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A Learning Secret Don’t Take Notes with a Laptop Scientific American

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Why writing notes is better than typing

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A Learning Secret Don’t Take Notes with a Laptop Scientific American

  1. 1.             ADVERTISEMENT Sign In | Register 0 Search ScientificAmerican.com Subscription Center Subscribe to Print + Digital » Subscribe to Print » Give a Gift » Buy the Latest Issue » Subscribe News & Features Topics Blogs Videos & Podcasts Education Citizen Science SA Magazine SA Mind Books SA en español The old fashioned way works better.  Credit: Szepy via iStock Mind & Brain » Mind Matters A Learning Secret: Don’t Take Notes with a Laptop Students who used longhand remembered more and had a deeper understanding of the material By Cindi May  |  June 3, 2014 “More is better.”  From the number of gigs in a cellular data plan to the horsepower in a pickup truck, this mantra is ubiquitous in American culture.  When it comes to college students, the belief that more is better may underlie their widely­held view that laptops in the classroom enhance their academic performance.  Laptops do in fact allow students to do more, like engage in online activities and demonstrations, collaborate more easily on papers and projects, access information from the internet, and take more notes.  Indeed, because students can type significantly faster than they can write, those who use laptops in the classroom tend to take more notes than those who write out their notes by hand.  Moreover, when students take notes using laptops they tend to take notes verbatim, writing down every last word uttered by their professor. Obviously it is advantageous to draft more complete notes that precisely capture the course content and allow for a verbatim review of the material at a later date.  Only it isn’t.  New research by Pam Mueller and Daniel Oppenheimer demonstrates that students who write out their notes on paper actually learn more.  Across three experiments, Mueller and Oppenheimer had students take notes in a classroom setting and then tested students on their memory for factual detail, their conceptual understanding of the material, and their ability to synthesize and generalize the information.  Half of the students were instructed to take notes with a laptop, and the other half were instructed to write the notes out by hand.  As in other studies, students who used laptops took more notes.  In each study, however, those who wrote out their notes by hand had a stronger conceptual understanding and were more successful in applying and integrating the material than those who used took notes with their laptops. What drives this paradoxical finding?  Mueller and Oppenheimer postulate that taking 18 :: Email :: Print Follow Us: More from Scientific American ADVERTISEMENT            More on this Topic The Science of Education: Back to School
  2. 2. notes by hand requires different types of cognitive processing than taking notes on a laptop, and these different processes have consequences for learning.  Writing by hand is slower and more cumbersome than typing, and students cannot possibly write down every word in a lecture.  Instead, they listen, digest, and summarize so that they can succinctly capture the essence of the information.  Thus, taking notes by hand forces the brain to engage in some heavy “mental lifting,” and these efforts foster comprehension and retention.  By contrast, when typing students can easily produce a written record of the lecture without processing its meaning, as faster typing speeds allow students to transcribe a lecture word for word without devoting much thought to the content. To evaluate this theory, Mueller and Oppenheimer assessed the content of notes taken by hand versus laptop.  Their studies included hundreds of students from Princeton and UCLA, and the lecture topics ranged from bats, bread, and algorithms to faith, respiration, and economics.  Content analysis of the notes consistently showed that students who used laptops had more verbatim transcription of the lecture material than those who wrote notes by hand.  Moreover, high verbatim note content was associated with lower retention of the lecture material.  It appears that students who use laptops can take notes in a fairly mindless, rote fashion, with little analysis or synthesis by the brain.  This kind of shallow transcription fails to promote a meaningful understanding or application of the information. If the source of the advantage for longhand notes derives from the conceptual processes they evoke, perhaps instructing laptop users to draft summative rather than verbatim notes will boost performance.  Mueller and Oppenheimer explored this idea by warning laptop note takers against the tendency to transcribe information without thinking, and explicitly instructed them to think about the information and type notes in their own words.  Despite these instructions, students using laptops showed the same level of verbatim content and were no better in synthesizing material than students who received no such warning.  It is possible these direct instructions to improve the quality of laptop notes failed because it is so easy to rely on less demanding, mindless processes when typing. It’s important to note that most of the studies that have compared note taking by hand versus laptop have used immediate memory tests administered very shortly (typically less than an hour) after the learning session.  In real classroom settings, however, students are often assessed days if not weeks after learning new material.  Thus, although laptop users may not encode as much during the lecture and thus may be disadvantaged on immediate assessments, it seems reasonable to expect that the additional information they record will give them an advantage when reviewing material after a long delay. SEE ALSO: Energy & Sustainability: 5 Steps to Feed the World and Sustain the Planet | Evolution: Parrot Fish Poop Makes Beautiful Beaches | Health: The Conflicted History of Alcohol in Western Civilization | Space: Dark Matter Particles Interact with Themselves | Technology: Timeline: The Amazing Multimillion­Year History of Processed Food | More Science: The Flavor Connection Wrong again.  Mueller and Oppenheimer included a study in which participants were asked to take notes by hand or by laptop, and were told they would be tested on the material in a week.  When participants were given an opportunity to study with their notes before the final assessment, once again those who took longhand notes outperformed laptop participants.  Because longhand notes contain students’ own words and handwriting, they may serve as more effective memory cues by recreating the context (e.g., thought processes, emotions, conclusions) as well as content (e.g., individual facts) from the original learning session. These findings hold important implications for students who use their laptops to Most Popular Harsh, Critical Parenting May Lead to Anxiety Disorder Symptoms Why Almost Everything Dean Ornish Says about Nutrition Is Wrong. UPDATED: With Dean Ornish's Response "Beautiful Mind" John Nash's Schizophrenia "Disappeared" as He Aged The Myth of "Female Viagra" Has Maternal Mortality Really Doubled in the U.S.? Solve Innovation Challenges The SUDEP Institute Challenge: Empowering People with Epilepsy Deadline: Jul 13 2015 Reward: $15,000 USD Sudden unexpected death in epilepsy (SUDEP) is the leading cause of death in young adults who have epilepsy and cannot control their sei Create Accessories to Enhance the Driving Experience Deadline: Jun 14 2015 Reward: $15,000 USD Vehicles traveling in remote regions or through rugged terrain have unique durability requirements and often experience delays in obtain Powered By: ADVERTISEMENT Latest from SA Blog Network How is Creativity Differentially Related to Schizophrenia and Autism? Beautiful Minds | 8 hours ago Support PaleoArt with the Jurassic World Challenge Symbiartic | 16 hours ago 75­Million­Year­Old Dinosaur Soft Tissue Suggests Ancient Organic Preservation May Be
  3. 3. Share this Article: access lecture outlines and notes that have been posted by professors before class.  Because students can use these posted materials to access lecture content with a mere click, there is no need to organize, synthesize or summarize in their own words.  Indeed, students may take very minimal notes or not take notes at all, and may consequently forego the opportunity to engage in the mental work that supports learning. Beyond altering students’ cognitive processes and thereby reducing learning, laptops pose other threats in the classroom.  In the Mueller and Oppenheimer studies, all laptops were disconnected from the internet, thus eliminating any disruption from email, instant messaging, surfing, or other online distractions.  In most typical college settings, however, internet access is available, and evidence suggests that when college students use laptops, they spend 40% of class time using applications unrelated to coursework, are more likely to fall off task, and are less satisfied with their education.  In one study with law school students, nearly 90% of laptop users engaged in online activities unrelated to coursework for at least five minutes, and roughly 60% were distracted for half the class. Technology offers innovative tools that are shaping educational experiences for students, often in positive and dynamic ways.  The research by Mueller and Oppenheimer serves as a reminder, however, that even when technology allows us to do more in less time, it does not always foster learning.  Learning involves more than the receipt and the regurgitation of information.  If we want students to synthesize material, draw inferences, see new connections, evaluate evidence, and apply concepts in novel situations, we need to encourage the deep, effortful cognitive processes that underlie these abilities.  When it comes to taking notes, students need fewer gigs, more brain power. Are you a scientist who specializes in neuroscience, cognitive science, or psychology? And have you read a recent peer­reviewed paper that you would like to write about? Please send suggestions to Mind Matters editor Gareth Cook, a Pulitzer prize­ winning journalist and regular contributor to NewYorker.com. Gareth is also the series editor of Best American Infographics, and can be reached at garethideas AT gmail dot com or Twitter @garethideas. ABOUT THE AUTHOR(S) Cindi May is a Professor of Psychology at the College of Charleston. She explores mechanisms for optimizing cognitive function in college students, older adults, and individuals with intellectual disabilities. She is also the project director for a TPSID grant from the Department of Education, which promotes the inclusion of students with intellectual disabilities in postsecondary education.  Rights & Permissions         Common Observations | June 9, 2015 Being Lactose Intolerant in the Land of Cheese and Chocolate Frontiers for Young Minds | June 9, 2015 Cancer Spending Higher in U.S. Than in Europe­­ and So Is Cancer Mortality Cross-Check | June 8, 2015 News From Our Partners Certain Heartburn Drugs Linked to Increased Risk of Heart Attack MERS Virus's Ability to Jump from Animals to Humans Puzzles Scientists Apple Challenges Spotify with Streaming Music Service NASA Pinpoints Earth's Future Hotspots We Create Chemistry......sponsored by BASF ADVERTISEMENT ADVERTISEMENT Science Jobs of the Week Medical Oncologist & Clinical Investigator in Cancer Immunotherapy Institut Curie Professor In Statistics University of the Western Cape Postdoctoral Position In Biomolecular NMR Institute for Research in Biomedicine (IRB Barcelona) More jobs from Naturejobs.com »
  4. 4. Recommended For You 1.   These tiny scorpions would like to perform an important inspection of your old book collection... 9 months ago blogs.scientificamerican.com ScientificAmerican.com book scorpions 2.   Blue Zones: What the Longest­Lived People Eat (Hint: It’s Not Steak Dinners) 2 months ago blogs.scientificamerican.com ScientificAmerican.com 3.   Anomalous Events That Can Shake One’s Skepticism to the Core 8 months ago scientificamerican.com ScientificAmerican.com Mind & Brain Comments Oldest ­ Newest June 3, 2014, 8:07 AMMindAfterMath In general, I agree with this, but I found that over time taking notes with a laptop is much more beneficial. In particular, in grad school (mathematics), we went into more detail on a lot of the subjects that were covered in undergrad, but having those notes in a saved place that I could refer to later helped me to be able to go back (instead of having to go through a library of journals from old notes, probably written in pencil). Also, when my notes are written on laptop I have a much bigger chance of doing things like sharing them, or doing more advanced things about them like trying to make Q/A flash cards or other type of programs. I will say, though, that I think taking notes is extremely more beneficial than a professor passing out a lecture notes overview as an excuse to move faster in the class. Report as Abuse |  Link to This June 3, 2014, 9:24 AMmpopcorn what taking notes on a laptop with a digital or active pen? Report as Abuse |  Link to This June 3, 2014, 9:39 AMjtdwyer In short, succinctly restating discussion points provides for better comprehension and retention of the information presented. This approach is most naturally followed when taking hand­written notes rather than typed notes. In my own experience, I have always found it useful to restate complex information presented in meeting to verify that it has been properly understood. Also, I often took some rough notes during meetings to facilitate comprehension, although I very rarely referred to them later ­ and found them difficult to decipher when I did... The laptop issue is likely superfluous ­ if analytical listening techniques are properly used. I suspect that handwritten notes taken in shorthand would produce similar results to type­written notes. Report as Abuse |  Link to This June 3, 2014, 9:58 AMWillRoun When I did my MBA, i would record the lectures and then found that I didn't have time to re listen to them. Copying the blackboard points and making summaries worked best! Report as Abuse |  Link to This June 3, 2014, 1:02 PMamaryrose
  5. 5. More Comments You must sign in or register as a ScientificAmerican.com member to submit a comment. I've always preferred longhand to typing notes, specifically for the summarizing/synthesizing quality (unconsciously, until very recently.) I would find my notes very fast and loose with information after the face (essentially, they were close to useless to studying after the fact), but the best way to secure the information at the point of entry. There is a situation I DO wonder about ­ when you're in a lecture you're incapable of summarizing; you're pretty much guaranteed going to have to learn the material again, on your own. 've tried verbatim copying, but it really isn't possible with longhand unless you ask the lecturer to stop. Usually, in these situations, I've stopped taking notes since it becomes impossible to summarize and impossible to copy verbatim. I wonder how typed­notes would fair across the board if "point of information entry familiarity" (if that makes sense) could be accounted for. Report as Abuse |  Link to This June 3, 2014, 1:16 PMSnicker-Snack I used to take notes on a Newton Personal Digital Assistant which involved handwriting with a stylus on an LCD, the Newton being able to recognize handwriting and convert into digital text as if I had typed it on a keyboard. I would think that medium would involve the same types of cognitive processing as paper and pencil. Report as Abuse |  Link to This June 3, 2014, 3:29 PMplswinford 1. Did differently­capable students take different types of notes? 2. If a student was handed pseudo­notes at the beginning of the lecture, would the student be able to develop a better mental­map of the material throughout the lecture? Report as Abuse |  Link to This June 3, 2014, 6:12 PMWayne Williamson Darn, I was going to suggest WillRoun idea to record. It still seems to me that if you have a tablet recording both the sight and sound with you making comments(notes) along side that it would be useful for review as well as studying for tests and exams. Report as Abuse |  Link to This June 3, 2014, 11:30 PMmamift1 This makes sense in a way. Handwriting is an ability that emerged over many generations and over time has evolved specific neural pathways in the brain. And since the invention of the book, for the longest time in human history, handwriting was the only way to pass information from generation to generation. Most likely, whatever neural pathways that are engaged with handwriting also, by whatever yet unknown mechanism also enhance learning. Report as Abuse |  Link to This June 4, 2014, 4:03 AMdenizozut Great work and great summary of it. Taking not by hands is learner's attitude, taking note by laptop or similar device is a postponer's attitude, in general of course. That is what I think. It worries me not to be able to use the hand notes later, compared to laptop notes, but going over much shorter hand written notes to write them down on laptop for future reference is the way to go. Of course, for tedious work or tedious job meetings where writing down some information is crucial, and also for later reference, laptop and apps become useful. Thanks again for the article and comments. Report as Abuse |  Link to This
  6. 6. YES! Send me a free issue of Scientific American with no obligation to continue the subscription. If I like it, I will be billed for the one-year subscription. Advertise Special Ad Sections SA Custom Media and Partnerships Science Jobs Partner Network International Editions Travel Use of Cookies About Scientific American Press Room Site Map Terms of Use Privacy Policy Contact Us Subscribe Renew Your Print Subscription Print Subscriber Customer Service Buy Back Issues FAQs © 2015 Scientific American, a Division of Nature America, Inc. All Rights Reserved. Subscribe Now

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