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  1. 1. Miguel Alfonso Martínez-EchevarríaLOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA 88
  2. 2. Miguel Alfonso Martínez-EchevarríaLOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA
  3. 3. febrero 2003 © Instituto Empresa y Humanismo Universidad de Navarra ISSN: 1139 - 8698 Depósito Legal: NA 638/87Edita: Servicio de Publicaciones de la Universidad de Navarra, S. A. Diseño y producción: ENLACE Comunicación Multimedia
  4. 4. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMO ÍndiceBases para una teoría de la empresa ......................................................... 5 El sentido de la producción económica ............................................... 5La producción en el mundo antiguo ....................................................... 11 La concepción materialista de la producción y la incomprensión del comercio .......................................................................................... 11 La aparición de la sociedad comercial y el concepto mecanicista de producción ....................................................................................... 16La crisis de la concepción materialista de la producción ..................... 26 Libertad de comercio, división de la labor y nuevo orden revolucionario ....................................................................................... 26 Las instituciones y la producción ....................................................... 28 La producción sin labor y las máquinas como solución ................... 31 El extraño caso de una división de la labor que no requiere labor . 35 Marx o el paroxismo de la producción materialista .......................... 38Las primeras teorías de dirección de factorías ....................................... 44 La división de la labor y el gobierno despótico ................................. 44 El panóptico o la factoría como reformatorio .................................... 51 La dirección como pedagogía .............................................................. 54 Owen: el directivo como reformador social ....................................... 59 La dirección entre la técnica y la filantropía ...................................... 63 La dirección como tecnología ............................................................. 68Conclusiones ............................................................................................. 72Bibliografía ................................................................................................. 75Notas .......................................................................................................... 76 LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 3
  5. 5. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMONota Biográfica Miguel Alfonso Martínez-Echevarría es Catedrático de Economía yProfesor Ordinario de la Universad de Navarra. Es también Académicocorrespondiente de la Real Academia de Ciencias Económicas y Finan-cieras y Profesor Honoris Causa de la Universidad Católica de BuenosAires. En la actualidad es subdirector del Instituto Empresa y Huma-nismo. LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA4 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  6. 6. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOBases para una teoría de la empresaEl sentido de la producción ción, ya que todo se limita a man-económica tener un modelo de vida: el de ca- Suele ser corriente que los ma- da especie. En ese sentido, las ho-nuales de Economía más al uso jas y los frutos no son propiamentedefinan la empresa como el lugar productos del árbol, sino más bienen el que se realiza la producción. del hombre, como luego se expli-Aunque esta manera de definir la cará. Hablar de producción en sen-empresa es en principio aceptable, tido pleno es, por tanto, algo pro-no deja de ser parcial y poco preci- pio e inseparable de la vida huma-sa. En realidad se limita a remitir na: algo surgido de la inteligencia yal concepto de producción que, de la libertad. La vida del hombre noalgún modo, se da por conocido o, se limita a la reproducción biológi-lo que es peor, se supone que no ca, a repetir un modelo que le vie-pertenece a la Economía. Parece ne dado, sino que de algún modopor tanto conveniente aclarar pri- tiene que ser diseñada. Por decirlomero en qué consiste la produc- de otro modo, el hombre produceción y, más en concreto, en qué porque es dueño de su propia ac-consiste eso que se llama produc- ción, porque su vida no se ajusta ación económica. Sólo una vez ex- un modelo perfectamente estable-plicado este importante concepto cido que tiene que reproducir.será posible clarificar cuál es la na- Los individuos de las especiesturaleza y la función de la empresa. animales y vegetales, precisamen- Desde el punto de vista etimo- te porque no son dueños de su ac-lógico, la producción parece refe- ción, se comportan siempre delrirse a la operación vital de dar lu- mismo modo, reproducen la mis-gar a algo. Por ejemplo, se suele ma vida bajo las mismas circuns-decir que un árbol produce hojas o tancias. Siguen unas pautas defrutos, mientras que una piedra, conducta que no les es posibleque carece de vida, es incapaz de modificar. Por contraste, el hom-producir nada. En realidad, en el bre, en cuanto que tiene dominiocaso de la vida animal y vegetal se- de su acción, puede hacer muchasría más propio hablar de reproduc- cosas y de muchas maneras. Es de- LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 5
  7. 7. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOcir, su acción es intencional y deli- condiciones del medio. Sólo en elberada. No está determinada por caso de la vida humana los princi-las circunstancias, sino que el pios de acción son libres. Sin salir-hombre puede modificar el curso se físicamente de su entorno, elprevisto de los procesos naturales. hombre lo trasciende y lo domina.Por ejemplo, un manzano sólo Esto explica por qué el hombre ca-puede reproducirse; en cambio, el rece de medio, en el sentido dehombre puede producir cosas muy que no está condicionado por sudiferentes a partir de los procesos entorno y vive en un mundo, ennaturales: desde hábitos morales o una elaboración intelectual del en-intelectuales hasta los artefactos torno que se distiende en el tiem-más insospechados. po y en el espacio, llegando tanto a En un sentido más amplio, la lo que todavía no está presente co-producción supone algún tipo de mo a lo que ya sucedió y ha dejadomovimiento hacia una finalidad. de estar presente.En el caso de los géneros de vida La inteligencia humana exploramás elementales, ese movimiento y descubre posibles modos de ac-se lleva a cabo de modo automáti- ción, pero es la voluntad la que de-co y no deliberado, como simple cide y gobierna. Es precisamentereacción a estímulos del medio. esta articulación entre inteligenciaPor ejemplo, una semilla puesta y voluntad la que libera al hombreen las condiciones apropiadas ger- de la tiranía del medio y hace posi-mina de acuerdo con un proceso ble la producción económica. En elperfectamente previsible, que la caso hipotético pero imposible delleva a convertirse en una planta que el hombre tuviese sólo inteli-de su especie. En los tipos de vida gencia, sin voluntad, sería capaz deanimal superiores ese movimiento diseñar distintos modos de hacerse hace cada vez más complejo e (para lo cual necesitaría algún cri-independiente del entorno. Pero terio exógeno de distinción), peroen todas las formas de vida no hu- en ningún caso podría decidirsemanas, los principios de acción por un modo de hacer, es decir, pornunca son plenamente autóno- iniciar libremente la acción. Acaba-mos. De un modo u otro esos seres ría por morirse, como le ocurría alestán como incrustados en las famoso asno de Buridán, o actua- LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA6 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  8. 8. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOría movido por algo externo al que esa misma variedad de mielagente, como en efecto sucede con sólo la puede apreciar el hombre,los otros animales. En ese sentido, pero no la abeja.los brutos no pueden tener pro- El hombre, al ver más allá de laducción económica, ya que no de- inmediatez sensible del entorno,ciden sobre su acción, sino que es- capta la unidad esencial que haytán guiados por factores que que- debajo de la diversidad de todasdan más allá de su control. las cosas. Delante, por ejemplo, de Mientras los individuos de cada una vaca, el hombre ve algo queespecie de animal se alimentan de está más allá de lo inmediato, co-un mismo modo, los hombres pue- mo carne, leche, queso, terneros,den hacerlo de muchas maneras. cuero, intercambios, dinero, etc.,Pueden, por ejemplo, ayunar o in- etc. Es decir, puede llegar a ver al-cluso dejarse morir por inanición. go tan abstracto como la utilidad,Ciertamente, para alimentarse el o unidad y complementariedad dehombre necesita de los procesos los bienes, concepto que hace po-de la naturaleza, pero sólo una vez sible el intercambio y la coordina-que los ha situado en su propio ción de las distintas actividadesmundo con el concurso de su inte- humanas; es decir, el hombre ve enligencia y voluntad. Puede, por último término el concepto de di-ejemplo, recolectar los frutos de la nero y sociedad.tierra o llevar adelante un cultivo Hemos dicho que lo propio desistemático: todo depende de su los animales es la reproducción, laintención, de sus conocimientos y repetición incesante de un mismode las circunstancias en que se en- proceso circular, destinado a lacuentre. Por contraste, un animal, simple subsistencia, que es la mis-por ejemplo la abeja, elabora miel ma en todos los individuos de lade acuerdo con un proceso que no especie. Sin embargo, lo propio depuede dejar de seguir. Aunque la producción económica, la queexiste miel de brezo y miel de ro- lleva adelante el hombre, es que semero, ello no se debe a una elec- trata de un proceso abierto y libre,ción libre de las abejas, sino que que en principio no está perfecta-es consecuencia del entorno en mente establecido y por eso mis-que se encuentran. De tal modo mo permite el crecimiento del LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 7
  9. 9. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOagente. La producción económica una vida humana. En otras pala-se convierte en palestra donde el bras, una cultura, un lenguaje y unhombre puede generar hábitos instrumento. En este sentido, elbuenos o malos. En otras palabras, lenguaje, junto a la mano, constitu-el fin de la producción humana no yen los instrumentos por excelenciase reduce a la subsistencia de la de la producción económica.especie, como sucede a los otros La producción económica no seanimales, sino que sobre todo basa primariamente en el esfuerzoconsiste en diseñar un posible tipo corporal, como sucede en la repro-de vida humana, algo al mismo ducción animal, sino en las opera-tiempo personal y social. Cuando ciones de su inteligencia y volun-el hombre produce el mundo de tad, que son lo propio del hombre.los artefactos, de modo insepara- La observación de las condicionesble mejora o empeora sus poten- morfológicas del cuerpo humanocias superiores en el plano de su revela que no está preparado parainterioridad individual; mientras sobrevivir con el simple esfuerzo fí-tanto, en el plano objetivo de lo sico, como les ocurre a los otroscolectivo y externo, crea condicio- animales: no dispone, por ejem-nes que potencian o reducen la ca- plo, ni de fauces, ni de garras, ni depacidad de todos. Por tanto, es pezuñas ni de cuernos, etc., que leequivocado, o muy reduccionista, adapten de modo automático apresentar la producción económi- unas funciones biológicas prede-ca como un proceso que puede lle- terminadas que resultan impres-varse a cabo sin afectar para nada cindibles para subsistir en su pro-al desarrollo, positivo o negativo, pio medio. Se trata de un cuerpode las potencias superiores del “hominizado”, carente de especiali-hombre. Hablar de producción zación, y que por eso mismo expre-económica es referirse, aunque sea sa la apertura a la trascendenciade forma implícita, a unos fines propia de la vida humana. Su gar-más elevados que los simplemente ganta y su mano han sido capacita-biológicos o de subsistencia. das para el lenguaje, para dar ex- La producción económica supo- presión a su inteligencia, verdade-ne por tanto un mundo previo de ra fuerza sobre la que se apoya laconocimientos de lo que debe ser vida humana. LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA8 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  10. 10. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMO Mediante el lenguaje, los hom- un sistema ordenado de intercam-bres pueden compartir un mismo bios. Por ejemplo, la rueda hacemundo, lo cual plantea de modo referencia al automóvil, al motor,inmediato el problema de la esca- al volante, a la carretera, a la gaso-sez cuando, a través de la mano, lina, etc., etc. El hacha hace refe-quieren poseer todas las cosas que rencia a la operación de cortar ma-conocen y comparten. Pero en la dera y remite al árbol, a la leña, almisma causa del conflicto, en la fuego, etc. Un martillo hace refe-apertura del hombre a todas las rencia a la operación de clavar y,cosas, radica la solución. El cono- por tanto, a los clavos, a la madera,cimiento de la unidad práctica de al hierro, etc. Esta relación entrelas cosas, o utilidad común de to- todos los útiles constituye la esen-das ellas, hace posible el intercam- cia del dinero. De tal modo que sebio y el dinero, que es un medio de puede decir que el dinero está pre-enfrentar el problema de la esca- sente en todo tipo de intercam-sez. De este modo, el dinero, en bios, incluso en aquellos casos encuanto expresión de esa utilidad que no hace falta recurrir a su sím-común de los bienes, desempeña bolo material visible. En otras pa-una función similar al lenguaje. labras, intercambio y dinero sonAmbos vendrían a ser expresión posibles porque el hombre, me-del dominio que el hombre tiene diante su conocimiento, construyesobre las cosas. un mundo, un plexo ordenado de El mismo hecho de la escasez, relaciones entre los hombres a tra-fenómeno que sólo se le plantea al vés de las cosas. Construye en elhombre, pone a prueba sus capaci- plano conceptual y simbólico unadades superiores para alumbrar unidad que no es patente en elposibles soluciones. Por una parte, plano empírico de lo sensible.le lleva a reconocer la necesidad Teniendo en cuenta, como se hade la propiedad: que las cosas ten- dicho, que la finalidad última de lagan sus dueños; a su vez, como to- producción económica es el creci-das las cosas constituyen un plexo miento de una vida humana, ha-de relaciones de diferencia y com- bría que evitar presentar la propie-plementariedad, tienen una utili- dad como algo subordinado a ladad común, que hace vislumbrar funcionalidad del intercambio y a LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 9
  11. 11. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOla producción. En realidad es exac- laciones de intercambio y, por tan-tamente al revés. El fundamento to, de un reparto de tareas y fun-de la propiedad no es primaria- ciones. Es algo que se va constitu-mente utilitarista, sino consecuen- yendo con el paso del tiempo ycia del dominio del hombre sobre que depende de la cultura y cir-su propia acción. En este punto, la cunstancias de cada comunidad.propiedad jurídica, o reconocida Por ejemplo, en una comunidad fa-socialmente, se fundamenta en miliar unos se encargan de hacerese otro sentido ontológico y radi- las camas, otros de hacer la comi-cal del dominio humano. El hom- da, etc., y todos se ayudan mutua-bre no es propietario para que la mente a vivir una vida lo más hu-producción sea más eficiente, sino mana posible. Pero tampoco, y aque la producción económica es pesar de las apariencias, realizanposible en la medida en que el estas funciones aisladamente, sinohombre puede ejercer de propieta- que siempre hacen referencia a losrio en su sentido más fundamen- otros, a una comunidad más am-tal. Siempre son las potencias su- plia, la aldea o la ciudad, dondeperiores las que hacen posible la muchas otras familias se coordi-producción económica. nan de diversos modos a la hora Si la producción económica su- de llevar adelante la división de ta-pone lenguaje, propiedad e inter- reas y de organizar los intercam-cambio, esto quiere decir que sólo bios. Todo ello presidido por el lo-es posible en el seno de una comu- gro de una vida lo más humana po-nidad. Mientras que en la repro- sible, que se da primariamente enducción animal el ciclo de subsis- las familias, donde se desarrollan ytencia se desarrolla en el silencio y viven las personas.cerramiento del proceso biológi- Así pues, la producción es unaco, la producción económica es actividad que supone un beneficiopor sí misma un continuado tejer para una comunidad, que mantie-de relaciones humanas a través y ne o incrementa los intercambioscon ocasión de las cosas. Esto nos que la constituyen y que facilita eladelanta una pista muy clara sobre establecimiento de una vida hu-la naturaleza de la producción eco- mana. Esto implica que la produc-nómica: se trata de un plexo de re- ción económica es un aspecto de LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA10 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  12. 12. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOtoda actividad humana y la llevan a te monetario. En último término,cabo todas las personas e institu- depende y se subordina a los finesciones que constituyen la socie- de la comunidad en la que se desa-dad. Pero hay unas instituciones rrolla.particulares, las empresas, que Por ahora, las ideas que se hanrealizan un tipo de actividad pro- esbozado en este primer apartadoductiva y que se regulan por la di- son suficientes para adentrarnosferencia entre el flujo de entrada y en la historia de cómo han ido sur-salida de dinero que provocan sus giendo las diversas teorías de lacompras y ventas de bienes y servi- producción y de la empresa. Con-cios. Se trata, por tanto, de una for- forme vayamos avanzando en suma especial de producción econó- análisis tendremos ocasión demica, la que se regula directamen- descubrir cuál es la naturaleza dete por la obtención de un exceden- la empresa.La producción en el mundo antiguoLa concepción materialista de la que era realizada por hombres yproducción y la incomprensión constituía una forma de vida abier-del comercio ta a la mejora. Eran éstas activida- des de interacción con los proce- Es posible que la vida de los sos naturales, aunque habían sur-hombres más primitivos fuese en gido en último término del conoci-su apariencia muy parecida a la de miento y del lenguaje. Es decir, es-otros animales superiores. Por tas actividades se llevaban a acaboejemplo, gran parte de su actividad en el seno de algún tipo de comu-consistía en recolectar frutos, cazar nidad en unas circunstancias con-animales o pescar. Se trataba de cretas y de acuerdo con una cultu-algo muy parecido al tipo de de- ra y unas tradiciones. Prueba depredación que practicaban otros ello es que en todos los pueblosmuchos animales; sin embargo, se antiguos tanto la caza como latrataba de una verdadera produc- agricultura tenían una patente di-ción económica, en la medida en mensión cultural y religiosa, mani- LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 11
  13. 13. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOfestación del modo propio de en- ma de ganados, de tierras y de es-tender la vida humana y el mundo clavos, es decir, eran quienes po-de cada comunidad. En cualquier dían situarse más allá de las ur-caso, es evidente que para todas gentes exigencias de la superviven-esas comunidades primitivas la cia. La vida propiamente humanasubsistencia no era un fin en sí comienza más allá de la supervi-mismo, sino que aspiraban a un ti- vencia: cuando se domina y se dis-po de vida que juzgaban adecuada pone.al hombre. Es interesante observar que la Lo propio de la producción eco- idea primitiva de riqueza suponenómica, en cuanto orientada al in- disponer de cosas vivas, de ani-tercambio y la relación, es la gene- males y plantas, que tienen fru-ración de un excedente, ya que sin tos naturales. Pero, por razonesél no hay posibilidad de llevar a ca- que ahora no son del caso, elbo el intercambio. En la produc- hombre primitivo, en vez de atri-ción de los animales no hay gene- buir la génesis de la riqueza alración de excedente: se limitan a lo dominio sobre su propia acción,necesario para el mantenimiento por lo general lo atribuyó a la vi-de la especie, ni más ni menos. Por talidad y fecundidad de los pro-eso se suele decir que lo propio cesos naturales. El prejuicio dedel hombre no es tanto la especie asignar el origen de la riqueza acomo la historia. las fuerzas de la materia y no a Los mismos conceptos de ri- las potencias más altas de la na-queza y de lujo que están en la ba- turaleza humana perduró durantese de la producción económica im- mucho tiempo. Por ejemplo, anteplican la idea de excedente o supe- el hecho de lo que sucede con elración de la simple supervivencia. grano de trigo, que se siembra yEsto tiene que ver con la capaci- produce sesenta o setenta gra-dad del conocimiento humano pa- nos, la tendencia ha sido a pen-ra conectar cosas que están más sar que ese excedente tenía suallá del aquí y ahora. En todas las origen en la capacidad germinati-culturas de la antigüedad los ricos va de la tierra y no en la organiza-eran quienes disponían de grandes ción social que hace posible laexcedentes, normalmente en for- agricultura. LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA12 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  14. 14. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMO El prejuicio que ha entendido la particulares a un fin más amplio oproducción económica como un común. Por supuesto que paraproceso biológico que se desarro- producir se requiere de los proce-lla y está localizado en los campos sos de la materia, pero no sólo dey en las granjas, en un ámbito que ellos, pues desde un punto de vis-se considera previo y separado de ta meramente físico esos procesosla vida política, ha sido persisten- no son más que transformación dete. El origen de este planteamiento unas sustancias en otras. Porpuede estar en una actitud que ejemplo, cuando el grano de trigoconsideraba que la vida sólo es se multiplica en el seno de la tie-propiamente humana cuando se rra, no lo hace a partir de la nada,sitúa más allá de lo biológico y se sino con el concurso de otras sus-libera de las exigencias de su cor- tancias que están en el aire, elporalidad. En el mundo antiguo agua o la tierra, y que son impres-hubo una manifiesta tendencia a cindibles para la germinación ysituar la parte de la sociedad que crecimiento del grano. El exceden-se dedicaba a la producción en un te surge cuando esos procesos deámbito que se juzgaba como no transformación son parte de unapropiamente humano, pero que re- determinada forma de organizar ysultaba necesario para que unos coordinar los intercambios en elpocos pudieran dedicarse a vivir seno de una determinada comuni-una existencia propiamente huma- dad. Es decir, cuando se diseñanna. Sólo los que quedaban libera- con vistas al entramado de objeti-dos de las exigencias del duro es- vos que persigue una comunidad.fuerzo corporal, de los llamados Si cada uno de los miembros detrabajos serviles, vivían una vida una comunidad tratase de resolverdigna del hombre. por sí mismo sus carencias, no ha- Como se ha dicho, el excedente bría necesidad de generar exce-de la producción económica sólo dente, pero no se trataría propia-tiene sentido desde la perspectiva mente de una comunidad, sino dede los intercambios que tienen lu- un agregado de individuos. Porgar en algún tipo de comunidad eso, la producción económica, enhumana, es decir, en la prosecu- cuanto intercambio de excedentes,ción de una ordenación de fines no puede considerarse como un LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 13
  15. 15. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOrequisito previo a una comunidad, se fueron haciendo cada vez mássino como manifestación material patentes, en la medida en que lasy externa de las relaciones huma- formas de comunidad también senas que la constituyen. El exceden- fueron haciendo más complejas yte de la producción tiene su raíz úl- empezaron a manifestarse formastima en la misma sociabilidad hu- de creación de riqueza que muymana. poco tenían que ver con los proce- Cuando en el siglo XVIII surgie- sos vitales de los animales o lasron las primeras teorías de la pro- plantas. Éste fue el caso de la pro-ducción económica, la influencia ducción artesanal, en la que sede un ambiente intelectual domi- modificaban artificialmente subs-nado por una extraña conjunción tancias inermes. Un molinero, porde racionalismo y empirismo facili- ejemplo, se limita a moler el granotó que se confirmara el antiguo y a convertirlo en harina, sin queprejuicio de que el excedente de la en esa transformación intervengaproducción se debía sólo a la capa- ningún proceso vital. Ante fenóme-cidad germinativa de la tierra, y no nos de este tipo, llevados de sua la sociabilidad humana. Los arraigado prejuicio, los antiguos, yfisiócratas1, primera escuela mo- con ellos los fisiócratas, sostuvie-derna de Economía, llegaron a es- ron que en el caso de la artesaníatablecer que el excedente agrícola no había verdadera producción, yase debía a que la cantidad de trigo que no había excedente o multipli-que los campesinos producen era cación vital de la substancia, comomenor que la cantidad de trigo que pensaban que ocurría en la agricul-necesitaban consumir para llevar a tura. Ello no dejaba de constituircabo esa producción. Ni se les pa- un problema, pues resultaba pa-saba por la cabeza que ese modo tente que los artesanos represen-de medir el excedente presuponía taban una verdadera ventaja parauna organización social y una dis- la comunidad, que de algún modotribución de la propiedad, ya vi- necesitaba ser compensada. La so-gente en la Francia de finales del lución fue establecer que los arte-siglo XVIII. sanos eran improductivos aunque Las limitaciones de este enfo- necesarios, y por eso tenían dere-que materialista de la producción cho a consumir una parte del único LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA14 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  16. 16. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOexcedente verdadero, el que se ge- comercio genera un excedente anera en la agricultura y la ganade- través del uso de dinero hizo quería. Pero, ¿cuál era el origen de ese no sólo fuese mal entendido, sinoderecho? considerado una actividad en la De todas maneras, el fenómeno que se encerraba una cierta torpe-que constituyó un verdadero reto a za. Tuvo que pasar mucho tiempola visión materialista de la produc- hasta que se descubrió que la ri-ción no fue la aparición del artesa- queza no proviene de la materiali-nado sino la del comercio. En la dad de las cosas, sino del modo enoperación que desarrollan los co- que éstas se insertan en el entra-merciantes ni siquiera se realiza mado de las relaciones humanasuna modificación artificial de una que configuran una comunidadsustancia inerme, como sucedía en política.el caso de los artesanos, sino que Para los antiguos, la produccióntodo se reduce a un intercambio. era un proceso puramente biológi-¿Cómo era posible que comprando co, situado en el ámbito de louna cosa en un sitio y vendiéndola pre-político; fuera de ese ámbitoen otro el comerciante obtuviese no podía generarse ningún tipo deun excedente? Desde una visión excedente. En consecuencia, el co-materialista de la producción, la mercio o intercambio era algo im-única explicación posible del exce- productivo, no se basaba en la ge-dente generado por el comercio neración de excedente, sino enera una extraña e increíble alqui- una estricta igualdad de los obje-mia, en la que una cantidad inicial tos intercambiados. Era ésta unade oro se transmutaba durante un igualdad que se buscaba en la ma-tiempo en mercancía y volvía luego terialidad de lo intercambiado, ya transmutarse en una cantidad de que se suponía independiente deoro mayor que la inicial. Ahora las condiciones sociales de la co-bien, si el excedente sólo podía munidad en que se llevaba a cabo.surgir de lo biológico, de ningún De todas maneras, persistía unmodo podía emanar de una sus- problema: ¿por qué se llevaba atancia inerme como el oro. cabo? Durante siglos, esta dificultad El dinero, en cuanto representa-para entender el modo en que el ción de la intercambiabilidad de LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 15
  17. 17. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOtodas las cosas, era por tanto algo Esta antigua concepción mate-inaccesible para la mentalidad de rialista de la producción se mantu-los antiguos. Éstos consideraban vo hasta finales del siglo XVIII yque el dinero era la misma mate- durante gran parte del XIX2. En es-rialidad del oro, una sustancia te tiempo se le siguió consideran-inerme que sólo servía como pa- do un fenómeno biológico ajeno ytrón para medir la estricta igualdad previo al ámbito de las relacionesde valor de todas las mercancías. humanas, un proceso mediante elEn consecuencia, y bajo ningún que una sustancia viva se multipli-supuesto, el dinero podía engen- caba, siempre que se pusieran lasdrar dinero. Esta actitud fue res- condiciones que facilitasen la ferti-ponsable de que durante mucho lidad de lo biológico. La vida ver-tiempo la producción y el inter- daderamente humana comenzabacambio, la empresa y el mercado, cuando se traspasaba el misterio-se considerasen realidades separa- so y siempre oscuro ámbito de ladas, e incluso opuestas. fecundidad de los procesos vitales. En cuanto expresión de la utili- La aparición de la sociedaddad común de todas las cosas, el di- comercial y el conceptonero está presente en todos los in- mecanicista de produccióntercambios y, por tanto, en todo pro-ceso de producción, aunque sólo se A finales del siglo XVIII y princi-haga visible, mediante símbolos co- pios del XIX, la incesante acumula-mo el oro y la plata, en los procesos ción de mejoras científicas y técni-de intercambio que suponen un in- cas permitió nuevos y más segurostervalo de tiempo entre la compra y modos de navegación. Por un lado,la venta. Por eso, el dinero se hace se pudo agotar en poco tiempo lanecesariamente visible con el co- casi totalidad de los posibles des-mercio, que requiere comprar en un cubrimientos geográficos y, porsitio, transportar y vender en otro lu- otro, se dio un fuerte crecimientogar. El dinero, en cuanto símbolo, se del comercio entre las naciones.convierte entonces en un instrumen- En algún tipo de industrias, comoto imprescindible para saber si ese la de los tejidos de lana, el comer-comercio es efectivamente ventajo- cio había comenzado dos siglosso o no para la comunidad. antes, pero se trataba de un fenó- LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA16 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  18. 18. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOmeno localizado en naciones como los soberanos de esos estados seEspaña e Inglaterra. Sólo a partir vieron obligados a solicitar créditode finales del siglo XVIII el comer- a los más ricos comerciantes, quecio llegó a convertirse en un fenó- en poco tiempo adquirieron granmeno general, tanto en lo que se poder y ascendencia sobre losrefiere a las mercaderías, como al asuntos de Estado. Incluso algu-número de países implicados. nos de ellos llegaron a ser enno- El progresivo crecimiento del blecidos por sus soberanos, con-volumen de comercio interior y ex- virtiéndose así en una nueva y po-terior dio lugar a la aparición de derosa aristocracia de origenuna cada vez más poderosa clase burgués3.social, cuya riqueza no surgía de la Este nuevo modo de enriqueci-posesión de la tierra, como era lo miento mediante el comercio y eltradicional, sino de los grandes uso del dinero, tuvo especial rele-fondos monetarios empleados pa- vancia en Holanda a lo largo del si-ra el desarrollo del comercio. Era glo XVII4. Este pequeño país llegó aésta una clase social fundamental- ser el paradigma del progreso y elmente urbana, surgida sobre todo bienestar que podían alcanzarseen grandes ciudades con fácil acce- mediante el fomento del comercioso a los puertos de mar, y que riva- y el cultivo de los hábitos burgue-lizaba cada vez más en riqueza y ses. A pesar de una casi total au-poder con la tradicional clase so- sencia de recursos naturales, y gra-cial de los terratenientes, la aristo- cias al desarrollo de una muy bue-cracia rural, acostumbrada a vivir na marina, Holanda llegó a desa-en sus propias tierras. rrollar un floreciente comercio con Uno de los factores que facilitó casi todos los puertos de las cos-la influencia política de esta nueva tas occidentales europeas. Inicial-clase social fue que los grandes mente ese tráfico comercial fue ca-fondos monetarios de que dispo- si exclusivamente de salazones denía eran imprescindibles para arenques, pero poco a poco se fuemantener los ejércitos casi perma- extendiendo a toda clase de mer-nentes que los nacientes estados caderías, hasta desarrollar una rednecesitaban para asegurar su do- comercial imponente que llegó aminio. De tal modo que muchos de negociar con todo tipo de produc- LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 17
  19. 19. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOtos y con todos los países impor- de los pobres”, una gran preocupa-tantes de Europa. ción para los sucesivos gobernan- Por contraste, en otros países tes ingleses desde hacía casi uncomo Inglaterra, donde el comer- siglo5.cio se desarrolló a partir de la in- Ante esta situación de crecien-dustria doméstica de tejidos de la- te desintegración social surgieronna, el proceso de enriquecimiento en Inglaterra dos grandes corrien-presentaba luces y sombras. Se ge- tes de opinión opuestas, tanto a laneraba una gran riqueza, pero se hora de diagnosticar sus causas,distribuía de modo desigual. Junto como a la de proponer soluciones6.a una clase comerciante cada vez Para los que podrían considerarsemás rica y poderosa, era cada vez partidarios de una actitud conser-mayor el número de gentes que se vadora, las causas de esos malesquedaban sin medios de vida y residían en la extensión del librecaían en la pobreza. Por otro, la ne- comercio que, impulsado por unacesidad de obtener lana en gran- ganancia monetaria aparentemen-des volúmenes y el alto precio al- te sin límite, estaba corrompiendocanzado por esta mercancía habían la tradicional cohesión social ba-hecho que muchos de los antiguos sada en la producción agrícola, enterratenientes, animados por es- la que como correspondía a lostas expectativas de ganancias, se procesos biológicos, la gananciadecidieran a emplear sus tierras en era limitada y previsible. La solu-el desarrollo de una ganadería in- ción que proponían era la vuelta altensiva. Eso exigía el cerramiento orden tradicional basado en la pro-de las tierras, que acabó con la piedad de la tierra y el estableci-práctica tradicional de mantener- miento de restricciones al comer-las en régimen comunal o abierto. cio y a la ganancia monetaria. EnEl resultado fue que una parte im- último caso, y como solución deportante de la población, que tra- urgencia al lacerante problema dedicionalmente vivía de la apertura los pobres, propugnaban el esta-de esas tierras, tuviera que practi- blecimiento de las llamadas “leyescar la mendicidad. Se planteó así de pobres”, que obligaban a los te-de forma cada vez más aguda lo rratenientes, enriquecidos me-que se vino a llamar “el problema diante el “cerramiento” de las tie- LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA18 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  20. 20. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOrras comunales, a subvencionar a mercio y de la búsqueda privadalos más desfavorecidos de su pro- de la ganancia monetaria no sólopio distrito, con cargo a sus nuevas no disolvía la cohesión social, sinoganancias. La otra corriente de que era la única solución posibleopinión, la de los partidarios de al problema de los pobres. Estauna actitud innovadora, sostenía justificación teórica7 dio lugar a loque la causa de los problemas de que desde entonces se conoce co-la sociedad británica radicaba pre- mo “Economía Política”.cisamente en el exceso de trabas y El éxito que rápidamente alcan-controles sobre el comercio y en zó la propuesta teórica de Smithlos frenos morales y legales im- pudo deberse a que no rompió conpuestos al deseo de ganancia pri- las concepciones tradicionales devada. La solución que proponían la producción y del comercio. Esera seguir el ejemplo de Holanda. decir, sostuvo que el origen de lasEs decir, hacer todo lo posible para nuevas riquezas no provenía ni delconvertir a Inglaterra en una socie- comercio ni del dinero, actividadesdad basada en el comercio y en la que, de acuerdo con el prejuiciobúsqueda privada de la ganancia tradicional, seguía considerandomonetaria. Para eso, recomenda- como estériles o improductivas, si-ban fomentar la libertad de comer- no de un proceso mecánico, la “di-cio, la industria y la navegación, así visión de la labor”, que tenía lacomo un uso extensivo del dinero. misma naturaleza que la agricultu-Por supuesto, se oponían abierta- ra y la ganadería, pero con la ven-mente a las “leyes de pobres”, que taja de que crecía con el aumentoconsideraban un freno al enrique- de la ganancia monetaria.cimiento privado y a la libertad de Para explicar que la causa delcomercio. enriquecimiento de las naciones Adam Smith, que se encontraba era el aumento continuo del proce-entre los partidarios de lo que po- so de la “división de la labor”,dríamos llamar “solución holande- Smith tomó como punto de refe-sa”, o fomento a ultranza de la li- rencia una hipotética situación enbertad de comercio, se propuso la que los hombres vivían aisladosproporcionar una justificación teó- y sólo disponían de su propia la-rica de cómo la extensión del co- bor. En tal situación, cada hombre LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 19
  21. 21. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOremediaría sus propias necesida- tir valor, pero de ningún modo lodes con su labor y cuando, por creaba. Como puede verse, Smithejemplo, recogía frutos de la natu- no se apartaba lo más mínimo deraleza, se hacía propietario de esos los antiguos prejuicios sobre la na-frutos, ya que les incorporaba su turaleza de la producción y el inter-labor. Una vez así obtenidos, los cambio.bienes se intercambiaban en razón Una vez superada esa hipotéticade la labor que incorporasen. Por situación inicial de producción yejemplo, si para capturar un castor apropiación, realizada de formase requerían seis unidades de la- aislada, lo propio de las socieda-bor, y para capturar un ciervo se des desarrolladas sería, segúnnecesitaban dieciocho, entonces Smith, que ninguno de sus miem-un ciervo se intercambiaría por bros satisfaciera sus necesidadestres castores. Se deduce que para exclusivamente a partir de su pro-Smith la producción y la propiedad pia labor, sino mediante la “divi-constituían un mismo fenómeno, sión de la labor”. Para eso era ne-cuya única causa era la labor incu- cesario que previamente se hubie-rrida. De este modo, la labor, en- ra generado una acumulación, tan-tendida como el esfuerzo y el sufri- to de propiedades como de cono-miento corporal que un hombre cimientos, que hiciera posible latendría que hacer para satisfacer “división de la labor”.por sí mismo sus necesidades, al- Una consecuencia inmediata dego individual, objetivo y perfecta- lo anterior es que las mercancíasmente mensurable, constituía la que se producían en las socieda-fuente y raíz de toda riqueza. des desarrolladas ya no incorpora- El intercambio se presentaba ban sólo labor, como en la situa-como algo que tenía lugar después ción más primitiva, sino tambiénde la producción. Era una opera- algo que dependía del proceso so-ción improductiva, en la que no cial de acumulación de riquezas yhabía generación de excedente, ya conocimientos. Aunque podría pa-que se basaba en la estricta igual- recer que la creación de riqueza te-dad cuantitativa de la labor que in- nía que ver con la densidad de lascorporaban las mercancías inter- relaciones sociales, Smith mantu-cambiadas. Se limitaba a transmi- vo el antiguo prejuicio de la esteri- LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA20 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  22. 22. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOlidad del intercambio, y sostuvo gunda, al proceso mecánico de laque, a pesar de todo, éste se lleva- producción manufacturera. De es-ba a cabo sobre la estricta igual- te modo, distinguía entre el sectordad cuantitativa de la parte de la- improductivo de la sociedad -losbor que las mercancías incorpora- aristócratas, sus criados o servido-ban. res, el clero, los jueces y oficiales El empirismo de Smith le llevó del rey, etc.-, que sólo se dedica-a sostener que la causa de la ri- ban al intercambio y al consumo, yqueza de las naciones residía en la el sector productivo -los campesi-acumulación de artefactos u obje- nos, artesanos, obreros, etc.-, quetos materiales, y no en el creci- generaban las riquezas. Comomiento de la densidad de relacio- puede verse, una vez más Smithnes e instituciones sociales. Era no se apartaba de la distinción tra-ésta una acumulación causada y dicional, al menos desde los tiem-causante de la “división de la la- pos de Platón, entre el sectorbor”, un proceso que para Smith pre-político y privado, donde seera tan natural y objetivo como los llevaba a cabo la producción, y elprocesos biológicos. Dicho en sector público, donde se desarro-otras palabras, la manufactura no llaba lo que se juzgaba como ver-era algo improductivo, como se dadera vida humana.había pensado hasta entonces, si- Para explicar en qué consistíano que generaba un aumento ob- el proceso de la “división de la la-jetivo del producto físico final; es bor”, Smith recurría a su famosodecir, se comportaba de modo ejemplo de lo que sucedía en elmuy parecido a como la tierra interior de una fábrica de alfile-multiplica el grano que se siem- res: las tareas que podría realizarbra. un solo artesano se dividían en- Conviene advertir que Smith tre muchos obreros, de formadistinguía claramente entre “divi- que, al posibilitarse una mayorsión del trabajo” (division of work) y velocidad en la ejecución, se lo-“división de la labor” (division of la- graba que de una misma canti-bour)8. Con la primera parecía refe- dad de labor se obtuviera mayorrirse a la estructura política e insti- cantidad de producto. Este incre-tucional de la sociedad; con la se- mento de riqueza era atribuible LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 21
  23. 23. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOsegún Smith al modo mecánico bor” y no a la extensión del co-de utilizar la labor. mercio. Así como para los antiguos, la A este respecto, es muy esclare-riqueza surgía en una instancia cedora la postura de Smith respec-previa al comercio y a las relacio- to al dinero: no lo consideraba ex-nes sociales, para Smith emana- presión de la utilidad común, oba ya de la fecundidad de los manifestación objetiva de la socia-campos, pero también de la efi- bilidad humana, sino acumulaciónciencia mecánica en el uso de la de bienes previamente produci-labor. De este modo, el valor de dos. Tenía una visión materialistalas cosas no tenía nada que ver del dinero: éste consistía en fon-con la estructura de relaciones de dos de cosas reales ya existentes ola sociedad, sino con un proceso producidas. En este sentido, paranatural y determinista, ya fuera llevar adelante la “división de la la-biológico, como en el caso de la bor” se requería dinero, acumula-agricultura, o mecánico, como en ción previa de fondos de mercan-el caso de la industria. cías que permitiera adelantar el La extensión del comercio era, sustento de los obreros y disponeren opinión de Smith, una conse- de las materias primas necesarias.cuencia directa del creciente pro- El resultado final de ese procesoceso de “división de la labor”, pe- era un incremento de la cantidadro no al revés. El comercio se ba- de dinero, es decir, del fondo desaba en el intercambio, que era cosas reales y tangibles de que seuna tendencia natural del disponía al principio. Para Smith,hombre9 y se limitaba a hacer cir- el dinero era estéril, su incrementocular la riqueza previamente sólo podía ser resultado de la “di-creada, ya que por sí mismo era visión de la labor” y en ningún ca-improductivo y estéril, de tal mo- so de sí mismos, ya que se tratabado que sólo en la medida en que de una sustancia inerme, algohabía más mercancías había más neutral tanto respecto de la pro-comercio, y no al revés. El pro- ducción como del intercambio.greso de la sociedad se debía pri- Al igual que en cualquier otromariamente a la productividad proceso natural, la “división de lamecánica de la “división de la la- labor” también tenía, para Smith, LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA22 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  24. 24. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOun límite que no se podía traspa- bor” en la producción de cada mer-sar. Este límite venía dado por el cancía, o número óptimo de obre-“precio natural”, o coste mínimo ros trabajando en cada taller.de cada mercancía en términos de Esto quiere decir que, segúnlabor requerida. Mientras no se Smith, el rendimiento de los fon-hubiera alcanzado esa situación de dos de dinero decaería con su pro-máxima “división de la labor”, para pia acumulación, en la medida encada mercancía existía un “precio que la “división de la labor” se hi-de mercado” superior al “precio na- ciese más intensa y fuera imitadatural”. Esa diferencia era la que, se- por otros competidores. Recono-gún Smith, animaba a los propie- cía, por ejemplo, que los salarios ytarios de fondos de dinero, en bus- los beneficios más altos se daríanca de ganancia, a intensificar la “di- en aquellas industrias en las que lavisión de la labor” de todas las “división de la labor” estuviese enmercancías hasta alcanzar el “pre- sus inicios. De este modo introdu-cio natural” de todas ellas, por de- jo una idea destinada a perdurarbajo del cual no era posible au- hasta nuestros días en el seno dementar “la división de la labor”. muchas teorías económicas: en la Por otro lado, como la unidad economía hay un componente realnatural e indivisible de labor era, y objetivo, regulado por los proce-para Smith, la que podía aportar el sos naturales o técnicos de pro-cuerpo de cada obrero, la “división ducción, y otro componente subje-de la labor” tenía también un lími- tivo y perturbador, causado por laste natural, que provenía del núme- pasiones y los intereses de losro de obreros que podían llevar hombres. Esta idea, como veremosadelante una tarea sin molestarse más adelante, fue clave en losunos a otros y sin que descendiera planteamientos de Marx.la productividad. De tal modo que De todas maneras, a Smith leel nivel de ocupación correspon- interesaba destacar sobre tododiente al logro del “precio natural” que la extensión de la “división dede todos los productos sería tam- la labor”, impulsada por la búsque-bién el de pleno empleo de todos da de la ganancia, creaba riquezalos obreros, que a su vez sería el para todos y daba solución al “pro-nivel óptimo de “división de la la- blema de los pobres”. Ésta era una LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 23
  25. 25. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOalternativa mejor que las “leyes de firmemente convencido de que lapobres”, que forzaban a los ricos a “división de la labor” y la conse-subsidiar a los pobres, convirtien- cuente extensión del comerciodo a estos últimos en parásitos. eran las únicas soluciones posiblesPor contraste, la extensión de la al “problema de los pobres”. En“división de la labor” permitía a los otras palabras, que una sociedadpobres ganarse la vida por sí mis- movida por el deseo de gananciamos, al tiempo que los convertía tenía dentro de sí un principio deen fuente de riqueza para los ricos. moderación que le llevaba a la in-Además, al bajar el precio de todas tegración social y al bienestar delas mercancías, aumentaba el bien- todos.estar de todos. Los problemas y las contradic- La Economía Política elaborada ciones que subyacen en el plantea-por Smith permitía explicar que la miento de la Economía Política defunción social de los comerciantes Smith empezaron a surgir cuandoera tan importante o más que la trató de explicar el reparto del pro-desempeñada por los terratenien- ducto obtenido por el proceso detes. Así como estos últimos obte- la “división de la labor”. En una so-nían la riqueza haciendo trabajar a ciedad de hombres libres ese re-los pobres en sus campos, los co- parto sólo podía hacerse mediantemerciantes, mediante el empleo de contratos establecidos entre indivi-sus fondos monetarios, obtenían la duos iguales. Contratos que, segúnriqueza haciendo trabajar a los po- su propia teoría de la justicia debres en sus talleres, en los que se los intercambios, sólo debían reali-llevaba a cabo la “división de la la- zarse si llevaban incorporada labor”. Sin embargo, aunque la tierra misma cantidad de labor. En tal ca-constituía un recurso limitado y fi- so, el salario, o retribución de losjo, el dinero podía acumularse obreros, debía coincidir con la to-mientras hubiera labor sin em- talidad de la producción, en la queplear. Es decir, la acumulación de había quedado incorporada la la-dinero por parte de los ricos era la bor de los obreros. Pero entoncescondición imprescindible para la no quedaría nada para la ganancia,creación de puestos de trabajo pa- o retribución del capitalista. Parara los pobres. Por eso Smith estaba salir de esta dificultad Smith expli- LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA24 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  26. 26. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOcó el salario como retribución sufi- to real del volumen de producción,ciente para reponer la labor gasta- o sea, se trataba de algo indepen-da por el obrero en cada jornada, diente de la venta efectiva de eselo cual permitía asignar el resto al producto. De este modo, la riquezacapitalista. Pero en tal caso la ga- se producía dentro de la empresa,nancia del capitalista no se debía con independencia del resto de laal incremento de riqueza que teóri- sociedad.camente generaba en “la división Esto explica que en ese primiti-de la labor”, sino a un reparto arbi- vo esquema de empresa la misióntrario. Esta grave dificultad ponía de lo que hoy llamaríamos empre-de manifiesto que, o la producción sario fuera relativamente sencilla:se explicaba desde la distribución se limitaba a llevar adelante la “di-y el intercambio, o ésta se conver- visión de la labor” aplicando sustía en una pura arbitrariedad. Éste fondos a la producción de las mer-fue el punto más débil del enfoque cancías que reportaran mayor ga-de Smith y el causante de las críti- nancia, es decir, aquéllas en lascas que acabaron por demoler los que la diferencia entre el “precioprincipios de la Economía Política. de mercado” y el “precio natural” Como puede verse, la primera fuera mayor. De ese modo, sin pre-teoría moderna de la empresa, ela- tenderlo, el empresario contribuíaborada por Smith en el seno de su a conseguir el “precio natural” deEconomía Política, la describía co- todas las mercancías. En realidadmo el lugar donde bajo el impulso ni siquiera tenía que encargarse dede la ganancia monetaria se lleva- llevar adelante la “división de la la-ba a cabo la “división de la labor” bor”, ya que al tratarse de un pro-de manera contractual, es decir, el ceso natural y objetivo, de resulta-proceso de generación de riqueza. do único, su realización no plan-Adam fue, por tanto, el primero en teaba problemas. El empresario depresentar la empresa como un me- Smith no tenía que preocuparse decanismo esencial para explicar el vender, ni de diseñar nuevos pro-progreso y la riqueza de las nacio- ductos os procesos. Se movía ennes. Sin embargo, conviene no ol- un mundo en el que la inversión sevidar que, para Smith, ganancia convertía necesariamente en ri-monetaria era sinónimo de aumen- queza. LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 25
  27. 27. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOLa crisis de la concepción materialista de laproducciónLibertad de comercio, división de Para que el sistema de “libertadla labor y nuevo orden natural” funcionase, para que to-revolucionario dos los propietarios de fondos de dinero pudieran emplearlos en Al igual que otros miembros donde más les conviniera, era ne-distinguidos de la Ilustración esco- cesario un sector productivo cons-cesa, al elaborar su Economía Polí- tituido por empresas muy peque-tica, Smith pretendía sobre todo ñas y muy parecidas en tamaño, deproporcionar una explicación del tal modo que ninguna tuviera unprogreso de la humanidad 10 . En poder de monopolio. Tenía que ha-otras palabras, quería determinar ber por tanto una tendencia haciala causa endógena de la continua una sociedad igualitaria, con mul-mejora del aspecto objetivo y ex- titud de empresas muy pequeñas,terno de la historia. En su opinión, con beneficios mínimos, que die-esa marcha hacia el progreso y el ran pleno empleo a todos los obre-bienestar era inexorable, siempre ros, aunque con salarios mínimos.que no se pusiesen obstáculos a lo Éste constituía un extraño tipo deque él llamaba “sistema de liber- sociedad que podría calificarse co-tad natural”, o tendencia natural mo una mezcla curiosa de republi-de todos los hombres a conseguir canismo y espíritu burgués, en lasus pasiones e intereses. Si esto se que los individuos que buscabanlograba llegaría un momento en su propio interés caminaban haciaque se daría una división óptima una creciente igualdad en la distri-del trabajo, es decir, un sociedad bución de las riquezas. Una socie-con un adecuado tamaño producti- dad en la que habría progreso, civi-vo y una división óptima de la la- lización y bienestar para todos. Labor, de tal modo que todas las única condición para llegar a ella,mercancías se venderían a su “pre- según Smith, era luchar decidida-cio natural”. De esta forma se al- mente por eliminar todo tipo decanzaría el máximo bienestar. monopolio y privilegio que impi- LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA26 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  28. 28. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOdiese el desarrollo de la libertad de en el fundamento del nuevo poderfabricación y de comercio. político revolucionario. Así como No puede por tanto causar ex- en el Antiguo Régimen la condi-trañeza que los más radicales de ción de propietario de la tierra ha-los revolucionarios franceses11, co- bía sido el título de acceso al po-mo por ejemplo Condorcet, hicie- der político, en la nueva sociedadsen una lectura revolucionaria de revolucionaria, la labor, aporta-la Economía Política de Smith. La ción básica de cada individuo a laconclusión a la que llegaron es que riqueza común y raíz de la igualdadSmith se contradecía al sostener de derechos de todos los hombres,que el camino para el logro del era el nuevo título igualitario de“precio natural” era la supresión de acceso al poder político. En lugartodo monopolio y privilegio si, al de defender la propiedad de la tie-mismo tiempo, mantenía el princi- rra y los privilegios que se siguenpio de la propiedad privada de los de esa propiedad, como había su-fondos de dinero, ya que la propie- cedido en el Antiguo Régimen, eldad constituía, en opinión de Con- nuevo régimen revolucionario de-dorcet, la fuente y raíz de todos los bía dirigir sus esfuerzos a garanti-privilegios y monopolios. Para lo- zar el acceso de todos al progreso ygrar la sociedad futura en la que de el bienestar social.modo definitivo se produjese la Para los revolucionarios mássuperación del “problema de los radicales sólo la acción revolucio-pobres”, lo que en el nuevo len- naria de suprimir los derechos deguaje revolucionario pasó a lla- propiedad de los grandes capita-marse la “cuestión social”12, era ne- les monetarios permitiría la reso-cesario eliminar de una vez por to- lución de la “cuestión social”.das la propiedad privada de los Smith se había equivocado al su-medios de producción. poner que la búsqueda de la ga- Además, si según Smith la ri- nancia limitaría el poder de losqueza tenía su fuente en la labor, grandes comerciantes y propieta-única pertenencia de los pobres, y rios, y que llegaría un momentoestos últimos constituían el con- en que se lograría una economíacepto revolucionario de pueblo, la de “precios naturales” y máximolabor debía por tanto constituirse bienestar social. LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 27
  29. 29. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMO A partir de este momento, gran Para llevar adelante la demos-parte de la tarea de los seguidores tración de su tesis, Malthus plan-de Smith, sobre todo de los que se teó una especie de límite a la “divi-daban cuenta de que el manteni- sión de la labor”, que no proveníamiento del derecho de propiedad de su propia estructura interna, co-era para su maestro una condición mo había dicho Smith, sino de al-clave para el mantenimiento de las go exógeno como la fertilidad de lalibertades políticas, consistió en tierra. Dicho en otras palabras, lallevar a cabo una revisión crítica de “división de la labor” estaba limita-los principios de la Economía Polí- da por el volumen de las cosechastica, que evitara las conclusiones agrícolas. Es decir, el logro delrevolucionarias. Esto llevó en un “precio natural”, del máximo bie-primer momento a la crisis del nestar posible, no era algo que pu-concepto materialista de produc- diese llevarse a cabo con total in-ción y, posteriormente, a su com- dependencia de la cantidad de tie-pleta superación. Todo esto es lo rra fértil disponible. En tal caso,que a grandes rasgos nos propone- carecía de fundamento la tesis re-mos exponer a continuación. volucionaria de que el problema de los pobres se resolvería sin másLas instituciones y la producción eliminando la propiedad privada Uno de los primeros en reaccio- de los fondos productivos, úniconar contra las conclusiones revolu- obstáculo al logro de la economíacionarias fue Malthus, quien se de los “precios naturales”, o divi-propuso demostrar que sin las ins- sión óptima de la labor.tituciones y, de modo especial, sin En opinión de Malthus, la “divi-la propiedad era imposible alcan- sión de la labor” no podía ser lleva-zar el estado de bienestar avistado da a cabo sin atender a la marchapor la Economía Política. Cual- de la agricultura, pues eso llevaríaquier intento de suprimir el princi- a un grave desajuste social. En unpio de propiedad no sólo no lleva- primer momento, la mejora de losría al progreso y al bienestar de la salarios y el aumento del empleo,humanidad, sino que provocaría provocado por el incremento de laun retroceso hacia un estado de “división de la labor”, favorecería elruina moral y de miseria colectiva. ascenso de la población. Pero, se- LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA28 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  30. 30. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOgún Malthus, ese aumento de po- hacía en progresión geométrica.blación necesitaría un correspon- Malthus se atrevió a calificar comodiente aumento del “grano”, desig- “ley de la población” a esta afirma-nación genérica del alimento. De ción carente de rigor y, por tanto,tal modo que la “división de la la- indemostrable y que, en el mejorbor” podía llevarse a cabo siempre de los casos, se limitaba a estable-que el crecimiento de las cosechas cer algo tan evidente como que pa-de grano lo permitiera, ya que en ra vivir hay que comer13. Para Mal-otro caso el precio del trigo empe- thus, esta supuesta ley de la pobla-zaría a subir y, al tener que pagar ción actuaba como un mecanismosalarios más altos, los beneficios de regulación natural encargadode la “división de la labor” decae- de corregir el crecimiento excesivorían, con lo que ésta se interrumpi- de la población. Si, por ejemplo,ría, generándose desempleo y po- impulsada por una excesiva exten-breza. sión de la “división de la labor”, la El planteamiento de Malthus población llegase a crecer más rá-arrojaba una sombra sobre el opti- pido que los alimentos, prontomista diseño que Smith había he- aparecerían el hambre, la miseria,cho del porvenir de la humanidad. el vicio y la mortalidad, haciendoDe algún modo representaba una que la población volviese a una ta-vuelta al antiguo prejuicio de que sa de crecimiento compatible conlos procesos artesanales eran por la de los alimentos.sí mismos improductivos y de que Para Malthus, las institucionesen realidad la verdadera y única tenían como función moderar y fre-producción era la que provenía de nar la concupiscencia procreativala fertilidad de la tierra. de los pobres, impidiendo así que Para presentar de modo más se desatase la acción reguladoradramático su tesis de la necesaria de la “ley de la población”. Median-coordinación entre la “división de te este complicado y retorcido ra-la labor” y los procesos biológicos zonamiento, Malthus pretendíaMalthus sostuvo, sin ninguna justi- hacer ver que la “división de la la-ficación convincente, que mien- bor” no era un proceso autónomotras los alimentos aumentaban en o totalmente natural, sino que ne-progresión lineal, la población lo cesitaba del concurso de las insti- LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 29
  31. 31. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOtuciones. No es éste el momento no sólo depende de la propia es-de exponer las raíces de la visión tructura mecánica interna de la “di-tan negativa que Malthus tenía de visión de la labor”, sino tambiénlas instituciones, pero sí es nece- del resto de las condiciones insti-sario resaltar que fue el primero en tucionales de la sociedad.ligar la producción con la estructu- La visión de Malthus sobre lara institucional de la sociedad. evolución de la sociedad comercial Desde el punto de vista de Mal- no puede ser más pesimista si sethus, los propietarios de fondos compara con la visión del progresomonetarios no debían guiarse so- de la humanidad tal como la en-lamente por la ganancia que sigue tendía Smith. Malthus llegaba a laa la “división de la labor”, ni limi- triste conclusión de que el “proble-tarse a un proceso determinista de ma de los pobres” no podía resol-acumular e invertir, sino que ade- verse ni recurriendo a las “leyes demás tenían que estar vigilantes pa- pobres” ni extendiendo “la divisiónra no generar una sobreproducción de la labor”. La “ley de la pobla-que disparase el mecanismo co- ción” dejaba bien claro que los po-rrector de la “ley de la población”. bres estaban condenados a ganarUn aumento excesivamente rápi- un salario de subsistencia, que de-do de beneficios y salarios podría pendía de la fertilidad de la tierra.llevar a un aumento excesivo de la En consecuencia, todo intento depoblación, y poner en peligro el mejorar su condición, ya fuese me-crecimiento equilibrado de la eco- diante un subsidio o mediante unnomía. De este modo, Malthus se crecimiento excesivo de los sala-convirtió en el primero en advertir, rios, no sólo no les ayudaría a saliren contra de lo que pensaba de su dura condición, sino que ha-Smith, que no todo aumento de la ría crecer la población cada vez“división de la labor” genera rique- más deprisa hasta desatar el meca-za, sino que a partir de un cierto nismo corrector de la “ley de la po-punto puede ser negativo para el blación”, que volvería a su tamañobienestar de la sociedad. En otras natural. La condición obrera sepalabras, aunque sea de un modo convertía para Malthus en una es-un tanto confuso, Malthus trataba pecie de maldición de la que difí-de decir que la creación de riqueza cilmente se podía escapar. LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA30 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  32. 32. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMO La única esperanza que cabía a ban a los pobres a llevar una vidalos pobres era enseñarles cómo honesta, sobria y laboriosa, contri-funcionaba la terrible amenaza del buyendo así a la creación de rique-mecanismo corrector de la “ley de za y al bienestar de todos.la población”, de tal modo que Preocupado por descubrir unaprendiesen a vivir con modera- modo de aumentar la producciónción y pusiesen los medios para no de alimentos, Malthus intentócaer en la miseria y la desespera- aplicar la “división de la labor” ación. Había que dejarles muy claro las tareas agrícolas, algo que le lle-que dependían de sí mismos, y vó a descubrir lo que ahora se co-que los ricos no tenían ninguna noce como ley de la productividadresponsabilidad hacia ellos ni po- marginal decreciente de la labor.dían ayudarles de ninguna manera. Es decir, la existencia de una rela-Esta postura fue muy bien recibida ción funcional óptima entre la can-por amplios sectores de la emer- tidad de labor empleada y la canti-gente clase empresarial, que se dad de tierra cultivada, de tal mo-veía así liberada de la angustiosa do que la primera unidad de laborresponsabilidad que Smith había era la más productiva, pero las uni-puesto sobre sus espaldas. El úni- dades sucesivas iban teniendo unaco modo de ayudar a los pobres productividad cada vez menor, has-era darles a conocer la dureza de ta llegar un momento en el que és-su destino para que se esforzasen ta se hacía nula o negativa. Es de-por ser virtuosos y trabajadores, cir, la producción de alimentos nosabiendo que sólo así, y a duras podía aumentarse a base de ponerpenas, se podrían mantener por más personas a trabajar sobre laencima del umbral de la miseria. misma cantidad de tierra.La motivación de los obreros nopodía ser la acumulación que, fue- La producción sin labor y lasra de excepciones fortuitas, les es- máquinas como solucióntaba vedada, sino el miedo al ham- Aunque David Ricardo14 nuncabre y la miseria. La naturaleza, sa- se atrevió a negar que la “divisiónbiamente, había puesto los aguijo- de la labor” fuese la fuente de ri-nes del hambre y la pobreza como queza, no obstante y a partir de laspoderosos estímulos que obliga- reflexiones de Malthus, puede afir- LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 31
  33. 33. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOmarse que describió procesos de precio llevó a muchos propietariosgeneración de riqueza que nada te- a poner en cultivo tierras menosnían que ver con el uso de la labor, fértiles o más alejadas de los nú-sino con cambios que afectaban a cleos de población, que hasta en-la situación de la sociedad. De este tonces no compensaba cultivar ymodo, sin proponérselo, sus apor- habían permanecido baldías. Lataciones resultaron decisivas para notable subida de los ingresos dela superación definitiva de la rígida los terratenientes y también de losconcepción materialista de la pro- dueños de las parcelas que siem-ducción. pre habían sido cultivadas, en las La admiración y el respeto que que los costes de producción se-Ricardo sentía hacia Smith y su guían siendo los mismos, llamó lateoría materialista de la produc- atención de Ricardo. A la vista deción, le impidieron rechazarla este fenómeno, llegó a la conclu-abiertamente. Eso le llevó a soste- sión de que en la renta de la tierraner una ambigua teoría dualista de había un componente que teníala producción, según la cual, algu- que ver con el empleo de la labor,nas cosas tenían valor por su sin- y otro que tenía que ver con ungularidad o rareza, y otras por la efecto diferencial propio de cadacantidad de labor que incorpora- parcela, que dependía de su fertili-ban. Esta postura dejaba en evi- dad o de su cercanía a las vías dedencia la falta de generalidad de la comunicación. Este segundo fac-teoría de la producción sostenida tor podía verse afectado por cam-por Smith. bios en la situación de la socie- Ricardo describió cómo el blo- dad, como por ejemplo el bloqueoqueo comercial impuesto por Na- naval de Napoleón. Estas circuns-poleón a Gran Bretaña en los pri- tancias no sólo habían aumentadomeros años del siglo XIX fue cau- la renta de la tierra, favoreciendo asante de creación de riqueza sin la antigua clase social de los terra-afectar para nada a la cantidad de tenientes, sino que el mayor pre-labor empleada. La imposibilidad cio del trigo había obligado a losde importar trigo, causada por el empresarios a pagar salarios másbloqueo, hizo que pronto empeza- elevados, con lo que se habían re-se a escasear. Lo elevado de su ducido sus ganancias. Esta expli- LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA32 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  34. 34. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOcación de Ricardo debería haberle no podía ser una actividad pura-llevado a la conclusión de que la mente natural, que se mueve en el“división de la labor” no es un pro- plano de lo prepolítico, sino queceso natural que por sí mismo su éxito dependía de las situacio-crea la riqueza, sino que depende nes que se establecieran para lade las condiciones generales de la convivencia social.sociedad. A pesar de todo, nunca Otra prueba más de que Ricar-llegó a reconocer que la produc- do nunca llegaría a librarse de lación depende de los costes, y que concepción materialista de la pro-éstos a su vez dependen de las cir- ducción es su justificación de lascunstancias concretas de cada so- ventajas de introducción de ma-ciedad. Eso le llevó a un irresolu- quinaria en el proceso de “divisiónble enfrentamiento entre la crea- de la labor”16. Ricardo se dio cuen-ción y la distribución social de la ta de que la utilización de máqui-riqueza, a los que siempre consi- nas tiene el mismo efecto que underó dos problemas distintos. aumento de la población, pues Si en opinión de Ricardo la ponía en marcha el mecanismo defuente de la riqueza y del progreso la “ley de la población”. En efecto,seguía siendo la “división de la la- al disminuir la demanda de laborbor”, pero ésta podía verse afecta- bajaban los salarios, empeorabada negativamente por fenómenos la condición de los obreros y secomo el bloqueo naval, la solu- provocaba un descenso efectivoción era crear las condiciones para de la población. Aunque la intro-que la “división de la labor” pudie- ducción de las máquinas se pre-se recuperar su ventaja. Con este sentase como una medida pura-fin propuso liberalizar el comercio mente técnica, destinada a mejo-del trigo que los terratenientes ha- rar la eficiencia en el uso de la la-bían logrado impedir, a pesar de bor, en realidad se trataba de unaque el bloqueo y la guerra ya ha- medida política que afectaba a subían concluido, con la disculpa de demanda. Quedaba claro que bajolo que había sucedido15. Con estas ningún concepto la producciónpropuestas, Ricardo, sin advertir- podía considerarse un proceso delo, estaba demostrando, por la vía naturaleza técnica, algo neutral yde los hechos, que la producción prepolítico. LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 33
  35. 35. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMO Esta misma explicación de las describir procesos en los que seventajas de las máquinas pone de dejaba claro que la generación demanifiesto que la causa de que la riqueza tenía que ver con la crea-“división de la labor” genere rique- ción de algún tipo de ventaja dife-za no está en ella misma, sino en rencial, que podía ser permanentela ventaja diferencial que supone. y no imitable, como en el caso dePor ejemplo, Ricardo sostenía con la fertilidad o ubicación de las tie-gran acierto que el primer fabrican- rras, o transitoria e imitable, comote que se decidiera a introducir ocurría con la introducción de ma-maquinaria tendría una ventaja quinaria. Pero en ninguno caso lle-comparativa transitoria, una singu- gó a conectar el origen de la rique-laridad temporal que le daría un za con la ventaja de la cambianteaumento también temporal de be- estructura de la sociedad, y seneficios que, por imitación de los mantuvo fiel a la idea de Smith deotros fabricantes, acabaría por ser que el origen del excedente tieneeliminado. De este modo, la singu- que ver con el proceso natural y lo-laridad o efecto diferencial en el calizado de la “división de la la-modo de hacer es, en último térmi- bor”.no, el causante de la riqueza, algo Todavía más asombrosa fue suque sólo es posible con referencia persistencia en mantener el con-a las circunstancias de una socie- cepto materialista de producción,dad. después de su brillante análisis del De lo que no llegó a darse cuen- fundamento del comercio interna-ta Ricardo es de que la introduc- cional. Partiendo, por razones deción de la maquinaria elimina el lí- simplicidad, del caso de dos paí-mite del cuerpo humano como ses, por ejemplo Inglaterra y Portu-unidad básica de la labor. Circuns- gal, que produjesen sólo dos mer-tancia que, como luego veremos al cancías, por ejemplo tejidos y vino,hablar de Babbage, implica una in- trató de establecer las razones delcompatibilidad con la idea intercambio entre esas dos nacio-Smithiana de competencia o “sis- nes. Supuso que en el caso de In-tema de libertad natural”. glaterra producir ambas mercan- En cualquier caso, fue mérito de cías representaría un coste de tresRicardo haber sido el primero en y seis unidades de labor, respecti- LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA34 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  36. 36. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOvamente; en el caso de Portugal re- cia para ambos. De este modo, lapresentaría un coste de cuatro y competencia no consiste tanto enocho unidades de labor, respecti- eliminar monopolios mediante lavamente. Según la teoría de Smith, imitación de lo que hacen los de-en tal supuesto no habría posibili- más, como sostenía Smith, sinodad de comercio, ya que Inglaterra sobre todo en la introducción detendría ventaja absoluta en la pro- novedades que otorguen una sin-ducción de ambos bienes porque gularidad, permanente o transito-los producía con menos labor. Sin ria. Por ello, la razón última de laembargo, Ricardo se dio cuenta de producción o creación de riquezaque mediante el intercambio am- tiene que ver con la existencia debos países podían salir ganando, un cierto grado de monopolio dife-ya que cada uno de ellos podía es- rencial.pecializarse en el producto cuyaventaja relativa fuera mayor: es de- El extraño caso de una divisióncir, Inglaterra en la producción de de la labor que no requiere labortejidos, y Portugal en la produc- Al matemático francés G.F.ción de vinos, de tal modo que, Prony17, tras leer las reflexiones demediante el comercio, ambos paí- Smith sobre las ventajas de la “di-ses consiguieran las dos mercan- visión de la labor”, se le ocurriócías con mayor abundancia y facili- que éste podía ser un buen proce-dad que si se autoabastecieran. De dimiento para liberarse él mismoeste modo, Ricardo fue también el de la tediosa tarea de construir ta-primero en poner de manifiesto blas de logaritmos. Lo más intere-que la creación de riqueza se debe sante de este caso es que la “divi-a la ventaja del intercambio, a la sión de la labor” se aplicaba a algodivisión internacional del trabajo. que no era una mercancía en el Con este análisis del comercio sentido clásico del término: a na-Ricardo venía a reconocer que el die se le ocurriría sostener que unintercambio no existe porque las logaritmo lleva labor incorporada,mercancías contengan la misma y que por eso mismo tiene valor.cantidad de labor, sino porque las Con ese fin, Prony descompuso elpartes aprecian una ventaja mutua proceso de cálculo de logaritmosobjetiva, que se traduce en ganan- en una secuencia de operaciones LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 35
  37. 37. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOalgebraicas lo más sencillas posi- ño en función de que podía dispo-bles, es decir, en una sucesión de ner de personas que sólo sabíansumas y restas, de tal modo que sumar y restar, o que podíancada una de esas operaciones las aprender fácilmente, y de que le re-pudiesen realizar personas que só- sultaba ventajoso pagarles en lu-lo supiesen sumar y restar. Prony gar de realizar él mismo esa tarea.diseñó un método para aplicar los El experimento de Prony pusoprincipios de la “división de la la- de manifiesto que la ventaja de labor” a un proceso que en sí mismo “división de la labor” en realidadno requería labor, sino simples nada tenía que ver con la supuestaoperaciones mentales; un proceso existencia de la labor, sino con lasque por ser de naturaleza lógica diversas posibilidades que lospodía llegar a separarse totalmen- agentes tienen de hacer las cosaste de la ejecución humana. De he- en el seno de las cambiantes cir-cho, hoy día, una calculadora de cunstancias de la sociedad. Tam-bolsillo calcula logaritmos a un poco tenía nada que ver con el nú-coste despreciable y con una velo- mero de logaritmos producidoscidad casi instantánea, sin que el por unidad de labor. De hecho, eshombre tenga que intervenir para muy posible que un buen matemá-nada. Se trataba del primer caso tico sea capaz de calcular logarit-de una “división de la labor” sin la- mos de modo mucho más rápido, ybor y que no obstante genera ri- con mucha mayor seguridad, quequeza. un grupo de medio analfabetos a El análisis de la experiencia de los que se organiza para llevar aProny revela que en ella se daban cabo esa tarea. Si se recurriese portodos los elementos de la produc- ejemplo a una medida absoluta deción económica. En primer lugar, coste, como podría ser el consumose trataba de una tarea que podía de grano por individuo, resultaríarealizarse de muchas maneras y que el consumo de un solo mate-que, por tanto, admitía una gran mático es considerablemente infe-variedad de diseños, en función de rior al de las cuarenta o sesentala intención del agente y de los re- personas que harían falta para sus-cursos de que dispusiera. En este tituirle. Es decir, no existe un crite-caso concreto, Prony hizo su dise- rio absoluto para medir la ventaja LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA36 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría
  38. 38. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMOque reporta seguir un método u Al introducir esta distinción en-otro; todo depende de las conve- tre mano de obra cara y mano deniencias personales y de sus cir- obra barata, Babbage daba por su-cunstancias. En conclusión, la ex- perado el concepto de labor comoperiencia de Prony revelaba que la sustancia única, homogénea e in-producción económica era sobre mutable. No obstante, sostuvo quetodo un modo de organización so- la producción era un proceso me-cial. cánico consistente en la reducción Cuando Babbage18 tuvo noticias de costes, entendidos éstos comode la experiencia llevada a cabo algo objetivo. En otras palabras,por Prony se dio cuenta de que, todo se reducía a un aumento con-efectivamente, la ventaja de la “di- tinuado de la eficiencia de un pro-visión de la labor” no residía en el ceso, que para Babbage era único ymodo de usar la labor, que en este objetivo. De este modo, la máqui-caso ni siquiera se necesitaba, sino na y su aumento continuado deen sustituir una habilidad tan es- rendimiento quedaban constitui-casa como la de un matemático dos como las fuentes únicas debien entrenado, por una habilidad riqueza19.tan común como saber sumar y Según este planteamiento, lle-restar. En otras palabras, que la garía un momento en que las má-“división de la labor” no crea rique- quinas permitirían una reducciónza porque aumente la cantidad de tan notable del coste unitario queproducto por unidad de labor em- un solo fabricante podría hacerpleada, como había sostenido frente a toda la demanda del mer-Smith, sino por el ahorro que re- cado. Incluso algunos llegaron apresenta sustituir mano de obra hablar de un mundo utópico en elcara por mano de obra barata. En que, gracias a máquinas cada vezel caso de la fábrica de alfileres de más perfectas, la producción seríaSmith, la ventaja provenía de susti- un proceso totalmente automati-tuir un buen artesano, que domina zado que se llevaría a cabo sin latodas y cada una de las fases del intervención del hombre. Duranteproceso, por gentes sin mucho en- mucho tiempo, la reducción detrenamiento que sólo saben hacer costes se entendió como un proce-una de ellas. so físico objetivo. LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA Miguel Alfonso Martínez-Echevarría 37
  39. 39. CUADERNOS EMPRESA Y HUMANISMO Un grave inconveniente de este greso y el bienestar de la sociedadmodo tan mecanicista de entender exigían la eliminación de la propie-la producción es que la continua dad privada de los medios de pro-reducción de costes unitarios obje- ducción.tivos exige el diseño de máquinascada vez más grandes y específi- Marx o el paroxismo de lacas, con lo que sólo compensaría producción materialistaincurrir en sus elevados costes de Las ideas de Marx sobre la pro-fabricación si los volúmenes de ducción se forjaron en el contextoproducción fuesen enormes. Esta de su peculiar interpretación de lainversión sólo se llevará a cabo si historia, inseparable de su Filoso-sólo queda un fabricante en el fía materialista y dialéctica. Desdemercado de ese producto. Se llega- su punto de vista, la “división de laba así a una conclusión opuesta a labor” no era sólo un modo de lle-la de Smith, que había dicho que var adelante la producción, sino lael “precio natural”, el coste míni- expresión absoluta de las leyes di-mo, se lograría cuando en el mer- námicas de la materia que gobier-cado de cada producto hubiese nan la marcha de la historia. De es-una multitud de pequeñas empre- te modo, Marx convirtió la “divi-sas fabricando el mismo producto. sión de la labor” en una especie deEs decir, esta situación sólo se al- elemento nuclear de un proceso decanzaría una vez eliminados todos producción cósmico y determinis-los privilegios y monopolios que ta, que no tenía nada que ver niimpidiesen entrar y salir libremen- con la libertad de la acción huma-te de los mercados. Según el plan- na, ni con la voluntad, ni siquierateamiento de la producción defen- con el conocimiento.dido por Babbage, el “precio natu- En cualquier caso, Marx mantu-ral” se lograría cuando en el merca- vo y exageró el viejo prejuicio dedo existiese una sola empresa que considerar la producción como untuviese el monopolio del producto. proceso natural. La historia de laLos aparentes seguidores de las humanidad desde sus inicios noteorías liberales de Smith venían a había sido más que un continuadodar la razón a los revolucionarios proceso de incremento de la “divi-que habían sostenido que el pro- sión de la labor” que, mediante LOS ORÍGENES DE LA TEORÍA DE LA EMPRESA38 Miguel Alfonso Martínez-Echevarría

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