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  • 1. ¿Qué es un dinosaurio?El nombre "dinosaurio" proviene del griego deinos (terrible) y sauro (lagarto), esdecir, lagarto terrible. Fueron bautizados así por el paleontólogo y anatomistainglés Sir Richard Owen.Los dinosaurios pertenecen a un grupo extinto de reptiles que aparecieron haceunos 230 millones de años (durante el triásico) y se extinguió hace unos 65millones de años (a finales del cretácico). Se conocen por sus restos fósiles unas350 especies diferentes.Los dinosaurios responden al niño que todos llevamos dentro; amplían laimaginación y despiertan nuestro asombro. ¿Cómo es posible que fueran tangrandes? ¿Cuánto tiempo vivieron? ¿Por qué se extinguieron? Sin duda, sólo unapersona triste y aburrida, sería incapaz de maravillarse al pensar en un Diplodocusde 27 metros de largo, o un inmenso Tiranosaurio, con dientes como cuchillosafilados.Aparentemente, los dinosaurios interesan a personas de todas las edades y decualquier nacionalidad. Cada cierto tiempo, aparecen noticias en los periódicossobre el hallazgo de esqueletos de dinosaurios en algún lugar del mundo, o sobrealguna teoría sobre el comportamiento de estos seres o el motivo de su extinción.¿Quiénes se dedican a estudiar los dinosaurios?Los paleontólogos son los científicos que estudian los fósiles de los dinosaurios y deotros animales y plantas que se han extinguido, están motivados por muchas de laspreguntas infantiles que hemos mencionado.Los primeros dinosaurios fueron descubiertos en el año 1820 en Inglaterra. En1840 Richard Owen, un pionero en la paleontología los bautizó con el nombre dedinosauria (que en griego significa, "lagartos terribles"). Este anatomista losdescribía como un grupos de reptiles de gran tamaño, de hábitos terrestres, depostura erguida y que tenían, al menos, cinco vértebras en sus caderas. Sinembargo, hasta 1880, con la exploración del oeste de Estados Unidos y larecuperación de esqueletos fósiles completos, no se reconoció que los dinosaurioshabían sido casi todos bípedos (sostenidos sobre las patas). Esta posición, tanextraña para un reptil, causó variadas opiniones acerca de su locomoción,comportamiento y fisiología.¿Cúal es el origen de los dinosaurios?Los antepasados de los dinosaurios fueron un grupo de arcosaurios primitivosllamados tecodontosque aparecieron a principios del periodo triásico. Algunosarcosaurios se convirtieron en verdaderos cocodrilos y otros en pterosaurios,reptiles voladores con alas compuestas de membranas finas de piel apoyadas sobreun solo dedo en forma de palo. También otros arcosaurios adoptaron la posturabípeda (sostenidos sobre dos patas) y ciertas especies de estos reptilesevolucionaron finalmente en dinosaurios.Los restos fósiles más antiguos, pertenecientes a ambos órdenes de dinosaurios -los saurisquios y los ornitisquios- se han datado en 230 millones de años.Teníanaproximadamente medio metro de longitud y se alimentaban de pequeños animalesasí como de plantas tiernas.
  • 2. El Eoraptor fue uno de los primeros saurisquios, con 1 m de longitud y cráneoprimitivo. El Herrerasaurus, de 3 m y unos 250 kg, era unsaurisquio (según algunasclasificaciones) relativamente grande que se alimentaba de carne y presentaba unapelvis primitiva.A partir de la segunda mitad del periodo triásico, los saurisquios fueronaumentando lentamente en tamaño y número. Los ornitisquios empezaron adiversificarse a principios delperiodo jurásico.Hacia mediados de este período, la mayoría de las variedades de dinosaurios yahabía aparecido, incluidas aquellas que superaban en tamaño a los elefantesactuales. Se habían convertido ya en la especie animal de mayor tamaño y másabundante de la Tierra, y la era de los dinosaurios había comenzadoCómo vivían los dinosaurios?AlimentaciónExistían dinosaurios carnívoros, algunos eran devoradores de plantas y otros teníanuna dieta mixta de carne y plantas, como los humanos.Los restos fósiles de dinosaurios nos brindan mucha información acerca de los queeste animal comió cuando estaba vivo. Los indicios más importantes han sidoaportados por la forma y disposición de las mandíbulas y dentaduras.Incluso la forma general del cuerpo de un dinosaurio nos ofrece algunos datos: loscarnívoros suelen tener la cabeza grande, corta y el cuello poderosos, para poderarrancar bocados de carne a una víctima; en cambio, los herbívoros (en la imagen)tenían el cuello largo eran muy útiles para conseguir alimento de las copas de losárboles.HábitatLos dinosaurios vivieron sobre la Tierra durante unos 150 millones de años y no essorprendente que su mundo cambiase sustancialmente en el transcurso de esetiempo. Los continentes, que al comienzo sólo eran una gran masa de tierra, fueronseparándose hasta optar la disposición moderna que conocemos ahora.A comienzo de la era de los dinosaurios, en el paisaje dominaban arbustosparecidos al helecho. Luego llegó un tiempo en el que aparecieron los bosques decolosales. Más adelante sucedió el cambio más importante cuando aparecieron lasprimeras plantas de flores (fanerógamas).Los dinosaurios tuvieron que adaptarse a días de mucho sol y noches de oscuridad.También se producían continuas erupciones volcánicas, violentas tormentas yriadas repentinas.¿Por qué cambió tanto el clima durante la Era de los Dinosaurios?Una razón es que cuando aparecieron los primeros dinosaurios, todos loscontinentes estaban unidos. Eso significa que habían muchas regiones donde nollegaban los vientos del océano, cargados de lluvia, y por eso el clima era más seco.
  • 3. Pero cuando los continentes empezaron a separarse, el clima cambióprogresivamente.En el período Jurásico, grandes porciones de tierra quedaron cubiertas de marespoco profundos, y los vientos del mar llevaron la lluvia a zonas que hasta entonceseran desiertos. En el Cretácico, los continentes se parecían mucho a los actuales.ComportamientoEl comportamiento de los dinosaurios estaba regido por su metabolismo y por susistema nervioso central. El metabolismo, es decir, la transformación de losalimentos en energía, afectaba a sus niveles de actividad.¿Los dinosaurios eran de sangre fría o de sangre caliente?No está totalmente claro si eran puramente homeotermos (endotérmicos o desangre caliente), como los modernos mamíferos, o poiquilotermos (ectotérmicos ode sangre fría), como los reptiles de la actualidad. Los primeros regulan latemperatura corporal mediante el metabolismo y no dependen de la temperaturadel medio ambiente. Como resultado, presentan mayores niveles de actividad ymayores requisitos de energía que los ectotérmicos. Éstos tienen un metabolismomás lento y regulan la temperatura corporal aprovechando las variaciones de latemperatura exterior y poniéndose al sol para mantenerse calientes, o a la sombrapara refrescarse. Si fuera posible determinar si los dinosaurios eran de sangrecaliente o de sangre fría, los paleontólogos podrían descubrir si se comportabancomo los mamíferos actuales o como los reptiles.Los cambios graduales en la anatomía de los dinosaurios sugieren que los ritmosmetabólicos y los niveles de actividad se incrementaron a medida queevolucionaban; algunos científicos opinan que esto es una señal de que losdinosaurios fueron cada vez más endotérmicos.En general, el tamaño del cuerpo del dinosaurio fue disminuyendo a lo largo de laúltima mitad de la era de los dinosaurios, su necesidad de actividad y las reaccionesmetabólicas para mantenerse calientes fueron incrementándose. Los animales máspequeños disponen de más superficie corporal en proporción con su volumen, loque les hace perder más calor al irradiarse éste a través de la piel.Las hileras de dientes de los dinosaurios aumentaron de tamaño, permitiéndolesmasticar mejor los alimentos; los conductos respiratorios se separaron de lacavidad bucal y así consiguieron masticar y respirar al mismo tiempo. Es posibleque estos cambios ayudaran a los dinosaurios a digerir los alimentos ytransformarlos en energía de manera más rápida y eficaz, facilitando así elmetabolismo.El sistema nervioso central de los dinosaurios afectaba a la flexibilidad de sucomportamiento, es decir, a la capacidad de adaptarse a las situacionescambiantes.Los científicos afirman que la relación entre el tamaño del cerebro y el peso delcuerpo se incrementó a medida que el animal evolucionaba y, como consecuencia,la flexibilidad de su comportamiento también aumentó. A través del examen de losrestos fósiles, los paleontólogos han identificado algunas de las característicasfísicas de los dinosaurios.
  • 4. Algunas marcas de piel muestran que ésta presentaba una superficie seca, dura yescamosa. Los ojos tenían aproximadamente el doble del diámetro de los de losmamíferos actuales.La mayoría de los dinosaurios ponían huevos. En China y la India se hanencontrado extensos yacimientos de cascarones enteros y fragmentados, lo quesugiere que las grandes colonias de anidación eran comunes. En Montana, EstadosUnidos, se han encontrado restos que contienen tanto huevos como crías reciénsalidas del cascarón. Las capas de nidos superpuestas sugieren que los dinosauriosvolvían, año tras año, a los mismos lugares de anidamiento. En Lourinha (al nortede Lisboa, Portugal), un grupo de paleontólogos descubrió en junio de 1997 un nidode carnívoros bípedos del jurásico superior que conserva más de 100 huevos deestos animales, algunos de ellos con los esqueletos de sus embriones.En proporción con el peso de la madre, los dinosaurios ponían huevos máspequeños pero en mayor número que las aves. De hecho, los huevos más grandesque se conocen son 7.400 cm3 más pequeños que los huevos de ave más grandesque se conocen, que tienen 12.700 cm3 de tamaño.El gran número de huesos de dinosaurios pequeños encontrados en las colonias deanidación indica que el índice de mortalidad entre las crías era muy alto. Los anillosde crecimiento que se conservan en los huesos sugieren que los dinosauriosprimitivos crecían más lentamente que sus descendientes. Tras evaluar estosanillos de crecimiento junto con el tamaño del cuerpo y las tendencias delongevidad de los reptiles modernos, algunos paleontólogos sugieren que losdinosaurios gigantes vivían una media de más de 100 años¿Qué los mató?No se sabe a ciencia cierta la fecha exacta de la extinción, ya que pudo habersucedido en un lapso de pocas horas o miles de años, pero lo que sí es seguro esque las especies de dinosaurios murieron para dar paso al reinado de los mamíferossobre la Tierra.El Jurásicoy el Cretácico fueron los periodos de verdadero apogeo de losdinosaurios. Al final de Cretácico algo ocurrió, como consecuencia de lo cualdesaparecen de la Tierra.Se han dado docenas de explicaciones sobre la extinción de los dinosaurios, lamayoría fantásticas.Hasta hace poco tiempo se pensaba que los dinosaurios habían desaparecidogradualmente a lo largo del período Cretácico superior. Los recientesdescubrimientos que indican el impacto de un gran asteroide o cometa en el límiteentre el periodo Cretácico y la era Terciaria, hace unos 65 millones de años,fomentó la hipótesis de que tal impacto podía haber desencadenado cambiosclimáticos que acabaron con el reino de los dinosaurios.Aunque tales hechos, comunes en la historia geológica de la Tierra, podrían habertenido consecuencias en el medio ambiente, la gran mayoría de los dinosaurios yase habían extinguido por ese tiempo. Además, otros animales como tortugas,cocodrilos, peces y anfibios, que también tendrían que haber sufrido cataclismo,sobrevivieron con pérdidas de menor importancia.
  • 5. Se sabe que a lo largo del Cretácico superior el clima se fue volviendo másinestable y estacional, y que tanto la vida terrestre como la marina se vieronafectadas por olas de desaparición. Aunque no pueden descartarse los efectos deun impacto extraterrestre, éstos no explican los datos que se tienen de extinción ysupervivencia al final del periodo Cretácico.A la teoría del impacto de asteroides, otros científicos suponen la aparición delmurganucodón, pequeño mamífero, que pudo acabar con los huevos de losgigantescos saurios que poblaron el planeta hasta hace unos 66 millones de años,provocando su rápida y total extinción.¿Cómo pudo causar este meteorito las extinciones masivas que se observan en ellímite del Cretácico /terciario, cuando se extinguieron los dinosaurios?.Actualmente se manejan varias teorías. Se habla por ejemplo de la volatización delas rocas de la Península de Yucatán, México incluyendo calizas y evaporitas. Estas,al ser volatizadas, produjeron ácido carbónico y ácido sulfúrico, cuya consecuenciaes la formación de lluvia ácida, que afectó el desarrollo de plantas y animales.También se habla de un periodo de oscuridad provocado por la cantidad de polvoque se liberó con el impacto. Ésta pudo haber sido de unas horas o de variosmeses, y si la luz no pudo entrar a la superficie de la Tierra, las plantas se murierondejando sin comida a los animales. Finalmente se han postulado tanto los efectosde invernadero como los de un invierno nuclear