How to write a sonnet


Published on

Published in: Education
  • Be the first to comment

  • Be the first to like this

No Downloads
Total views
On SlideShare
From Embeds
Number of Embeds
Embeds 0
No embeds

No notes for slide

How to write a sonnet

  1. 1. How  to  write  a  sonnet:  ten-­‐step  method     So,  knowing  this,  if  you  would  like  even  more  details  about  how  to  write  a  sonnet,   the  following  step-­‐by-­‐step  method  may  help.     Further  down  the  page,  I  analyse  each  step  one  at  a  time  with  examples  of  how  the   writing  process  can  develop.     HOW  TO  WRITE  A  SONNET     1.  Decide  the  purpose  and  audience  of  the  sonnet.   2.  Choose  a  specific  topic  (not  the  title,  yet).   3.  List  things  you  could  say  about  your  topic.   4.  Find  a  relationship  between  the  ideas,  audience  and  purpose.   5.  Write  down  a  14-­‐line  sequence  of  statements.   6.  Convert  the  14  lines  into  rhyming  iambic  pentameter  (five  beats  to  a  line,  da-­‐DA   da-­‐DA  da-­‐DA  da-­‐DA  da-­‐DA).   7.  Note  specific  problem  areas.   8.  Edit  the  sonnet.   9.  Choose  a  title.   10.  When  it’s  done,  let  it  be.   In-­‐depth  analysis  of  how  to  write  a  sonnet,  with  examples   How  to  Write  a  Sonnet,  Step  1:  purpose  and  audience     Start  by  deciding  the  purpose  the  sonnet  must  serve  and  the  audience  it’s  intended   for.  Forget  for  just  a  moment  about  how  to  write  the  sonnet.  Think  instead  about   who's  going  to  read  it  and  what  effect  you  want  it  to  have  on  them.     EXAMPLE:  I've  chosen  to  write  a  sonnet  as  a  Mother’s  Day  gift.  So  the  purpose  is  to   make  my  mum  feel  a  warm  glow  on  Mother's  Day.  My  audience  is  Mum.  (Simple.)     (Note  for  US  readers:  I’m  British,  as  you  may  have  noticed  already.)     Purpose  and  audience  of  your  sonnet   So,  now  is  the  moment  of  first  truth;  the  point  of  your  creation's  genesis;  the   superhuman  instant,  when  you  set  the  consequence  and  nature  of  your  sonnet.     (One  is,  surely,  allowed  to  be  poetic  on  a  page  about  poetry.)     Perhaps  your  sonnet  is  just  for  you  to  read.  It  will  still  be  read  by  a  different  you  at  a   different  time.  What  is  it  that  you  want  to  make  yourself  think,  feel  or  remember   when  you  read  it?     How  to  Write  a  Sonnet,  Step  2:  choose  a  specific  topic     Two  very  handy  tips  for  how  to  write  a  sonnet:  
  2. 2.   (a)  specific,  definite,  limited  topics  are  good,  because  a  sonnet  is  a  short  poem.   (b)  almost  any  topic  can  be  made  to  serve  your  purpose  and  audience.  Since  a   sonnet  has  to  show  some  movement  and  change  anyway,  it’s  often  useful  to  start  in   a  different  place  from  where  you  think  you  might  end  up.     EXAMPLE:  if  I  decide  to  write  a  sonnet  only  on  the  topic  of  ‘my  mum’,  I’ll  end  up   with  a  description  of  her,  or  a  set  of  memories,  or  something  similar  –  it  will  be  a   motionless  poem  in  that  it  will  simply  circle  about  on  the  same  topic.     But  if  I  try  to  write  a  sonnet  with  more  motion  in  its  subject  matter,  by  starting  with   Mum  and  then  moving  on,  my  sonnet  will  end  up  on  a  topic  other  than  her.  I  want  it   to  end  about  her.  So  I’d  rather  start  with  something  that  isn’t  my  mum  and  then  I   know  I  can  move  the  subject  of  the  sonnet  on  to  her.     Also,  I  want  to  prove  a  point  to  you  here  –  that  almost  anything  will  do  as  your   starting  topic.     I  look  around  the  room  I’m  writing  this  in  and  notice  my  rug,  which  is  an  old  Persian   wool  affair  in  warm,  faded  red,  blue  and  brown.  You  can’t  get  much  more  specific   than  one  particular  rug.  So  I'm  going  to  show  you  how  to  write  a  sonnet  on  ‘My   Persian  rug  and  ...  (it’s  got  to  make  my  mum  feel  good  and  it’s  written  for  her).’     Stay  with  me.  It  will  all  work  out.     Choosing  a  specific  topic  for  your  sonnet   You  don't  have  to  pick  a  minutely  focused  topic  at  random  -­‐-­‐  but  it  will  probably   help  to  choose  something  which  is  only  loosely  connected  with  your  more  general   subject-­‐matter,  if  it's  connected  at  all.  Think  of  Shakespeare  writing  about  his   beloved;  his  immediate  topic  is  actually  how  he  isn't  going  to  compare  her  with  a   summer's  day.     How  to  Write  a  Sonnet,  Step  3:  find  things  to  say     This  stage  of  learning  how  to  write  a  sonnet  is  nothing  to  do  with  rhyme  or  rhythm.   You’re  just  jotting  down  what  you  think  about  the  subject  and  especially  any  points   that  you  feel  might  be  relevant  to  your  audience  and  purpose.     EXAMPLE:  I  need  to  find  things  to  say  about  my  rug  and,  ideally,  things  which  might   move  Mumwards.  So,  ‘re  my  Persian  rug’:     (a)  I  love  it.   (b)  It  has  an  abstract  flowery  design,  with  larger  patterns  like  roses  in  between   smaller  patterns  like  daisies.   (c)  It’s  considerably  older  than  I  am  and,  possibly,  about  as  old  as  she  is.  
  3. 3. (d)  The  man  who  sold  it  to  me  showed  me  newer  carpets  too,  to  prove  how  the  dyes   look  better  after  they’ve  aged  and  faded  somewhat  –  it’s  true,  the  colours  get  softer   and  brighter.   (e)  Wherever  I’ve  lived,  that  carpet  makes  me  feel  at  home.   (f)  It’s  hand-­‐woven.   (g)  It’s  Persian.   (h)  It’s  about  five  feet  by  two  and  a  half.  I’m  running  out  of  things  to  say  now.     Finding  things  to  say  for  your  sonnet   Around  eight  to  twelve  ideas  should  give  you  enough  to  get  an  idea  of  how  to  write   the  sonnet.  Less,  and  you  might  run  out  of  material;  more,  and  it  may  be  hard  to   focus.  You  need  just  enough  ideas  that  you  can  start  finding  some  kind  of  connection   between  them  in  the  next  step.     Don't  try  to  only  think  of  'good'  ideas.  Just  write  them  down  as  they  come.  You'd  be   amazed  what  turns  out  to  be  useful.     How  to  Write  a  Sonnet,  Step  4:  find  a  relationship  between  the  elements  so  far     Imagine  how  your  ideas  might  link  to  each  other.  You  want  to  find  some  background   relationship  between  (a)  the  specific  topic  you’ve  chosen  and  (b)  its  purpose  and   audience.     Play  around  with  different  ideas  and  structures  and  don’t  be  afraid  to  discard   anything  you’re  not  entirely  happy  with.  It's  difficult  to  write  a  sonnet  which  is  fake   to  start  with.     EXAMPLE:  there  are  some  similarities  I  could  draw  out  between  the  rug  and  my   mum:  age,  gets  better  with  time,  love  etc.  I  could  start  by  working  out  how  to  write  a   sonnet  to  the  rug  (‘Ode  to  a  Carpet')  and  then  twist  it  around  from  the  ninth  line  to   be  really  addressed  to  Mum  ...     Or  shall  I  describe  what  I  like  about  the  rug  and  then  show  how  I  like  her  even   more?  ...  no,  cheesy  :P     I  could  write  a  sonnet  about  how  rugs  are  made  and  then  move  to  an  idea  of  how   she  has  ‘woven’  me  through  my  childhood  –  that’s  a  bit  forced  –  I  don’t  like  it.  (I  am   not  a  rug.)     Many  more  ideas  might  be  good  but  I  like  the  first  idea,  about  the  similarities.  I  think   I  can  see  how  to  write  a  sonnet  with  a  linking  concept  to  do  with  feeling  at  home.  My   mum  is  welcoming:  she  talks  and  listens,  offers  good  food,  has  a  sense  of  humour,   plenty  of  patience  and  a  talent  for  making  people  feel  comfortable.  My  rug  does   evoke  those  sorts  of  ideas  for  me:  warmth,  friendliness,  goodness,  belonging.  That’s   what  I  keep  it  for.    
  4. 4. Finding  a  relationship  in  your  sonnet   This  is  an  important  part  of  how  to  write  a  sonnet  as  it  gives  the  background  theme.   Now  is  the  time  to  fish  for  any  divine  inspiration  that  happens  to  be  kicking  about.   But,  if  there  isn't  any,  logic  will  do  just  as  well;  direct  comparison  and  contrast  are   time-­‐honoured  devices;  or  some  sort  of  pun  or  twist  may  hold  the  subjects  together.   There  just  has  to  be  some  association  which  you  think  you  can  perceive.     When  you  feel  there’s  a  dim  glimmering  of  a  connection  there,  move  on  to  the  next   step.     How  to  Write  a  Sonnet,  Step  5:  write  a  sequence  of  ideas  in  14  lines     Write  14  lines,  each  line  of  which  expresses  an  idea  about  roughly  what  you  want  to   say.  (The  poem  doesn’t  have  to  rhyme  or  keep  to  a  beat  yet.)     EXAMPLE:  In  showing  you  how  to  write  a  sonnet  structure,  I’m  going  to  jot  down   four  ideas  about  the  rug  for  the  first  four  lines  (or  ‘quatrain’):     My  rug  goes  with  me  everywhere  –  wherever  I  go,  I  take  it.  It  makes  me  feel  good  to   look  at  it  with  its  red,  brown  and  white  roses-­‐and-­‐daisies  pattern.  I  like  to  imagine   the  person  who  wove  it  thinking  (in  Persian):  “Yep,  this  is  a  good  one!”  That  was   probably  about  sixty  years  ago,  maybe  even  a  little  more:  wow.     (Now,  in  the  second  quatrain,  I'll  develop  that  initial  theme  by  saying  more  about   the  colours  in  the  rug:)     Anyway,  here  it  is  still,  my  rug,  making  my  home  for  me  in  the  here  and  now.  I   remember  the  carpet-­‐seller  told  me  about  the  dyes  they  used  to  use  in  those  days.   They  were  all  from  nature:  indigo,  walnuts,  madder,  with  plain  cotton  for  white.  He   said,  the  colour  from  these  dyes  gets  softer  and  brighter  with  time.     (Now  I've  arrived  at  the  ninth  line,  which  is  where  the  ‘volta’  or  'turn'  takes  place.  So   I  need  to  shift  things  around.)     It’s  true,  you  know,  and  you’re  the  same,  you  get  better  and  better  as  years  pass.  The   more  I  live,  the  more  I  appreciate  what  makes  me  feel  warm  and  happy.  When  I  see   you  again  no  matter  after  how  long  it  feels  good  to  be  at  home  with  you.  Even   though  I  make  my  own  home  where  my  rug  is,  you’re  the  real  thing.     (That  shows  a  movement  from  ‘my  rug’  to  ‘my  mum'.  Now  it  needs  two  more  lines  to   wrap  up.)     Everyone  should  have  a  Persian  rug  just  to  remind  them.  Everyone  has  that  person   they  can  call  home  …    
  5. 5. (Not  so  good.  First,‘everyone’  is  a  bland  idea.  And  that  ‘Persian’,  ‘person’  chime  is   bothersome.  Also,  why  should  everyone  have  a  Persian  rug?  In  Iran,  I  expect  my   equivalent  would  own  something  different  ...  aha  ...  idea  ...)     If  I  were  Persian,  I’d  have  a  bone-­‐china  tea-­‐pot  painted  with  roses  and  daisies.   Something  warm  and  lovely  from  far  away  to  remind  me  you’re  always  close.     (That’s  better  –  awfully  sweet,  perhaps,  but  it  brings  together  the  ideas  so  far.)     There  we  are:  fourteen  lines  on  Persian  rug  and  mum.  Time  for  a  cup  of  tea.     Writing  a  14-­‐line  sequence  for  your  sonnet   The  important  thing  to  achieve  at  this  stage  is  a  plan  or  blueprint  which  defines  the   structure  of  the  ideas  you'd  like  to  say  and  the  order  they  appear  in.  Rhyme  and   rhythm  don't  even  begin  to  come  into  it.     It  would  be  normal  to  rewrite  some  lines  as  you  produce  this  blueprint.  The  only   reason  I  didn't  include  all  my  rewritten  lines  above  is  because  it  would  have  bored   you  to  tears  to  read  them.     However,  it's  a  mistake  to  start  fiddling  with  the  language  or  getting  self-­‐critical   during  this  stage.  Just  write  the  immediate  thoughts  that  come  to  mind  as  you   contemplate  your  subject.     Onwards!     How  to  Write  a  Sonnet,  Step  6:  convert  the  14  lines  to  rhyming  iambic  pentameter     Warning:  this  is  a  long  section.  I've  put  all  the  advice  at  the  top  and  all  the  detailed   examples  underneath  to  make  it  easier  to  work  with.     This  is  the  most  demanding  part  of  learning  how  to  write  a  sonnet:  working  up  and   down  through  your  fourteen  lines  of  raw  material  to  create  rhyming  iambic   pentameter.     Choose  your  rhyme-­‐scheme  now.  Not  the  actual  rhyming  words,  just  the  pattern  of   rhymes  you  want  to  work  with.  Remember,  English  sonnets  go  ababcdcd  efef  gg   while  Italian  sonnets  often  go  abbaabba  cdecde  or  abbaabba  cdccdc.     You  are  about  to  sacrifice  some  parts  of  your  text,  add  to  other  parts,  move  ideas   around  and  perhaps  bend  the  grammar  a  little.  You  might  even  scrap  some  sections   and  start  them  again.  Not  for  nothing  do  they  talk  of  ‘poetic  licence’.  (I  should  do   another  page  on  'how  to  re-­‐write  a  sonnet.)     Rhythm  is  best  felt  by  saying  the  lines  aloud  as  naturally  as  you  can,  without  forcing   the  words  to  agree  with  the  rhythm  you  want.  This  page  is  on  'how  to  write  a  
  6. 6. sonnet'  but  it  might  as  well  be  on  how  to  recite  one.  Try  beating  in  time  with  your   hand  or  tapping  your  foot  to  feel  how  many  beats  there  are  to  each  line  as  you  say  it.   Sometimes  there  are  fewer  than  five,  sometimes  more,  and  sometimes  they  happen   jaggedly.  You're  aiming  for  five  smooth  beats  in  a  line.     To  test  this,  say  the  following  out  loud:     To  feel  the  rhythmic  pulse  in  every  line   It  helps  to  tap  your  foot,  or,  with  one  hand   To  count  all  five  beats  by  decisively  knocking  upon   A  sturdy  desk  or  table  built  of  oak   Which  won't  collapse  if  you  should  strike  it  hard.     Which  line  ain't  got  rhythm?  Did  you  say  'third'?  There  you  go,  then.     For  finding  rhymes,  there  are  all  sorts  of  tricks:  writing  lists  down;  running  through   the  letters  of  the  alphabet  (aow,  bow,  cow,  dow  etc);  using  a  rhyming  dictionary.   Sometimes  rhymes  arrive  out  of  nowhere;  sometimes  you  have  to  search  for  and  bin   five  before  you  find  one  that  works.     Then  you  may  find  that  it  helps  to  think  both  forwards  and  backwards.  By  thinking   forwards  I  mean  trying  to  move  from  a  possible  way  to  express  a  line  to  a  rhyming   word  that  would  convey  the  right  concept  in  that  line.  By  thinking  backwards  I  mean   trying  to  move  from  a  good  possible  rhyme  to  an  appropriate  line  which  says  the   right  idea  and  also  which  the  rhyme  will  happily  sit  in.     Treat  the  lines  like  jigsaw  pieces  that  you  can  reshape  somewhat.  Keep  fiddling   around  with  them  in  different  positions  until  they  fall  into  place  with  each  other.     If  the  writing  process  seems  to  stick  during  this  stage:     •  go  for  a  walk,  do  some  physical  work,  talk  to  friends,  etc   •  remind  yourself  of  your  audience  and  purpose   •  look  again  at  what  you  are  writing  with  those  two  things  in  mind   •  examine  your  raw  material  and  rephrase  what  it  says   •  dig  around,  find  the  basic  concept  of  the  line  or  lines,  look  at  that  concept  clearly   and  it  will  help  you  to  let  your  sonnet  develop  with  new  words  in  new  ways.     I’m  not  too  proud  to  say  that  a  thesaurus  and  a  rhyming  dictionary  may  also  be   helpful.     Ready?  Here  we  go  with  the  more  detailed  steps  and  examples.     One  quatrain  at  a  time    
  7. 7. Start  off  by  writing  one  of  the  quatrains  or  blocks  of  four  lines.  I  prefer  to  begin  with   the  first  one  (lines  1-­‐4),  but  if  you’ve  got  a  good  idea  already  for  later  in  the  sonnet,   go  with  it.     First  quatrain     EXAMPLEHere  is  a  sample  of  the  thought  process  involved  in  working  out  how  to   write  the  first  four  lines.  (Don't  worry.  This  level  of  detail  is  only  for  the  first   quatrain,  to  show  you  the  sort  of  thinking  you  might  go  through.  Further  down,  the   description  is  condensed.)     For  my  Mother’s  Day  example,  I've  decided  to  write  an  English  sonnet.  And  my  first   quatrain  should  work  from  the  following  raw  material,  remember?     My  rug  goes  with  me  everywhere  –  wherever  I  go,  I  take  it.   It  makes  me  feel  good  to  look  at  it  with  its  red,  brown  and  white  roses-­‐and-­‐daisies   pattern.   I  like  to  imagine  the  person  who  wove  it  thinking  (in  Persian):  “Yep,  this  is  a  good   one!”   That  was  probably  about  sixty  years  ago,  maybe  even  a  little  more:  wow.     I  need  rhymes  and  rhythm.  The  first  and  third  lines  have  to  rhyme,  and  the  second   and  fourth.  Then,  the  lines  need  five  ‘beats’  each,  da-­‐DA  da-­‐DA  da-­‐DA  da-­‐DA  da-­‐DA.     Go/show?  Know?  Glow?  …  too/blue?  Do?  “That’ll  do”  instead  of  “Yep,  this  is  a  good   one”?  Could  work.  ‘Wherever  I  go,  my  Persian  rug  goes  too  …  ‘I  imagine  its  Persian   weaver  thinking,  “That’ll  do”.’  Too  many  beats  in  the  third  line,  but  it  has  potential  ...   Leave  it  for  now  and  try  the  second  and  fourth  instead.     These  lines  are  packed  with  words.  Let’s  see  ...  I  don’t  need  to  say  the  colours   because  she  knows  the  rug,  and  anyway  I  mention  the  dyes  later;  so  I’ll  cut  ‘red,   brown  and  white’.  ‘Roses’  and  ‘daisies’  are  bad  for  rhyming  so  they  won’t  go  at  the   end  of  the  line.  “I  love  its  roses-­‐and-­‐daisies  design”  –  too  short.  “I  love  its  abstract   roses-­‐and-­‐daisies  design”  –  workable.  So,  as  that’s  a  possible  second  line,  the  fourth   line  should  rhyme  with  ‘design’  (and  should  probably  say  that  the  rug  was  made   more  than  sixty  years  ago).  Dine,  fine,  whine,  incline,  resign  ...     Maybe  I  can  swap  the  ‘sixty  years’  line  and  the  ‘Persian  weaver’  line  around  …  or   even  combine  them  ...     Wherever  I  go,  my  Persian  rug  goes  too.   I  love  its  abstract  roses-­‐and-­‐daisies  design.   It’s  more  than  six  decades  now  since  it  was  new,   And  its  weaver  thought,  “I’m  proud  to  call  this  mine.”    
  8. 8. This  section  is  almost  coming  together.  It’s  rather  clumsy  and  clunky,  but  it  has   some  sort  of  form  now,  so  it’s  best  to  move  on.  It’s  a  good  general  rule  for  how  to   write  a  sonnet  that  when  you  have  got  one  quatrain  together,  write  another.  You  can   always  come  back.     Second  quatrain:     In  the  same  way,  work  through  your  raw  material  for  the  second  quatrain  (group  of   four  lines)  until  you're  reasonably  satisfied  that  it  has  a  rhyme  and  rhythm  that  can   be  worked  with.     EXAMPLE:  The  raw  material  for  the  second  quatrain  in  my  example  is:     Anyway,  here  it  is  still,  my  rug,  making  my  home  for  me  in  the  here  and  now.   I  remember  the  carpet-­‐seller  told  me  about  the  dyes  they  used  to  use  in  those  days.   They  were  all  from  nature:  indigo,  walnuts,  madder,  with  plain  cotton  for  white.   He  said,  the  colour  from  these  dyes  gets  softer  and  brighter  with  time.     I  spent  some  time  struggling  with  different  unworkable  rhymes  or  unsatisfactory   lines.  Look  at  the  process:     Now  it’s  come  to  me,  to  make  my  home   With  far-­‐off  indigo  and  madder  dyes.     He  told  me,  “Age  will  make  these  colours  glow   Softer  and  brighter  still  with  passing  time.”     Now  it  means  I'm  home  wherever  I  go   With  far-­‐off  indigo  and  madder  dye.   He  told  me,  “Age  will  make  these  colours  glow   Softer  and  brighter  as  the  years  go  by.”     Now  it  makes  my  home  wherever  I  go,   Warm  with  walnut,  indigo  and  madder  dye.   The  seller  said,  “Age  makes  such  colours  glow   Softer  and  brighter  as  the  years  go  by.”     And  that's  what  I  went  with.  Not  exactly  Shakespeare,  but  passable.  Keep  going;  you   can  always  come  back.     The  ninth-­‐line  'volta'  or  turn     If,  as  I  hope,  you  have  written  your  first  two  stanzas  by  now,  it’s  time  for  the  ‘volta’,   or  turn,  in  the  ninth  line.    
  9. 9. EXAMPLE:  The  third  quatrain  or  set  of  four  lines  introduces  my  mum.  Remember   what  we  have  to  work  with?     It’s  true,  you  know,  and  you’re  the  same,  you  get  better  and  better  as  years  pass.   The  more  I  live,  the  more  I  appreciate  what  makes  me  feel  warm  and  happy.   When  I  see  you  again  no  matter  after  how  long  it  feels  so  good  to  be  home  with  you.   Even  though  I  make  my  own  home  where  my  rug  is,  you’re  the  real  thing.     I  started  with:     You,  too,  get  better  and  better  as  time  goes  on     Then:     You,  too,  get  better  and  better;  with  passing  time  ...     Then:     You,  too,  get  better  and  better;  with  each  year,   You  help  me  understand  what  makes  me  glad  ...     (Don’t  like  ‘glad’.  It’s  a  bit  over-­‐sincere.  Too  earnest.)     These  two  lines  were  sticking,  so  I  left  them  and  went  to  the  third  and  fourth  lines  of   this  quatrain  instead:     It’s  good  to  feel  I’m  home  with  you  right  here:   My  rug  comes  with  me,  but  I  come  home  to  you.     Which  I  changed  to:     Although  my  rug  still  says,  ‘My  home  is  here’,   I  feel  so  good  being  at  home  with  you.     And  after  a  struggle  I  was  left  with:     You,  too,  get  better  and  better;  with  each  year   Ta-­‐tumty-­‐tumty-­‐tumty-­‐tumty  tooo   Although  my  rug  declares,  ‘My  home  is  here’,   It  feels  so  good  to  be  at  home  with  you.     It  just  was  not  happening.     Should  inspiration  fail  to  strike     When  things  aren’t  working  out,  as  mentioned  above,  
  10. 10.   •  go  for  a  walk,  do  physical  work,  talk  to  people,  then  come  back  to  it,   •  remind  yourself  of  your  audience  and  purpose,   •  re-­‐examine  the  original  material  to  work  out  what’s  most  important,   •  rephrase  and  rearrange  it  if  necessary,   •  be  prepared  to  sacrifice  you’ve  done  so  far     I  went  back  to  the  raw  material,  rephrased  it  more  clearly,  and  found  I  could  ask  it   as  a  question:     And  you  –  have  you  got  better,  or  have  I   Better  learned  to  recognise  good  things?     The  rest  then  fell  more  easily  into  place:     And  you  –  have  you  got  better,  or  have  I   Better  learned  to  recognise  good  things?   What  is  my  rug,  except  to  signify   The  warmth  and  gladness  that  your  welcome  brings?     Not  perfect  –  but  I’m  happy  to  leave  it  at  that  for  now.     The  final  couplet     Write  a  final  couplet  to  tie  the  whole  poem  together,  summarise  the  basic  concept,   take  it  a  step  further  or  even  ask  a  new  question  which  springs  off  from  what  came   before.  Bear  in  mind  that  by  the  time  you  have  written  the  first  twelve  lines  in  verse   form,  your  final  version  will  have  altered  from  the  raw  material,  and  you  may  need   to  change  the  content  of  the  last  two  lines  around  somewhat  to  suit.     EXAMPLE:  the  raw  material  for  my  last  two  lines  was:     If  I  were  Persian,  I’d  have  a  bone-­‐china  tea-­‐pot  painted  with  roses  and  daisies.   Something  warm  and  lovely  from  far  away  to  remind  me  you’re  always  close.     There  is  an  awful  lot  of  information  in  those  two  lines,  and  I  had  to  boil  it  right   down.  Below  is  an  abbreviation  of  the  thought  process:     What  is  made  of  china  that  does  not  sound  as  silly  as  ‘teapot’?  And,  for  that  matter,   what  is  a  quicker  way  of  saying  ‘bone-­‐china’  or  ‘roses  and  daisies’?  Fine  china  is   made  by  Spode,  Royal  Doulton,  Wedgwood  ...  oh,  ‘Wedgwood’  and  ‘weaver’  go   together  nicely  ...  Wedgwood  pot?  –  no!  –  Wedgwood  cup,  set,  dish,  plate.  ‘Plate’   rhymes  with  ‘appreciate’  which  is  the  right  concept  but  a  fiddly  word  –  oh  –  people   eat  off  plates,  of  course:     Perhaps  my  weaver  kept  a  Wedgwood  plate  
  11. 11. And  smiled  to  think  of  Mum  each  time  he  ate.     Mmmm  ...  maybe.  It’s  rather  slick,  perhaps;  almost  jokey.  But  a  touch  of  humour  isn’t   necessarily  a  bad  thing.  It  might  work.     How  to  Write  a  Sonnet,  Step  7:  read  through  the  work  so  far,  noting  any  problem   areas     By  now  you  should  have  fourteen  rhythmic,  rhyming  lines.  It’s  time  to  put   everything  together  and  read  it  all  through  in  one  go,  trying  to  look  at  it  objectively,   as  though  someone  else  was  learning  how  to  write  a  sonnet  and  you  were  helping   them  improve  it.     In  fact,  instead  of  thinking  about  how  to  write  a  sonnet,  you  now  need  to  think  again   about  how  to  read  it.  It  will,  again,  help  to  read  it  out  loud.  If  you're  tough,  record  it   and  play  it  back  to  yourself.  (I  don't.)     EXAMPLE:  I  have  copied  the  whole  poem  as  I’ve  written  it  so  far  with  numbered   lines,  and  I  have  then  written  comments  below  as  they  occurred  to  me  on  the  read-­‐ through.     1  Wherever  I  go,  my  Persian  rug  goes  too.   2  I  love  its  abstract  roses-­‐and-­‐daisies  design.   3  It’s  more  than  six  decades  now  since  it  was  new,*   4  And  its  weaver  thought,  “I’m  proud  to  call  this  mine.”**   5  Now  it  means  my  home  wherever  I  go,   6  Warm  with  walnut,  indigo  and  madder  dye.   7  The  seller  said,  “Age  makes  such  colours  glow***   8  Softer  and  brighter  as  the  years  go  by.”   9  And  you  –  have  you  got  better,  or  have  I   10  Better  learned  to  recognise  good  things?   11  What  is  my  rug,  except  to  signify****   12  The  warmth  and  gladness  that  your  welcome  brings?   13  Perhaps  my  weaver  kept  a  Wedgwood  plate*****   14  And  smiled  to  think  of  Mum  each  time  he  ate.     *Third  line  –  awkward  rhythm,  too  long.   **Fourth  line  –  ‘And’  is  too  sudden,  doesn’t  link  up  with  the  previous  line  well,  and  in   fact  the  whole  line  is  clunky-­‐sounding.   ***Line  7  –  I  don’t  like  ‘Age’  and  ‘glow’  there;  they  stick  out  somehow.  I  think  I  must   have  meant  ‘grow’.  And  I’m  not  sure  about  the  seller’s  direct  speech.  It  is  too   dominant  for  the  tiny  walk-­‐on  part  he  plays  in  this  sonnet.   ****Line  11  –  it  sounds  really  pretentiously  philosophical  to  ask  ‘What  is  my  rug,   except  …’!   *****Line  13  -­‐  ‘My  weaver’  seems  odd.    
  12. 12. Reading  through  your  sonnet   It  can  be  hard  to  see  your  sonnet  for  the  rhymes  by  this  point.  Try  to  read  it  through   as  though  you'd  never  set  eyes  on  it  before.  Go  and  do  something  completely   different  and  utterly  absorbing  for  an  hour,  then  look  at  the  sonnet  quickly,  before   you  can  recall  what  you  wrote.  Or  (courage),  get  someone  else  to  read  it  back  to  you.   Nothing  shows  up  unexpected  faults  so  definitively  and  quickly!     However  you  choose  to  do  it,  make  sure  you  are  only  criticising  the  physical  form,   rhythm  and  fluency  of  the  sonnet  now.  Anything  else  is  not  relevant  at  this  stage.   You  are  noticing  superficial  flaws,  not  radically  editing  the  structure  and  content  of   the  poem.     How  to  Write  a  Sonnet,  Step  8:  edit  the  sonnet  to  create  a  final  draft     You  know  how  to  write  a  sonnet.  You  almost  have  a  sonnet.  At  this  point  it's  easy  to   get  impatient.  But  it  can  still  help  a  great  deal  to  put  the  sonnet  aside  for  a  few  hours   or  overnight  in  order  to  get  a  fresh  impression  of  it  on  re-­‐reading.     Your  goal  during  the  editing  stage  is  to  trim  and  shape  the  sonnet  so  it  flows  more   smoothly  and  clearly,  less  awkwardly,  more  rhythmically,  etc.     EXAMPLE:  I  altered  the  first  draft  to  read:     1  Wherever  I  go,  my  Persian  rug  goes  too.   2  I  love  its  abstract  roses-­‐and-­‐daisies  design.   3  More  than  sixty  years  ago,  brand-­‐new,   4  It  made  its  weaver  proud  to  say,  “That’s  mine.”   5  Now  it  makes  my  home  wherever  I  go,   6  Warm  with  walnut,  indigo  and  madder  dye.   7  The  seller  showed  me  how  such  colours  grow   8  Softer  and  brighter  as  the  years  go  by.   9  And  you  –  have  you  got  better,  or  have  I   10  Better  learned  to  recognise  good  things?   11  I  like  to  think  my  rug  could  signify   12  The  kind  of  warmth  your  welcome  presence  brings.   13  Perhaps  that  weaver  kept  a  Wedgwood  plate   14  And  smiled  to  think  of  Mum  each  time  he  ate.     I  hope  you  see  how  it's  better.  It  is  less  clumsy,  and  lets  the  idea  emerge  gently  of  a   comparison  between  ‘rug’  and  ‘Mum’.  When  it  is  written  out  for  Mother’s  Day  it  will   be  even  more  clear  that  it’s  about  and  for  a  mother.     Editing  your  sonnet   If,  after  editing,  you're  not  sure  which  version  is  better,  put  the  sonnet  aside  again   and  do  distracting  things  to  take  your  attention  off  it.  Then  go  back  and  look  at  one  
  13. 13. of  the  versions  to  see  what  you  think  of  it.  (If  you  look  at  both  at  the  same  time,  you   can  become  doubtful  again.)     Remember  that  this  stage  is  not  about  changing  the  poem.  It's  about  making  the   sonnet  you  have  written  the  best  it  can  be.     How  to  Write  a  Sonnet,  Step  9:  choose  a  title     The  title  should  ideally  be  a  word  or  phrase  that  helps  to  add  new  meaning  or  depth   to  your  sonnet.     EXAMPLE:  The  main  similarity  I  have  been  trying  to  draw  out  between  my  mum  and   my  rug  in  the  whole  of  this  'how  to  write  a  sonnet'  example  is  that  they  are  both   good  things  which  I  appreciate  more  and  more  as  time  goes  on.     A  simple  title  which  doesn’t  give  the  game  away  before  she  starts  reading  the  sonnet   would  be  ‘Good  Things’.  As  she  reads,  she  should  realise  first  that  the  rug  is  a  ‘good   thing’  and  then  also  that  she  is  likewise  a  ‘good  thing’  in  my  eyes.     Finding  a  title  for  your  sonnetThere  are  very  few  if  any  rules  for  giving  titles  to   sonnets.  The  sonnet  itelf  is  the  thing  that  expresses  itself  best.  'Sonnet'  is  a  perfectly   acceptable  title,  therefore.  (To  be  followed,  I  would  hope,  by  'Sonnet  II',  'Sonnet  III'   and  'Great-­‐Grandson  of  Sonnet'.)  Nevertheless,  an  expressive  title  adds  another   dimension  and  can  even  alter  or  enhance  the  whole  meaning  of  the  poem.     How  to  Write  a  Sonnet,  Step  10:  let  it  be     Final  stage:  be  happy  with  what  you  have  written  –  for  this  time,  anyway.     My  example  is  not  exactly  ground-­‐breaking  poetry.  However,  it  does  show  in  detail   how  to  write  a  sonnet,  and  it  will  add  a  little  more  warmth  and  affection  to  the   world  -­‐  which  is  more  than  can  be  said  for  a  lot  of  ground-­‐breaking  poetry  ;-­‐)     Based  on  my  experience  with  helping  others  learn  how  to  write  a  sonnet,  you  may   still  be  looking  at  your  own  creation  and  thinking,  ‘I’m  not  sure  it’s  good  enough.’     It  might  be  helpful  to  ask  yourself:  ‘Good  enough  for  what?’  Does  your  sonnet  have   to  set  the  world  alight,  inspire  a  new  film  by  James  Cameron,  be  recognised  and   hailed  as  the  masterpiece  of  an  emergent  literary  genius?  Probably  not  yet.  If  it  does,   you  shouldn’t  have  kept  reading  this  far  down  the  page  ...     You  know  how  to  write  a  sonnet  that’s  good  enough  for  the  task  at  hand.  Keep   writing  that  sonnet!  You’ll  be  gratified  to  find  that,  like  the  colours  in  a  Persian  rug,   your  poetry  will  keep  getting  better  and  better  with  time.   How  to  Write  a  Sonnet:  The  finished  result    
  14. 14. Good  Things     Wherever  I  go,  my  Persian  rug  goes  too.   I  love  its  abstract  roses-­‐and-­‐daisies  design.   More  than  sixty  years  ago,  brand-­‐new,   It  made  its  weaver  proud  to  say,  “That’s  mine.”   Now  it  makes  my  home  wherever  I  go,   Warm  with  walnut,  indigo  and  madder  dye.   The  seller  showed  me  how  such  colours  grow   Softer  and  brighter  as  the  years  go  by.   And  you  –  have  you  got  better,  or  have  I   Better  learned  to  recognise  good  things?   I  like  to  think  my  rug  could  signify   The  kind  of  warmth  your  welcome  presence  brings.   Perhaps  that  weaver  kept  a  Wedgwood  plate   And  smiled  to  think  of  Mum  each  time  he  ate.     I  hope  you  now  feel  that  you  know  how  to  write  a  sonnet.  Congratulations  on   following  through  this  far!     http://www.calligraphy-­‐­‐to-­‐write-­‐a-­‐sonnet.html