Published on

Chief Scientist

Published in: Business, Health & Medicine
  • Be the first to comment

  • Be the first to like this

No Downloads
Total views
On SlideShare
From Embeds
Number of Embeds
Embeds 0
No embeds

No notes for slide


  1. 1. 1 OFFICE OF THE PRIME MINISTER’S SCIENCE ADVISORY COMMITTEE Professor Sir Peter Gluckman, KNZM FRSNZ FMedSci FRS Chief Science Advisor     From  Endeavour  to  opportunity:  250  years  of  UK‐NZ  scientific  engagement, and the opportunities ahead    Address  by  Professor  Sir  Peter  Gluckman,  Chief  Science  Advisor  to  the  Prime  Minister, at the New Zealand High Commission in London    22 June 2010    Tomorrow  her  Majesty  the  Queen  will  attend  a  special  convocation  to  celebrate  the  350th  anniversary  of  the  founding  of  the  world’s  oldest,  most  prestigious  and  most  influential  scientific academy – the Royal Society. And it is fitting that New Zealand should play a role in  those celebrations.     For James Cook’s rediscovery of New Zealand 241 years ago involved the Royal Society. The  Endeavour’s  voyage  was  partially  scientific,  sponsored  by  the  Royal  Society  to  study  the  transit of Venus from Tahiti. Cook loved punning when naming geographical features and so  while  some  historians  claim  that  the  name  he  gave  to  Tahiti,  that  is  the  Society  Islands,  relates  to  the  clustering  of  the  islands,  others  suspect  he  was  also  paying  homage  to  the  Royal Society.     The Royal Society nominated one of its fellows to join the Endeavour as a naturalist, and on  6th October 1769 Joseph Banks became the first Fellow of the Royal Society to set foot on  Aotearoa. He was to go on to become the longest serving President of the Royal Society, and  some 6 years later James Cook himself was elected a Fellow.   Mail: PO Box 108-117, Symonds Street, Auckland 1150, New Zealand Physical: 2-6 Park Avenue, Grafton, Auckland 1023 Telephone: +64 9 923 1788 Facsimile: +64 9 373 7497 Website: Email:
  2. 2. 2   Charles Darwin himself, soon to become a Fellow, visited New Zealand in December 1835,  but he was perhaps rather grumpy and wanted to get home – it was his last Christmas away  from  England.  He  stayed  in  the  Bay  of  Islands  as  the  guest  of  the  missionary  William  Williams.  As  he  left  New  Zealand  on  the  30th  of  December  1835  he  wrote  in  his  journal  “I  believe  we  were  all  glad  to  leave  New  Zealand.  It  is  not  a  pleasant  place.  Neither  is  the  country itself attractive”. Perhaps even the great Darwin could get it wrong.    Over  the  last  240  years  roughly  30  Fellows  of  the  Royal  Society  including  Banks  and  Cook  conducted  much  of  their  work  in  New  Zealand.  Other  early  Fellows  associated  with  New  Zealand  included  Joseph  Hooker,  the  great  botanist  and  Darwin’s  close  friend,  also  to  become President of the Society, and Johann von Haast and James Hector, both geologists;  those of you who know New Zealand will recognise their names linked to many features of  our  geography  and  fauna.  Karl  Popper  and  the  Nobel  laureate  John  Eccles  the  neurophysiologist  were  arguably  the  most  noted  of  the  later  foreign‐born  fellows  to  do  a  significant component of their work in New Zealand.     Another 38 Fellows were born in New Zealand although less than 10 have carried out their  research there – unfortunately we export scientists as effectively and with as high a quality  as the food we export.     The first New Zealand‐born Fellow was William Buller, the ornithologist, elected in 1879 and  whose  book  of  birds  is  well  known  to  those  interested  in  New  Zealand  fauna.  Ernest  Rutherford was the second, but Rutherford never worked in New Zealand although he was  to  become  President  of  the  Royal  Society.  Maurice  Wilkins,  who  received  the  Nobel  Prize  alongside Watson and Crick, was New Zealand’s second of three Nobel laureates.    There are only three currently active fellows of the Royal Society in New Zealand – Sir Paul  Callaghan, Peter Hunter and myself – representing three very different domains of science:  nanotechnology, bio‐engineering, and biomedical science.   Mail: PO Box 108-117, Symonds Street, Auckland 1150, New Zealand Physical: 2-6 Park Avenue, Grafton, Auckland 1023 Telephone: +64 9 923 1788 Facsimile: +64 9 373 7497 Website: Email:
  3. 3. 3   By the mid 20th century scientific communication between Britain and its old colony was very  broad‐brushed – many of our academic staff did their training in the UK and until relatively  recently  the  bulk  of  our  academic  staff  had  had  some  UK‐based  scientific  experience  that  they exploited in their on‐going research when they returned to New Zealand. We think that  currently more than 30% of New Zealand scientists still have a significant association with a  British  counterpart  and  Britain  remains  the  New  Zealand  science  community’s  most  important partner.    And  there  were  many  reasons  why  it  should  have  developed  like  that.  Common  culture,  common  language  (which  some  would  argue  we  do  not  have  with  the  United  States),  common  university  system  and  an  interdependent  history.  A  number  of  bilateral  funding  arrangements existed through the 1980s. For example, at that time the Wellcome Trust was  very active in providing stepwise change funding for New Zealand medical research. Indeed,  my  own  career  would  have  gone  nowhere,  at  least  in  New  Zealand,  had  it  not  been  for  a  major research award, a bit like a MacArthur Fellowship, from the Wellcome Trust in 1983.     But  when  the  Wellcome  Trust  withdrew  in  the  1990s,  that  was  the  last  of  the  special  schemes  that  fostered  New  Zealand‐UK  science  relationships.  Perhaps  it  is  a  little  ironic  given that Glaxo, which later became Glaxo Wellcome and whose fortunes allowed the Trust  to become what it is now, started in New Zealand as a small infant food company and was  started by one of my wife’s relatives, but somewhat unwisely he sold out 100 years ago. My  life might have been somewhat different.     Now it is only through the EU Framework 7 agreement that funding systems exist to support  relationships with New Zealand and that has put it into a very different frame.     New  Zealand  is  only  4  million  people  and  its  challenges  in  undertaking  science  are  very  different to those in Britain. Indeed we have even had to ask the question, why do it all? We  cannot  do  everything,  we  have  the  challenge  of  how  to  take  science  to  scale,  especially  when  our  capital  markets  are  so  small  and  our  markets  so  far  away,  and  that  is  why  international  partnerships  are  increasingly  important  to  us.  Until  very  recently,  matters  intellectual  did  not  sit  high  on  New  Zealand’s  priority  list.  As  a  result  we  have  one  of  the  Mail: PO Box 108-117, Symonds Street, Auckland 1150, New Zealand Physical: 2-6 Park Avenue, Grafton, Auckland 1023 Telephone: +64 9 923 1788 Facsimile: +64 9 373 7497 Website: Email:
  4. 4. 4 lowest public and private investments in R&D of any western nation – just 1.2% in total, and  about half of that from the public sector.     I have been reflecting on  why. Perhaps it is that we saw ourselves as a lucky country, one  that  could  make  its  way  in  the  world  literally  on  the  sheep’s  back,  forgetting  that  it  was  science and technology that allowed us to become the world’s leader in producing pasture‐ derived food that could be transported efficiently, cheaply, and with high taste and texture  qualities  around  the  world.  We  saw  ourselves  as  innovative  without  a  strong  research  underpinning.     But gradually the realisation has emerged that knowledge is critical to our health as a nation  and we are now seeing a very marked change in mindset. The new government elected in  late 2008 has put science at the heart of its agenda.     For the first time, science was the subject of a separate budget announcement by the Prime  Minister, the post of Chief Science Advisor to the Prime Minister was established, and major  structural changes are now occurring in the way the science system operates. Despite fiscal  constraint, the science system has received the third largest increase in the last budget, after  health  and  education.  A  considerable  emphasis  has  gone  into  how  to  improve  technology  transfer – that is, getting knowledge out of the research institutes and universities to make a  difference.  New  schemes  for  advancing  infrastructure  and  recruiting  and  retaining  world  class staff have been funded, although details have yet to be worked through.     The  understanding  is  now  clear  –  science  is  not  a  cost  to  society,  rather  it  is  an  essential  investment  in  a  knowledge‐based  future.  A  clear  set  of  principles  for  setting  research  priorities has been established and one of those is highly relevant to today’s topic – ”Priority  will  be  given  to  assisting  research  partnerships  both  in  scientific  research  and  in  accessing  science infrastructure in domains where clear advantage can be obtained for New Zealand”.    The  reason  for  that  statement  is  the  recognition  that  we  cannot  do  everything  and  that  science is increasingly international in its approach. We need to get far more strategic in our  international  science  relationships.  To  that  end,  the  Prime  Minister  has  established  an  international science coordination committee, co‐chaired by myself and the Chief Executive  Mail: PO Box 108-117, Symonds Street, Auckland 1150, New Zealand Physical: 2-6 Park Avenue, Grafton, Auckland 1023 Telephone: +64 9 923 1788 Facsimile: +64 9 373 7497 Website: Email:
  5. 5. 5 of  the  Ministry  of  Foreign  Affairs  and  Trade,  to  ensure  clarity  in  our  international  science  relationships. Science and diplomacy intersect in many ways – much science now relies on  formal  international  partnerships,  science  can  create  relationships  where  none  existed  before, and science can advance broader objectives in the international arena. Already I am  in significant discussions with the new British High Commissioner to New Zealand, who only  arrived three weeks ago, as to how we can work together more closely.     The  Global  Research  Alliance  on  agricultural  greenhouse  gas  emissions  reflects  this  new  approach.  This  initiative,  which  New  Zealand  developed  and  was  one  of  the  few  positive  outcomes  of  the  Copenhagen  Climate  Conference,  has  now  been  signed  up  to  by  30  countries including Britain. Its goal is to coordinate research aimed at reducing the sixth of  the  world’s  greenhouse  gas  emissions  coming  from  agriculture  through  coordinated  international research partnerships. The Alliance held its first meeting in Wellington in April  and New Zealand continues as the interim secretariat; the formal governance relationships  were in large part agreed and are expected to be signed off by member nations within a few  months and the science has been structured around three major themes – livestock related,  arable  related  and  rice  related.  New  Zealand  and  the  Netherlands  co‐lead  the  first.  In  addition,  there  are  a  number  of  cross‐cutting  themes  such  as  measurement  and  sequestration. The science groups are now working through a stock‐take of current research  activities  to  see  where  gaps  and  priorities  exist  so  as  to  go  back  to  member  states  for  funding future work. Importantly, this work involves both developed and developing world  nations and the work to date augurs well for a successful research alliance.    An exciting possibility may emerge in the area of big science. Britain hosts the SKA project  development office – the SKA is the proposal to build the biggest radio telescope network,  one that will have a baseline thousands of kilometres long and will able to be see back some  11 billion years in time. It will be the hub of amazing new technologies that will affect our  everyday lives. The best site technologically is one that runs from Western Australia to New  Zealand  and  we  and  the  Australians  are  committed  to  working  closely  with  the  UK  to  advance the case for the development of this project by the international community.  Mail: PO Box 108-117, Symonds Street, Auckland 1150, New Zealand Physical: 2-6 Park Avenue, Grafton, Auckland 1023 Telephone: +64 9 923 1788 Facsimile: +64 9 373 7497 Website: Email:
  6. 6. 6   One area where New Zealand and the UK could do much more together in science is in the  developing  world.  New  Zealand’s  aid  programme  is  understandably  focused  on  the  small  Pacific  States,  many  of  them  part  of  the  Commonwealth.  But  the  potential  for  that  aid  to  have  a  scientific  component  is  increasingly  obvious.  Areas  such  as  sustainable  energy,  protecting  biodiversity,  improved  agricultural  systems,  maintaining  health  through  the  nutritional  transition,  managing  severe  under‐nutrition  and  science  education  itself  are  all  areas where we have joint interests and real expertise. Such research could support the aid  agenda  and  involve  scientists  from  the  developing  world.  While  our  focus  is  the  Pacific,  I  know of New Zealand funded activity that extends to the Caribbean, the Indian subcontinent  and Africa where science and aid come together.    But  of  course  the  real  potential  of  our  engagement  is  primarily  in  building  off  extant  scientific  relationships,  creating  new  ones  and  using  those  to  undertake  really  impactful  research  exploiting  the  latent  synergies  of  two  nation’s  scientists  who  have  a  very  strong  common heritage. The impact could be in terms of new knowledge, a better environment,  better societal health or economic enhancement.     I mention extant collaborations because often we tend to focus on the new when building  off  what  has  already  been  established  can  be  very  productive.  I  can  only  mention  a  few  examples – the relationship that Peter Hunter, our most distinguished bio‐engineer, has with  the University of Oxford has led to really important new ways of modelling the human body  with  very  broad  implications  for  drug  design.  There  are  a  number  of  other  scientific  interactions in the drug space, some of which have already led to commercial exploitation.  At  the  more  applied  end,  the  modelling  done  by  Massey  University's  EpiCentre  led  by  Professor Roger Morris was a central part of the scientific response to the foot and mouth  outbreak  in  the  UK  in  2001.  Another  partnership  between  the  Liggins  Institute  and  Robert  Winston’s  group  at  Imperial  College  is  exploring  quite  novel  ways  of  developing  science  education.   Mail: PO Box 108-117, Symonds Street, Auckland 1150, New Zealand Physical: 2-6 Park Avenue, Grafton, Auckland 1023 Telephone: +64 9 923 1788 Facsimile: +64 9 373 7497 Website: Email:
  7. 7. 7   And I cannot help but be self‐serving and mention the collaboration between institutions in  Southampton  –  both  the  University  and  the  MRC  Epidemiology  Resource  Centre  –  and  my  research  group  in  Auckland  that  is  applying  new  ways  of  using  epigenetic  information  to  understand  biological  development.  This  collaboration  has  engendered  both  large  grants  and  commercial  spin‐offs  and  is  leading  to  the  formation  of  an  exciting  new  model  of  an  international centre of research excellence involving Singaporean partners as well.    So where do I think the scientific relationship between Britain and New Zealand will go? If  we  do  nothing  specific  it  will  remain  random  and  capricious,  largely  built  on  the  training,  experiences and relationships of individuals in both our countries. If we thought about ways  to  encourage  and  assist  relationships  we  could  do  a  lot  more.  For  even  in  this  modern  electronically connected world, nothing in science replaces personal interaction.     The question is – why should we? After all, Britain is increasingly looking to Europe. Britain  has  a  large  research  enterprise  whereas  New  Zealand’s  is  very  small.  I  would  argue  that  there are many reasons beyond history and emotion. New Zealand has increasingly focused  its  research  effort  and  in  some  areas  it  is  truly  outstanding.  Beyond  those  areas  I  have  already  mentioned  there  are  others  —such  as  food  safety,  food  tracing,  biosecurity,  evolutionary biology and medicine, biological mathematics, neuroscience and bone research  – where New Zealand has something deep to offer. I think it is generally recognised that we  have done rather well in the business of technology transfer. I am pleased that the UK HIgh  Commission  in  Wellington  has  an  official,  Steve  Thompson,  devoted  to  looking  for  interactive opportunities.    There  are  many  natural  synergies,  few  if  any  of  which  have  been  exploited  optimally,  that  could advance the national interests of both our countries. The challenge is to identify ways  to maximise the unique opportunity that 240 years of shared history brings us. In many ways  it started with science – let us find ways to renew that vitality.  Mail: PO Box 108-117, Symonds Street, Auckland 1150, New Zealand Physical: 2-6 Park Avenue, Grafton, Auckland 1023 Telephone: +64 9 923 1788 Facsimile: +64 9 373 7497 Website: Email: