TOEFL iBT Outline and Strategies


Published on

This document gives you an overview of all four sections of the test and specific tips to do your best when taking the TOEFL iBT.
Please remember that TOEFL CBT and PBT are extremely different in format and in what / how they measure your English use.

  • Be the first to comment

No Downloads
Total views
On SlideShare
From Embeds
Number of Embeds
Embeds 0
No embeds

No notes for slide

TOEFL iBT Outline and Strategies

  1. 1. Nova Language Consultants  Page 9  TOEFL iBT OUTLINE AND STRATEGIES  READING  Quick facts:  3­5 texts = 60­100 min./20 min. per passage.  Each passage has 12­14  questions.  Readings are of an academic nature, from science to art and literature.  Strategies:      Do not take more than 5 minutes to read the passage.  Either read fast or  skim/scan.      Always be aware of the time.      Make sure you answer all of the questions.      Skip the difficult questions and come back to them later, but MAKE SURE  YOU ANSWER EVERYTHING.      Guess the meanings of the words from context.  If that doesn’t work, think  of a similar word in Spanish / your mother tongue.      Figure out which reading subjects are hardest for you and concentrate on  those types of readings when you are practicing, looking for extra reading  material online.  Nova Language uses Conduit Toolbar to feed hand­picked quality online  resources. Our toolbar can be downloaded from  LISTENING  Quick facts:  2­3 conversations = 8 – 12 minutes total—4 minutes per conversation and 5  questions per conversation.  4­6 lectures = 20­30 minutes—5 minutes per lecture and 6 questions per lecture.  60­90 minutes to complete this section.  Strategies:      28 minutes are devoted just to listening.      That means you have 32 min. to answer 34 questions.  Take no more and  1 min. per question.  (For some questions you will hear part of the
  2. 2. Nova Language Consultants  Page 9  conversation or lecture again.  These questions, therefore, take a little  longer).  The clock starts when the first conversation starts and from there  until the end of the section you need to budget your time so you can  answer all of the questions.      Use tree diagrams to take notes.  Make sure you look at the screen when  you take notes because it gives important information on the screen,  especially regarding vocabulary words that you might not have heard  before.  The listening questions must be answered in order.  You cannot  skip or go back and change an answer.      If you had a long reading section (five readings) you will have a short  listening section (60 min.)
  3. 3. Nova Language Consultants  Page 9  SPEAKING  Quick facts:  QUESTION  TYPE  READING  INPUT  AUDIO  INPUT  PROMPT  PREP  TIME  SPEAKING  TIME  Q1  x  x  A  descriptive  question:  familiar  topic  15 sec  45 sec  Q2  x  x  A paired  option  15 sec  45 sec  Q3  Reading­  campus  situation  Conversation­  campus  situation  Question  30 sec  60 sec  Q4  Reading –  academic  topic  Listening –  academic  lecture  Question  30 sec  60 sec  Q5  x  Conversation­  campus  situation  Question  20 sec  60 sec  Q6  x  Listening –  academic  lecture  Question  20 sec  60 sec  Questions 1 and 2 are independent with 15 seconds to prepare and 45 seconds  to  respond.    Give  your  opinion.    READ  THE  QUESTIONS  CAREFULLY  and  make sure you give details and examples.  MAKE SURE YOU ANSWER THE  QUESTION. Generally these questions have three parts—stating your position,  backing  it  up  with  two  quick  reasons,  and  then  giving  a  final  example.  Sometimes for these two questions it’s easiest to take a position not based on  you own personal belief, but rather on what the average person would think and  why.  That way you keep it simple and clear and don’t get too philosophical.  It’s  your choice.  Questions 3 and 4 are integrated, which means that you read a passage (45  sec.) then it disappears and you never see it again.  After, you listen to a related  conversation or lecture and then must relate what you heard and read somehow.  The lecture elaborates much more on the reading.  You simply need to restate, in  one  sentence,  the  basic  information  from  the  reading  when  you  begin  your  response.    Then  you  provide  an  answer  to  the  question  according  to  the  information provided in the listening.  Question 3 is about a campus conversation
  4. 4. Nova Language Consultants  Page 9  and question 4 is academic.  Question 3 tends to be easier for students and 4  more  difficult  because  a  professor  is  lecturing  on  a  subject  in  question  4.  Question 4 is similar to the Integrated Essay you will later have to write.  You  have 30 sec. to prepare and 1 min. to respond for both questions.  Questions 5 and 6 are also integrated, but just listening.  The listening for these  questions,  however,  is  longer  than  in  questions  3  and  4.    Question  5  is  a  conversation  and  YOU  MUST  GIVE  YOUR  OPINION.  Finally,  question  6  is  academic/no opinion.  You have 20 sec. to prepare and 1 min. to respond.  Strategies:  Take good notes during the listening parts for the integrated speaking.  Generally  there are not more than three points you need to be aware of in each question so  always try to actively listen for three points/reasons, even though sometimes  there may only be two principal points.  Missing a key point automatically brings  your score down, even if your response is nearly perfect in delivery and language  use.  You will be graded on Delivery, Language Use, and Topic Development.  1/3 of  the grade is delivery which primarily focuses on proper pronunciation, intonation  and fluidity.  Language use not only means correct grammar, but it also means  proper word choice, automaticity, variety of word choice and complexity of overall  language.    The  last  1/3  of  the  grade is  topic  development  which  refers  to  the  clarity  of your ideas,  if  they  make  sense,  proper  transitioning  and  organization  and,  very  importantly,  IF  YOU  ANSWER  THE  PRECISE  QUESTION  ASKED  AND ANSWER ALL OF IT.  And remember that your grade is not just grammar;  that is only 1/3 of the grade.  Speak clearly, develop your ideas, but within the ability of your English.  If you try  to make your ideas sound very scientific or complicated, it often is hard to  understand.  Familiarizing yourself with this section and then mastering is, in our experience,  most difficult for the majority of students for two reasons.  First of all, the time  allotted to answer everything you have to answer is not a lot, even for a native  English speaker.  The second reason is that you are speaking into a machine  that  provides  no  feedback.    Therefore,  improving  this  section  requires  an  instructor to guide verbal frameworks with which to answer each question and to  analyze  the  response  with  the  student.    Generally  there  are  two  types  of  students.  The first never corrects him/herself and needs to be more conscious of  the mistakes s/he is making.  The other is the student who hyper­corrects and in  doing so makes it very difficult to understand what s/he is saying and has trouble  completely answering the question.  With a teacher, the student’s specific needs  will be addressed.  But you must record all of your speaking practice questions  and return to them.  It is not enough to just go over them once with a teacher.
  5. 5. Nova Language Consultants  Page 9  You need to listen to your mistakes again, as a way to internalize the corrections  to the errors you have made.
  6. 6. Nova Language Consultants  Page 9  WRITING  Quick facts:  Two essays: Integrated Writing Task (20 min.) and Independent Writing Task (30  min.)  Integrated Task (Report Writing)  You will have 20 minutes to write 150­225 words. You get 3 minutes to read a  passage.  Find the three main ideas and take notes.  But the reading reappears  so your notes don’t have to be great.  Then, you listen to a lecture that is related  to the reading (either by contrasting, casting doubt or adding information to the  reading).  Strategies for the integrated task  Take good notes on the lecture and try to find three ideas that relate to the three  main ideas of the reading. Take 2­3 minutes to make a very brief outline to help  organize the essay.  Keep an eye on the clock.  Type your essay right in your outline.  Then, AND THIS IS VERY IMPORTANT,  leave 2 minutes to proof read it for mistakes.  Use variety when writing.  Be clear  and don’t write sentences with many commas in them.  Also remember to use  transitions.  However, only use the transitions that you know.  Don’t guess.  It  would be better not to use a transition than to guess and use an incorrect one.  This  essay  does  not  want  your  opinion  and  does  not  want  to  know  what  you  think.  Finally, remember to give credit to the sources, using expressions such as  “according to the author in the text”, or “the speaker in the lecture claims that”,  etc.  Listen closely to the listening for 3 key concepts and then return to the reading  and  see  which  points  in  the  reading  correspond.  Write  a    2­3  sentence  introduction.    The  first  sentence  is  a  general  paraphrasing  of  the  topic  being  discussed  in  both  sources  (common  topic).    The  second  sentence  relates  the  reading to the lecture as indicated by the question.  The second paragraph then  begins “Firstly,” and articulately speaks about both the reading and the lecture  mentioning  both  (either  the  “reading”  and  “lecture”  or  the  “passage”  and  the  “professor”).    You  must  mention  them  both  in  this  paragraph.    The  third  paragraph begins “Secondly,” and same is true as for the second paragraph. The  last  paragraph  is  not  a  conclusion  and  begins  “Finally”  and  compares  the  readings and the lecture for the third time.  It is important that you mention the  “reading” and the “lecture” explicitly in all 4 paragraphs of the essay.  Independent Task (Essay Writing)
  7. 7. Nova Language Consultants  Page 9  Give  your  opinion.  You  must  write  300  words  minimum.    Read  the  question  carefully and make sure you answer the question.  Take a position.  Don’t try to  answer both sides.  Use an outline again to decide what your two main reasons  for your opinion are.  Then add the supporting details or reasons for each of the  two main reasons. Make sure you have relevant examples for each reason.  The  conclusion should not discuss new information.  In your conclusion make sure  you re­state your thesis (your opinion) and your arguments. You can also add a  recommendation, but make sure it is based on your arguments. No new ideas go  here, nor should you add new details or examples.  Strategies for the independent task  This is also a 4 paragraph essay.  First, your introductory paragraph starts by  giving  a  nice  broad  introduction  to  the  topic  and  perhaps  how  it  is  related  to  human life in general.  Then you give your specific opinion, or position, about the  topic  saying  “I  strongly  believe…In  my  opinion…I  adamantly  feel…I  truly  think…etc.”    After  stating  your  position  clearly  you  then  need  to  finish  this  paragraph  with  a  sentence  giving  your  two  general  reasons  that  support  your  position.  The next two paragraphs are about your two respective reasons for your opinion.  Sentence 1 in Paragraph 2 restates your first reason in a slightly different way.  Sentence 2 is further explanation of this reason…more details, in other words.  Sentence three and four consist of elaborating a relevant example that supports  your  reason.    Many  times  an  example  from  you  life  or  about  your  society  is  sufficient.  And you can make this example up.  It doesn’t need to be true, just  believable. Paragraph 3 is the same format  as paragraph 2 and explains your  second  reason  that  supports  your  opinion.    Your  last  paragraph  is  your  conclusion.  You are simply restating your position and your two reasons, but in a  different way than you did in the introduction.  Your conclusion should start with  something  like:  “In  closing,  for  the  reasons  mentioned  above  it  is  my  opinion/conviction that…”  Do not put any new information in the conclusion.  Tips      Remember to plan your essay in about 2 or 3 minutes. This way, when  writing you will only be focused on HOW you write and not on WHAT you’ll  write next.      After  writing  your  introduction,  you  can  immediately  you  can  write  your  conclusion.      Leave  time  to  proof  read!  (2  minutes).    You  can  increase  your  writing  score  by  3­4  tenths  of  a  point  just  through  proof  reading  and  catching  subject/verb agreement mistakes, pronoun mistakes, collocation mistakes,  SPELLING  MISTAKES,  irregular  verb  mistakes,  among  the  more  important mistakes.
  8. 8. Nova Language Consultants  Page 9      Sometimes for this essay it’s easiest to take a position not based on your  own personal belief, rather on that of what the average person would think  and  why.    That  way  you  keep  it  simple  and  clear  and  don’t  get  too  philosophical.      Remember that similar to the speaking section, both essays are graded on  Development,  Organization  and  Language  Use.    And  your  scores  on  these essays are averaged together.  If you know you didn’t do the best  on  the  integrated  writing,  concentrate  extra  hard  on  the  independent  essay.  GENERAL STRATEGIES FOR THE TAKING THE TEST:      Read the questions carefully to know how to answer them precisely.      Make sure you answer the questions! (you won’t be penalized for wrong  answers)      Always be aware of the amount of time you have left.      Focus on what you are doing—the test is reasonable so you will finish it.      Practice substantially prior to taking the test and always time yourself for  all tasks.      In order to gain all the stamina you need for the test, practice mock­up full  tests regularly.  GENERAL STRATEGIES FOR PREPARING FOR THE TEST      Keep a vocabulary journal with the following sections:  Words  that  you  always  spell  wrong  on  your  essays,  words  that  you  frequently  pronounce wrong on the speaking section, transition words that you need for the  essays  such  as  although,  therefore,  on  the  other  hand,  likewise,  etc.  Words  according  to  topic  that  are  new  to  you  and you  did  not  know  when  you  did  a  speaking or essay section.  You can keep a word list in Excel (recommended) with the following columns  Word  Related  topic  (astronomy,  botany,  math, etc)  Context  (sentence  where  lexical  item was  found)  Definition  (Eng)  Part of  Speech  (noun,  verb,  adjective,  adverb)  Function  ( ie,  conjuction)  Spanish  (ONLY if  necessary)  1  2
  9. 9. Nova Language Consultants  Page 9      Start  reading  all  different  kinds  of  material,  newspapers,  books,  magazines, and the internet.      You will eventually need stamina to take this 4 hour test! When practicing  try to do at least two sections at a time and not each section separately.  Ideally you will eventually be doing many full tests, without interruption or  breaks, before the official test.      Work  with  a  good  grammar  book.    It  is  not  sufficient  to  simply  keep  practicing and practicing just TOEFL oriented exercises.  You will quickly  hit a wall if you don’t work with a good grammar book such as grammar in  use or grammarway.      Work with the texts you read and the listenings you listen to in such a way  that you explore them in depth after practicing your speed.  In other words,  don’t just take a practice test or quiz, evaluate your final score, and then  move on.  You need to return to examine the new words and grammatical  constructions in the readings and listenings in detail.  If you do not, it is  likely that you will not do much better on the next practice quiz or test you  do.  By Eli Trowbridge  TOEFL iBT & EFL/ESL Trainer – Nova Language Consultants  Edited by Mauricio Miraglia  TOEFL iBT Teacher Trainer – Nova Language Consultants  March 2010  Santiago de Chile  Nova Language Consultants  Leading School in International Exams Preparation since 1993  Santiago de Chile  Versalles 3069, Las Condes.  Tel: (56­2) 2429504  Email:  If you wish to use this document, cite the source. Feel free to email us for further inquiries.