Successfully reported this slideshow.
We use your LinkedIn profile and activity data to personalize ads and to show you more relevant ads. You can change your ad preferences anytime.

The Origin of the Alphabet


Published on

Published in: Technology, Travel

The Origin of the Alphabet

  1. 1. The Origin! of the Alphabet! Prof  Bernie  Cohen   U3A  Guildford   December  2013  
  2. 2. When is a writing system! (not) an alphabet?! Hieroglyphic   Cuneiform   !वनागरी   Devangari   ελληνικά   Greek   ©Prof  Bernie  Cohen  2013    ‫اﻟﻌﺮﺑﻴﺔ‬ Chinese   Arabic   Русский   Sign    ‫עִבְִרית‬ Hebrew   ENGLISH   Russian   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   2  
  3. 3. Writing Systems! Each  symbol  represents     Pictogram  its  meaning,  eg  hieroglyphic,  cuneiform,  signs   Syllabary  a  syllable,  eg  Linear  B,  Mayan,  Chinese,  Japanese)   Abjad    a  consonant,  eg  Hebrew,  Arabic       Abugida  a  consonant  plus  a  vowel,    eg  Devangari     Alphabet  a  consonant  or  a  vowel,  eg  Greek,  La[n,  English   The  last  three  are  much  easier  to  learn:   tens  of  symbols  versus  hundreds  or  even  thousands.     ref    Peter  T.  Daniels  The  World's  Systems,  Oxford  (1966)   ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   3  
  4. 4. So What?! The  alphabet  was  one  of  mankind's  most  important  inven.ons   because  it  took  literacy  and  the  control  of  knowledge   out  of  the  hands  of  scribes  and  priests   and  gave  it  to  the  people.   But  who  invented  it,  where,  why  and  when?   Strangely,  we  may  know  the  answers  to  all  these  ques9ons.   ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   4  
  5. 5. When  and  Who   In  the  18th  century  BCE  (or  17th  in  Rohl's  New  Chronology),   Upper  and  Lower  Egypt  were  unified  under  the  12th  dynasty.   Amenemhat  III,   last  Pharoah  of  the  12th  dynasty,   was  also  known  as   Mer  Wer,  the  Great  Canal,   which  he  built  to  control  the  Nile  floods,   storing  surplus  produce  in  the  huge   ‘Labyrinth’  (described  by  Herodotus)   at  his  capital,  Ijt-­‐Tawy,   where  he  built  his  second  pyramid,   replacing  his  earlier  'Black  Pyramid'   at  Dashur.   ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   5  
  6. 6. Amenemhat  III  and  the  Levant   He  also  expanded   trade  with  Byblos  in  Lebanon   (cedar  wood  for  papyrus)   and  mining,   at  Serabit-­‐el-­‐Khadem  in  Sinai (turquoise)   and  at  Timna  in  the  Negev   (copper),   using  migrant  labourers   (Habiru)   who  were  fleeing  famine  in   Canaan  (Retenu).   ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   6  
  7. 7. Where   The  Mer  Wer  is  now  known   as  Bahr  Yussef   (Joseph’s  Canal).   Byblos   Hawara  was  the  'house  of   Canaan/Retenu   government'  (hwt-­‐wrt)   Avaris  in  Goshen   of  the  central  Nile  region.   Many  of  the  Habiru  were   Timna   accommodated  in   Lake  Moeris   Wadi  el-­‐Hol,   (Mer  Wer),  Hawara   in  the  Upper  Nile,   and  Ijt-­‐Tawy   and  in  Avaris,     hwt-­‐wrt  of  the  Lower  Nile,   Serabit-­‐el-­‐Khadem   the  biblical  Pi-­‐Ramesses  in   Goshen  (the  Eastern  Delta),   from  where  the  Israelites   leu  in  the  Exodus,   Wadi-­‐el-­‐Hol   some  300  years  later.   ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   7  
  8. 8. Meet  the  Lady   hwt-­‐hr  (mansion  of  Horus)    pronounced  Hathor,   Goddess  of  fer[lity   and  motherhood,   source  of  milk,   bearer  of  the  Milky   Way,  protector  of   miners  and   travellers,   also  known  as   Ba'alat,  the  Lady,   Tanit,  sister  of  'Anat,   and  Sekhmet,   the  destroyer.   An  ancient  figure,  later  iden[fied   with  Astarte,  Aphrodite  and  Venus.   ©Prof  Bernie  Cohen  2013   Hathor's  Temples   Byblos/Gebal: cedar wood   Home of Canaanite high God, El   Hazor:great Canaanite city, defected to Habiru, later destroyed by Joshua or Barak.   Timna: copper mines.   Serabit el-Khadim: turquoise mines, near St Catherines Monastery (Mt Sinai?)   Dendera, near Wadi el-Hol and Thebes   and  many  other  loca[ons  in  Egypt   including  the  Eastern  Delta  and  Abu  Simbel.   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   8  
  9. 9. The  Serabit  Curse   This  inscrip[on  was  found  on  a  rock  near  Hathor's  temple  at  Serabit  el-­‐Khadem.   Glyph   InterpretaCon   MT  LB'LT   with  vowels:  mat  l'ba'alat   Canaanite  (Hebrew)  for   Death  to  the  Lady   EgypCan     water     mark     goad     house     eye   Canaanite     mayim     tav     lamed     bayit     ayin   Consonant     M     T     L     B     (glowal  stop)   Each  lewer  is  a  crude  form  of  an  glyph  whose  value  becomes  the  first   sound  of  the  Canaanite  name  of  the  glyph  (as  in  children's  reading  books).   This  acrophonic  principle  works  very  well  for  Semi[c  languages  in  which  the   meaning  of  a  word  can  be  determined  from  roots  of  two  or  three  consonants.     ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   9  
  10. 10. The  Wadi  el-­‐Hol  inscrip[on   Transla[on  suggested  by  Brian  Colless,   An.guo  Oriente  8  (2010)  91     [Ver[cal,  top  to  bowom]   m,  sh,  t,  r,  ',  h,  ',  n,  t,  g,  sg,  ',  l   Excellent  (R[’š])  banquet  (mšt)  of   the  celebra[on  (H[illul])  of  `Anat   (`nt).  ’El  (’l)  will  provide  (ygš)   [Horizontal,  right  to  leu]     r,  b,  v,  n,  m,  n,  h,  n,  g,  m,  h,  ',  p,  m,  ch,  r   plenty  (rb)  of  wine  (vn)  and  victuals  (mn)  for  the  celebra[on   (H[illul]).  We  will  sacrifice  (ngm_)  to  her  (h)  an  ox  (’)  and  (p)  a   prime  (R[’sh])  fatling  (mX).   ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   10  
  11. 11. The  Proto-­‐Sinai[c  abjad   Glyph   EgypCan      ox              house      throws[ck      fish    jubila[on    hook          sword                  yarn   Canaanite      elef            bayit            gimel                  dag            hillul            vav                zayin                  chut   Consonant  (silent)          b                        g                            d                      h                      v                          z                    (lo)ch                 Hebrew              ‫ח                                ז                          ו                      ה                      ד                            ג                        ב                            א‬ Glyph   EgypCan   good            arm          hand              goad            water        snake              prop                  eye   Canaanite      tov              yad              kaf                lamed(?)  mayim    nachash    s'micha          'ayin   Consonant        th                  y                      c                          l                                  m                    n                        x(si)                    (silent)   Hebrew    ‫ע                                  ס                          נ                      מ                                  ל                        כ                      י                          ט‬ Glyph   EgypCan   corner      plant        monkey    head        sun              mark   Canaanite   pinah      tzemach      kof              resh      shemesh      tav   Consonant        p                    tx                        k                            r                      sh                        t   Hebrew    ‫  ת                        ש                      ר                          ק                        צ                          פ‬ ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   Some  consonants   were  denoted  by   different  symbols  in   the  early  stages  of   the  abjad's   development   11  
  12. 12. Whodunit?   The  actual  inventor  of  the  script  may  have  been   Khebeded,  the  “Brother  of  the  Ruler  of  Retenu”,   the  highest-­‐ranking  Canaanite  who  leu  a  hieroglyphic   inscrip[on  in  the  Serabit  temple.     He  was  probably  a  leader  of  the  Canaanite  workforce  but,   judging  by  the  poor  quality  of  his  inscrip[ons,  poorly  educated.   One  can  readily  sympathise  with  him,  in  the  depths  of  the  Sinai   desert,  unable  to  read  or  write  hieroglyphic  or  cuneiform,  but   desperate  to  record  his  prayers  to,  and  curses  against,  Hathor,   his  patron  goddess.   Note:  Retenu  is  the  area  between  Gaza  and  the  Baqaa  in  Lebanon.   It  may  be  cognate  with  'Artzeinu',  Hebrew  for  'our  land').   ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   12  
  13. 13. The  Role  of  the  Phoenicians   Etymology:   from  Egyp[an  fenchu:  'Asia[c  semites'  from  Canaan  (Khna)   to  Mycenaean  po-­‐ni-­‐ki   to  Greek  phoinike  influenced  by  'phoinix',  the  Tyrian  purple  dye  derived  from  murex   to  La[n  poenicus,  later  punic  when  their  capital  was  at  Carthage.   The  Phoenicians  were  Canaanite  sea-­‐farers   who  migrated  from  the  Persian  Gulf  to  Byblos   where  they  traded  cedarwood  for  Egypt's  papyrus.   By  the  14thC  BCE,  they  were  trading   across  the  en[re  Mediterranean,   probably  as  far  as  England  (for  Cornish  [n).   They  gradually  recognised  the  value  of  the   Proto-­‐sinai[c  system  for  communica[ng  in  wri[ng   with  their  different  trading  partners,  and  developed   it  into  the  standard  Phoenician  alphabet,   from  which  all  other  alphabets  are  derived.   ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   13  
  14. 14. The  'Proto-­‐Canaanite'  (ca  1200BCE)  or     Phoenician  (from  1050BCE)  Abjad   ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   14  
  15. 15. The  Palaeo-­‐Hebrew  Abjad  (ca1000BCE)   The  earliest  known  inscrip[on  in  Paleo-­‐Hebrew  is  this  complete  'abecedary'   carved  on  one  side  of  a  38lb  stone  on  a  wall  at  Tel  Zayit,   in  the  Beth  Guvrin  Valley  about  35  miles  southwest  of  Jerusalem,   found  by  volunteer  Daniel  Rypma  in  Ron  Tappy's  dig  on  July  15,  2005.   The  middle  line  contains   contains  eighteen  lewers   (aleph  through  tsadi),   while  the  bowom  line   contains  the  remaining   four  lewers   (qoph  through  tav)   followed  by  two  zigzag   symbols.   Curiously,  the  ordering  is  slightly  different,   with  waw  before  heh,  chet  before  zayin,  and  lamed  before  qoph.   And  oddly,  the  top  line  has  the  lewers  ayin,  zayin,  daleth,  spelling  'azed'!   ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   15  
  16. 16. Lewer  Names   •  •  •  •  •  •  •  The  Phoenician  names  differ   from  those  of  proto-­‐Canaanite,  as  follows:   gaml  "throwing  s[ck"  to  gimel  "camel"   digg  "fish"  to  dalet  "door"   hll  "jubila[on"  to  he  "window"   ziqq  "manacle"  to  zayin  "weapon"   naḥš  "snake"  to  nun  "fish"   piʾt  "corner"  to  pey  "mouth"   šimš  "sun"  to  šin  "tooth   ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   16  
  17. 17. Lexicographic  Order   The  origin  of  the  'lexicographic  order'  is  uncertain.  One  theory  is  that     the  first  half  deals  with  ac[vity  on  land,  agriculture,  etc:   Alef  -­‐  an  ox,  to  Lamed  -­‐  a  whip;     and  the    second  with  ac[vity  on  water:  fishing,  sailing  etc:   Mem  -­‐  water,  Nun  -­‐  fish,  Samek  -­‐  fish  bones,  Ayin  -­‐  a  water  spring,   Peh  -­‐  the  mouth  of  a  well,  Tsadi  -­‐  to  fish,   Kof,  Resh  and  Shin  are  the  hook  hole,  hook  head  and  hook  teeth,   known  to  exist  from  prehistoric  [mes,   and  the  Tav  is  the  mark  used  to  count  the  fish  caught.   ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   17  
  18. 18. From  Abjad  to  Alphabet   matres  lecConis   (La[n  "mothers  of  reading",  singular  form:  mater  lec.onis,   from  Hebrew:  ‫  אֵם  ְקִריאָה‬mother  of  reading)       From  around  1000BCE,  certain  consonants   were  used  to  indicate  a  vowel.   The  lewers  that  do  this  in  Hebrew  are   vav  ‫  ,ו‬he  ‫  ,ה‬aleph  ‫  א‬and  yod  ‫  .י‬ In  Arabic,  the  matres  lec.onis  are   alif  ‫  ,ا‬waw  ‫  ,و‬and  ya'  ‫  .ي‬ ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   18  
  19. 19. Greek   In  the  late  9th  century  BCE,   Greek  ini[ally  took  over  all  of  the  22  lewers  of  Phoenician.   Five  were  reassigned  to  denote  vowel  sounds,    turnng  the  nota[on  from  an  abjad  to  an  alphabet.    yod  for  Ι,  iota    waw  for  Υ,  upsilon    aleph  for  Α,  alpha    ayin  for  Ο,  omicron,  and      he  for  Ε,  epsilon.   In  some  dialects,  the  lewer  heth  was  used  as   an  addi[onal  vowel  lewer  Η,  eta,  and  eventually,   a  seventh  vowel  lewer  Ω,  omega,  was  introduced.   ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   19  
  20. 20. The  evolu[on  of  our  alphabet   MODERN   HEBREW   SCRIPT   ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   20  
  21. 21. The  evolu[on  of  our  alphabet   MODERN   HEBREW   SCRIPT     ©Prof  Bernie  Cohen  2013   The  Origin  of  the  Alphabet  U3A  Guildford   21