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Problemas mentales son ventajosos

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Los problemas mentales fueron ventajosos para los primeros seres humanos

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Problemas mentales son ventajosos

  1. 1. Los problemas mentales fueron ventajosos para los primeros seres humanos  7 de noviembre de 2011 por Kate Ravilious  Ejemplar n° 2837.  Para historias similares, visita Evolución humana [en inglés]Editorial: "Más allá de la salud y la locura" [en inglés] Traducido por Juan Antonio Montaño Hirose
  2. 2. ¿Fue un inventor autista quien comenzó una revolución tecnológica en la Edad de Piedra?¿Los primeros líderes espirituales fueron bipolares? Una nueva y atrevida teoría ve la luz deldía.
  3. 3. MI PAPÁ escucha voces en su cabeza. "Tiddles" interrumpe sus conversaciones coninterjecciones encantadoras y una blasfemia sin par. "Bloodbeast" es más siniestra, le grita a papáy le ordena que haga cosas inapropiadas y socialmente inaceptables. Durante la mayor parte de suvida estas voces han sido una peste para él y le han imposibilitado vivir una vida normal. Yo séqué desgastante y estigmatizante puede ser una enfermedad mental, por eso debo declarar uninterés en lo que sigue.En el mundo industrializado, en términos generales 1 persona de cada 25 tiene un desordenmental grave, y casi la mitad de nosotros experimentará algún tipo de enfermedad mental durantenuestras vidas. Muchas condiciones, incluyendo la esquizofrenia y el desorden bipolar, así comocondiciones del desarrollo como el autismo son, al menos en parte, heredadas de nuestros padres.Si ellas afectaran las probabilidades de supervivencia de las personas, uno esperaría que laselección natural ya las hubiera eliminado, pero en lugar de eso persisten en niveles elevados.Algunos argumentan que estos genes traen beneficios – enfermedad mental y genio tienen unalarga relación – pero la arqueóloga Penny Spikins de la Universidad de York, Reino Unido, vamás allá. Ella cree que la enfermedad mental y condiciones como el autismo persisten a niveles
  4. 4. tan elevados porque en el pasado fueron ventajosas para la humanidad. "Creo que parte de larazón por la cual los Homo sapiens fueron tan exitosos es porque quisieron incluir personas condiferentes maneras de pensar en su sociedad – personas con autismo o esquizofrenia, porejemplo."Según Spikins, la tolerancia humana permitió el florecimiento de genes asociados con diferentestipos de desarrollo cerebral y enfermedad mental, dando inicio a una revolución. "En algúnmomento nuestros antepasados comenzaron a desarrollar emociones muy complejas como lacompasión, la gratitud y la admiración," dice. "Ellas los ayudaron a aceptar y a tolerar a laspersonas con diferentes maneras de pensar." Al abrazar las habilidades y atributos únicos quevienen con las maneras poco usuales de pensar, los primeros seres humanos se volvieron másinventivos y adaptables, y eventualmente vencieron a todos los otros homínidos, dice.La evidencia arqueológica es circunstancial, pero nuevos hallazgos de la Genética estánayudando a reforzar la idea de Spikins. Resulta que algunos genes asociados con enfermedadmental proliferaron justo en el momento en que la sociedad humana estaba floreciendo y leconfirieron atributos que otros homínidos probablemente no compartieron. Todo esto levanta la
  5. 5. interesante idea de si, en el mundo moderno, deberíamos valorizar más a los individuos como mipadre.Entonces, ¿cuándo empezaron nuestros antepasados a valorar las maneras de pensar diferentes?Spikins ve la respuesta en algunos cambios radicales en el registro arqueológico (CambridgeArchaeological Journal, vol 19, p 179). Consideremos la tecnología de las herramientas depiedra. Surgidas hace unos 2,6 millones de años, las primeras herramientas de piedra fueronrústicas y su desarrollo lento. Durante cientos de miles de años nuestros antepasados hicieron suvida con un puñado de hachas de mano, raspadores y lanzas. Entonces, hace alrededor de 100 000años, hubo una revolución tecnológica, con la aparición de muchos implementos nuevos ysofisticados. "Vemos un cambio repentino en el registro arqueológico hacia herramientas másestandarizadas que son hechas con mayor precisión y más enfoque tecnológico," dice Spikins. Lainvención de lanzadores de lanzas [valga la redundancia], arcos y flechas, arpones de pesca ytrampas, por ejemplo, permitieron a los cazadores distanciarse de sus presas y así cazar animalesmás agresivos.
  6. 6. Ventajas del autismoSpikins discute que esta revolución tecnológica de las herramientas pudo haber sido disparadapor una mayor tolerancia a las personas con rasgos en el espectro autista. "No digo que alguienque no sea autista no hubiera entendido esta tecnología, sino que la innovación es más probableque venga de alguien que es sistemático y tiene ese foco único en la precisión," dice. Spikins notatambién que otros homínidos, incluyendo a los Neandertales, muestran pocos signos deinnovación de herramientas y nunca alcanzaron el nivel de sofisticación alcanzada por nuestrosantepasados.Más o menos en la misma época de la revolución de las herramientas, los arqueólogos ven unaexplosión de creatividad artística. Ésta comienza con cosas como collares de conchas y granos ydecoraciones de hueso y ocre, y después estatuillas talladas e instrumentos musicales simples.Hace cerca de 35 000 años los humanos modernos pintaban sorprendentes imágenes de la vidareal de animales y personas en las paredes de las cuevas. La similitud de pulso entre éstos y los
  7. 7. dibujos producidos por algunas personas autistas con habilidades de sabios ya fue notada porNicholas Humphrey de la Escuela de Economía de Londres (Cambridge Archaeological Journal,vol 8, p 165). "El surgimiento de este arte tan realista, dibujado con increíble precisión, podríaestar relacionado con la tolerancia a las personas autistas, que tenían estas habilidadesespeciales," dice Spikins. Evidencias de religión y espiritualidad también aparecen durante este periodo. Se ha alegado que fueron shamanes los responsables por pintar el arte rupestre, más metafórico y alucinante, y Spikins cree que pudieron haber tenido un gran impacto en la sociedad. "Creo que ayudaron a unir a las personas, ayudándolas a encontrar un sentido a su mundo, por medio de mitos, rituales y la creencia en un mundo espiritual," dice. En las sociedades modernas del cazador-colector, los shamanes tienden a ser personas poco usuales y muy creativas, que a veces entran en trance. Algunos también expresan rasgos asociados con esquizofrenia, como el oír voces y otros desórdenes mentales. "Con el uso de criterios modernos para diagnosticar enfermedad mental, creo que deberíamos decir que la mayoría de los shamanes parecen haber tenido desórdenes del humor –
  8. 8. muy probablemente un desorden bipolar," dice David Whitley, autor de Cave Paintings and theHuman Spirit [Pinturas Rupestres y el Espíritu Humano] (Prometheus, 2009).El antropólogo Henry Harpending de la Universidad de Utah en Salt Lake City dice que la ideade Spikins es plausible. "Los puntos que ella hace sobre los tipos estandarizados de herramientasy el detalle en el arte ciertamente suenan verdaderos." ¿Pero los desórdenes mentales aprobaronla prueba de la "supervivencia del más fuerte"? "Personas con desorden bipolar muy bienpudieron haber unido comunidades, pero primero tienen que sobrevivir y reproducirse por ellosmismos," dice. "En el caso de la esquizofrenia, tenemos datos de las sociedades industrialescontemporáneas y sabemos que causa una gran reducción de la aptitud para sobrevivir." Manerasdiferentes de pensar pudieron haber contribuido a nuestro éxito evolutivo, dice Catriona Pickardde la Universidad de Edimburgo, en el Reino Unido, pero es más probable que la enfermedadmental sea un desafortunado subproducto en la evolución de un cerebro altamente desarrollado(Cambridge Archaeological Journal, vol 21, p 357).Otros alegan que la sociedad moderna no es una buena comparación con el pasado. "Laexcentricidad es mucho más aceptada en pequeñas sociedades de cazadores-recolectores, puestodos tienen un papel que jugar," dice Benjamin Campbell, antropólogo de la Universidad de
  9. 9. Wisconsin-Milwaukee. Él apoya la idea de Spikins y concuerda que emociones complejas comola compasión nos separan de otras especies. "Los humanos modernos entienden que otra personatenga pensamientos diferentes, y hemos desarrollado esta habilidad a un grado tremendo," dice.Lo que es seguro, es que la evidencia arqueológica es circunstancial, pero estudios genéticosestán empezando a poner la teoría sobre suelo más firme. La secuenciación realizada el añopasado del genoma Neandertal mostró que alrededor de 99,8% de los genes eran los mismos quelos de los humanos modernos (Science, vol 328, p 710). Eso es difícilmente sorprendente, dadoque nosotros compartimos un antepasado común dentro de los últimos 500 000 años. Sinembargo, David Reich de la Escuela de Medicina de Harvard en Boston señala algunasdiferencias importantes. "Encontramos que los Neandertales tenían formas sutilmente diferentesde los genes AUTS2, CADPS2 y NRG3 en relación a los humanos modernos," dice. AUTS2 yCADPS2 se asocian con autismo y NRG3 con esquizofrenia. Sin embargo, agrega Reich, no estáclaro si estas diferencias pudieron influenciar la manera de pensar de nuestros antepasados.Los Neandertales se extinguieron hace alrededor de 30 000 años, y Spikins no está sola al pensarque una adaptabilidad superior ayudó a los primeros humanos modernos a vencerlosevolutivamente. Que nuestros antepasados fueran ayudados por el hecho de tener genes asociadoscon enfermedad mental es otro asunto, pero el hecho es que los humanos son el único homínido
  10. 10. que sobrevive actualmente. Aún más, en años recientes se ha vuelto más claro que nuestrosantepasados tuvieron más contemporáneos de lo que antes se pensaba. Hace alrededor de 80 000años, había cuando menos cinco especies de homínidos rondando por el planeta, dice ChrisStringer del Museo de Historia Natural de Londres. Mientras que H. sapiens predominaba enÁfrica y los Neandertales dominaban en Eurasia occidental, los descendientes de H. erectusprobablemente todavía sobrevivían en Indonesia, H. floresiensis (alias "el Pigmeo") residía en laisla indonesia de Flores y los recién descubiertos denisovanos parecen haber vagado a través deuna franja de Asia (New Scientist, 2 de agosto, p 34). Todavía no se sabe si los primeros humanosmodernos tenían más genes asociados con enfermedad mental que estas otras especies, pero talvez no se tenga que esperar mucho para averiguarlo, dada la velocidad a la cual avanza lasecuenciación del ADN antiguo.Lo que sí sabemos es que la enfermedad mental heredada es extremadamente rara entre losprimates existentes. Klaus-Peter Lesch de la Universidad de Würzburg, Alemania, ycolaboradores estudiaron el gen responsable por la proteína transportadora de la serotonina,SERT, que ha sido implicada en varios desórdenes heredados. Responsable por regular elmovimiento de la serotonina – un neurotransmisor crucial al estado de ánimo, entre otras cosas –el gen viene en una forma “larga” y otra “corta”. Todos los seres humanos tienen una
  11. 11. combinación de ambas. Las personas con la combinación larga/larga parecen estar protegidas delos estados de ánimo muy bajos, mientras que aquéllas con las variantes corta/corta o corta/largason más susceptibles a la depresión. Lesch y colaboradores analizaron el gen en 12 especies deprimates y encontraron que la versión corta sólo se encuentra en los seres humanos y en otroprimate, los monos rhesus (Molecular Psychiatry, DOI: 10.1038/sj.mp.4001157). "Ser portadorde las variantes cortas del gen para SERT parece exponer a los seres humanos y a los monosrhesus a desregulaciones emocionales asociadas comúnmente con desórdenes emocionales, queno se ven en otras especies," dice Lesch.
  12. 12. Espada de doble filoPero también puede conferir ventajas. "La variante corta parece estar relacionada conresponsabilidad emocional. En un ambiente de estrés éste parece aumentar la vulnerabilidad a ladepresión, pero en un ambiente bueno y estimulante, las personas con esta variante generalmenteson muy exitosas, con excelentes habilidades de comunicación y sociales." Y los beneficios sepueden extender aún más. "Un trazo que comparten los seres humanos y los monos rhesus es suhabilidad de vivir casi en cualquier lugar," dice Lesch. Notando que otros primates prosperansolamente en nichos muy específicos, especula que rasgos conductuales conectados con laversión corta del gen para SERT pudieron haber ayudado tanto a los seres humanos como a losmonos rhesus a adaptarse a ambientes nuevos y desafiantes.
  13. 13. Tal adaptabilidad debió haber sido crucial durante los últimos 50 000 años conforme nuestros antepasados migraron por el mundo, y resulta que el gen responsable por SERT está entre los muchos que evolucionaron rápidamente durante este periodo (ver The 10,000 Year Explosion de Henry Harpending y Gregory Cochran, Basic Books, 2009). El análisis genético que reveló esta dramática aceleración en la evolución humana también expuso el surgimiento de otra variante genética relacionada con desorden mental – esta vez uno que ayuda a regular la dopamina, el neurotransmisor asociado con el placer y la recompensa. Harpending y colaboradores encontraron que la frecuencia en losseres humanos de una variante particular del gen que codifica el receptor D4 de la dopamina haaumentado muy rápidamente. Las personas con esta variante, conocida como DRD4-7R, tiendena tener niveles muy altos de energía y un riesgo aumentado de desorden de hiperactividad –déficit de atención (ADHD, por sus siglas en inglés). Sin embargo, la prevalencia de la varianteentre ciertos grupos – se encuentra en 80% de los indígenas de las tierras bajas del Amazonas,por ejemplo – indica que la energía extra tiene sus ventajas. "Previamente estos rasgos han sidomuy apreciados en algunas sociedades," dice Lesch.
  14. 14. "Se ve un mayor porcentaje de rasgos asociados a ADHD en los pueblos migratorios, porejemplo." Como el gen para SERT, el DRD4-7R puede ser tanto una bendición como unamaldición. Algunos investigadores describen dichos genes como "genes orquídeas": trátalos bieny su dueño prospera, descuídalos y un rasgo de personalidad inadaptada aparece. Si Spikins tienerazón, muchos otros genes asociados con condiciones del desarrollo y enfermedad mentaldeberían poseer tales características de Dr. Jekyll y Mr. Hyde. Nuestros antepasados pudieronhaberse beneficiado de esto, pero las sociedades modernas tienden a su vez a considerar lasmaneras diferentes de pensar como importantes impedimentos. "Hoy en día, estar loco es malo,"dice Whitley. "En occidente, continuamos a estigmatizar la diferencia, y perdemos su ventajaadaptativa potencial."En vez de encerrar a las personas con mentes rebeldes, quizás deberíamos mejor mimarlas (ver"¿Mentes bellas?"). Mi papá, por ejemplo, siempre ha mantenido que tener esquizofrenia esbenéfico de varias maneras. Si los talentos especiales que poseen personas como él nos hanayudado a llegar tan lejos, podemos necesitar sus diferentes maneras de pensar para vernos através de los próximos miles de años. Si el pasado nos enseña algo, es que la humanidad prosperasiendo adaptable.
  15. 15. ¿Mentes bellas?Con los avances en la selección genética podríamos ser capaces de monitorear la estructuragenética de los embriones y reducir la prevalencia de condiciones como la esquizofrenia y elautismo. ¿Podría esto ser de hecho un paso atrás? Simon Baron-Cohen, director del Centro deInvestigaciones sobre el Autismo, de la Universidad de Cambridge piensa que sí, y no sóloporque lo considera una forma de eugenesia. Él cree que también privaría a la humanidad dealgunos atributos cruciales.Recientemente, Baron-Cohen y sus colegas reportaron que las personas que viven y trabajan enEindhoven – importante eje tecnológico e industrial de la información en Holanda – tienen másdel doble de probabilidades de tener hijos con autismo que las que viven en Haarlem y Utrecht,ciudades holandesas de tamaño similar que carecen del enfoque de las industrias en la tecnología(New Scientist, 22 de junio).
  16. 16. "Nuestro trabajo sugiere que los padres de hijos con autismo – y que por lo tanto son portadoresde los genes del autismo – tienen talentos para sistematizar, que han sido responsables por lainnovación en áreas como la ciencia, las matemáticas, la música, la tecnología, el arte y laingeniería," dice.Del mismo modo, varios estudios han mostrado una aparente relación entre los genes asociadoscon la esquizofrenia y la habilidad creativa. Y en 2005, Daniel Nettle, de la Universidad deNewcastle, Reino Unido, mostró que poetas y artistas profesionales comúnmente poseen variosde los rasgos utilizados para diagnosticar la esquizofrenia, como desilusiones, alucinaciones,cambios de humor y dificultad para concentrarse (Journal of Research in Personality, DOI:10.1016/j.jrp.2005.09.004).Tales hallazgos ayudan a explicar porqué muchos científicos son ambiguos cuando se trata de laposibilidad del monitoreo genético. "Si comenzamos a seleccionar contra los márgenes externosde cualquier juego de atributos, podríamos estar perdiendo algo valioso para nuestra cultura,"dice Robert Cook-Deegan, director del Centro de Ética Genómica, Derecho y Política, de laUniversidad Duke, de Carolina del Norte. "Y además, las historias de dolor y sufrimiento deaquéllos que viven fuera de esos extremos también son muy reales."
  17. 17. Kate Ravilious es una escritora residente en York, Reino UnidoDel ejemplar n° 2837 de la revista New Scientist, páginas 34-37.  ¿Por qué no revisar ejemplares anteriores de la revista New Scientist?

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