Kerala pesticide puzzle - indian express


Published on

"The pesticide problem in Kerala is for real; there are some unanswered questions, drowned in the shrillness of the anti- and pro-endosulfan debate and the contradicting findings of the dozen-odd committees set up over the years to study the issue. Like, has there been a study that aims to get to the bottom of the problem, without taking sides? Who is an ‘endosulfan victim’ in Kasargod? Has there been any study so far that conclusively links the pesticide to the congenital problems in this area?
Is there more to Kerala’s endosulfan story that needs to be probed?
Find out:

  • Be the first to comment

  • Be the first to like this

No Downloads
Total views
On SlideShare
From Embeds
Number of Embeds
Embeds 0
No embeds

No notes for slide

Kerala pesticide puzzle - indian express

  1. 1.    Kerala’s pesticide puzzle  Twice every year, between 1981 and 2000, a helicopter would whirr around the hills of the Western  Ghats  in  Kasargod,  a  district  in  north  Kerala  bordering  Karnataka,  spraying endosulfan over the cashew plantations on the upper reaches. Children would rush out to take a look at the helicopter and the white spray would settle like mist on their heads and on leaves and shimmer in the sunlight. But that’s also when people associated the mist with something  deadly—the  unusually  high  number  of  people  with  infertility  and  congenital problems in 11 panchayats in the district. In  2000,  after  a  sustained  anti‐endosulfan  campaign,  the  state  government  banned  the pesticide.  But  the  issue  stayed  alive  and  images  of  the  ‘pesticide  victims’  from  Kasargod villages  filled  the  public  debate  in  the  state.  Recently,  Union  Minister  of  State  for Agriculture and the Congress’s MP from Kochi, K V Thomas, reignited that debate when he said  there  was  no  proof  to  hold  the  pesticide  guilty  for  the  health  hazards  in  Kasargod. Thomas’s comment came soon after India opposed a global ban on endosulfan at the sixth meeting  of  the  Persistent  Organic  Pollutants  Review  Committee  to  the  Stockholm Convention.  But  the  issue  is  an  emotive  one  in  Kerala  and  Thomas  quickly  changed  his stand to go with the prevailing mood.  Last week, the Indian Council for Medical Research commissioned a study to look into the extent of the damage the aerial spraying of endosulfan over 4,696 hectares of cashew plantation, owned by the state‐run Plantation Corporation Kerala Limited, had done to the surrounding villages. While  the  problem  is  for  real,  there  are  some  unanswered  questions,  drowned  in  the shrillness  of  the  anti‐  and  pro‐endosulfan  debate  and  the  contradicting  findings  of  the dozen‐odd committees set up over the years to study the issue. Like, has there been a study that aims to get to the bottom of the problem, without taking sides? Who is an ‘endosulfan victim’ in Kasargod? Has there been any study so far that conclusively links the pesticide to the congenital problems in this area? According to Dr K M Sreekumar of the College of Agriculture in Kasargod, “There are a lot of  missing  links  between  the  reported  health  problems  and  endosulfan.  Although  the pesticide  was  sprayed  across  the  cashew  estate,  only  some  areas  have  reported  an unusually high number of diseases. All the expert committees had suggested the need for a comprehensive,  multi‐disciplinary  epidemiological  and  health  study  in  the  plantations  to bring out the truth,’’ says Sreekumar. “A  major  challenge  to  prove  a  cause‐and‐effect  relation  between  endosulfan  and  the reported  health  hazards  is  the  absence  of  evidence  that  this  pesticide  would  cause  a particular  disease.  Besides,  there  aren’t  enough  studies  done  on  endosulfan’s  effects  on health,’’ says Dr K P Aravindan, pathology professor at the Kozhikode Medical College. NUMBERS DON’T ADD UP Despite  the  high‐decibel  campaigning  for  the  cause  of  the  affected  people,  neither  the government  nor  the  agitators  have  a  grip  on  the  magnitude  of  the  tragedy.  Revenue 
  2. 2.   department  documents  say  178  people  have  died  of  endosulfan‐related  illnesses.  The health department has just done a fresh survey aimed at identifying endosulfan victims in Kasargod. According to district medical officer Jose D’Cruz, the exact number of endosulfan victims is yet to be known. “In the recent survey, our department held 17 camps in 11 panchayats. Of the 15,698 patients who attended these camps, we identified 3,435 patients as suspected endosulfan victims,’’ says D’Cruz. But almost any death here gets linked to endosulfan. There is also a rush to get into the list of the affected as the state government gives free medical care, a monthly aid of Rs  1,000  and  rice  at  Rs  2  a  kg  to  the  victims—a  scheme  the  LDF  government  started  in 2006.  As  of  now,  535  people  are  eligible  for  this  aid.  Last  month,  protesters,  angry  with officials who wanted to weed out the ineligible, disrupted the health survey at many places. There is no mechanism to verify if a patient is a pesticide victim or not. Jagadeesh, 40, from a village under the Enmakaje panchayat, is an endosulfan victim in government records—diagnosed  with  mental  retardation  and  epilepsy.  He  was  born  in  1970,  at  least  10  years before the first spraying of endosulfan and even before the trial run began in 1977‐78. That he  wasn’t  enrolled  in  primary  school  at  the  age  of  six  indicates  his  congenital  problems preceded the spraying. His four younger siblings, born in the days of the spraying, are all married with children who are in good health. Jagadeesh was first taken for treatment only 15 years ago, when the endosulfan issue erupted. In 2003, a state government‐appointed medical team conducted a survey comparing areas where  endolsulfan  had  been  sprayed  and  areas  untouched  by  the  pesticide.  Eighty thousand  people  each  from  the  two  areas  were  part  of  the  survey.  It  found  that  cases  of mental retardation, congenital deformities and infertility were high in the sprayed areas as compared  to  the  non‐sprayed  areas,  but  only  relatively.  The  numbers  indicate  that  the health  problems  are  unusually  high  in  the  non‐sprayed  areas  too.  Surprisingly,  the  non‐sprayed areas were found worse than the sprayed areas when it came to multiple abortions and physical disabilities. (see box above) Another  aspect  that  needs  attention  is  why,  among  the  sprayed  areas,  there  are  some places  that  are  more  affected  than  others.  For  instance,  while  Enmakaje  is  the  worst‐hit among the 11 panchayats, areas very close to the sprayed zones, for example, Veeramoola and Asharimoola settlements near Muliyar panchayat, have no reported case of endosulfan‐linked  problems.  That’s  surprising  since  these  two  settlements  are  in  the  lap  of  the  hills where cashew trees once grew. Villagers say the only trouble they had was on the day of spraying when the fish in open wells and ponds perished. Thirty‐five km away from Muliyar is Enmakaje, the face of the tragedy. In 2001, the Kerala Sasthra Sahithya Parishath (KSSP), a pro‐Left science movement, conducted a study in seven panchayats—Cheemeni, Panathur, Rajapuram, Periya, Kottor, Muliyar and Enmakaje. The survey found that at Enmakaje, the consanguinity rate (couples who are related) per thousand was 7.4 while the same for the other six panchayats together was 6.3. There were 18.6 childless couples for every 1,000 couples at Enmakaje, while the figure was 6.6 for the 
  3. 3.   other six panchayats put together. So what makes Enmakaje worse off than the other affected areas? No study has established this. OTHER REASONS? Enmakaje has a sizable presence of backward communities, especially Marathi Naiks. The 2003 health department survey revealed that liquor and tobacco consumption was high in Enmakaje. Narasimha Poojari, a CPI(M) leader at Vaninagar in Enmakaje, says diseases such as cancer and  psoriasis  have  been  prevalent  in  the  region,  even  before  the  spraying  of  endosulfan began  in  1981.  “Even  school  children  are  addicted  to  tobacco  and  cheap  liquor  from Karnataka.  Oral  cancer  has  always  been  prevalent in  the  region.  Years  of  endosulfan  rain only made things worse,’’ says Poojari. Dr  Y  S  Mohan  Kumar,  a  doctor  at  Vaninagar  since  the  early  80s,  was  one  of  the  first  to campaign  against  the  use  of  endosulfan  in  the  cashew  estates  after  he  detected  a  high number  of  people  with  deformities  in  the  region.  But  it  was  possible,  he  thought,  for  the reasons  to  lie  elsewhere.  In  1997,  Dr  Kumar  wrote  in  the  Kerala  Medical  Journal  of  the Indian  Medical  Association,  “I  feel  the  root  cause  of  the  problem  lies  in  the  water  itself which may contain a mineral or radioactive substance which is harmful to the brain.’’ He was referring to the waters of the Swarga stream that flowed through Enmakaje. “There  may  be  genuine  cases  and  not‐so‐genuine  ones.  Circumstantial  evidences  hold endosulfan responsible for the maladies. We cannot say whether the 10‐year‐long ban has helped  improve  the  health  of  the  villagers,’’  says  Dr  Kumar,  who  continues  to  be  in  the forefront of the agitation. In  Kasargod,  the  high  number  of  mentally  and  physically‐challenged  persons  is  not confined to the endosulfan‐hit regions. A recent survey, conducted as part of the Centre’s Nirmaya  Project,  revealed  that  there  were  146  mentally‐challenged  people  in  Mogral Puthur village panchayat, 48 km from Enmakaje. Here, there are  families who have more than one challenged child. “Even  now,  many  children  are  born  with  congenital  deformities  in  the  region. Consanguinity is prevalent among Muslims and backward Hindus of the coastal belt of the district. That could be a possible reason,” says C Ramakrishnan, a resource person with the Integrated Education for Disabled Secondary Stage Project. Former  employees  of  PCKL  disagree  that  endosulfan  is  responsible  for  Kasargod’s  health worries. Bala Kurup, a former PCKL manager, says workers at the estate never had health problems linked to endosulfan. In fact, none of the committees looked into the health status of the workers who once worked in the cashew estates. K Gangadharan, 56, started working at the PCKL estate when he was 18. “During the days of aerial  spraying,  I  was  part  of  the  team  that  mixed  the  pesticide.  We  were  ignorant  and didn’t  wear  any  protective  gloves.  But  we  never  developed  any  health  problems,’’  says Gangadharan, now a supervisor at the estate. 
  4. 4.   About  345  km  away,  in  central  Kerala’s  Palakkad  district  is  Thenkara  village.  Here  too, PCKL had aerially sprayed endosulfan over its 505 hectares of cashew plantation, starting from  the  mid‐eighties  till  2000.  Strangely,  no  case  of  chronic  ailment  was  ever  reported here. Is there then more to Kerala’s endosulfan story that needs to be probed? Study reports on endosulfan Centre for Science and Environment, Delhi, analysed biological and environmental samples for endosulfan residue in February 2001, a month after the last aerial spray. High levels of the  pesticide  were  found  in  human  blood,  human  milk,  vegetables,  spices,  cashew  leaves and cashew. The  Frederick  Institute  of  Plant  Protection  and  Toxicology  in  Tamil  Nadu  looked  for pesticide residue in some samples from Padre, near the estates, in February 2001. Survey did  not  show  elevated  endosulfan  levels  in  samples  of  blood,  cows’  milk  and  water,  but traces were detected in soil and leaf. National Institute of Occupational Health (NIOH) study in September 2001 said endosulfan residues  were  detected  above  the  permitted  level  in  blood  samples  of  school  children  in exposed  area.  Low  sexual  maturity  rate  detected.  Higher  prevalence  of  goiter,  congenital deformities and fast history of jaundice in exposed group. The  Kerala  Agriculture  University  conducted  a  probe  into  the  environmental  effects  of spraying.  The  University  reported  that  though  nervous  system‐related  problems  are present in some families, there was no evidence to confirm the involvement of endosulfan. It recommended a detailed multi‐disciplinary study. A  state  health  department  probe  in  2003  reported  health  problems  in  three  panchayats adjacent  to  the  plantations.  No  evidence  to  implicate  or  exonerate  endosulfan  as  the causative factor. The Union Agricultural Ministry’s expert committee reported there was no link to establish endosulfan‐health  link.  However,  the  committee  recommended  against  the  use  of  the pesticide in Kerala. The Kerala State Council for Science and Technology is now doing a split analysis of water and  soil  in  the  affected  region  for  preparing  a  benchmark  protocol  for  an  environmental monitoring and future studies. Source: Indian Express