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  1. 1. ELABORAN ETANOL A PARTIR DE DESECHOS DOMÉSTICOS Se ha descubierto una nueva forma mas ecológica de elaborar etanol. El profesor Henry Daniell, de la Universidad de Florida Central, ha desarrollado una forma novedosa de aprovechar la basura de los hogares como materia prima con la que elaborar etanol a bajo costo para llenar los depósitos de los vehículos en vez de hacerlo con los derivados del cada vez más caro petróleo. La técnica de Daniell se basa en el uso de cócteles de enzimas derivadas de vegetales para descomponer desde pieles de naranja hasta periódicos viejos y luego fermentar el resultado, produciendo etanol.Bastantes de los métodos actuales para producir etanol generan más emisiones degases de efecto invernadero que las asociadas a la gasolina. La fabricación de etanolmediante el método de Daniell produce emisiones de gases de efecto invernaderomucho más bajas que las asociadas a la gasolina."El éxito del equipo el Dr. Henry Daniell en la producción de una combinación devarias enzimas de las células que degradan la pared en las plantas que utilizan latransgénesis cloroplasto es un gran logro", dijo MariamSticklen, profesor de ciencias delos cultivos y el suelo en la Michigan StateUniversity.Su enfoque es más ecológico y barato que el de los métodos actualmente disponiblespara abastecer a los vehículos con combustibles más limpios, y su meta es relegar lagasolina a un segundo plano como combustible.Dependiendo del producto de desecho, se necesita una combinación específica o"coctel" de más de 10 enzimas para convertir la biomasa en azúcar y finalmente enetanol. Todas las enzimas que usa el equipo de Daniell se encuentran en la naturaleza,producidas por diversas especies de microorganismos, incluyendo bacterias y hongos.Trabajando con bacterias y hongos que descomponen la madera, el equipo de Daniellclonó genes de estos organismos e hizo producir sus enzimas en plantas de tabaco.Producir estas enzimas en plantas de tabaco en lugar de fabricar versiones industrialessintéticas podría reducir a una milésima parte el costo de producción, con elconsiguiente recorte en el coste de fabricación del etanol.El tabaco fue escogido como un sistema ideal para la producción de enzimas por variasrazones. No es un cultivo alimentario, es capaz de producir grandes cantidades deenergía por hectárea, y darle un uso alternativo al actual podría conducir a que se leempleara menos para la elaboración de cigarros.
  2. 2. EN UCSM PRODUCEN ENVOLTORIOS COMESTIBLES Y ETANOL Arequipa. ¿Se imagina comiendo el envoltorio con el que recubrió un alimento? Pues eso podría estar muy cerca de suceder. Estudiantes de la Universidad Católica de Santa María (UCSM), integrantes del Grupo Bioss (BiotechnologiScienceforSociety), vienen trabajando en el proyecto de "elaboración de recubrimientos comestibles de tara y sábila para la conservación de fresas".Alonso Castro Aliaga y Rodrigo Lazo Portugal, son los investigadores. Alonso Castroexplica que el proyecto consiste en extraer la goma de la tara y sábila para luego crearfinas películas (parecidas al plástico pero ecológicas) con las que se proteja las fresas.A la fecha evalúan la elasticidad del recubrimiento, la fuerza de tensión y su espesor."Estamos estudiando la forma de que se adhiera perfectamente al alimento, luegoharemos las evaluaciones físico químicas de la fruta, durante 10 días, para determinarla pérdida de agua o si sus propiedades cambian", explica Alonso.Este envoltorio ecológico podría ser la solución a la contaminación por plásticos puessería un producto comestible, además sería la alternativa para conservar mejor losalimentos y quizás para el transporte de alimentos si se estudia los grosores.Otro proyecto del grupo Bioss es el de "obtención de etanol a partir del lactosueroácido", de los jóvenes investigadores Hugo Apaza Aquino, Meriyin Carrasco Carnero yFrancisco Zúñiga Zúñiga.El lactosuero es una fase acuosa de la leche que se separa de la cuajada en el proceso deelaboración de queso. Es un residuo altamente contaminante en la industria.Ellos pretenden usar ese subproducto para elaborar etanol, mediante procesos dedestilación. Su investigación permitiría una producción amigable con el ambiente
  3. 3. FOTOBIORREACTORES PARA CULTIVAR MICROALGAS DESTINADAS A PRODUCIR BIOCOMBUSTIBLES Vista la creciente escasez de recursos petroquímicos y el cambio climático, el desarrollo de combustibles sostenibles (neutros en emisiones de CO2) es uno de los desafíos más urgentes de nuestro tiempo. Los vegetales ricos en energía potencial, como la colza o la palma aceitera, generan acalorados debates, ya que estas plantas también pueden usarse para la alimentar a la población humana. Por lo tanto, el cultivo de microalgas, que no interfiere con la agricultura alimentaria, puede contribuir de manera decisiva al suministro de energía en el futuro. Para producir, a partir de las microalgas, energía aprovechable, unos científicos del Instituto Tecnológico de Karlsruhe en Alemania están desarrollando fotobiorreactores especiales y otras tecnologías. El profesor Clemens Posten dirige esta investigación en el Instituto de Ciencia e Ingeniería de la Vida, dependiente del Tecnológico de Karlsruhe.Las microalgas son organismos unicelulares, semejantes a los vegetales, que realizan lafotosíntesis y convierten el dióxido de carbono (CO2) en biomasa. De esta biomasa,pueden producirse tanto recursos potenciales y substancias activas, como combustiblesdel tipo del biodiesel o biogasóleo. Mientras crecen, las algas toman CO2 que se liberade nuevo después cuando se usan para la producción energética. Por tanto, puedeobtenerse energía de las algas, en un ciclo que es neutro en CO2, a diferencia de lo quesucede con otros combustibles y sus métodos de producción.Las algas tienen otra ventaja: Las emisiones industriales de CO2 pueden usarse como"abono", ya que las algas crecen más rápidamente en altas concentraciones de dióxidode carbono y generan más biomasa para la obtención de energía.Sin embargo, ésta no es su única ventaja: Comparadas con los vegetales terrestres, lasalgas producen cinco veces más biomasa por hectárea y contienen entre un 30 y un 40por ciento de aceites utilizables para la obtención de energía.Como las algas también pueden cultivarse en áreas áridas, no adecuadas para laagricultura, apenas habría competencia entre estas plantaciones de algas y las áreasagrícolas convencionales. Sin embargo, en tales terrenos secos se requieren sistemascerrados para garantizar el correcto desarrollo de estas algas.Un ejemplo de terreno no aprovechable para la agricultura pero sí para establecer, bajolas condiciones adecuadas, plantaciones de algas destinadas a la fabricación decombustibles, sería el Desierto del Sahara. Este inmenso territorio recibe el doble deirradiación solar que Europa Central. Pero en tales terrenos desérticos los contenidosdel reactor tendrían que enfriarse.Actualmente, existen plantaciones de algas que se están cultivando en estanquesabiertos en países del sur, con una productividad relativamente baja. Aquí es donde lanueva tecnología de Posten puede aplicarse. En lo que se refiere a la tecnología paracultivo, el enfoque de Posten y sus colaboradores es completamente diferente ya queellos están trabajando con fotobiorreactores cerrados. Estas instalaciones convierten la
  4. 4. energía solar en biomasa con una eficiencia que es cinco veces superior a la registradaen los estanques abiertos. TORIO: LA ESPERANZA NUCLEAR La monacita es el mineral del que se extrae el torio pero su aspecto final es parecido al acero Su nombre, torio. Su número atómico, 90. Su símbolo, Th. Constituye uno de los elementos de la serie de los actínidos. Es radiactivo con una vida media de aproximadamente 1.4 x 1010años. Tiene un peso atómico de 232.038. La temperatura ala cual se funde el torio puro no se conoce con certeza; se cree que es cercana a1750º C. Densidad de 11.7 g/ml. El metal masivo es de color plateado, pero pierde elbrillo por una exposición prolongada a la atmósfera. La monacita, el mineral detorio más común y el más importante desde el punto de vista comercial, estáampliamente distribuida en la naturaleza. El óxido de torio se ha empleado tambiénincorporado al tungsteno metálico, y sirve para producir filamentos para lámparaseléctricas. Se emplea en catalizadores para facilitar ciertas reacciones de químicaorgánica y tiene aplicaciones especiales como material cerámico de altatemperatura. El metal o sus óxidos se utilizan en algunas lámparas electrónicas,fotoceldas y electrodos especiales para soldadura. El torio tieneaplicacionesimportantes como agente de aleación en algunas estructuras metálicas.Esta podría ser la radiografía del material del futuro nuclear del mundo puesto quela humanidad necesita cada vez más energía y los combustibles fósiles, aparte decontribuir salvajemente al calentamiento global, tienen los días contados. Incluso eluranio, el elemento que se usa hoy día en las centrales nucleares de fisión atómica,no tardará mucho en desaparecer (calculan que 100 años). Además, su extracciónse halla enclavada en países con fuertes turbulencias geopolíticas. Por no hablar dela peligrosidad de los residuos que produce, motivo más que suficiente para aparcarla tecnología y centrarse en otras más productivas energéticamente y que a lavezgeneren menos residuos.El sustituto tiene nombre. Lo descubrió el químico sueco Jöns Jakob Berzelius en1828 y se llama torio. A pesar de que los científicos nucleares conocen el potencialdel torio desde hace décadas – se empleó brevemente en la década de 1970 en elprimer reactor comercial de Pennsylvania- pero nunca llegó a ser viableeconómicamente. El torio es un viejo conocido para los científicos. En los últimos30 años, la utilización de este elemento como gasolinanuclear se ha experimentadoen Alemania, India, Japón, Rusia, Reino Unido e, incluso, en EEUU. Pero eldesastre de Chernobyl, en 1986, y los bajos precios del petróleo hicieron a muchospaíses abandonar la investigación. Sin embargo, el congreso de los EEU haretomado la conquista energética nuclear en la persona del congresista
  5. 5. JoeSestakque presentó una proposición de ley para que la Secretaría de Energíaestudie la posible utilización del torio como combustible nuclear en EEUU. Unassemanas antes, el mismo diputado había presentado otra propuesta para investigarel uso de torio como combustible en los buques de la Armada. Al país mas poderosodel mundo le interesa mucho este elemento y lo demuestra con las enormespartidas de dinero que destinó a investigación en tecnología del torio en el pasado yque parece vuelven a reactivar con las intervenciones de Sestak. Hasta coches se han proyectado para funcionar con torio durante 100 años (Cadillac Thorium)Al parecer, todo son ventajas para este elemento tan poco conocido por la gente.Lo explica el catedrático de Física Atómica, Molecular y Nuclear de laUniversidad de Sevilla, Manuel Lozano Leyva, en su libro "Nucleares, ¿por quéno?". Dice que todo el torio extraído en una mina se puede emplear en unreactor, frente al exiguo 0,7% del uranio natural. "Si se hace un balance de masay energía, resulta que cierta cantidad de torio ofrece unas 40 veces más energíaque la misma de uranio", detalla el físico. "Y, para colmo de virtudes del torio,resulta que es prácticamente inútil para la proliferación nuclear y que susfragmentos de fisión y los transuránicos que produce su absorción de neutronesrepresentan unos residuos mucho menos radiactivos que los del uranio", agrega.Por si fuera poco, se estima que las reservas mundiales de torio triplican las deuranio, y más de la tercera parte se encuentran en Australia y EEUU. El papel deEspaña en esta hipotética energía del futuro no será relevante. Según Enusa, laempresa pública que suministra combustible a las centrales nuclearesnacionales, "no existen datos de reservas oficiales de torio en España". Estas sonlas ventajas del torio en resumen: Las reservas de torio cubrirían la demanda mundial de energía para miles de años. No provoca accidentes como el de Chernóbil. Mucho más seguro que el Uranio. Suele hallarse acompañado de otros minerales y elementos de interés comercial. Produce muchos menos residuos radiactivos que el Uranio. Casi la mitad. No sirve para diseñar armas nucleares, porque no genera plutonio.
  6. 6. La energía contenida en un sólo kg. de torio equivale a 4.000 toneladas de carbón. Sirve para eliminar residuos radiactivos generados en las centrales nucleares. 40 veces mas energético que el uranio. Las principales reservas de torio se encuentran distribuidas en países menos conflictivos que las de petróleo. India, Australia, Noruega, Estados Unidos y Canadá son los países que albergan las mayores reservas de este elemento.Una empresa de vanguardia con sede en Virginia llamada ThoriumPower, llevacolaborando con los rusos desde comienzos de 1990 para comercializar el torio(con el beneplácito del gobierno estadounidense). Durante el último lustro,ThoriumPower ha venido realizando pruebas de sus diseños energéticos en unreactor de investigación dependiente del moscovita Instituto Kurchatov. Trascompletar esta fase, la compañía empleará los siguientes 6 meses en comprobarlos resultados, comenta el consejero delegado de la empresa SethGrae. A lo largode los siguientes años, planean someter a prueba este combustible en un reactorcomercial, y finalmente esperan obtener la aprobación del gobierno ruso paracomercializar la tecnología. “Hace unos pocos años os habría hablado de variosfactores de riesgo que ya hemos dejado atrás”, comenta Grae. “Ahora todo está aun nivel muy avanzado”. Por el momento el torio no está listo para su usocomercial. La investigación no se ha completado, y aún faltan varios años para laaprobación de su uso por parte del gobierno de los EE.UU. Pero estossorprendentes socios internacionales ya están obteniendo desarrollosprometedores.

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