Engaging Employees In Environmental Sustainability


Published on

Employee Engagement continues to be #1 stumbling block for environmental sustainability programs of companies. Much of the efforts/programs by Sustainability officers are termed as "Greenwashing" due to lack of employee engagement in these programs.

So how to increase employee engagement in Environmental Sustainability Programs? How to promote a Culture of Environmental Sustainability within your organization?

This whitepaper highlights our approach as an answer to some of your questions.

  • Be the first to comment

Engaging Employees In Environmental Sustainability

  1. 1.         Jagan Nemani  SpeakEnergy LLC    Employee Engagement Key Success Factor for Environmental Sustainability Initiatives
  2. 2. Introduction  For organizations with mature, environmental sustainability programs, employee engagement  is the number one stumbling block. Though sustainability officers have done a good job of  convincing the management of the environmental sustainability programs’ benefits, they have  not succeeded in convincing the majority of employees to join the bandwagon. This has  resulted in lower ROI (return on investment) for the programs.   One of the questions sustainability officers often ask is, “what should companies do to drive  employee engagement?” The answer is simple: offer enough personal/professional benefits to  the employees, for engaging them in sustainability  programs over a long period of time. Though the answer  is simple, it is often difficult to figure out what the  personal/professional benefits are and how to offer  them.   There are many different approaches that have been  taken by companies; some offer cash bonuses for  showing the right behavior, like $5000 cash towards a  purchase of a qualified hybrid vehicle. This is a great  program and it encourages employees‐‐who are already  considering buying a hybrid vehicle‐‐to make that  purchase. However, it fails to engage employees who are  not motivated to buy a hybrid car, or those who do not  want to buy a car at all. What’s more, this program leads  to short term engagement with the employee.   Some companies try to engage employees by tying a portion of their annual bonus to the  company’s carbon footprint goals. Unfortunately, such programs create a free rider problem.  Since all employees are not required to contribute to the program to meet the company goals,  they leave the task for reducing their carbon footprint to other green‐thinkers and demand  their share of the bonus during annual appraisals.   Other companies recruit strong leaders to motivate their employees, in order to become part of  sustainability initiatives. This approach works well, for small and medium sized businesses; but  as companies get bigger, only the most inspired employees are motivated by such leaders. And  such employees are usually 10 ‐ 12 % of the company.   Hence, the companies should focus on engaging employees at a personal level over a longer  period of time, because such an engagement will create a sustainability culture and lead to  extraordinary results for the company.   Offer enough  personal/professional  benefits to the  employees for engaging  them in sustainability  programs over a long  period of time 
  3. 3. Benefits of Employee Engagement  Engaging employees through sustainability initiatives has quite the impact on the triple bottom line for  the company.   1. Planet: Companies are working hard to cut down their greenhouse gas emissions, but they are  not able to succeed, since the end users (i.e. employees) of most technologies are overriding the  technological features, as it conflicts with their energy usage behavior. Therefore, companies  are unable to realize the full potential of the changes they are making. A recent report by  Carbon Disclosure Project, called “The Carbon Chasm”1 , highlights that big companies are not  doing enough to meet the 2050 CO2e reduction goals.  IPCC2  set a goal to reduce Greenhouse  Gas (GHG) emissions by 80% ‐ 95% by 2050, to avoid drastic climate changes. At the current  pace, we will reduce 80% of our greenhouse gas emissions by 2089; unfortunately, this is 39  years late. Our analysis shows that big companies can double their CO2e reductions by involving  25% of their employees, which means that we will be able to meet 2050 CO2e reduction goals  and manage the environmental impacts.     2. People:  Surveys across the world have shown that environmental sustainability initiatives  increase the overall satisfaction of employees with the company, which leads to higher  retention rates and higher advocacy from the employees. This in turn also leads to higher  success rates in hiring talented employees.     3. Profit: Engaged and motivated employees have a clear understanding of the organizations’ goals  and feel the need to put in their best efforts to meet those goals. This leads to a boost in top line  revenue. Employees engaged in sustainability initiatives also change their energy usage  behaviors, resulting in a decrease in energy usage and strengthening of the bottom line.   New Approach for Engaging Employees  Though the benefits to the triple bottom line are pretty evident, to completely realize these  benefits companies have to use strategies that engage employees over a long period of time.  We recommend a 3E approach of Envision, Engage and Enhance, for engaging employees over a  long period of time.   Envision  Having the right vision is most critical for exciting and engaging employees; without this, the  employees feel lost and are unable to connect well with the initiatives. Hence, the most  important step in employee engagement is to envision. As part of this step, companies need to  do the following:                                                               1  The Carbon Chasm: By Carbon Disclosure Project; Based on Carbon Disclosure Project 2008 responses from the  world’s 100 largest companies  2  IPCC: Intergovernmental Panel on Climate Change 
  4. 4. 1. Articulate Employee Benefits: The majority of employees  do not have sustainability initiatives as part of their job  profiles, so why should these employees engage with  sustainability initiatives? What is in it for them to connect  and dedicate time to these initiatives? Is there a  professional or a personal benefit? It is important to  answer these questions in a succinct way and articulate it  well to engage employees. Many executives think that an  employee should support the initiatives, as it is a corporate  initiative. Unfortunately, this is true only for the most  motivated employees, and these employees constitute 10 –  12% of the work force for large organizations. To engage  the remaining employees, you need to think of a long term  benefit for the employee.     2.  Leverage Company Brand: Employees of a company are  most influenced by the company’s brand, yet the  sustainability officers do not leverage brand to engage  employees. You should think of ways to involve employees  in tasks around the brand and clearly articulate the benefits  of their actions to the brand. Once they see a direct linkage  between their actions and the brand, they are more willing  to comply and support the initiatives.     3. Set and Communicate Goals: Engaging employees without  clearly defined goals, or an overview of a path to achieve  those goals, is a waste of effort. Employees might get  excited by marketing efforts, but without clearly defined  goals, they will be lost and eventually lose motivation to  support the initiatives.   Engage  Engaging employees on a one‐on‐one basis is time consuming and not feasible. Instead, you  should look to engage employees in communities across the organization. These communities  should be initially seeded by the sustainability officers and allowed to grow freely. There should  be minimal restrictions or guidance for joining/creating communities and members should be  able to interact freely within the communities. With these types of loosely structured  communities, you will find that there is increased bonding amongst employees, leading to  higher engagements on the core issue in the community (i.e. sustainability). Follow these steps  to create communities and engage employees in those communities:   3E Approach for Engaging  Employees   Envision: Clearly articulate  your environmental  sustainability program goals  and the benefits to the  employees   Engage: Motivate employees  to build small communities  with a specific sustainability  goal, provide tools and  support to these  communities, and have  conversations with these  communities   Enhance: Measure the  performance of the  communities, communicate  progress, keep raising the  bar and motivate  communities to achieve  higher goals    
  5. 5. 1. Motivate Leaders to start communities: Though you seed the initial communities, you should find  motivated leaders/change agents within the organization and encourage them to create  communities of their own. This ensures that the communities are growing at a rapid rate within the  organization and more employees are joining those communities    2. Provide the right set of tools and platforms: Now‐a‐days, people want to interact with others at  their convenience; face‐to‐face meetings and interactions are considered a hassle. Provide online  tools and platforms for the community members to interact, share knowledge and work towards  achieving the goals.     3. Apply Social Influence: Once you have communities working toward meeting a goal, you have the  opportunity to apply social pressure. This is required to motivate people to change behaviors and  align themselves to the sustainability initiatives. One way to apply social pressure is to arrange  competitions and give prizes to communities that meet or exceed the goals.     4. Have Conversations: Once you have employees engaged in communities, it is the best time to have  conversations with them. This can be done by asking questions through a simple poll, or discussions  on online forums. Make sure to use two‐way methods when you are having conversations with the  employees. This increases their brand loyalty and alignment to the sustainability initiatives.    Enhance  Stagnant communities‐‐without ever increasing challenges‐‐leads to boredom, and employees  start disengaging when this happens. Therefore, it is important to constantly enhance the user  experience of the members and it can be done by:  1. Measuring and Communicating progress: This is the time to publicly acknowledge the achievements  of community members and motivate them to achieve more results. Public acknowledgement  boosts the morale of the employees and they easily sign on to do more for the community, as well  as the brand.    2. Keep raising the bar: One of the influences that you have on the communities is the goal that you  set for them to reach. When more and more members start meeting the goal, it is time to raise it  further, in order to motivate them to reach the advanced goals.     3. Stay focused on your Vision: Everyone likes to be part of something that is bigger than themselves.  By articulating your vision and the progress towards it, you are actually involving the employees in  that greater vision. This will motivate them more and keep them engaged in the communities.   By following the 3E approach, companies can build communities that have a high level of  employee engagement around sustainability initiatives. Companies could also keep this going  for a longer period of time to ensure that the company and its employees lead the sustainability  initiatives together.  
  6. 6.   Contact US  For further information and details on the 3E  approach, please contact:    Jagan Nemani  Co Founder & CEO, SpeakEnergy LLC  +1 (847)224‐1978  jnemani@speakenergy.com      SpeakEnergy LLC is a company focused on  improving employee engagement with companies’  sustainability initiatives. Our solution provides  tools and platforms required for building goal  oriented communities, along with the tools  necessary for delivering social nudges and  influence for behavioral changes. We are also  focused on encouraging energy conversation and  improving efficiency amongst employees.