del camino, a pesar de la bonificación de puntos permitidos para hacerlo también. Porsupuesto que lo dejó ganar, moderando en el botón de velocidad en el último minuto parapermitir que él tomara la ventaja.Cuando Susan se acercó, echó un vistazo en ellos de tiempo en tiempo, sorprendida cuando vio aJohn sentado en el regazo de Rose cuando se entablaron en otra carrera. Miró por varios minutos,notando lo tierna que era la joven mujer con su hijo, mostrándole como hacer que su auto fueramás rápidamente y no se estrellara mientras se movía alrededor de las esquinas. Nunca oyó a suhermana mayor llegar por detrás. "¿Hay algo más que tenga que entrar en el lavaplatos?"Susan saltó. "Oh Dios, Ronnie, no sabía que estabas allí," dijo. "Estaba solo comprobando para verlo qué John estaba haciendo," juntas observaron a la pareja por algunos minutos. "Parece unapersona agradable."
  • 224. "Es una persona agradable," Ronnie corrigió. "No pienso que Rose tenga una mala espina en sucuerpo.""Bueno, ellos están bien. Vamos a ver lo qué Jack y los chicos están haciendo.""Todavía están jugando billar. Justo salí para asegurarme de que todo estuviera recogido y en ellavavajillas." Siguió a su hermana más joven al cuarto de juegos, volteando en el último momentopara darle un último rápido vistazo a Rose.*****Eran justo después de seis cuando el auto de Susan salió del camino de entrada. Ronnie puso ellavavajillas, después se reunió con Rose en la sala de estar. "¿Entonces, película o televisión estanoche?" Preguntó cuando se dejó caer en el cojín del sofá."Oh, cualquiera de las dos está bien conmigo, ¿pero nosotras no hemos visto todas tus películasya?""Bien, hay siempre HBO o pago por evento. Creo que la nueva película de Whoopi Goldberg estápasando esta noche." Ronnie echó un vistazo pero no vio lo que estaba buscando. "¿Dónde está laguía de TV?""Oh, por aquí." Rose lo recogió del extremo de la mesa y se lo pasó. Cuando se lo dio, notó el colorbeige del esmalte en las perfectamente manicuradas uñas de Ronnie. "Oh, ese es un bonito color."Tomó la mano más grande en la suya para obtener una mirada mejor."Sabes, apuesto que este color se vería bonito en ti también." Recorrió su pulgar sobre los bordesen las uñas de Rose y se le ocurrió una idea. "Al parecer puedes usar una lima de uñas."La rubia retiró la mano y sonrió. "Yeah, supongo que no he prestado mucha atención a ellasúltimamente."
  • 225. "¿Por qué no se las hacemos esta noche?" Ronnie ofreció. "Tengo toneladas de esmalte para uñasen casi cualquier tonalidad que puedas imaginar." En la vacilación de Rose, agregó. "Vamos, tengoque hacer las mías de todos modos. Es de la marca de secado rápido. Será divertido, justo comouna fiesta de pijamas." Ronnie hizo un pequeño guiño junto con ojos de cachorrito, y estuvoenormemente satisfecha cuando la joven mujer sonrió y asintió. "Genial. Conseguiré todo y túpuedes dirigirte al dormitorio. La luz es mejor allí de cualquier forma."Al poco rato se encontraban en la cama, Rose apoyada arriba contra la cabecera y su compañerasentada con las piernas cruzadas a su lado. Rodeadas por bolas de algodón, lima de uñas, unabotella de quitaesmalte, y varias frascos de esmalte para uñas de secado rápido. Ronnie tomó lamano más pequeña en la suya y comenzó a darles forma a las puntas planas de las abandonadasuñas. "Ok, también tengamos una plática de chicas.""Ok," Rose dijo con una sonrisa. "Vamos a ver, sobre qué no hemos hablado todavía." Utilizó sumano libre para darse golpecitos con el dedo contra su barbilla. "No hemos hablado sobre sexo.""¿Algo que no sepas?" Ronnie se mofó. "Entiendo que hay libros ahí afuera...""Oh, tú..." Rose le dio un golpe juguetón. "Eso no es lo que quiero decir y lo sabes."Intercambiaron sonrisas amistosas mientras la lima se movía sobre la otra uña. "Quiero decir ¿porqué alguien como tú no tiene un marido y niños corriendo alrededor? No puedes decirme que notienes propuestas.""Oh, recibo propuestas todo el tiempo, solo que las ignoro. La otra mano por favor." Ronnie volteóla lima y reasumió su tarea. "La mayoría de ellos son solo oportunistas que buscan impulsarse conmi dinero.""¿Y los otros?""Los otros son justos en los cuales no estoy interesada. Quizá me establezca algún día pero noahora mismo." Soltó la mano que estaba sosteniendo y movió en el montón de frascos."¿Entonces qué color?" Buscó y eligió un color rosa. "Pienso que éste te quedaría bien. El rojobrillante sería demasiado oscuro con tu tono de piel."
  • 226. "Seguro, adelante." Rose extendió la mano obedientemente. Ronnie se acercó más y le dio elfrasco abierto para que lo sostuviera."¿Y qué sobre ti?" Ronnie preguntó mientras pasaba la pequeña brocha a lo largo de la uña."No he tenido muchas citas. Hoy en día la mayoría de los hombres esperan que la mujer ayude conlos gastos y tú sabes que no puedo proporcionar eso." Bajó la mirada a la uña a medio terminar."Oh, ese es bonito.""Te dije que te gustaría," la mujer más mayor dijo. "Y no todos los hombres esperan que la mujerayude con los gastos.""Los que conozco lo hacen, si no esperan algo más. He tenido que luchar mi salida de los autosmás de una vez."Ronnie se rió suavemente. "Pienso que es un rito del paso. Tú no eres una mujer a menos quehayas tocado a Horny Harry por lo menos una vez. Es realmente asombroso cuántos de ellospiensan con la cabeza incorrecta." Volteó la mano de Rose para conseguir al pulgar. "No vale mitiempo para tratar eso.""¿Tú alguna vez fuiste sorprendida?""¿Sorprendida qué? ¿Haciendo eso?" La mujer más mayor meneó su cabeza. "La otra mano. ¿Tú?"La contestación sonrojada incremento su curiosidad. "¿Qué sucedió?" Tapó el esmalte y se inclinócon expectación."Dios, esto es embarazoso. ¿Cómo llegamos a este tema pues?"
  • 227. "Tú lo sugeriste," Ronnie contestó, meneando sus cejas."Oh yeah." Todavía sonriendo, Rose bajó la mirada a su regazo. "Tenía dieciséis y vivía conDelores. Salí a una cita con ese chico de la escuela. Él se quedó conmigo afuera y estábamos en suauto estacionado en su entrada." Se ruborizó con el recuerdo. "Nunca la oí salir.""¿Estabas ocupada de otra manera?" Ronnie no pudo evitar sonreír en la incomodidad de suamiga. "Eso tuvo que haber sido tremendo."Rose asintió. "Nosotros no estábamos haciendo exactamente eso pero estábamos bastante cerca.Y fue tremendo. Ella me castigo por el resto del año escolar y tuve tareas extras desde entonces.""Caramba, espero que tú siguiente cita fuera mejor." Ronnie abrió un frasco de esmalte yreasumió su tarea."Él no salió conmigo otra vez después de la manera en que ella le gritó. Llamó a sus padrestambién. Fui humillada. Él incluso no habló conmigo en la escuela porque se metió en muchosproblemas también.""Todos tenemos nuestros momentos embarazosos," Ronnie dijo suavemente, dándole a la manodentro de la suya un apretón."Tú turno. Cuéntame acerca de Chris." La brocha se detuvo a media uña y la cara de la mujer másmayor parecía que tragó de manera incorrecta."Um, ¿Chris?" Su voz chirrió y tuvo que despejarla. "¿Quién habló sobre Chris?""Susan dijo que Chris te lastimó muy seriamente. ¿Qué te hizo él?"
  • 228. Ronnie sintió que su corazón cogía velocidad y se lamió los labios nerviosamente. "¿Qué te dijoSusan?""Solo eso que Chris te lastimó seriamente. No dijo nada más. Lo siento, si tú no quieres hab...""No, está bien," regresó su atención a la mano que sostenía. ¿Cuánto le digo? Levantó la miradaen la apacible cara, intentando calcular su reacción. "Um... conocí a Chris mientras estaba enStanford.""¿Cuánto tiempo salieron ustedes dos?""Nosotros estuvimos juntos cerca de tres meses y medio. Estaba joven, enamorada y supongo...que Chris no lo estaba.""¿Qué te hizo él?""Me traicionó." Había un tono de dolor de mucho tiempo en su voz. "Después de que terminéesto, Chris llamó a mis padres y pidió dinero." Mentalmente se maldijo por dejar a Rose creer quesu ex-amante era un hombre pero todavía se encontró que no podía decir la oculta verdad."Amenazando con hacer pública nuestra relación.""¡Oh eso es terrible!" Rose jadeó. "No me sorprende que tú no tengas muchas citas.""¿Muchas?" Ronnie dio una corta risa. "No he tenido seriamente una cita con alguien desde haceaños. Tengo un servicio de acompañamiento que utilizo para los asuntos formales.""No vale la pena la molestia, ¿eh?"
  • 229. "Absolutamente no lo vale," la mujer de oscura cabellera dijo enfáticamente. "Ok, estas hecha."Soltó la mano más pequeña, deliberadamente trayendo su índice a lo largo del de Rose cuando seseparaban. "Ese es el asunto del secado rápido. Dale un minuto, entonces estarás lista. Si elegí túcolor, tú elige el mío."Verdes ojos examinaron con cuidado las varias tonalidades antes de decidir sobre una. "Ya que tueres alguien que puede usar los rojos intensos. Pienso que este se vería bonito en ti." Levantó unatonalidad oscura llamada Corazón. "¿Sabes que esa blusa roja que usaste la semana pasada estatonalidad quedaría perfecta con ella?." Se enfocó en las fuertes manos descansando en el regazode Ronnie. "Tienes manos fuertes. No huesudas en absoluto. Debe ser todo ese entrenamiento."Decidiendo que sus uñas estaban bastante secas, Rose tomó la mano de la mujer más mayor en lasuya.Tengo algunas maneras de liberar mi tensión, Ronnie pensó para sí. Compartiendo una cama no lepermitía la privacidad que tenía normalmente en la noche para aliviarse de otra manera. Intentódifícilmente no pensar acerca de lo agradable que se sentía mantener las manos con las de Rose,aunque estuvieran ambas siendo cuidadosas de no manchar las recién pintadas uñas. El calor, lasuavidad... en un principio no se dio cuenta que la joven mujer estaba hablándole. "¿Lo siento,qué?""Nada, estaba solo bromeando.""¿Qué dijiste?""Te pregunté si entrenas tanto porque estás frustrada." Rose se ruborizó en su intento de unabroma audaz. "Por qué estás abajo en ese gimnasio tan a menudo."Ronnie se rió suavemente. "Si ése fuera el caso, estaría allí todo el tiempo. Por supuesto que hayotras maneras de ocuparse de ese problema," dijo pensando que le gustaba el bonito color queascendía por las mejillas de la joven mujer."Uh, sí hay," Rose convino, bajando la mirada. Finalizó la uña en la que estaba trabajando ensilencio. No era común que discutiera de sexo con alguien y se sentía como una adolescente,
  • 230. curiosa y avergonzada al mismo tiempo. "¿Haces eso?" Prácticamente susurró cuando trasladó labrocha a la siguiente uña."Todo mundo hace eso, Rose.""Yeah, estoy segura que lo hacen, solo no pensé... quiero decir que no puedo imaginar..." Laimagen de Ronnie tocándose ella misma se formó en su mente por un instante antes de queforzara a ésta alejándola. "No quiero decir que imaginé que tú... bien... tú sabes... lo que quierodecir..." Tartamudeó deteniéndose, estando ahora completamente avergonzada. "Oh Dios, ¿estetema fue mi idea?" Rió y movió su cabeza. "Supongo que tendría haber escogido algo en el quetuviera un poco más experiencia.""Estas linda cuando te sonrojas, sabes." Ronnie dio una gran sonrisa y movió su cabeza hacia atrásen el fingido pasar de la brocha del esmalte en su nariz. "Obviamente ambas hemos tenido malasuerte cuando llegó un romance.""Sabes que no significa que no encontrarás el amor otra vez." Comenzó a trabajar en la últimauña. "Eres una mujer muy especial, Ronnie. Cualquier hombre sería afortunado de tenerte...oops." Extendió una mano y agarró una bola de algodón para limpiar el errante golpe del esmaltedel pulgar."Yeah, bien quizá algún día encontraré a alguien, pero no estoy preocupada acerca de eso."Levantó su mano y sonrió. "Hiciste un buen trabajo, Rose. Se ven geniales.""Gracias, tú también." Levantó su propia mano para comparar. "Hey, mira cuánto más pequeña esmi mano en comparación con la tuya." Presionó juntando sus palmas y soltó una risita en ladiferencia."¿Y qué quieres hacer ahora?" Ronnie preguntó, no haciendo ningún movimiento para retirar sumano. No quería que terminara - aún no. "La noche es aún joven. Lo sé, ¿qué te parece que nostrencemos el cabello la una a la otra?"
  • 231. "Oh, eso suena como divertido," Rose aceptó feliz. "Me encanta tu cabello. Apuesto que te veríasrealmente linda en una de esas trenzas francesas.""Lo que tú quieras hacer. Confío en que no me harás parecer a Heidi la pequeña Srta. Suiza.""Ohh." La mujer de cabello rubio hizo un fingido puchero. "Pero te verías tan linda.""Y justo qué pensarías que te hiciera tú look ¿si querrías ese?" Ronnie se rió suavemente."¿Quieres qué haga tú cabello primero?""No, deseo hacer el tuyo primero. Tienes un bonito cabello. Además, tienes que darle a esas uñasotro minuto o dos para secarse." La mujer más mayor obligada, se volteó para que su espada dieraa Rose. Los azules ojos se agitaron cerrándose en la sensación de los suaves dedos hundiéndose ensu cabello. La suave, melódica voz oscilando. "Tan espeso y largo. No sé cómo no consigues pasarlas horas cepillándotelo.""Soy talentosa," Ronnie dijo con una sonrisa. "Y tengo una maldita buena secadora de pelo,"agregó."Es muy bonito," Rose susurró, arrastrando sus dedos a través de las negras hebras. "Cuando la luzbrilla sobre este, algunas partes parecen casi negras como el azabache otras parecen más claras,como un castaño.""Se pone un poco más claro en el verano. Me imagino que es por todo el cloro en la piscina.""Mmm." Rose comenzó a torcer el cabello en una trenza. "Apuesto a que eres feliz estando en lapiscina durante el verano. Albany es absolutamente abrasador.""¿El tuyo se pone más claro? Apuesto que lo hace."
  • 232. "Yeah, llega a ser tan claro que es casi azafrán." Los pequeños dedos continuaron torciendo eloscuro cabello, cuidadosos de mantener la trenza recta. Ellas mantenían una ligera charla pero laconcentración de Rose estaba en lo que sus manos estaban haciendo, no en lo qué estabanhablando. Cuando llegó el final y lo ató, sus dedos automáticamente cayeron sobre los anchoshombros delante de ella. Experimentó apretando suavemente y fue recompensada con unprofundo gemido. "Parece que puedes necesitar un masaje.""Amaría uno," Ronnie contestó, reclinándose en la presión. "Tienes un agradable tacto.""Gracias." Deslizó los dedos y los pulgares debajo del cuello de la camiseta y comenzó a darmasaje a los ocultos músculos bajo la caliente carne. Rose se movió hasta que la abertura lepermitiera dar un suave tirón en la camisa."No tienes que hacer eso.""Lo sé, quiero hacerlo." Dio otro tirón. "No es que haya alguien más aquí para hacer esto, yademás, si no puedo darle a mi mejor amiga un masaje de espalda, ¿quién puede?" Apartó susmanos cuando la camisa gris clara fue quitada."Eso es agradable," Ronnie murmuró."¿Qué es agradable?""Mejor amiga." Se volteó para encontrar unos suaves ojos verdes. "Es en ambas direcciones,sabes. Nunca he tenido a alguien con el que yo pueda hablar como contigo." En un impulso tiró deRose dentro de un abrazo.Al principio la joven mujer estaba sobresaltada pero después se relajó contra el calor de ladescubierta piel. Con su cara enterrada en el hueco del cuello de Ronnie, inhaló la mezcla deperfume, jabón, y el propio olor de la mujer más mayor. Mientras que el abrazo continuó, se dio
  • 233. cuenta de donde su antebrazo se apoyaba contra la inflamación de los pechos descubiertos.Nunca había tocado los pechos de otra mujer antes y se encontró con curiosidad enfocada en lanueva sensación. Ellos eran suaves, cálidos... por un breve instante tuvo el impulso de ahuecar unoen su mano, para sentir su peso, pero el cuerpo de Ronnie sacudió con una risa baja y el encantofue roto. "¿Qué?""Dije que sé que soy suave pero tú no puedes dormir allí," la mujer de cabello oscuro bromeó."Oh, lo siento, es solo... yo um..." La cara de Rose se ruborizó y su mente rechazó ofrecer algunaexcusa."Te sentí como si estuvieras flotando e imaginé que tus almohadas eran mejor que mis pechos."Ronnie se volteó otra vez y suspiró cuando el masaje de espalda se reanudó."Oh, no estoy segura sobre eso," Rose contestó, moviendo los dedos abajo de la amplitud de lacolumna vertebral de su amiga. "Parece que tienes suficiente para hacer una almohada." Sesorprendió con su audacia y rápidamente intentó echarse a reír. "No es que sea particularmentecarente en ese departamento yo misma." Sus ojos cayeron sobre un pequeño triángulo de pielmás oscura que el resto apenas debajo de los omoplatos de Ronnie. "¿Sabías que tienes unamarca de nacimiento justo aquí?" Aplastó el área en la pregunta."Si he oído. Nunca lo visto yo misma." Rose continuó trazando la marca con su yema del dedo,inconsciente del efecto que su tacto estaba haciendo en los sentidos de Ronnie. "Esta um... no enuna buena posición, incluso con los espejos.""Hmm, es muy bonito. Es apenas una pequeña cosa, no más grande que mi yema del dedo. Estájusto debajo de tu omoplato." Sus ojos estudiaron el paisaje de la espalda de su amiga,observando cada peca y marcas de la belleza. Donde sus ojos iban, sus manos le seguían,extendiéndose y corriendo de una parte a otra. "Tienes una fuerte espalda, Ronnie." De hecho,todo sobre ti es fuerte, silenciosamente reflexionó. Fuertes hombros, fuertes brazos, incluso sumandíbula es fuerte. Se inclinó y vio las grandes manos apoyadas sobre el muslo del Ronnie. Y tusmanos... fuertes y suaves. Cuando me sostienen por la noche me siento tan segura. Cuando mispiernas me duelen tanto que no pienso que pueda soportarlo vienes y haces que se sienta mejor
  • 234. solo poniendo tus brazos alrededor de mí. Nunca se dio cuenta que su mano se había movido yahora suavemente acariciaba arriba y abajo de un bien definido bíceps."Um... Pienso que está bien, Rose.""¿Hmm? Oh." Rose retiró sus manos y observó a Ronnie ponerse su camiseta de nuevo."Ok, tú turno. Ponte adelante."Largos diestros dedos se movieron a través de su cabello, contra su cuero cabelludo, dandomasajes mientras trenzaban. Rose no supo cuándo sus ojos se cerraron o cuándo Ronnie comenzóa tararear. Se dio por vencida intentando resolver qué es lo estaba sintiendo y se perdió en esto.Presionó su espalda contra los dedos de su amiga, suspirando audiblemente cuando Ronnie tomóla indirecta y comenzó a presionar los pulgares contra la base del cráneo. "Ooh, eso es agradable,"murmuró, una perezosa sonrisa apareció en su cara."Hablando de necesitar un masaje," la ejecutiva contestó. "Eso es, relájate contra mí." Rose hizocomo la suave voz le dijo, dejando a su cuerpo superior reclinarse sobre Ronnie. La camisa dedormir de Dartmouth era grande en ella, el cuello más grande permitió que las manos llegaran alos hombros sin obstáculo. Suspiró cuando los dedos fuertes forzaron otra vez a sus músculos arelajarse. Se hundió más profundamente contra el marco más grande detrás de ella. Sus hombrosestaban completamente blandos pero Rose descubrió que otra parte de ella estaba lejos de eseestado. No necesitó bajar la mirada para darse cuenta que sus pezones estaban irguiéndose.Mientras las manos de Ronnie se movían debajo de la camisa de dormir, la tela se frotaba contrala encogida rosada piel. Cerró sus ojos, Rose se imaginó que esas fuertes manos se movían hacíaabajo. Sus ojos volaron abriéndose cuando se dio cuenta de lo que estaba sintiendo... excitación."Hey... um... ¿por qué no encendemos la televisión? Estoy segura que hay algo transmitiéndoseque podemos ver." Alcanzó el control remoto, esperando que su voz no sonara tan nerviosa paraRonnie como lo hizo a sus propios oídos.Sacada de sus propias meditaciones por el repentino movimiento, la mujer de cabello oscuro pudoúnicamente murmurar una aprobación. El ruido de la televisión llenó el aire. Le tomó un momento
  • 235. para que se diera cuenta que Rose no iba a recargarse contra ella más. Desilusionada que elmasaje hubiera terminado, Ronnie volvió a la tarea anterior de trenzar el rubio cabello. Cincominutos antes había estado contenta, acogedora, y cómoda. Ahora su cuerpo sentía frío sin elcalor de la mujer más pequeña contra ella. Soltó un silencioso suspiró y se resignó a contentarsecon solo tocar la suave cabellera.Rose estaba también sintiendo la pérdida del contacto de su cuerpo. Tomó esfuerzo de su parteno reclinarse en los dedos de Ronnie y comenzar el masaje otra vez. ¿Por qué estoy sintiendo así?¿Qué está pasando dentro de mí? Es solo Ronnie. Intentó imaginarse cómo se sentiría si alguienmás estuviera tocándola pero un accidental roce de una mano contra su clavícula hizo que alejaraesos pensamientos. Oh, qué no daría para un agradable masajes de espalda de ti ahora mismo.Comenzó a reclinarse en el tacto de Ronnie otra vez y tuvo que pararse. Esto es loco. Es solo quenadie me ha jamás tocado así antes, eso es todo. Repitió las palabras una y otra vez en su cabezahasta que el trenzado fue hecho. Cuando Ronnie salió de detrás ella y se recargó contra lasalmohadas, Rose sentía todo excepto relajación. Su cuerpo estaba completamente despierto yquemándose con un fuego que no había sentido en años. De hecho, el cuarto le parecíaabsolutamente caliente en estos momentos. Únicamente esperaba que el sueño pudiera llegarrápidamente. "Estoy cansada," dijo con un falso bostezo."¿De verdad?" Ronnie miró el reloj. "Es aún temprano.""Yeah, no lo sé, pienso que tu masaje de cuello es el que hizo que me diera sueño. Puedesquedarte levantada si quieres, la TV no me molesta." Cerró los ojos y frotó su nariz más profundaen su almohada."No estoy cansada todavía pero no quiero mantenerte levantada. Iré al piso de abajo y entrenarédurante un rato. Estoy segura que eso me cansará.""Oh, no tienes que irte," Rose protestó, aunque una idea se estaba formando en su mente."No, eso no es ningún problema, de verdad. Necesito un entrenamiento," la tranquilizó, bajandode la cama y apagando la televisión. "Volveré en alrededor de una media hora, cuarenta y cincominutos o algo así."
  • 236. "Ok." Perfecto.*****Rose esperó hasta que oyó la música flotando a través del entarimado antes de doblar su rodilladerecha y separar sus piernas. Darse placer ella misma no era algo que hiciera frecuentementepero sus dedos no tuvieron ningún problema en deslizarse entre sus tersos labios y localizar susexcitados nervios. "Ah..." Sus dedos se sentían fríos rodeándolo por el líquido caliente y lasensación fue intensa cuando llevó su dedo a través de su clítoris. Llenó su mente con eróticasimágenes mientras que su pasión creció. Su mano izquierda se metió debajo de la camisa dedormir y cerró en su pezón llegando a ser difícil bajar el rítmico bombeo...... Acostada sobre la gruesa estera azul de entrenamiento, Ronnie dejó su mano libre viajar en suspants para ahuecar su montículo a través de sus bragas. "Ohh..." Los largos dedos empujaron elalgodón contra sus húmedos rizos, entonces más hasta que la entrepierna estaba saturada.Moviéndose para apalancarse, provocó un poco de aflojamiento en la forma de las bragas y lautilizó a su completa ventaja, enroscando los dedos bajo el borde del elástico y entre sus labiosinferiores. Cerró los ojos, sus dedos se convirtieron en los dedos de Rose. Imaginando a la rubiamujer tocándola tan íntimamente provocando que las caderas de Ronnie saltaran violentamentecontra la estera y su respiración se acelerara. Esta era una fantasía que no se había permitidoconsiderar hasta ahora y estaba sorprendida por su fuerza. Era demasiado para negarlo más.Estaba enamorada de Rose Grayson; nada podría cambiar eso. En la realidad podría nunca serpero aquí, ahora, sobre una estera en su gimnasio privado, la fantasía podría ser real. Aquí nohabía accidente, ningún hueso quebrado, ninguna vida destrozada. Aquí estaban solo ella y Rose,amándose la una a la otra. Los dedos de Ronnie se movieron a través de los negros rizos y losrosados labios con vieja familiaridad pero los tactos eran de alguna manera diferentes, másintensos. Estaba más que lista cuando dos largos dedos encontraron su entrada y se deslizarondentro en su primer nudillo...... Rose trajo la otra mano abajo y se frotó frenéticamente. El molde integral era la única cosa quemantenía sus caderas uniformes remotamente en la cama. Los músculos de su muslo se tensarony sintió una punzada de dolor en su pierna izquierda pero este palideció en comparación al placerque sus dedos estaban trayendo. Bombeando dentro, retrocediendo, entonces dentro másprofundo aún, su amante de la fantasía la trajo al borde. Rose empujó tanto como podía perohabía más... más que no podría completamente alcanzar. Ese lugar especial estaba tan cerca y aúntan lejos. Dientes apretados fuertemente, cara contraída, empujó para alcanzar el orgasmo.Bombeando tan intensamente que lastimó los tejidos entre sus dedos mientras su mano izquierdanunca cesó en sus frenéticos esfuerzos. Rose se sintió balancearse sobre el borde pero no podía
  • 237. caer sobre él. Entonces su amante de la fantasía le habló. "Sí, eso es, Rose. Déjate ir, eso es." Lostonos bajos de Ronnie retumbaron a través de ella, disparando cargas eléctricas que se movieronde sus pechos a su clítoris donde la explosión final vino con demoledora fuerza...""¡Oh... Rose!" Ronnie gritó cuando los embates estrepitosamente la atravesaron. Los seguros,deliberados movimientos la arrastraron fuera del placer, permitiéndole algunos segundos más consu imaginaria amante antes de caer flojamente de nuevo a la estera. Cerró los ojos, quedándoseallí por varios minutos, poco dispuesta de dejar a la fantasía irse demasiado pronto. Finalmente surespiración se retardó y la realidad volvió. Con ella vino la profunda tristeza. No importa lo quéhiciera, nunca desaparecería la verdad sobre el accidente. Nada quitaría el dolor de Rose. Ronniese incorporó y envolvió los brazos alrededor de sus piernas, abrazándose en un ovillo. Por tantotiempo no he necesitado a alguien y ahora estás tú. Miraba el techo, entonces lentamente enterrósu cabeza contra sus rodillas. ¿Qué es lo que voy a hacer? Te necesito en mi vida, Rose. No puedoimaginar cómo era esta vida antes de que tú vinieras y me da pánico el pensamiento de que tevayas para siempre. En este momento no había nada que Ronnie deseara hacer más que abrazarsecontra la mujer más pequeña. Respiró hondo y se incorporó, sabiendo que entre más tiempopermaneciera abajo más tiempo pasaría antes de que pudiera recostarse contra el calor de Rose.La toallita entre sus piernas, quitó cualquier rastro de actividad. Su tarea finalizó, dejó ésta denuevo en el cómodo sobre la mesita de noche. Rose se recostó bajo las sábanas y esperó a queRonnie volviera. En la oscuridad, pensó acerca de lo que había sucedido. Nunca en sus remotossueños se había pensado teniendo sexo con otra mujer. Ahora, su cuerpo aún hormigueando porel intenso orgasmo, Rose intentó resolver sus encontrados sentimientos. Se preocupaba muyprofundamente por Ronnie, ¿pero de esta manera? No obstante, todo lo que tomó supensamiento era la ejecutiva hablándole bajo y seductoramente a ella y Rose comenzó acalentarse otra vez. Intentó pensar en dos mujeres teniendo sexo. Nada. No había interés enabsoluto. Las visiones en su mente eran solo sexo, cuerpos y miembros mezclándose juntos para elplacer físico. Pensó en Ronnie otra vez. Largas, nunca terminando piernas llevadas a una fácilhinchazón en la cadera después estrechándose a su delgada cintura. Pechos que ni parecíandemasiado grandes ni demasiado pequeños para su alto marco. Un esbelto cuello llevaba a unacuadrada quijada y fuertes pómulos, todo acentuado por llenos labios y expresivos ojos azules.Pero la revisión mental no podía permanecer en lo físico. La rica voz jugó en su oído mientras ladulce fragancia persistiendo sobre la cercana almohada llenó sus fosas nasales. Rose de repente sedio cuenta de su mano moviéndose contra su pecho. El repentino silencio cuando el estéreo fueapagado sacudió a la joven mujer sacándola de su nueva fantasía. Sus manos fueron directo a suscostados y esperó a que la puerta del sótano se cerrara y que la de ésta habitación se abriera.
  • 238. "¿Estás despierta?" Ronnie susurró cuando entró en el oscuro cuarto. Esperó algunos segundosantes de repetir su pregunta. Contenta de que Rose estuviera durmiendo, cuidadosamente sedeslizó dentro de la cama. Sus cuerpos estaban apenas tocándose. Intentó una vez más. "¿Rose?"Esperó varios segundos antes de recostarse y se meneó en cierre. Su cara se enterró en el doradocabello, su brazo descansado a través de la pequeña cintura, Ronnie dio un suspiro satisfecho yflotó libremente.Mucho tiempo después de que la respiración de Ronnie cediera a suaves ronquidos, Rose estabadespierta, sus dedos ociosos hacían círculos en el dorso de la mano que se apoyaba sobre suestómago. Es demasiado malo que Chris te lastimara tanto, usando su amor contra ti,amenazando decir a todo el mundo sobre... Sus ojos estallaron abriéndose cuando la preguntatomó forma. ¿Por qué sería tan terrible para ti ser involucrada con un compañero estudiante? Noes que tú estuvieras durmiendo con un profesor o algo. A menos... sus ojos crecieron de par enpar.A menos que Chris sea una Christine.Continuará...Capítulo 9"Buenos días, María." Rose rodó dentro de la cocina, siguiendo el olor de los panecillos de canelarecién horneados."Y buenos días a ti también, Rose. ¿Quieres un poco de café?""Me encantaría una taza, gracias.""La traeré aquí a la mesa." El ama de llaves alcanzó en el armario y sacó una taza sin mirarla. Parael momento en que se dio cuenta cual había agarrado, ya había añadido la crema y azúcar. "Bien,supongo que Ronnie tendrá que usar otra taza."
  • 239. "Usted me dio su favorita otra vez, ¿no es así?" Rose preguntó con una sonrisa. Esta era otra de lospequeños caprichos de Ronnie. Su café de la mañana era siempre servido en una taza negra conlas palabras "el jefe" a través de ésta."Me temo que lo hice. La vaciaré y te daré en otra.""No, no se preocupe. Ronnie puede vivir sin su taza del jefe por un día." Esto realmente divertía aRose que con las docenas de tazas que llenaban el armario, su amiga estuviera tan encariñada conesta en particular."Ya sabes que le gusta su café en esa taza," María amonestó."Es bueno que cambie su rutina de vez en cuando," vino la juguetona contestación cuando tomó lataza de la mujer mayor."¿Y qué está pasando con ustedes dos?" Ronnie preguntó cuando entró en el cuarto. Tomó elperiódico y echó un vistazo en el titular antes de que notara. "¿Robando mi taza favorita?" Cruzódetrás de la joven mujer y se sentó en la silla al lado de ella."No te preocupes, yo sé quién es realmente el jefe por aquí," Rose contestó cuando tomó untrago."A veces me lo pregunto," Ronnie regresó la broma. "¿Crees que puedas enviarme un mail hoy?""Yeah, anotaste qué hacer, ¿no es así?""Está al lado de la computadora." Levantó la mirada para ver a María venir con su café. Miró lataza burlonamente. "¿De dónde vino ésta?" Era una taza de Cartoon Far Side con dos ciervos enésta. Uno tenía una diana roja brillante en su pecho. El pie de foto por debajo decía infierno deuna marca de nacimiento, Hal. Ronnie se rió suavemente y bebió de ésta.
  • 240. "Ves, el cambio es bueno," Rose dijo con el labio sobre de su taza. María trajo su desayuno juntocon una jarra de café."Si las señoras me disculpan, iré a comenzar en la lavandería.""Ok, gracias María.""Yeah, gracias."Ya solas, ambas mujeres comenzaron a comer su desayuno. Ronnie tenía el tenedor en una manoy el periódico en la otra. Aunque ojeaba la sección de negocios, el periódico también tenía laventaja extra de permitirle mirar y estudiar a la inadvertida Rose. Las quebradas piernas estabanocultas debajo de la mesa redonda. Con el suave rubio cabello metido detrás de sus orejas, Ronnietenía una vista sin obstáculos de la suave curva de la mejilla de Rose, la pequeña nariz respingada,el color óxido de las cejas que se reclinaban por encima de sus muy verdes ojos. Repentinamenteesos ojos voltearon y la miraron. Arrugando las páginas y bajando la mirada al periódico, Ronnieesperó que el rubor que sentía no fuera demasiado visible. "Um... estoy pensando acerca dedisminuir algo de la cantidad de trabajo de Laura. Tengo algunas cartas que necesiten ser puestasal día. No es difícil de hacer pero es tiempo consumiéndose. Dijiste que aprendiste cómo utilizar lafusión del correo, ¿no es así?" Sus ojos nunca salieron del periódico, aunque no tenía idea cuálesnoticias estaban en el periódico."Hmm. Um." Rose tragó y dejó la taza abajo. "Fue difícil al principio pero una vez que conseguíagarrarle esto es realmente bastante fácil." Por dentro estaba entusiasmada. Ronnie me estádando verdadero trabajo para hacer, no solo ejemplos y pruebas en los programas decomputadora. Verdadero trabajo que necesita ser hecho y me lo está confiando. "Me aseguraréde que este sea hecho enseguida y prometo que no habrá errores."Detrás del periódico, la ejecutiva sonrió en el entusiasmado tono. "Te mandaré un correoelectrónico de los archivos tan pronto como llegue al trabajo. Estoy segura que no tendrás ningúnproblema con eso." Dejó la sección de negocios del periódico abajo y se sirvió otra taza de café."Bien, vamos ver a quién la policía capturó anoche," Ronnie dijo cuando tomó la sección local. Se
  • 241. movió a través de las páginas hasta que encontró el informe de la policía enumerando a toda lagente que fue arrestada o compareció en la corte. Vio el nombre de una vieja amiga de lapreparatoria arrestada por prostitución. "¿Qué?" Acercó más el periódico, tirando su taza de caféencima en el proceso. "Maldición." Se levantó. La blusa amarillo crema ahora estaba cubiertaabajo del frente con el mojado beige del café. Deshizo los primeros botones, confirmando queeste se hubiera filtrado sobre su fondo también. "¡María!" Se giró para ver al ama de llaves salirdel cuarto de lavado. "Café.""Sobre la seda," María señaló. "Verónica Louise, atravesaré más Woolite contigo." Movió sucabeza, causando que Rose sonriera mientras el café mojaba la mesa. "Bien, sal de esas cosasmojadas." Ronnie se giró para salir del cuarto. "No hay necesidad de ser modesta ahora. Tú no vasa correr al piso de arriba con el café goteando de tu blusa. Hay bastante desastre para limpiar aquímismo.""Bien." En un movimiento rápido la blusa fue quitada seguida por el fondo. "Dame la faldatambién." Un tirón de cierre y la prenda siguió a las otras ropas mojadas en las manos de María.Con Ronnie de espaldas a ella, Rose dejó a sus ojos viajar arriba y abajo del alto cuerpo vestido ensolo medias y un bra color crema de encaje. Se concentró pero no sintió la excitación que habíaexperimentado la noche previa. Lo qué sentía era culpa por mirar fijamente en el cuerpo de suamiga. Esto es tonto. Es solo Ronnie. Apartó sus ojos cuando el cuerpo medio vestido se dio lavuelta, levantando la mirada solo cuando oyó a la mujer de cabello oscuro dirigirse a ella. "Voyarriba a cambiarme.""¿Oh, sabes qué se vería realmente bonito en ti? Ese pantalón gris de lana y esa blusa azul claro."Rose pensó sobre la última vez que había visto a Ronnie usar ese traje y en como destacaba susojos. "Éstos se ven realmente bonitos en ti.""El pantalón gris, ¿hmm?" Ronnie recordó cuánto le gustaba a Rose esa particular combinación. Lapiel chinita se levantó en sus muslos. "Es mejor que vaya a cambiarme antes de que me congele amuerte por estar parada aquí."
  • 242. Volvió pocos minutos después, admitiendo para sí misma que el pantalón de lana era una muchomejor idea que la falda en una mañana tan fría. "Ok, ¿qué piensas?" Preguntó, dándose vuelta conla blazer doblada en el brazo."Estupendo aspecto," Rose dijo. El pantalón se ajustaba en todos los lugares correctos y la camisacontorneaba agradablemente sus suaves curvas. "Te ves... preciosa.""Gracias." Ronnie bajó la mirada en los destellantes verdes ojos y sonrió. "Te enviaré por correoesos archivos una vez que llegue allí." Combatió el impulso de darle a la joven mujer un besorápido en la mejilla y cambió eso por un apretón en el hombro. "Mejor me voy antes de que eltráfico se ponga demasiado pesado.""Oh, Ok. Me aseguraré de tener ese programa subido para que pueda conseguir empezar tanpronto como eso llegue.""No tengas prisa, Rose. Lo que consigas de ellos estará bien." Privadamente le satisfizo al final nooír el entusiasmo en la voz de su amiga. Ronnie no tuvo duda cuando llegó la ética de trabajo deRose. "Intentaré estar temprano en casa." En ese momento, el ama de llaves salió del cuarto delavado con el estropajo y el cubo en mano. "Mejor me voy antes de que María encuentre unnuevo uso para ese estropajo.""A veces," María dijo cuando sacudió su cabeza.Ronnie giró su atención a Rose. "Te llamaré más tarde.""Okay."Rose se rodó apartándose cuando el ama de llaves comenzó a limpiar el desastre. El jeep azulbrillante desapareció del camino de entrada, dejándolas a las dos solas. Es hora de conseguiralgunas respuestas, Rose pensó para sí misma.
  • 243. "María, ¿fue fácil para usted aprender a utilizar el mail?""Señor no, niña. Cuando Ronnie me dio la computadora yo estaba asustada de encenderla. Nosabía lo que haría.""¿Pero ahora a usted le gusta?""Hablo con mi hijo en Arizona todas las noches." Empujó el estropajo seco sobre las últimas gotasde lo derramado. "Debiste ver mis cuentas del teléfono antes de eso.""Apuesto cuando Ronnie estaba fuera en la universidad las cuentas del teléfono eran algo." Genialsigue, Einstein. Por qué no solo sales directo y dices vamos hablar del tema Stanford,mentalmente se regañó. "Quiero decir, es solo tan cercana a su familia y todo.""Cuando los chicos estaban en el colegio esto por supuesto era un tiempo duro por aquí." Maríatomó los platos del desayuno y se dirigió hacia el lavavajillas. "Uno de ellos estaba siemprellamando para una cosa u otra." Tomó la jarra y sirvió algo del humeante líquido en una taza parasí. "Lo juro estaba en la oficina postal todos los días enviando algo a uno de ellos.""Vamos siéntese y hablemos por un rato," Rose dijo, señalando en el asiento vacío. "No haymucho que tenga que ser hecho hoy y tengo que esperar para que ella me envíe esos archivos.""Solo por un pequeño rato. Tengo que aspirar. Tabitha arroja más pelo que cualquier gato quehaya visto nunca," volvió a llenar la taza de la joven mujer. Se sentó en la silla ofrecida y tomó untrago de su café. "Ellos eran exactamente un puñado entonces.""Supongo que la independencia que vino con estar ausente del hogar debe haber sido demasiado,¿huh?" Metió un perdido mechón de rubio cabello detrás de su oreja. "Ronnie seguro tuvo un ratoduro de esto." Vio el parpadeo en los ojos de la mujer mayor y sabía que tenía que pisarcuidadosamente. "Ella me contó sobre Chris."
  • 244. "Esa fue una cosa muy triste y no algo que me guste hablar." María dijo, bajando la mirada a lamesa. Bebió varios tragos de café. "Alguna gente es solo basura, Rose. Simple y sencillamente.""María, ¿puedo hacerle una pregunta?" En el reacio cabeceo, respiró profundamente y continuó."¿Usted piensa qué estoy utilizando a Ronnie?""No importa lo que pienso. Lo qué importa es lo que ella piensa." Vació su taza y le dio a Rose unaseria mirada. "Odiaría verla lastimada así otra vez.""No sé como alguien que pueda conocer a Ronnie por cualquier espacio de tiempo quierautilizarla," Rose dijo suavemente, su mirada fluctuaba de María a la mesa y de regresó otra vez."Tiene el corazón más bueno que cualquier persona que yo conozca y no quiero decir por ser sologenerosa. Debe haber sido devastador para ella confiar en alguien y tener esa confianza rota." Notenía idea que los pensamientos del ama de llaves fueron inmediatamente al Porschecompletamente reparado metido allá en el garaje. "Estando en esa edad, teniendo algo tanprivado expuestos a sus padres..." Rose meneó su cabeza. "Solo no puedo imaginarme por quéalguien sería tan cruel con ella. ¿Usted alguna vez conoció a Chris?""No, el excavador de oro nunca se presentó aquí," María dijo. "Yo únicamente hablé con ella porteléfono."Bingo. La gran pregunta fue contestada.*****Delores Bickering condujo su oxidada Station Wagon dentro del garaje del estacionamientopúblico y se metió en el primer sitio vacío, no importándole que fuera reservado para losminusválidos. Si recibía un ticket, terminaría en la guantera con el resto de los que había recibido.Los tickets y el seguro no eran cosas en lo que eligiera gastar su dinero. El vacío paquete decigarros golpeó el suelo cuando encendió el último y se alejó de su auto. Si fueran las cosas de lamanera en que las planeó, tendría suficiente dinero para los cigarros antes de que el día hubieraacabado.A los Cartwrights siempre le han gustado las cosas grandes. Cuando el Hotel Wellington fueconstruido a finales de los años 20, ésta torre sobre el más pequeño edificio Cartwright en la
  • 245. siguiente puerta. El abuelo de Ronnie lo tomó como un desafío y el resultado fue la construcciónde uno de los edificios más grandes de Albany, más de treinta plantas altas. Delores estaba paradadelante de éste e hizo una mueca desdeñosa en el gran logotipo tallado en granito rojizo sobre laspuertas. Se empujó a través de las puertas giratorias y entró al espacioso vestíbulo. En la paredestaba una placa de metal dándole la bienvenida a las oficinas corporativas de Cartwright. Bajoéste estaba un directorio de departamentos junto con los pisos en los cuales estaban situados.Ronnie estaba justo terminando un tazón de fruta cuando el timbre sonó. "¿Sí, Laura?""Um... hay alguien aquí que quiere verle," la vacilante voz dijo."¿Quién?" Un rápido vistazo en su calendario no mostró cita programada para esa tarde. Oyó a susecretaria preguntar el nombre del visitante y apretó su quijada tan pronto como reconoció la voz."Manténgala allí afuera un minuto." Colgó el teléfono y golpeó ligeramente el bolígrafo contra elescritorio. Maldición, ¿qué está haciendo ésa perra aquí?La respuesta vino a ella inmediatamente. Su primer instinto fue lanzar a Delores fuera perocuando abrió su boca para hablar, Ronnie notó algo que cambió su decisión. Girando alrededor ensu asiento, alcanzó el ratón e hizo clic encendiendo el ícono de seguridad. Su contraseña y algunostecleos más, una pequeña luz roja se encendió en la cámara de seguridad metida discretamenteen la esquina superior de su oficina. Era hora de exponer a Delores Bickering por lo que ellarealmente era. "Envíala adentro.""Bonita oficina," la mujer grande cabeceó aprobadora cuando hecho un vistazo. "¿Usted emplea?""No." Ronnie no podría creer que tuviera el descaro incluso para hacer tal pregunta. "Usted noestá aquí para preguntarme acerca de un trabajo.""Vine hablar con usted sobre Rose." Desabrochó su sucia chaqueta amarilla y se quitó el gorrotejido, enviando copos de nieve sobre la espesa alfombra Borgoña. "Usted sabe que soy la cosamás cercana a una madre que ella ha tenido nunca."
  • 246. "Si usted lo dice." Oops, no quisiera que Rose me viera siendo hostil con la perra. Forzando unacortés sonrisa en su cara, dijo con una más cuidadosa voz. "¿Y para qué usted deseaba verme? Porfavor, tome asiento."Delores se dejó caer en el sofá y lanzó su chaqueta en el cojín más lejano. "Habría pensado quealguien como usted tendría café para sus visitantes." Miró mordazmente en la vacía cafetera en lamesa lateral. "Especialmente para aquellos que son parientes de sus amigos."Los ojos de Ronnie se estrecharon pero guardó su lengua. "¿Usted dijo que desea hablar conmigosobre Rose?""He encontrado una manera de ayudarle a salir.""¿Ayudarle a salir?""Yeah." La mujer grande se incorporó. "Le he encontrado un trabajo en Cobleskill. Puedecomenzar el lunes. Pagan seis dólares por hora.""¿Por qué necesitaría trabajar en Cobleskill? Eso está a una hora. Además, ¿usted no notó quetiene dos piernas quebradas? Ella no está en condiciones para trabajar.""Es en una oficina de telemarketing. No tendrá que estar levantada, solo es hablar por el teléfono.Por supuesto que pienso que tendrá que mudarse nuevamente conmigo.""Ella le dijo ya que desea vivir conmigo. ¿Por qué cambiaría su opinión ahora?" ¿Qué truco estáusted intentando sacar? ¿Hacer que Rose elija entre nosotras? Maldita sea si la dejo a ustedllevársela lejos de mí.Delores meneó su cabeza. "Usted no entiende. Rose y yo tenemos un acuerdo. Me debe porhaberla cuidado y prometió ayudarme de cualquier manera que pudiera."
  • 247. "Déjeme conseguir esto correcto. ¿Quiere que se mude de nuevo con usted y trabaje en eseempleo de telemarketing para que pueda darle dinero?""Pienso que es solo lo justo. Vivió bajo mi techo y comió mi comida por años sin pagar nada y ya estiempo para que me devuelva el pago." Delores se cruzó los brazos y se recargó."¿Así que le debe a usted por todo lo que hizo por ella cuando vivió con usted?" Sonaba ridículopero no se rió. No puedo creerle. Rose merece mucho más en su vida que un pedazo de basuracomo usted."Usted puede considerarlo de esa manera. Yo lo considero de esta forma. Habría podido rentar sucuarto a alguien que hubiera podido pagarme. Me debe el dinero que perdí por no poder rentarlo.Cuando se fue tuve que comenzar a pagar una niñera en las noches del bingo y los bolos. Migenerosidad puede ir únicamente hasta ahora. No soy rica, usted sabe. No puedo permitirme sertan caritativa como usted."Tra... Ronnie agarró el borde de su escritorio. Usted perra. Ahora no tenía duda sobre la razón deque Delores viniera a su oficina."Decidió que Rose le debe dinero porque vivió con usted cuando era un adolescente, ¿es esocorrecto?""Exactamente.""Y dado que le debe todo ese dinero piensa que debe mudarse con usted y trabajar en ese empleopara que pueda pagarle lo qué le debe, ¿correcto?""Correcto."
  • 248. Los labios de Ronnie tiraron hacía atrás dentro de una sonrisa mucho como una cobra justo antesde atacar."Pero dado que soy su amiga pensó usted en venir y ver si había algo que yo pudiera hacer,¿correcto?""Bien, no estamos hablando de mucho para alguien como usted. Si es realmente su amiga piensoque desearía ayudarla." Delores dijo indignadamente."Y yo podría ayudar a Rose pagando su deuda a usted, ¿esa es la idea?" Ronnie estaba cansada deljuego y de mirar a la sucia mujer que estaba intentando utilizar a Rose. Hora de conseguir elpunto. "¿Cuánto?""Bien, usted tiene que tener en cuenta cuánto tiempo vivió conmigo y entonces...""¿He dicho cuánto?" Ronnie hizo lo posible para mantener la hostilidad fuera de su tono. "Vamos,estoy segura que usted tenía una cifra en mente cuando entró aquí. ¿Cuánto piensa que Rose ledebe por cuidar de ella?" Sacó la chequera del cajón y la abrió."Cinco... no, diez mil.""¿Diez mil dólares y usted se alejará y dejará a Rose en paz?"El signo de dólares bailaba delante de los ojos de Delores y la avaricia cantó en su corazón. Casiestuvo de acuerdo, entonces se dio cuenta que la rica mujer estaba haciéndolo demasiado fácil."Espere." Se levantó y se acercó al escritorio, apoyando las rechonchas manos en la pulidamadera. "¿Qué si dijera que quiero quince mil o incluso veinte?""¿Es lo que usted tomaría?"
  • 249. "¿Usted está realmente dispuesta a darme veinte mil dólares?" La suspicacia apareció. "¿Porqué?""Tengo mis razones." Tomó la pluma para endosar el cheque y se detuvo. No tenía intención deusar la pluma que Rose le regaló. Buscó en el cajón, sacó otra y comenzó a escribir."Es B- i- c-k-""Sé cómo se escribe.""Sabe," Delores rió nerviosamente. "Siempre supe que encontraría a alguien que la acogería." Susojos se ensancharon cuando los ceros fueron agregados a la casilla de la cantidad. Sensación devictoria dentro de su visión, se relajó y recargó su cadera contra el escritorio, mucho para lairritación de Ronnie. "Veinte mil dólares. Humph. Puede no parecerle mucho a usted pero puedoconseguir un nuevo remolque con eso."Ronnie se levantó y arrancó el cheque del talonario. "Y por el costo de un remolque usted estádispuesta a salir de la vida de Rose y dejarla en paz para siempre, ¿correcto?" Delores extendió lamano por el cheque pero ella lo sostuvo en el aire. "Este es el trato. Por veinte mil dólares ustedno volverá, nunca llamara o parará cerca. Usted se olvidará que ella existe.""Deme el cheque y olvidaré todo acerca de ella," Delores prometió, su índice y pulgar agarraron enla esquina del papel."¿Usted incluso no desea despedirse de ella?" La ejecutiva sostuvo el cheque firmemente,negándose a entregarlo sin una respuesta. No esperaba lo que consiguió."¿Por qué? ¿Esto valdrá más dinero si lo hago?" Delores la miró expectantemente.
  • 250. Ronnie se olvidó sobre la videocinta en el shock de oír las frías palabras. Con un movimientoenojado tiró del cheque atrás y se levantó, su marco de seis-pies se elevó sobre la mujer más baja."Usted perra." Los azules ojos ardían con furia. "Usted nunca se preocupó por ella, ¿lo hizo?" Suspuños se cerraron, arrugando el cheque. "¡Usted la recogió solo por el cheque de cada mes y paratener una niñera incorporada!" Los nudillos se volvieron blancos bajo la presión y cheque sufriómás daño."El cheque..." Delores precisó. "Tenemos un acuerdo."Ronnie bajó su cabeza, el largo oscuro cabello ocultaba su cara. "El dinero. Eso es todo lo queusted le preocupa, ¿no es así?" Su voz era reservada, baja... la calma después de la tormenta."Usted utilizó a Rose por el dinero. La utilizó como una hija para obtener el dinero del estado ycuando estaba luchando por sobrevivir usted tomó el dinero de ella." Levantando su cabeza de untirón, Ronnie trabó los ojos con la mujer que odiaba. "Ahora está acostada allí con dos piernasquebradas y en vez de preocuparse sobre ella está intentando conseguir dinero de mí.""¿Usted quiere deshacerse de mí? Deme el cheque y me iré." La mujer grande extendió su mano."¿Usted quiere el cheque?" Ronnie aplanó el arrugado cheque, después lo extendió delante deella. Lo rompió cuidadosamente en dos, después puso los pedazos juntos y los rasgó otra vez."Estoy segura que el Estado de Nueva York le pagó mucho más de lo que usted incluso gastó enRose." Otro rasgón. "Hubo semanas cuando ella pasó sin nada de comida para sí misma sinembargo le enviaba a usted un cheque porque consiguió convencerla de alguna manera que ledebía." Lanzó el montón de confeti sobre el escritorio. Delores podía únicamente estar parada allíy ver como su plan se derrumbaba. "Usted ha utilizado a Rose por última vez. Salga de mi oficinaantes de que haga que seguridad la eche.""Usted no puede...""¿No puedo qué? ¿Lanzar a un vividor holgazán fuera de mi propio edificio?" Ronnie presionó susnudillos contra el escritorio para evitar llegar al otro lado y golpear a la asquerosa mujer. Losmúsculos en sus antebrazos agrupados y apretados preparados. "Usted lastimó a Rose y nopermitiré que lo haga otra vez. No merece saber de alguien tan amable y tierna como ella. Llegue
  • 251. a la de vista de mi casa y haré que la arresten. Una llamada telefónica, una carta, cualquier intentode ponerse en contacto con ella y haré de su vida un infierno."Con todas las perspectivas del dinero idas, Delores no tenía nada que perder. "Usted piensa que estan inteligente con todo su dinero de mierda. ¡Usted no sabe NADA!" Arrebató sobre el sofá yagarró su gorro y chaqueta. "¿Usted piensa que Rose era la única niña adoptada que tuve?" Lapuerta se abrió y dos robustos oficiales de seguridad entraron, sin duda llamados por Lauradespués de oír las fuertes voces."¿Hay problemas, Srta. Cartwright?""Acompañan a esa..." Perra vino a su mente pero un sentido de decoro tenía que ser mantenidoen la oficina. "... intrusa afuera y asegúrense de que nunca entre otra vez.""Ustedes mantenga sus manos apartadas de mí," Delores agarró su bolso y estalló delante de loshombres uniformados. "Cerciórese de que Rose sepa que usted fue la única que me hizodetenerme para hablar con ella. Ésta es toda su culpa." La puerta externa de la oficina se cerró,dejando a una confundida Laura y a una furiosa Ronnie paradas allí."Laura, quita el resto del día. Me iré a casa temprano." Cerró la puerta y se acercó a su escritorio.Los pedazos del cheque fueron echados al bote de la basura y su preciada pluma fue puesta denuevo en su cajón del escritorio.Hubo unos rápidos golpes antes de que su puerta se abriera. "¿Ronnie?" Susan asomó su cabeza."¿Qué sucedió? Oí que llamaron a Seguridad a tu oficina.""Nada importante, solo un cierto asunto del que tuve que ocuparme." Agitó su mano rechazando."No te preocupes sobre eso.""Sabes que voy a averiguarlo de cualquier manera. Puedes también decírmelo." La pelirroja entróy cerró la puerta.
  • 252. "Tengo derecho a algo de vida privada." Se hundió en su sillón, un profundo suspiro se escapó desus labios. "Deja esto ir, hermana.""¿Tiene que ver con Rose?" El rápido tirón de la cabeza respondió a la pregunta de Susan. Untorpe silencio cayó entre ellas por varios segundos antes de que ella hablara otra vez. "Um..." LaCartwright más joven bajó la mirada en su uñas. "Si um... bien, sé que tú realmente no tienes aalguien cercano a ti excepto Rose y bien, supongo, yo. Si... si necesitas a alguien para hablar...bien, estoy aquí." Se enderezó y dio un paso atrás. "Los niños están preguntando cuando puedenir otra vez." Aclarando su garganta, Susan continuó, su mirada cayendo sobre su hermana mayor."Cuando expliqué a John que Rose vivía contigo, él me preguntó si eso la hacía su tía también.""Ya te dije..." Ronnie comenzó solo para ser detenida por una mano levantada."Lo sé. Le dije que no lo era, pero si esto estaba bien para ella, él podría llamarla así."Bajando la mirada a su escritorio, la ejecutiva sonrió, entendiendo el indecible gesto detrás de laspalabras. Se levantó y aunque nunca es muy cariñosa con su hermana, Ronnie se acercó y envolviósu brazo alrededor de los hombros de su hermana. "¿Qué te parece mañana en la noche? Estoysegura que Rose no puede esperar para tener a su individuo de lucha libre pisoteado otra vez."Soltó el casual abrazo. "¿Pero qué te parece ahora mismo que yo nos lleve a comer? A algún lugaragradable, ¿qué te parece Maurice o Giovanni?""Oh, eso suena rico, ¿pero qué te parece probar ese nuevo lugar chino en Western Aveniue? Oíque tienen excelente comida."Un pequeño ícono en la pantalla cogió la esquina del ojo de Ronnie. Con un comienzo recordó lavideocinta. "Uh... yeah, eso suena rico." Se giró para la computadora y apagó la cámara. "¿Por quéno vas conseguir tu chaqueta y me encuentras abajo en el vestíbulo? Tengo un par de cosas aquíque necesito terminar."*****
  • 253. Ronnie llevó a casa el video y lo ocultó en su dormitorio, no viendo razón de mostrárselo a Roseenseguida. Sabía que la cinta lastimaría a su preciada amiga y esa era la última cosa que queríahacer otra vez. En su lugar esa noche y las otras que siguieron fueron pasadas acostadas una juntoa la otra en la cama ajustable viendo televisión o en el sofá mirando películas. A veces ellasrenunciaban al entretenimiento electrónico y solo pasaban el tiempo trenzándose el cabello la unaa la otra o pintando sus uñas. Era una cómoda rutina de la que disfrutaba enormemente. No sehizo mención sobre los arreglos del continuar durmiendo juntas y Ronnie estaba muy bien coneso. Si tuviera la forma dormirían siempre juntas. Amaba la manera en que el cuerpo de Rosecabía contra el suyo. Nunca hablaron acerca de los crecientes abrazos y los cariñosos tactos peroRonnie observó que ellos eran instigados por ambas en partes iguales.Con Karen no más tiempo necesitada, Rose llenó sus días trabajando en proyectos para Ronnie.Además de mejorar sus habilidades, también le dio una intensa enseñanza de la manera en que laempresa de su amiga estaba funcionando. Les dio algo más de que hablar por las tardes otro quede ellas mismas o de lo qué estaba pasando en la televisión. El último deshielo de enero continuómetido en febrero, prometiendo una anticipada primavera. Ya más hierba estaba viéndose en eljardín trasero más la nieve y el sol viniendo a través de las ventanas era suficiente para calentar lahabitación sin subir el termóstato. Por supuesto en la noche había el calor agregado del cuerpo deRonnie para mantenerla caliente. Era durante esas últimas horas de la noche que Rose pensabaacerca de su relación con su amiga de cabello oscuro. Con la excepción del trabajo, Ronnie estabaa su lado constantemente, no que Rose se quejara. Gozaba el tiempo que pasaban juntas. Amenudo, mientras veían la televisión, su cabeza se apoyaba contra el hombro de Ronnie o inclusoen el regazo de la mujer más mayor. Disfrutaba ese tiempo todo lo posible. Ronnie podríaausentemente acariciar su cabello o dejar una cálida mano apoyada sobre su hombro. Ellasestaban mucho más relajadas la una con la otra ahora. Los iniciales abrazos en la cama no fue másasunto tieso, vacilante. Ahora, cuando llegaba la hora de dormir, el brazo de Ronnie se envolvíaalrededor de su cintura y la cálida respiración cosquilleaba su cuello cuando ellas moldeaban suscuerpos juntos.Rose pensó a menudo del cariño cada vez mayor entre ellas. Los abrazos eran un comúnacontecimiento y los fomentaba tanto como lo hacía Ronnie. Parecía que podían sentir lasnecesidades de la una en la otra, por lo menos estaba segura que Ronnie podía sentir las suyas.Cuando el dolor en sus piernas se encendía, los fuertes brazos la confortaban y consolaban.Cuando una lágrima la sacudía por una película romántica que motivaba la necesidad de serabrazada, no había discusión o petición indirecta, ellas solo se acurrucaban una contra la otra.Pero sin bien disfrutaba la atención y el cariño, Rose no estaba segura que estuviera lista para algomás o si Ronnie estaba incluso interesada. No había habido besos desde que estuvieron bajo elmuérdago en Navidad y sus conversaciones permanecían lejos de los asuntos del corazón o del
  • 254. sexo. Si era deliberado por parte de Ronnie o no, Rose no estaba segura. Solo sabía que ella estabaevitándolo, sus sentimientos eran bastante confusos incluso para pensar en darles voz.Como en este momento. Ellas estaban acostadas en la cama viendo Dateline y la cabeza de Ronnieestaba apoyada contra su hombro. Rose bajó la mirada al sedoso cabello oscuro mezclado con elpropio. Su compañera parecía tan relajada, tan pacífica. Teniendo su brazo atrapado entre suscuerpos era no más una aceptable posición. "Levanta tu cabeza por un segundo.""¿Hmm? Lo siento, ¿estoy lastimándote?" La perezosa voz le dijo a Rose justo cómo relajada laejecutiva estaba."En absoluto. Solo quiero mover mi brazo." Lo hizo y rápidamente lo envolvió alrededor de loshombros de Ronnie antes de que la mujer más mayor pudiera alejarse. "Ahora vuelve aquí." Jalósuavemente y fue recompensada con la cabeza de su compañera apoyándose justo sobre su pechoderecho. "¿Cómoda?""Mmm, mucho.""Bien." El comercial terminó y la atención de Ronnie fue de nuevo a la televisión. Rose no lo hizo.Sus dedos empezaron a tirar de los largos oscuros cabellos. "Tienes el cabello muy suave.""Si tu lo dices. Pienso que el tuyo es más suave, sin embargo. El mío es justo más grueso."Los dedos de Rose se hundieron en el cabello de Ronnie y comenzaron a masajear su cuerocabelludo. "Hmm, puedes tener razón sobre eso," concedió. Pero me gusta tocar el tuyo más.Lentamente los pequeños círculos que estaba haciendo con sus dedos se movieron más bajo hastaque ellos estaban acariciando la suave piel del cuello de Ronnie. La televisión fue completamenteolvidada por ambas mujeres a medida que el masaje continuó. ¿Cuánto estarás permitiéndome?Un solitario dedo se aventuró debajo del suave algodón de la camisa por un segundo entonces tiróhacía atrás. Otra vez. "¿Chris alguna vez frotó tu cuello así?"
  • 255. Ronnie se agitó, sus ojos parecían mucho como esos ciervos cegados por los faros. "Um, n-no..."Tragó, su garganta repentinamente seca. "¿Por qué preguntas?""Solo me preguntaba." Rose ahora vaciló, la pregunta no parecía como tal una buena idea más. "Essolo... bien, te gusta esto tanto. Había esperado que alguien hiciera esto por ti antes.""Chris y yo..." Ronnie buscó las palabras adecuadas. "Nosotros no éramos..." Era un cara o cruzentre qué estaba más seco, sus labios o su garganta. "No estábamos físicamente cercanos. Nohubo muchos abrazos." Se sentó completamente y se movió hasta que estuvo enfrente de Rose."Pensé que era verdadero amor entonces." Una despreciativa risa dejó ver el viejo dolor. "Ahora losé mejor." Bajó su cabeza y se miró las manos. Rose permanecía silenciosa, sintiendo la lucha deRonnie con algún demonio interno. Finalmente la alta mujer eligió la salida fácil. "Por lo menos elsexo era bueno."Las bromas no estarán funcionando conmigo. Te conozco demasiado bien, Verónica Cartwright."Sabes odio a Chris por lastimarte así." Extendió la mano y puso sus dedos debajo de la fuertebarbilla, forzando a los azules ojos a encontrar los suyos. "Y no odio a mucha gente en estemundo."Ronnie quitó la mano de su barbilla y la sostuvo dentro de las suyas. "Curioso." Bajó la mirada asus manos, su pulgar ocioso rozaba los nudillos de la mujer más pequeña. "Siento de la mismamanera sobre la gente que te lastima." Hizo una pausa por un momento, el miedo amenazandomantener las palabras atrapadas adentro. "Eres muy especial para mí, Rose." Su cabeza se levantóy por varios largos segundos se miraron fijamente la una a la otra.¿Oh, mi Dios, vas a besarme? Rose no estaba segura si estaba excitada o asustada cuando sucorazón comenzó a latir a paso acelerado. Sus labios se separaron un poco en subconscienteinvitación.Estaba justo a punto de moverse hacia adelante cuando vio los resplandecientes azules ojosparpadear y mirar hacía otra parte.
  • 256. "Pienso que esto es bastante serio para hablar esta noche," Ronnie dijo, renuente soltando elagarre en la mano de la joven mujer. El mágico hechizo estaba roto y ambas sintieron una gransensación de decepción. Otra oportunidad perdida...otra ocasión no tomada.Rose estaba aún pensando acerca de ese momento mucho tiempo después de que se hubierancolocado para la noche. Giró su cara para mirar a la mujer dormida junto a ella. Quería que mebesaras. ¿Tú querías eso también? Cuidadosa de no molestar a su compañera, se apoyó en sucodo derecho y metió su cabello detrás de su oreja. Con indecisión bajó sus labios a la mejilla deRonnie, plantando el más suave de los besos allí. Sus ojos se ajustaron a la oscuridad, Rose viotanto como sintió la pequeña sonrisa venir a la durmiente cara. "Te amo," susurró antes derecostarse en sus almohadas. Entrelazó sus dedos con los que descansaban sobre su vientre, lajoven mujer cerró los ojos."Te amo también," Ronnie murmuró adormilada, inconscientemente se arrimó más cerca. Laexpresión sobresaltada de Rose por un minuto antes de que se diera cuenta que su amiga estabadurmiendo. Volteó su mejilla para apoyarla contra la oscura cabeza y pronto se quedó dormidaella misma.*****Ronnie abrió la guía de TV y comenzó a leer las opciones. "Un paseo por la nubes. Estáprogramada. Nosotras vimos esa ya. Sabrina, esa es aburrida." Dio vuelta a la página. "Vamos aver cuáles están en pago por evento." Un suave tirón en su muñeca la forzó a mover la guía paraque Rose pudiera mirar con ella."Hay esa nueva película de Jim Carrey," la joven mujer ofreció."Odio a Jim Carrey. Mira, Bruce Willis haciendo explotar otro edificio.""Odio las películas de acción. Vamos a ver una romántica.""¿Por qué una romántica y no una comedia?"
  • 257. "Bien, este es el Día de San Valentín, boba.""Si dos personas están realmente enamoradas no necesitan un día para celebrar éste.""Verónica Cartwright, eres tan cínica. Dame eso." Rose tomó la guía de TV y comenzó a buscar através de las páginas. "Sabes que podríamos jugar o algo si prefieres. Vi que estás dos niveles másarriba que yo en Rescuer of the Miden." Se rió de la avergonzada sonrisa en la cara de la mujermás mayor. "¿Cómo le haces, juegas cuando estoy dormida?""Es adictivo. Vamos, encontremos algo para que nosotras veamos."Quince minutos más tarde la televisión todavía no ofrecía apropiados programas para ver. "¿Hayqué, cien, ciento cincuenta canales en esto y nosotras no podemos encontrar nada para ver?""Eso es porque no quieres ver alguna historia de amor y yo no quiero ver alguna de esas películasdonde corren rápidamente haciendo explotar edificios," Rose contestó."Mucho para la televisión." Ronnie presionó el botón de apagado y lanzó el telecontrol sobre lamesa del café. "Este es un emocionante Día de San Valentín.""Si estás aburrida entonces vamos a hacer algo diferente.""¿Cómo qué?""Podríamos jugar o hacer la uñas la una a la otra o algo así." Rose estaba también no sabiendo quéhacer. Aunque nunca hubiera creído que podría suceder, estaba realmente bastante aburrida enestos momentos. En dos meses de tiempo habían conseguido ver cada película que Ronnie poseíay jugado cada juego en la casa varias veces. Realmente no había mucho más para hacer excepto..."Hablar."
  • 258. "¿Hmm?""Vamos hacer un poco de chocolate caliente, recostarnos, y hablamos. Tú sabes, una de nuestrasinfames conversaciones de chicas." Los ojos de Rose tenían un brillo de travesura."¿Y cuál exactamente sería el tema de la conversación esta noche? No estaré haciendo revivir tusmomentos más embarazosos otra vez.""Oh vamos, tú te enteraste de algunas cosas bastante embarazosas sobre mí también," la jovenmujer regañó."Bien, eso es verdad," Ronnie concedió. "Y tú das vuelta a esa tonalidad más linda de rojo. Ok,jugaré pero vamos a estar en la cocina y hacer la cena mientras estamos hablando."Quince minutos más tarde Rose estaba sentada en la mesa de la cocina cortando cebollasmientras Ronnie estaba parada en la plataforma rebanando champiñones. "Contéstame algo," lajoven mujer dijo mientras limpiaba el interminable río de lágrimas, "¿Por qué soy yo quién terminasiempre cortando la cebolla?""Oh, no puedo soportarlas, me hacen llorar," la mujer más mayor dijo descaradamente."Eres afortunada de no estar al alcance de mi mano, Srta. Cartwright," advirtió juguetonamente.Ronnie sirvió el humeante chocolate caliente en dos tazas, entonces añadió mini-melcochas. Trajouna a la mesa y la dejó al alcance de la joven mujer."Estoy al alcance de tu mano ahora, ¿qué es lo que vas a ser sobre eso?" La inteligente ejecutiva sedio cuenta de su error un segundo después cuando los pequeños dedos se deslizados alrededor desu cintura y comenzaron a cosquillearle despiadadamente. "Oh, hey ya, heh heh, vamos ya, Rose,solo bromeaba." Se hizo hacía atrás fuera del alcance de las juguetonas manos. "Tú solo espera..."dijo entre respiraciones. "Cuando estés fuera de esa silla... Me las pagarás."
  • 259. "Yeah, ¿tú y qué ejército?" Rose le sonreía de oreja a oreja, obviamente completamente orgullosade sí misma. "Parece que yo solo necesito mis dos manos para derrotarte, oh poderosa guerreradel mundo corporativo.""Eso es porque conoces mis debilidades," Ronnie contestó. Y estoy indefensa cuando llegas aresistirte. Se acercó por detrás de la silla y puso las manos en los hombros de la mujer máspequeña. "Y una debilidad ahora mismo es que estoy muriéndome de hambre. ¿Quieres tu fileteasado o salteado?""Sorpréndeme.""¿Salteado dijiste? Sale enseguida." Le dio un suave apretón y caminó hacía el refrigerador. "Oh,hay pastel con crema para el postre.""Suena estupendo. María selecciona siempre la mejor comida," Rose dijo. "Tú estabasprácticamente babeando encima del pollo anoche.""Otra de mis debilidades," dijo mientras recuperaba los filetes y la mantequilla."Tendré que decirle a tus potenciales pretendientes que el camino a tu corazón es a través de tuestómago."Y tendría que decirles que mi corazón está ya dado, Ronnie pensó para sí misma. "¿Y qué sobre ti?¿Qué cosas secretas debería saber para decirles a tus potenciales pretendientes?" Observó conatención de que Rose volteaba a todo menos a ella. "¿Qué es eso? No estoy entendiéndote."Nadie puede entender ese murmullo. Vamos, Rose, déjame entrar."Um..." Sus dedos remontaron el delicado diseño de su servilleta. "Yo tengo," finalmente contestócon un encogimiento de hombros. "Supongo que nunca realmente pensé en lo que desearía en unamante."
  • 260. Ah, ahora estamos llegando a algo interesante. "Ok, así que piensas en eso ahora. Vamos acomenzar con lo básico alto, moreno y atractivo. ¿Ahora qué más?" Puso los filetes a cocinar,agarró su taza, y se dirigió hacia la mesa."Bien, supongo que desearía a alguien que fuera inteligente, atento, que tenga sentido del humorpero no sea un bromista práctico, ningún problemas con juego o drogas o algo así."Por ahora estoy bateando un mil. "Estar atento a tus necesidades y deseos...""Pero no a expensas de las suyas," Rose interpuso."Apropiado," convino. ¿Sus propias? Su ceja se levantó levemente. "Ok, ¿qué más?""Hmm." La joven mujer golpeó ligeramente su dedo en la punta de su barbilla. "Oh, bien que hayahonradez y confianza. Tendría que saber que nunca me mentiría. Tiene que haber esa confianza."Whoops, nada bueno en eso. Hey, ¿ellos nunca mintieran? ¿Qué es con la neutralidad de género,Rose? "No te olvides que él tendría que poder cumplirte cada deseo."Rose parecía reflexionar un pensamiento en su cabeza por un momento antes de hablar. "No sécomo nuestros padres lo hicieron. Esperando hasta que estuvieran casados para tener sexo."Whoa, ¿de dónde vino eso? "Um, odio decirte mi amiga, pero no pienso que ellos esperaran.Quiero decir, ¿comprarías un auto sin primero sacarlo para un paseo de prueba?""Yeah, quizá es por eso que tantos intercambian el suyo después de algunos años."
  • 261. "Pienso que ellos solo están buscando un modelo más nuevo.""Quizá lo qué están realmente buscando no es un auto en absoluto," Rose ofreció nerviosamente."Tal vez." Ronnie respiró profundamente y se sumergió adelante en un peligroso territorio. "Notodo el mundo está interesado en autos." ¿Estás preguntando si estoy?"Y eso está bien," la joven mujer dijo rápidamente. "Si alguien preferiría tener una camioneta queun auto, más poder para ellos.""Con cualquier marca, ellos felices, supongo." Tú y yo sabemos que me estás diciendo que estábien, ¿no es así? Otro pensamiento se le ocurrió a la mujer de cabello oscuro. ¿O estás intentandodecirme que tú eres? "Hay incluso a los que les gustan ambos." Ya está cubre todo los ángulos,solo en caso."Algunas personas no están seguras qué les gusta." Rose levantó la mirada por un segundoentonces de nuevo en la mesa. "Quizá creyeron que le gustaban los autos pero ahora piensan quequieren una camioneta."Ronnie dejó salir una profunda respiración. Oh chico, ¿cómo se supone que yo responda a eso?"Um, bien... e-eso está bien también. Pero pienso que deben tomar su tiempo y no darse prisa enalgo debido a que piensan que a alguien más puede gustarle." Observó los nerviosos dedos quegolpeaban ligeramente el asa de cerámica. "Especialmente si no están seguros." Vamos ver siconsigo eso correcto. "Quizá han conducido únicamente autos y ahora tienen un amigo que legustan las camionetas. Pueden pensar que quieren una camioneta también pero realmente no.""Así qué estás diciendo que no deben darse prisa en algo, ¿incluso si realmente sienten quequieren una camioneta?" Vino la suave voz mientras los verdes ojos se levantaron hasta encontrarlos de Ronnie.
  • 262. "¿Tuvieron alguna vez deseos de una camioneta antes?" Tanto como las metáforas la conducían ala locura, la mujer más mayor no deseaba hacer algo que pudiera aparecer los fantasmas de laobviamente nerviosa Rose."No.""Pienso que la mejor cosa es que la persona solo pase algún tiempo paseando en auto por ahí consu amigo para ver si realmente le gustan las camionetas." Eso es, solo dejar todo de la manera enque está, agradable y seguro. El olor de la carne chisporrotear le dio la excusa perfecta."Maldición, me olvidé sobre los filetes." Ronnie saltó y fue a la plataforma. "Bueno, están bien.Ahora ves por qué a María no le gusta que cocine.""Oh, pensé que era porque utilizas cada olla y sartén en la casa.""Ya veo que las dos hablan de mí cuando no estoy alrededor." Ronnie sonrió por dentro en elpensamiento. "Espero que sean buenas cosas.""Sobre todo las buenas cosas," Rose bromeó. Un incómodo silencio siguió, roto solamente por elchisporrotear de los filetes cuando cada mujer se retiró metiéndose en sus propios pensamientos.Para Ronnie, la conversación reveló mucho más de lo que había esperado. Miró en Rose. Así quésientes algo. No estoy imaginando los crecientes tactos y abrazos. Con ese pensamiento sinembargo, vino el miedo. No creo que alguna vez me utilizarías como Christine lo hizo pero nopuedo poner todo sobre la línea otra vez. No puedo tomar ese riego. En ese momento Tabithavino saltando en la cocina y Rose movió su silla para permitir que el gato saltará a su regazo.Entonces por supuesto, hay el detalle de menor importancia de mí que soy la que te golpeó. Estoysegura que si ese pequeño pedazo de información saliera tú incluso no desearías ser mi amigamucho menos algo más. En lo más profundo Ronnie sabía que tenía razón en mantener las cosasde la manera en que estaban, no importa lo qué su corazón dijera. Había lastimado a Rosebastante.En la mesa, Rose estaba cruzando su propia agitación mental. Abrazó al ronroneador felinoparpadeando al fondo las emociones y fluyendo demasiado cerca de la superficie. Así que ya sabesque lo sé. Miró cuando Ronnie alcanzó el armario para los platos. Tú sabes y no me deseas. Roseno estaba segura si estaba aliviada o decepcionada. Su corazón insistió en lo último.
  • 263. Ronnie puso los dos platos en la mesa. "¿Necesitas algo más para beber antes de que me siente?""No, esto está muy bien, gracias." La joven mujer nunca levantó la mirada de su plato. Sinembargo sabía que esos increíbles ojos azules estaban mirando fijamente en ella. "Esto huelemaravilloso." Tomó su cuchillo y tenedor y se enfrascó en cortar su carne. Ronnie se dirigió haciael lado opuesto de la pequeña mesa redonda, después se detuvo y se sentó al lado de Rose."Hay más vegetales si quieres.""No, así está bien." La joven mujer continuó empujando su carne alrededor de su plato.Ronnie pudo únicamente sentarse cerca impotentemente y observar como Rose se retirómetiéndose en sí misma. Odió la tensión pendiendo en el aire pero no estaba absolutamentesegura qué hacer o decir para romper esta. "Um, si tienes alguna pregunta sobre las camionetas,uh, quizá pueda contestarlas para ti." Oh, eso es brillante, se regaño. "Quiero decir..." se detuvopor un segundo cuando la cabeza rubia se levantó para encontrar su mirada. "Quiero decir... odioesta torpeza." Compartieron una pequeña sonrisa antes de que Rose bajara su cabeza otra vez."No me emociono especialmente con eso yo misma.""Entonces hablemos." Más fácil decir que hacer."No sé qué decir," la joven mujer dijo en una queda voz. El corazón de Ronnie se estremeció por eldolor que oyó allí. Sin pensarlo estiró su brazo y puso su mano encima de la de Rose. El suaveapretón devuelto la dejó saber que el tacto era bienvenido."Solo di lo qué está en tu mente." Varios bocados del filete desaparecieron antes de que Rosehablara.
  • 264. "¿Has tenido muchas camionetas?""Um..." No era la pregunta que Ronnie esperaba. "No, Christine fue la única." Ya está, dije sunombre. Vamos a conseguir más allá de esta cosa estúpida de autos/camionetas."Oh." Rose retiró la mano y comenzó a cortar más carne."Tú no puedes mirarme y hablar de esto, ¿puedes?""No." Lentamente un rubor se arrastró sobre su cuello. "Nunca fui buena hablando acerca de estaclase de cosas.""Más en la acción que palabras, ¿eh?" La broma de Ronnie hizo exactamente lo que esperaba quehiciera. Rose le sonrió y le dio un golpe juguetón."En realidad, cuando viene a esto, no soy realmente muy buena en ninguna categoría." Se relajóun poco, manteniendo el contacto visual por varios segundos antes de bajar la mirada otra vez."No he tenido la experiencia.""Quieres decir..." Tienes veintiséis años. Tú no puede ser. "¿P-pero cuando fuiste pillada en elcamino de entrada?" Miró el lindo rubor volver a la cara de Rose."No estábamos haciendo eso. Estábamos trabajando nuestro camino para eso cuando fuimospillados." Apartó su plato, desistiendo de pretender comer. Ronnie hizo igual. "Después de eso,bueno... eso nunca sucedió."Ronnie luchó por mantener una sonrisa fuera de su cara. "Así que tú... nunca has..." La sonrisa senegó a ser ocultada y tuvo que mirar para otra parte. "... um, ¿siendo llevada para un paseo deprueba?" riendo.
  • 265. "Para de reír." Rose fingió enojo pero la chispa en sus ojos la traicionó. "No. Nadie me llevó paraun paseo de prueba." Tiró a una diabólica mirada en la mujer de cabello oscuro. "Eso no quieredecir que nadie miró bajo la capota.""No podemos comenzar esto otra vez." Ronnie vació su taza y se levantó. "Dado que la cenaobviamente se acabó, vamos a la sala de estar y relajarnos en el sofá." Tengo el presentimientoque esta conversación va a continuar y yo preferiría hablar bajo la suave luz en vez de esta potentelámpara fluorescente. "Traeré el pastel con crema.""No te preocupes por mí." Rose miró a su amiga abrir el refrigerador y sacar una cerveza. "¿Medas una de ésas?"Ronnie la miró burlonamente. "¿Qué sobre tu Percocet? Pienso que no deberías beber con eso.""No he tomado ninguno hoy y no tomaré ninguno esta noche." Rose no era ni mucho menos unabebedora pero en este momento su boca estaba tan seca que estaba segura que podría vaciar unsix pack sin problema."Está bien," la mujer más mayor contestó con indecisión. Quizá no debo beber. Necesito miagudeza cuando estoy contigo, Rose. Sacó dos vasos del armario y siguió a su amiga dentro de lasala de estar.Dejó las cervezas y los vasos y en la mesa del café justo cuando Rose estaba preparada paratransferirse de la silla de ruedas al sofá. "Aquí, déjame ayudar.""Puedo hacerlo.""Es más fácil si ayudo." Dio un paso adelante y bajó su cabeza. Había sido demasiado tiempodesde que Rose dejó su ayuda y extrañaba la sensación de sostener a la joven mujer en sus brazos.Un brazo se deslizó detrás de la espalda y sintió los brazos más pequeños envolverse alrededor de
  • 266. su cuello. Sí, eso es, agárrame. Puso su otro brazo bajo las piernas de Rose y la levantó apartandola silla de ruedas con su rodilla. En vez de poner su precioso paquete abajo enseguida, Ronniesostuvo a Rose sin problemas en sus brazos y bajó la mirada en la cara que amaba. Si solo las cosasfueran diferentes, pensó cuando sus ojos cayeron sobre los suaves labios rosados tan cerca de lossuyos. En el fondo de su mente sabía que un beso no sería protestado. Pero el destino a vecesencuentra la necesidad de ser cruel, Rose tuvo que moverse, provocando que el duro yeso de sumolde frotara contra el antebrazo de Ronnie. Fue un inmediato recordatorio a la ejecutiva detodas las razones de no actuar sobre sus sentimientos. Dejó a su amiga abajo rápidamente perosuavemente, desviando la mirada antes de que cambiara de opinión. Pasó al otro lado del sofá yse sentó de lado en el cojín lejano. Un rápido torcer de su muñeca y la cerveza estaba abierta.Ronnie no se preocupó por el vaso, tomando varios tragos directo de la botella. "¿Quieres algo demúsica de fondo?" Oh, eso es brillante. Es Día de San Valentín. Todas las estaciones tocarancanciones de amor."Seguro." Para Rose, cualquier cosa era mejor que el ensordecedor silencio. Ronnie jugónerviosamente con los diferentes controles hasta que encontró el correcto. Ajustó el volumen a unpunto donde podrían apenas oírlo, entonces dejó el control en la mesa. Abrió la otra cerveza y lasirvió en un vaso sin hacer comentario, entonces se lo pasó a Rose. "Gracias.""De nada." Ronnie se recargó contra el brazo del sofá y tomó otro trago de su cerveza. Se mirabanla una a la otra, silenciosamente esperando que la otra comenzara. Una canción comenzó yterminó sin un sonido de ninguna de las dos mujeres. "Bien, esto es productivo," la ejecutivafinalmente dijo."Quizá debamos solo dejarlo para esta noche," Rose sugirió."No. Necesitamos sacar esto abiertamente." Dio un profundo suspiro y alcanzó su cerveza. Para susorpresa estaba ya vacía. "Wow. No he tomado una así en mucho tiempo." ¿Por qué estoy tannerviosa? Sé lo que tengo que hacer. "Rose, tú significas mucho para mí, sabes eso." Se forzó paraencontrar la mirada de la joven mujer, esperando que sus palabras no sonaran tan falsas paraRose como lo hicieron a sus propios oídos. "Pero tomé una decisión hace mucho tiempo que laempresa viene primero." Incluso sobre mi propio corazón. "No puedo volver sobre eso.""¿Chris te lastimó tan seriamente?"
  • 267. "Si ella lo hizo" Ronnie había estado mirando su regazo y levantó su cabeza en sorpresa en el gentiltacto en su extendido tobillo. "Es más complicado que eso, pero...""Tu camioneta esta estacionada en el garaje y no irá a ninguna parte," Rose ofreció. Sus palabrasque le ganaron una sonrisa conmovedora."Algo así. Necesito otra cerveza. ¿Qué te parece?""Estoy haciéndolo muy bien con ésta." Tomó otro trago y observó cuando Ronnie salió de lahabitación.Ahora sola, Rose sentía el nerviosismo que intentaba mantener bajo control echándolo de lado.Sus traguitos se convirtieron en tragos y su vaso estaba casi vacío para el momento en que Ronnievolvió. Miró el alto, inclinado cuerpo doblarse sobre el cojín y mirarla expectante. ¿Supongo queahora es mi turno, huh? Tomó otro trago, el alcohol reforzaba su valor. Levantó la mirada en lossuaves ojos azules. "No sé lo que quiero," susurró. "Nunca he sentido de esta manera sobrealguien más, Ronnie." Apartó la mirada y terminó su vaso, su corazón palpitaba con fuerzadolorosamente dentro de su pecho. Rose no tenía idea de cómo habían comenzado estaconversación pero sabía que no podían dar marcha atrás ahora."¿Así qué a dónde vamos nosotras de aquí?" La voz de Ronnie era titubeante, traicionando lasfuertes emociones luchando dentro de ella. "No quiero perder lo que nosotras tenemos." Noquiero perderte."No, lo sé." Miraba anhelante la cerveza de su amiga. Ronnie sonrió y se la pasó. "Gracias." Rosetomó varios tragos de la botella antes de devolverla. "Supongo que las cosas pueden solopermanecer igual. Quiero decir, nosotras somos aún amigas, ¿correcto?""Las mejores amigas," Ronnie corrigió, pasando la cerveza.
  • 268. "Las mejores amigas." La mujer rubia sonrió. "Y las mejores amigas pueden dormir una junto a laotra a y no tiene que significar nada.""Correcto, y las mejores amigas, pueden aún abrazarse.""Absolutamente." Rose estaba animada por la dirección de la conversación. "Y a veces..." Elsonrojo comenzó a levantarse sobre sus mejillas. "... si esta es una ocasión especial... ellas puedenincluso besarse." Sus orejas quemadas de un rojo intenso y no se atrevió a levantar la mirada. Si lohubiera hecho habría visto la ceja arqueada y la sonrisa dirigida en ella."Sí, si hay una ocasión especial yo no veo razón de por qué las mejores amigas no puedanbesarse." La mente de Ronnie fue nuevamente al bienaventurado beso bajo el muérdago. Semaldijo por bajarlo después de los días de fiesta."Te diré un secreto," Rose aún no podía mirarla. "Antes, cuando me levantaste. Yo um... pensé...quiero decir yo esperé... que tú pudieras besarme." Dijo las últimas palabras tan bajo que Ronniecasi las pasó por alto. Levantó la cerveza y dio de regreso la botella vacía. "Lo siento, no me dicuenta que estaba sedienta.""No te preocupes. Hay suficiente cerveza. ¿Quieres otra?""No... si. Por favor." Ronnie se levantó del sofá y se arrodilló abajo al lado de Rose. Levantó unamano y dio vuelta a la cara de la joven mujer hacía ella. "Ahora regreso." Su pulgar rozó contra unlabio demasiado suave. "Yo deseé besarte también." Se levantó y presionó sus labios en lacoronilla de dorado cabello. "¿Quieres ese pastel de crema ya?"Con su miedo disipándose, Rose encontró que su hambre había vuelto. Asintió y miró a Ronniesalir del cuarto. ¿Deseas besarme también? Estiró su mano y tocó el punto donde los labios de suamiga habían tocado su cabello. Cuando Ronnie volvió, Rose la recompensó con una sonrisa deoreja a oreja y los dedos se arrastraron unos sobre los otros cuando la botella fue intercambiada."Gracias."
  • 269. "De nada," dijo volviendo a su asiento. Sabía que estaba pisando una línea peligrosa pero no podíadetenerse. "Feliz Día de San Valentín, Rose." Extendió su botella, observando que la joven mujerhabía servido la suya en el vaso."Feliz Día de San Valentín a ti también, Ronnie." Los cristales tintinearon juntos y ambas tomaronun saludable trago. "¿Recuerdas en la escuela primaria cuando acostumbrábamos repartirvalentines a todo el mundo en clase?""¿Yeah?""Bien, de vuelta entonces pediríamos a nuestros amigos que fueran nuestros valentines,¿correcto?""Correcto, recuerdo eso." Ronnie sonrió. "¿Rose Grayson, estás pidiéndome que sea tu Valentín?"Recibió una tímida sonrisa en respuesta. "Seré tu Valentín con una condición." Dejó la cervezaabajo y se movió más cerca. "Tienes que ser el mío, también." Se arrodilló en el cojín al lado deRose, sus caras apartadas a menos de pulgadas."¿Ronnie?""¿Mmm?" Su atención estaba únicamente sobre los labios de la joven mujer."Podría el Día de San Valentín... ser considerado... ¿una ocasión especial?" Prudentementeamortiguó la cerveza, Rose levantó su brazo y encrespó su mano izquierda alrededor de la nuca deRonnie, los largos mechones oscuros resbalan a través de sus dedos. No hubo respuesta, sólo unasonrisa y el bajar de los labios a los suyos.El recuerdo de Ronnie del beso de Navidad palideció en comparación a la realidad. El suave,delicado roce de labios juntos la hizo tener hambre de más y volvió, mordiendo el labio inferior deRose con los suyos varias veces antes de dejar salir lengua para probar la suavidad. Se hizo hacíaatrás y recibió un suave gemido de protesta. Oh sí, podría fácilmente perderme en ti, Rose
  • 270. Grayson. Muy fácilmente. "Feliz Día de San Valentín." Ronnie retrocedió a una distancia amistosay recuperó su cerveza. Para su inmenso placer, fue otro segundo antes de que los verdes ojos seabrieran y se enfocaran.Para Rose, todas las historias sobre los fuegos artificiales y las campanas estallando fueron reales.Se sentía absolutamente mareada y no pudo resolver si fueron los besos de Ronnie o la cantidadde alcohol que había consumido. La sensación de hormigueo en sus labios gritó su elección y sucorazón palpitó con fuerza en acuerdo. "F-feliz Día de San Valentín para ti también." Levantó lamirada y vio la sonrisa de gato Cheshire en la cara de Ronnie. "¿Qué?""Nunca antes mis besos habían dejado a alguien sin aliento." Estiró la mano y tomó la de la mujermás joven en la suya. Mirar en la forma en que tú me miras. Si tú supieras la verdad... Ronnie echóun vistazo en el reloj, observando que era demasiado temprano para fingir estar cansada."¿Quieres ver una película?" Sin esperar una respuesta, alcanzó los telecontroles. Un segundodespués la música había parado, substituido por Chevy Chase fanfarroneando a lo largo de lapelícula Vacations. "Allí vamos."Rose echó un vistazo en la televisión entonces de regreso en la mujer que acababa de besarlatiernamente. Ronnie se negó a mirarla. Tú no estás engañándome. Esa película justo no esinteresante. ¿De qué estás asustada? Nunca te lastimaría como Chris lo hizo, lo juro. Entendía quesu amiga necesitaba un poco de espacio y Rose estaba dispuesta a darlo. La noche habíacontestado a muchas preguntas. Ahora sabía que sus sentimientos eran recíprocos, por lo menosparcialmente. El beso había sido la prueba. Su miedo a ir más lejos había sido apaciguado por ladeclaración de Ronnie que ella no quería tomar su relación en esa etapa, pero ahora Rosenecesitaba...algo. "¿Ronnie? ¿Puedo acostarme en tu regazo?""Me gustaría eso." Se colocaron en la posición familiar, la cabeza de Rose en su regazo y su manoligeramente acariciando el dorado cabello debajo de esta. El tacto llevaba con este un nuevosignificado ahora, a la luz de las recientes revelaciones. La ternura estaba aún allí, pero envueltaen una capa de amor que se movía de la una a la otra. Los dedos de Ronnie se desviaron paratrazar el contorno de la pequeña oreja ocultada por el cabello de Rose. La mano apoyada en surodilla comenzó a moverse también, trazando ociosos círculos a través del algodón grueso de supants, haciendo que Ronnie deseara tanto estar usando un short para así poder sentir esos dedosmoviéndose a través de su piel. ¿Oh Dios, cómo voy a hacer esto? Bajo la mirada en Rose. Si túsolo supieras cuánto deseo hacerte el amor en este momento. No sé si puedo hacer esto, estar tancerca de ti y no poder tocarte de la forma en que quiero. Su dedo índice recorrió la quijada hastala barbilla. Te amo tanto, Rose.
  • 271. Al final de la noche, era hora para otra prueba. La casa fue cerrada y las luces fueron todasapagadas para la noche salvo la pequeña lámpara al lado de la cama. Rose estaba preparada parameterse en la cama cuando sintió los fuerte brazos de Ronnie envolverse alrededor de ella ylevantarla. "Imaginé que ayudaría otra vez.""Huh uh," observó que la alta mujer no hacía esfuerzo de soltarla, no que se estuviera quejando."¿Supongo que te debo alguna clase de recompensa por ayudarme?" Una sonrisa tiró en lacomisura de la boca de Ronnie."Bien, tú no me debes nada pero si quieres darme una recompensa, por supuesto no meimportaría." La bajó a la cama, su boca a escasas pulgadas de la Rose. Ambas mujeres estabancompletamente conscientes de la manera en que la parte superior de sus cuerpos estabanpresionándose juntos."No me importaría." Sonrió cuando sus labios se encontraron, sorprendidas en lo perfecto que eraeste sentimiento. Cuando Ronnie se hizo para atrás, ella se hizo para adelante, prolongando elcontacto por otro segundo. Demasiado pronto para su comodidad, el peso sobre ella se movió,remplazado por las cálidas sábanas."Buenas noches, Rose." Ronnie se acomodó a su lado, el largo brazo se envolvió alrededor de sucintura como de costumbre. Sonrió en la oscuridad. Cuando el nervio naufragó como debía, el díahabía resultado mejor de lo que Rose había pensado que sería. A su manera ellas hablaron de susmiedos y sentimientos y ahora estaban durmiendo juntas como hacían cada noche. Aunque sabíaque algunas cosas habían cambiado entre ellas, había mucho más que había permanecido igual.Bajo su mano para entrelazar sus dedos con los más grandes. "Buenas noches," la adormilada vozde Ronnie murmuró cuando apretó sus dedos unidos."Buenas noches."*****En el mes que siguió, ambas mujeres se ajustaron a la nueva faceta de su relación y todo lo queesta conllevaba. La revelación y el reconocimiento de sus sentimientos les permitió más libertadcuando venía para demostrar el cariño la una por la otra. Había mucho más contacto y ambas
  • 272. fueron bastante creativas cuando definieron el término amigas cariñosas. Para Ronnie, no habíanada más agradable que pasar una noche intercambiando suaves caricias y tiernos besos con Roseacurrucada en sus brazos. Continuó diciéndose que no estaba rompiendo su promesa a su padredado que ella y su diosa de dorados cabellos no eran amantes, sin embargo con cada mirada, cadatacto, Ronnie sabía que estaba mintiéndose a sí misma. Estaba cautivada por la joven mujer con latierna sonrisa y suave risa y no había nada que pudiera cambiar eso."Penique.""¿Hmm?" Bajó la mirada para ver sonreír unos verdes ojos que levantaban la mirada en ella.Estaban en su posición favorita sentada en el sofá con Rose encrespada en su regazo. Habíapasado casi una semana y media desde que el molde derecho fue quitado y el izquierdo acortadojusto debajo de la rodilla. La diferencia del peso era una bendición para los muslos de Ronnie y lasuavidad del cuerpo de su compañera era también absolutamente bienvenido."Un penique por tus pensamientos. Parecías lejos de aquí, durante un rato."Ronnie levantó su mano para ahuecar la mejilla de la mujer más joven. "Nada, solo pensando.""¿Sobre? ¿O debo suponerlo?""Sobre ti," dijo simplemente, sacando una sonrisa de oreja a oreja de Rose. "Me importas muchotú..." Su pulgar remontó sobre la fina cicatriz en la mejilla de su compañera, un severorecordatorio de la oculta verdad. "Estoy tan contenta de que estés conmigo. Soy muy afortunada."Rose sonrió y frotó su mejilla contra la mano grande. "Yo soy la que es afortunada." Trabando losazules ojos con los suyos, continuó. "Nunca entenderé por qué me recibiste en tu casa, unacompleta extraña, y hacer todo lo que puedes para ayudarme." Se arrimó más cerca, apoyando sucabeza en el pecho de Ronnie. "Pero siempre te estaré agradecida por eso. Y esto." Agitó su manopara indicar su íntima posición. "Tú no me empujas ni me haces sentir incómoda."
  • 273. "Nunca," la mujer de cabello oscuro dijo vehemente. "Nunca querría hacer algo para hacertesentir de esa manera.""Y tú no podrías. Se eso." La cara de Rose se volvió seria y se apartó un poco. "Apuesto a quedeseas que me de prisa y decida sobre si me gustan las camionetas o no." Era una idea que jugabaen ella constantemente en el fondo de su mente, especialmente después de algunos bastanteacalorados besos intercambiados."Hey," Ronnie susurró. "Eso es algo que únicamente tú puedes decidir." Atornilla los eufemismos."Se que no hablamos acerca de esto mucho pero..." Vaciló, en absoluto segura que quería sacar eltema con el objeto de sus deseos sentada en su regazo. "Es más que solo preocupación por otramujer." Puso un dedo para silenciar la protesta de Rose. "Pon tus sentimientos sobre mí a un ladopor un minuto. Piensa acerca de lo que significa ser una... lesbiana." Después de muchos años deestar avergonzada por quién era, Ronnie encontró difícil decir realmente la palabra en voz alta."Esto es más aceptado actualmente," Rose dijo suavemente."No en mi mundo." Dijo las palabras más duramente de lo que era su intención, la amarguracoloreando su tono. En una voz más baja agregó. "No en mi familia." Su mente destelló de nuevo aese fatídico día en el estudio de su padre cuando la forzaron a aceptar su castigo de por vida. Bajóla mirada a su amada, Ronnie decidió que si esa fuera la única cosa que la restringía, podríamarcharse por una oportunidad de estar con su Rose. La fina blanca cicatriz y el yeso restantedieron vuelta completamente al cerrojo en esa puerta."Nada tiene que cambiar," la suave voz dijo quedamente. "Ambas somos felices y nadie estásiendo lastimado." Ronnie sintió los suaves brazos envolverse alrededor de ella y un ligeroapretón. Feliz devolvió el abrazo. "Vamos," Rose dijo. "Tu hermana va a estar aquí pronto y estoysegura no querrías que nos viera así." Intentó apartarse pero se encontró mantenida en el lugarpor las fuertes manos de Ronnie."No deseo dejarte ir." Las palabras llevaban mucho más significado que solo ese momento y Roselo sabía. Se inclinó hacia adelante y besó a la mujer de cabello oscuro.
  • 274. "No me iré a ninguna parte." Sus labios rozaron juntos otra vez y el miedo fue perdido en la caradel amor. Como siempre le gusta hacer, el reloj de abuelo sonó a la hora y rompió el momento.Con la ayuda de Ronnie, Rose se levantó en su pierna derecha y deslizó las muletas bajo susbrazos. "¿Dónde pusiste los rotuladores? Sabes que los niños estarán queriendo pintar el moldenuevo.""Creo que están en un cajón en la cocina. Hablando de lo cual, nosotras podemos probablementehacer algunas galletas para los chicos.""¿Y para las chicas?" Rose apoyó su axila contra la parte superior de la muleta y utilizó su manolibre para palmear el estómago de Ronnie."Bien," la ejecutiva agachó su cabeza y dio una avergonzada sonrisa. "Pienso que hay otro pastelde chocolate chips en el refrigerador." Salieron hacía la cocina."No cuentes en eso a menos que María comprara los comestibles ayer," Rose dijo. Entraron en lacocina justo cuando la minivan de Susan tiró en el camino de entrada.Ronnie abrió la puerta corrediza y los saludó. "Fuera de mi camino, yo primero" Ricky el de doceaños dijo cuando corrió pasando con el Play Station en la mano. Timmy de diez años y John de seisaños lo siguieron rápidamente, ambos hacían la misma cantidad de ruido que el pre-adolescentemuchacho. Rose rápidamente se hizo para atrás contra la plataforma para evitar de seratropellada por el trío."No corran en mi casa," Ronnie gritó inútilmente."No sé... ellos nunca escuchan," Susan dijo cuando entró, seguida por Jack. Vio a Rose y sonrió."Rose querida, Ronnie dijo que estabas en muletas." Se acercó y le extendió su mano. La jovenmujer se equilibró en su pie derecho y devolvió el gesto. "¿Así que las cosas te van mejor?""Sí, todo va bien según la doctora Barnes. Solo esperando que mi tobillo se cure completamente."
  • 275. "Bueno bien, me alegra que estés mejor. Sin embargo no deberías estar de pie tanto tiempo."Lanzó a su hermana mayor una mirada y sacó una silla. "Tú solo siéntate justo allí. Si quieres algo,estoy segura que Ronnie lo traerá para ti." Rose comenzó a protestar pero decidió que era másfácil ceder. Para su sorpresa, Susan se sentó en la silla contigua. "Jack, ve a ver qué están h