Quick study neuroscience crosswords don’t make you clever _ the economist


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Quick study neuroscience crosswords don’t make you clever _ the economist

  1. 1. 8/19/13 Quick Study: Neuroscience: Crosswords don’t make you clever | The Economist www.economist.com/blogs/prospero/2013/08/quick-study-neuroscience?fsrc=scn%2Ffb%2Fwl%2Fbl%2Fcrosswordsdontmakeyouclever 1/5 More from The Economist Subscription ofmesan@gmail.com   World politics Business & finance Economics Science & technology Culture Blogs Debate Multimedia Print edition This site uses cookies. By continuing to browse the site you are agreeing to our use of cookies. Review our cookies information for more details Previous Next Latest Prospero Latest from all our blogs Aug 16th 2013, 10:24 by A.B. Quick Study: Neuroscience Crosswords don’t make you clever NICHOLAS SPITZER is a professor of neuroscience at the University of California. His research concentrates on the ways in which neurons take on specialised functions to enable signalling in the brain. He is editor­ in­chief of BrainFacts.org, a public information service about the brain and nervous system, and is instrumental in the BRAIN Initiative, a research project backed by the White House to advance new technologies to help map the brain. What do you know about the brain that the rest of us don’t? The structure and function of the brain are determined by genes and environment. We think we know this—it’s nature and nurture —but what many don’t realise is that this remains true throughout life. People think the brain is malleable only when we’re young. But that’s just not true. The forms of plasticity we see in the young brain are sustained in the mature brain. By plasticity I mean the ability of the brain to change its structure and function in response to changes in the environment. In addition to the classical ways the brain changes (the strength of the connections, synapses and neurons) we now understand a third kind of brain plasticity in which the neurotransmitter molecules—the signals from one neuron to another—can actually switch. Suggested Reading: “Neurotransmitter Switching in the Adult Brain Regulates Behaviour”, Science, April 26th 2013 What does this mean for human development? Our experiments have mainly been done on adult rats. A finding that is directly related to the human condition is that putting the animals on different photoperiods [day and night cycles] changes the neurotransmitter identity in the hypothalamus [a part of the brain] and this Prospero Books, arts and culture TweetTweet 210 About Prospero Named after the hero of Shakespeare’s “The Tempest”, this blog provides literary insight and cultural commentary from our correspondents FollowFollow @EconCulture@EconCulture 11.7K followers RSS feed Advertisement Culture video Explore trending topics Comment (8) Print E­mail Permalink Reprints & permissions Like 1k
  2. 2. 8/19/13 Quick Study: Neuroscience: Crosswords don’t make you clever | The Economist www.economist.com/blogs/prospero/2013/08/quick-study-neuroscience?fsrc=scn%2Ffb%2Fwl%2Fbl%2Fcrosswordsdontmakeyouclever 2/5 changes the animal’s behaviour. When animals are on a short day (rats are nocturnal so a short day is good) they make dopamine, the reward chemical. On the long day the neurons switch from dopamine to somatostatin, which retards growth. We test the behaviour with a simple maze that has a dark side and a light arm. When they have the dopamine from the short day they waltz around in the light arm, but during the long­ day cycle they hide out in the dark side. Their anxiety or confidence depends on the neurotransmitters which, in turn, depend on the light experience. We think this is related to Seasonal Affective Disorder. (I did my PhD in London and remember the short winter days very well!) The treatment for SAD is no longer drug therapy, but light. Why do humans become depressed when it gets dark? We have to speculate a bit here, but the idea is that during the winter months back in the days when we had a very seasonally driven existence it was perhaps useful to be quiet, withdrawn and sleeping a lot. In the summer months when the spring arrives you want to run outside and be active. So we are conserving energy and not consuming our resources? Exactly. There is evolutionary rationale for this kind of change in the brain. The rewiring of the brain can occur in seconds as we change the neurotransmitters and neuromodulators, such as dopamine and serotonin. The metaphor that’s useful is a railway switching yard— the trains come into the yard and depending on the switch they can go off to Manchester or down to Bangor. These neuromodulators route the brain’s electrical activity. The circuitry doesn’t change but the route does. What difference does that make to the person? The bottom line is generation of behaviour. That is the purpose of the brain. This rewiring, which occurs on a very rapid timescale and is completely reversible, changes behaviour. This flexibility of the nervous system makes the BRAIN Initiative project wonderfully complicated. It is not one set of wires, or one computer we’re trying to map, it is multiple computers. And we can change the wiring to produce different behavioural outcomes. But doesn’t behaviour itself generate neurotransmitters like dopamine? Yes. It is a closed loop system. The transmitters generate behaviour and the behaviour in turn shapes the brain and generates the transmitters. The brain changes itself through its own activity. Suggested reading: “The Brain That Changes Itself” by Norman Doidge So an infant that is well­cared for, with a brain full of dopamine, will form a different brain to an infant that has bad experiences? That’s right and we know that at a variety of levels. We know this from children’s homes in the Soviet Union who had limited intervention and we know from rats and mice that environmental enrichment determines how the brain develops. So the most important thing for the growing brain is interaction with the mother? Absolutely. You can replicate this maternal deprivation by taking young rats away from their mothers and their nervous systems do not develop normally. It’s a very clear connection. It’s fascinating the way in which the electrical activity of the brain shapes behaviour and also shapes the brain. It’s a remarkably self­organising structure. Suggested Reading: “Train Your Mind, Change Your Brain” by Sharon Begley Would your brain look different on a scan if you have grown up in a Soviet orphanage? Yes. But let me dispel a brain development myth. Many people think classical music is Comments and tweets on popular topics Follow The Economist Latest blog posts - All times are GMT The Hyperloop: Don't get too hyper Gulliver ­ 32 mins ago Bo Xilai’s trial: Pacifying the Maoists Analects ­ 1 hour 4 mins ago Valuable goods: Resorting to luxury Graphic detail ­ 1 hour 8 mins ago The Economist explains: Who are the "squeezed middle"? The Economist explains ­ Aug 18th, 23:50 India’s financial crisis: Through the keyhole Banyan ­ Aug 18th, 14:24 Mobile advertising in India: Marketing a missed call Readers' comments Full version Change time span Recent Activity Luis Felipe Calderon­Moncloa recommends Quality not quantity. about a month ago Get a life! 12,810 people recommend this. Standing orders 4,261 people recommend this. Marcella Pattyn 3,938 people recommend this. How long to be a millionaire 4,230 people recommend this. Facebook social plugin
  3. 3. 8/19/13 Quick Study: Neuroscience: Crosswords don’t make you clever | The Economist www.economist.com/blogs/prospero/2013/08/quick-study-neuroscience?fsrc=scn%2Ffb%2Fwl%2Fbl%2Fcrosswordsdontmakeyouclever 3/5 Recommend 45 Submit to reddit View all comments (8) Add your comment going to enhance brain function (the Mozart effect) or playing particular games sharpens ones cognitive function. These theories have been looked at in detail and they don’t stand up. It is disappointing in a way, but what we have learned is that exercise is the key thing for brain function. Doing crosswords isn’t good for your brain? It is good for improving your crossword skills but does it lead on to other kinds of advanced cognitive function? No. There is no translation of the crossword skills to other skill categories. That shouldn’t discourage anyone, they are a lot of fun, but a vigorous hike will do more for your cognitive function. What about playing an instrument? Don’t you have to use right and left brain for a stringed instrument? Yes. That has clear cognitive functions that do crossover. Especially learning to play and read the music at the same time. But exercise is number one, diet number two and then social interaction. These are the important things for brain function. Suggested Reading: “How We Decide” by Jonah Lehrer What do you do to protect your brain? I’m a rock climber and an ice climber. I go to the Sierra Nevada mountains, anywhere above 10,000 feet I’m a happy guy. At home I go to the gym. Related items Previous English words in German: Something borrowed, something new Next New film: "Planes": Crash landing TweetTweet 210 ShareShare 7 50 More from The Economist Facebook is bad for you: Get a life! Exercise and longevity: Worth all the sweat The Economist explains: How has organised crime adapted… Commodities and banks: Metal bashing Prostitution: Sex doesn’t sell English views of marriage: From here to eternity Bagehot: Tits, out English words in German: Something borrowed, something new Drug addiction in Iran: The other religion TOPIC: The White House » Ted Cruz in Iowa: Setting out his stall Obamacare: Will it get there? TOPIC: USSR » Letters: On Russia's infrastructure, whistleblowers, Egypt, Detroit, state taxes, the royal baby Recommended Commented Schumpeter ­ Aug 17th, 08:30 Data­driven football: Fantasy football manager Game theory ­ Aug 16th, 20:18 More from our blogs » Most popular Advertisement Economist blogs Analects | China Americas view | The Americas Babbage | Science and technology Banyan | Asia Baobab | Africa Blighty | Britain Buttonwood's notebook | Financial markets Charlemagne | European politics Democracy in America | American politics Eastern approaches | Ex­communist Europe Erasmus | Religion and public policy Feast and famine | Demography and development Free exchange | Economics Game theory | Sports Graphic detail | Charts, maps and infographics Gulliver | Business travel Newsbook | News analysis Prospero | Books, arts and culture Pomegranate | The Middle East Schumpeter | Business and management The Economist explains | Questions answered daily Products & events Facebook is bad for you Get a life! The Indosphere: Made outside India Texas and the Voting Rights Act: Bigotry for the right reasons China and the environment: The East is grey Tax: The most fatuous regulation 1 2 3 4 5 Like 1k
  4. 4. 8/19/13 Quick Study: Neuroscience: Crosswords don’t make you clever | The Economist www.economist.com/blogs/prospero/2013/08/quick-study-neuroscience?fsrc=scn%2Ffb%2Fwl%2Fbl%2Fcrosswordsdontmakeyouclever 4/5 More related topics: Sort: Newest first Oldest first Readers' most recommended k. a. gardner Aug 17th, 03:54 Dialectic18 Aug 17th, 03:19 k. a. gardner in reply to Dialectic18 Aug 17th, 03:47 ashbird Aug 16th, 21:57 Share on Facebook, Twitter or LinkedIn You can customise your message before sharing London   University of California   Health and fitness Readers' comments The Economist welcomes your views. Please stay on topic and be respectful of other readers. Review our comments policy. Add a comment (up to 5,000 characters) POST This post reminds me that I haven't visited the Babbage blog in quite some time. My personal opinion is DOE should outsource itself to IBM's HyRef. "But exercise is number one, diet number two and then social interaction." . Perfect! I think I'll run down to O'Malley's, grab a beer and some chips, and pick a fight with a Yankees fan. :) You're on. Hope you're not a BoSox fan (well, at least not tonight... NYY 10 at BOS 3). Excellent excellent piece. Thanks for the Qs, the links and recommended readings (it's been a long time since Prospero offered these), and Dr.Spitzer's A's which are clear, jargon­free, easy to follow. Spoken like a real scientist. My general impression re Crosswords exercise is it helps to stuff the brain with more and more Obamacare: Will it get there? Nadia Popova A villain’s guide to football: Welcome to the beautiful game TOPIC: Wolfgang Amadeus Mozart » Classical music: Ringing a bell Classical music: A grand vision New York City Opera: Tenors on the march TOPIC: Manchester » The new ravers: Repetitive beats Technology and sport: Dubious review system? How to run a city: The wrong trousers Recommend 0 PermalinkReport Reply Recommend 4 PermalinkReport Reply Recommend 0 PermalinkReport Reply Stay informed today and every day Get e­mail newsletters Subscribe to The Economist's free e­mail newsletters and alerts. Follow The Economist on Twitter Subscribe to The Economist's latest article postings on Twitter Follow The Economist on Facebook See a selection of The Economist's articles, events, topical videos and debates on Facebook. Ads by Google Brain Exercises Improve Memory and Attention with Brain Games by Scientists www.lumosity.com Knowing your Personality Most detailed Personality Assessment on the Internet www.personalitybook.com new techniques TEM (PED) Nano Crystal Characterization Phase and Orientation Maps ­ EBSD www.appfive.com
  5. 5. 8/19/13 Quick Study: Neuroscience: Crosswords don’t make you clever | The Economist www.economist.com/blogs/prospero/2013/08/quick-study-neuroscience?fsrc=scn%2Ffb%2Fwl%2Fbl%2Fcrosswordsdontmakeyouclever 5/5 Officer ­ Liquidity Portfolio Manag… Jobs.economist.com Manager (Economist) Jobs.economist.com Competition and Markets Authority Various senior leadership opportuni… Jobs.economist.com W2­Professor of International Manag… Jobs.economist.com Director­General ­ Nuclear Energy A… Jobs.economist.com George Mason University Dean, School of Public Policy Jobs.economist.com Contact us Help About us Advertise with us Editorial Staff Staff Books Careers Site index [+] Site Feedback Copyright © The Economist Newspaper Limited 2013. All rights reserved. Accessibility Privacy policy Cookies info Terms of use Classified ads k. a. gardner in reply to ashbird Aug 17th, 13:54 Doug Pascover in reply to ashbird Aug 18th, 09:57 words but does little to advance the part of cognitive functioning that is the linking of these words. Indeed, one of the symptoms of a formal thought disorder is "word salad" ­ an out­pouring of unrelated words that do not string together to make a cogent thought. Honestly, Ash, after the way you treated Lane Greene (Johnson) and Molly Young on previous posts, I don't know how you can show your face at Prospero again. You're despicable. Without crossword puzzles I might have forgotten the Alou family. Remembering them seems functionally important. Expand 2 more replies Recommend 11 PermalinkReport Reply Recommend 0 PermalinkReport Reply Recommend 3 PermalinkReport Reply Contact us My account Subscribe Print edition Digital editions Events Jobs.Economist.com Sections United States Britain Europe China Asia Americas Middle East & Africa Business & finance Economics Markets & data Science & technology Culture Multimedia library Debate and discussion The Economist debates What the world thinks Letters to the editor The Economist Quiz Blogs Americas view Analects Babbage Banyan Baobab Blighty Buttonwood's notebook Charlemagne Democracy in America Eastern approaches Erasmus Feast and famine Free exchange Game theory Graphic detail Gulliver Newsbook Pomegranate Prospero Schumpeter The Economist explains Research and insights Topics Economics A­Z Special reports Style guide The World in 2013 Which MBA? The Economist GMAT Tutor Reprints and permissions The Economist Group » The Economist Intelligence Unit The Economist Intelligence Unit Store The Economist Corporate Network Ideas People Media Intelligent Life Roll Call CQ EuroFinance The Economist Store View complete site index »