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Rob Brown: Wilderness Values in the mountains

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Day 3 - Presented to Sustainable Summits 2016
Rob Brown: Wilderness Values in the mountains

Published in: Environment
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Rob Brown: Wilderness Values in the mountains

  1. 1. The State of ‘Wilderness’ in the  New Zealand Mountains A small kicking of the legs that hold up the idea to see if they still  hold
  2. 2. A simple definition of wilderness values
  3. 3. Wilderness Areas • We currently don’t have an up to date  Wilderness Area policy. Any update stuck at a  planning level within the department. • We’ve had wilderness in the National Parks  Act since 1952 but current policy is ad hoc  through various management plans and CMS  documents.
  4. 4. The ‘wilderness’ rational • “It is recognised that the provision of amenities  ‘huts and tracks’ inevitably alters the unspoiled  nature of the land, and in return encourages  greater use of, and consequently greater damage  to the environment” (This was the 1970s reaction to the  NZ Forest Service programme, and other mixed politics. Not  necessarily a reflection of real wilderness values) • Places for ‘quiet enjoyment’. ‘Quiet’ now means  ‘dead’.
  5. 5. Joe River, Olivines Wilderness Area  When Jack Holloway and co. explored here in the 1930s there were still Kakapo
  6. 6. Destiny Ridge from the Barrier Range
  7. 7. Reality: Most of our wilderness areas are spoilt. They are devoid of  wildlife. Humans are have created the pest problem but they have to  clean it up if it is to be returned to ‘wilderness’. • That means they can no longer be areas of non‐management. • Currently you have more chance of seeing kea and rock wren  in the Routeburn or the Matukituki Valley than anywhere in  the Olivine Wilderness. • Currently you have more chance of seeing whio in Flora  Saddle than the Tasman Wilderness Area • Wilderness Areas without the sound of kea and whio is not  wilderness. It is simply nice scenery without landings and huts  and tracks. • This is not an argument for huts and tracks, more an  argument to keep our eye on the ball as to where the real  values are
  8. 8. (Non)Policy result • Fail. • We’ve largely failed to preserve true wilderness  values in our Wilderness Areas. Policy almost  discourages people from visiting and therefore  monitoring status. People are part of the solution  to cleaning up the biodiversity tragedy in these  areas. The Wilderness Policy largely tries to  protect how these places were in the 1970s, not  reverse the reality of what they have become in  2016. 
  9. 9. The ‘wilderness’ rational • As a society, we’re confused about how much  to celebrate wilderness areas. In fact we are  nonsensical about it. • Officially the old wilderness policy said: ‘Wilderness areas should have their  designation identified in management plans  but their use will not be promoted’ and yet…..
  10. 10. In another wilderness document you will read: “Although the majority of New Zealanders  may probably never visit a wilderness area, it  certainly does not mean that there will be no  benefit for these people. Wilderness is just as  much a cultural concept as a natural resource.  Second, there is the enjoyment to be gained by  armchair exploration, through the medium of  films and books”
  11. 11. Paparoa Wilderness Area
  12. 12. (Non)Policy result • Fail. • Go to any Department of Conservation Visitor  Centre and see what sort of interpretation there  is for any of the Wilderness Areas. • Go to the Paparoa Visitor Centre and you would  not be alone in exiting with zero knowledge that the Paparoa Wilderness Area even exists. • The case for Wilderness does have to keep being  made and this isn’t helping.
  13. 13. Wild values in non‐Wilderness Areas • Having ‘wilderness areas’ has meant  sacrificing wild values in some places. • This a perverse outcome of drawing lines on  maps. • More important to for first time visitors to be  exposed to wild values than Wilderness Area  users.
  14. 14. Toaroha Valley. Hard to think of a valley more filled with huts and tracks. Still wild. It’s a land with quite a few lovers.
  15. 15. Wild values in non‐Wilderness Areas • Having ‘wilderness areas’ has meant  sacrificing wild values in some places. • More important to for first time visitors to be  exposed to wild values than Wilderness Area  users.
  16. 16. From 2001 State of the Wilderness: “While recognising such activity‐specific aspects,  maximising the general qualities of ‘wilderness in  recreation’ outside the Wilderness Areas will require  management which reinforces visitor perceptions of: • Unaltered natural settings • Low‐impact and experience‐sensitive facilities and  services • Unobtrusive regulatory presence • Minimal apparent visitor numbers Recreation planning and management should promote  these four principles wherever possible.”
  17. 17. A possible future • Society needs wilderness lands to have a few  more lovers. We can’t just keep relying on Les  and a few people in FMC. To do that we have to  get away from the fear that these places will get  overwhelmed. • We need to prioritise the values in Wilderness  Areas and work out a realistic plan to protect  them. • We do need a policy and that policy needs to  extend to protecting wild values in non‐ Wilderness Areas
  18. 18. Final thought…. “Sometimes I wonder if our final act of  wilderness destruction did not lie in  designating formal wilderness areas for  preservation. In defining the boundaries,  writing the rules and publicising the results,  did we not remove the last of the magic?”  Raymond Dasmann

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