Bisontes

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Bisontes

  1. 1. Bisontes... canguros. . . cebras. Estos mamíferos son completamente distintos enmuchos sentidos, pero sin embargo ocupan nichos similares en la naturaleza. Y susentornos son notablemente parecidos. Las praderas herbáceas de América delNorte son iguales a los prados de África, Asia y Australia. La vida vegetal de unapradera se asemeja a la de otra.Estos hechos son útiles para los ecólogos a medida que tratan de comprender laurdimbre y la trama de la naturaleza. Los descubrimientos que realizan acerca deuna pradera de Montana pueden aplicarse también al mismo tipo de ecosistema delcontinente africano. Este método de estudio de la naturaleza se denomina enfoquede los biomas. Un bioma es un importante ecosistema terrestre, una gran extensiónde tierra que tiene un tipo distintivo de vida vegetal. Puede incluir ecosistemas demuchas clases, pero todo el área se distingue por un tipo particular de vida vegetal,como la pradera, la selva lluviosa o cualquier otro que caracteriza el bioma.La ubicación de los biomas sobre la superficie de la Tierra está determinadaprincipalmente por el clima, en especial por la precipitación pluvial y latemperatura. Y el clima depende de muchos factores que incluyen la latitud (ladistancia del ecuador), las corrientes oceánicas, la topografía, y los vientosprevalecientes. El mapa siguiente muestra los principales biomas de nuestroplaneta.Si bien el mapa señala límites bien definidos entre los biomas, éstos no empiezan niterminan en forma abrupta. Se mezclan en los bordes, a veces siguiendoextensiones de muchos kilómetros de largo. Esta zona de transición entre dosbiomas o dos ecosistemas se llama ecotono. Hay ecotonos en todo el entorno quenos rodea: el borde de una laguna, la orilla de un arroyo, o la linde entre un bosquey una pradera. En los ecotonos hay comúnmente gran variedad de formas de vidaporque los animales que allí habitan aprovechan lo mejor de ambos ecosistemas,los cuales lesproporcionan alimento, y refugio, además de la satisfacción de otras necesidades.Dentro de los límites de los biomas encontramos áreas cuya flora difiere mucho dela del resto del bioma. Esto suele depender del factor topográfico. El clima en lo
  2. 2. alto de una montaña es más frío que el que reina en la tierra circundante; por lotanto, las plantas que hallamos habitualmente en un bioma situado en regionesmás septentrionales pueden crecer en la montaña.Aun cuando el término “bioma” puede resultar nuevo para muchos, la gente piensaa menudo en función de estos importantes ecosistemas. Las palabras “desierto” o“pradera” evocan imágenes de estas regiones, con su flora y fauna características.En las páginas siguientes describiremos algunos de los principales biomas queexisten en la Tierra.TUNDRA significa en ruso „llanura pantanosa”. Es una vasta extensión de tierradesprovista de vegetación arbórea y salpicada de lagos, lagunas y pantanos. Cubreuna superficie de casi 2.025.000 hectáreas y circunda el polo, el "tejado delmundo”, extendiéndose hacia el sur desde los mares polares árticos para terminardonde se encuentra con los bosques septentrionales, cubiertos de árboles de hojaperenne. Si bien la tundra parece una tierra rica en agua, especialmente durante subreve estación estival, es una especie de desierto ártico.La precipitación anual es pequeña y el agua se congela; por lo tanto, durante losnueve a diez meses de invierno es una zona inaccesible para los seres vivientes.Sólo la capa superior del suelo se deshiela en el verano. Debajo de ella la tierra sehalla permanentemente congelada, Llegando a veces a una profundidad de muchoscentímetros debajo de la superficie y recibe el nombre de permahelada. Una densaalfombra de pastos, juncos, musgos, líquenes, sauces enanos y abedules cubre elsuelo de la tundra. Las plantas de la tundra cumplen su ciclo de crecimiento yfloración durante el breve período de verano. Al mismo tiempo, bandadas de patos,gansos y otras aves que anidan en las regiones boreales crían allí a sus polluelos ymigran luego hacia el sur a medida que se aproxima el largo y oscuro inviernoártico.Algunos mamíferos y aves viven todo el año en la tundra ártica: los osos polares, elcarnero almizclero, las liebres del ártico, los zorros azules, los lagópodos y lalechuza blanca. El caribú y el reno viajan hacia el sur en el invierno para buscarrefugio en los bosques. (El caribú de América del Norte ocupa el mismo nicho que elreno de Siberia y de Europa septentrional.)
  3. 3. En muchos lugares de la Tierra, incluso en el ecuador, encontraremos en la cima delas montañas un medio similar a la tundra ártica, pero más seco. Es la tundraalpina que se extiende por encima del límite de la vegetación selvática sobre lasaltas montañas. En las cumbres montañosas el clima es muy semejante al delÁrtico, aunque no existe la capa de permahelada y la estación de crecimiento sueleser más larga. La tundra alpina está cubierta a menudo por una alfombra depequeñas plantas con flores, pero las cumbres más frías sólo tienen principalmentemusgos y líquenes, casi como el bioma próximo al tejado del mundo”.Los seres humanos afectaron en muy pequeña medida a la tundra ártica, aunquelos esquimales, los indios y los lapones forman parte de ese bioma desde hacemillares de años. En la actualidad, el creciente desarrollo demográfico y sudemanda de recursos amenazan con introducir grandes cambios. El descubrimientode petróleo en el norte de Alaska planteó muchos problemas y, entre ellos, el másimportante era cómo podría funcionar la industria petrolífera sin dañar losecosistemas de la tundra. Los ecólogos no tenían respuestas rápidas porque es muypoco lo que se sabe acerca de la tundra. Advirtieron, sin embargo, que elderramamiento de grandes cantidades de petróleo podría conducir a un verdaderodesastre. A causa de la capa de permahelada, el petróleo podría permanecer sobrela superficie del suelo y no habría drenaje o escurrimiento. Los desechos de todaclase se descomponen muy lentamente en el Ártico debido a las bajastemperaturas. Si el hombre no trata a la tundra con sumo cuidado le infligiráprofundas heridas y serán necesarios muchos años para cicatrizarlas.La TAIGA, o bosque septentrional de coníferas, está compuesta casienteramente por pinos y abetos. Se extiende al sur de la tundra y cubre una vastazona a través de América del Norte, Asia y Europa. Los bosques de la taiga lleganhacia el sur hasta cadenas montañosas como los Montes Rocallosos y losApalaches.Puesto que la taiga está más próxima al ecuador que la tundra, recibe más energíadel Sol. Las nevadas son más grandes y la nieve aísla el suelo, impidiendo laformación de la permahelada en la mayoría de las áreas. Las hojas aciculares de lasconíferas tienen un tegumento ceroso que las protege del frío y reduce laevaporación de agua. La luz solar que se filtra a través del perenne follaje de losárboles es muy escasa, y por lo tanto en el suelo del bosque crecen pocas plantas.Aunque la mayor parte de la taiga está cubierta por coníferas, hay también otrosárboles, como el abedul, el sauce y el álamo temblón, que constituyen el alimentofavorito de los antes y los castores. Las coníferas son el principal hábitat de laardilla rojiza, la marta y pájaros que se alimentan de semillas, como el verderón y
  4. 4. el piquituerto. Los inviernos en la taiga son largos y fríos, pero la cubierta de nieveaisladora y el alimento y el abrigo que proporciona la vegetación arbórea, permitenque sobreviva allí una variedad de animales mucho mayor que en la tundraseptentrional.El clima de la taiga impidió el asentamiento de grandes conglomerados humanos.Hasta ahora el hombre ha utilizado la taiga principalmente como fuente de maderay de pulpa de papel. Los exploradores buscan petróleo y riquezas minerales bajo lasuperficie de la taiga. La demanda de todos estos recursos impulsará el crecimientodemográfico de la región.El BOSQUE TEMPLADO cubre la mayor parte de la región oriental de EstadosUnidos, Gran Bretaña, Asia oriental y casi toda Europa central. La estación decrecimiento es cálida y larga, y la precipitación pluvial asciende a mil milímetros,distribuidos uniformemente a lo largo del año. En este bioma la fauna y la flora sonmás ricas y variadas que en la taiga y la tundra.La mayoría de los árboles son caducifolios, y sus hojas caen en el otoño. Los máscomunes son el roble, el arce, la haya, el olmo, el abedul y el fresno. Los rayos delsol atraviesan las altas copas de los árboles —el dosel— en cantidad suficiente, loque permite el desarrollo de otra capa de árboles llamada subestrato, así como elde abundantes arbustos, helechos y flores silvestres. Muchas de las flores silvestrescrecen y florecen en primavera, antes que broten las hojas de los altos árboles y elespeso follaje reduzca la luz solar que llega hasta el suelo.Puesto que hay una gran variedad y abundancia de productores vegetales, existentambién muchos consumidores animales. Los insectos viven en todas las capas delbosque. y diferentes clases de pájaros insectívoros encuentran su alimento endiferentes capas o partes del bosque. Los horneros buscan su alimento en el suelodel bosque; las oropéndolas bucean en las altas copas de los árboles; el pájarocarpintero explora bajo- la corteza de los árboles. Los bosques también albergan areptiles, anfibios y mamíferos como el ciervo. el zorro, las ardillas y losmurciélagos.El clima del bosque templado caducifolio atrae a los seres humanos, y el hombredejó su impronta en este bioma. Vastas extensiones se despejaron para laagricultura y la construcción de ciudades, carreteras e industrias. Chicago, Boston,Filadelfia y Nueva York se levantan donde antes existían grandes bosquescaducifolios.
  5. 5. Los bosques que quedan han cambiado en muchos sentidos, incluidos algunos delos cuales probablemente ni siquiera tenemos conocimiento. La contaminaciónatmosférica destruye o afecta a algunas especies de árboles. Un hongo asiático,introducido accidentalmente por el hombre, exterminó al castaño norteamericano,que cubría una parte un importante del bosque caducifolio de la región oriental deAmérica del Norte. El hombre eliminó a los lobos y los gatos monteses que vivíanen los bosques caducifolios. Con la desaparición de estos grandes carnívoros, suspresas, especialmente los ciervos, se multiplicaron tan rápidamente que a vecesagotan sus propias reservas alimentarias y mueren de hambre. Algunos animalesde la selva se beneficiaron con los cambios introducidos por el hombre. El ciervo, lamarmota, el conejo común y varias especies de pájaros medran en un medio quees una mezcla de bosque y de tierra más abierta. El petirrojo norteamericano, quesolía vivir cerca de la linde de los claros del bosque, se multiplicóconsiderablemente y extendió los límites de su hábitat gracias a los cambiosintroducidos por el hombre en el bioma del bosque caducifolio.El BOSQUE TROPICAL LLUVIOSO es increíblemente rico en cuanto a la vidaanimal y vegetal. Cubre “astas áreas de tierras bajas cerca del ecuador, en lacuenca amazónica América Central, África Central y Occidental y la región deMalaca —Nueva Guinea—. Llueve allí casi todos los días y la precipitación pluvialasciende por lo menos a dos mil milímetros anuales. Abunda la energía solar y haypocas variaciones de temperatura del día a la noche, o de un mes a otro.Este clima cálido y húmedo produce gran abundancia y variedad de plantas,incluidos millares de especies de enormes árboles de hojas perennes. Los árbolessirven de sostén a muchas enredaderas trepadoras y a una variedad de epífitas quese adhieren a los árboles pero que, a diferencia de las enredaderas, no echan raícesen el suelo. (Entre los árboles y las epífitas hay una relación de comensalismo.) Lasepifitas absorben el agua de lluvia por medio de raíces especiales que cuelgan en elaire o de las cavidades que forman las hojas de algunas especies. Las epífitastropicales incluyen las orquídeas, los helechos, los pimenteros, las bromeliáceas(parientes del ananá) y hasta los cactos.Las condiciones climáticas de los trópicos, con elevadas temperaturas ypermanente humedad, son ideales para los desintegradores; las hojas que caen enlos suelos del bosque se descomponen muy rápidamente. En realidad, cuandoatravesamos el bosque tropical lluvioso podemos caminar sobre un terrenodesnudo. El interior del bosque lluvioso suele estar descubierto y descampado,aunque oscuro. No es la selva enmarañada que muchos imaginan. Sólo a lo largode los caminos, de los ríos y junto a la tierra limpia y despejada —es decir, los
  6. 6. lugares que la gente ve con más frecuencia— la luz solar llega en cantidadsuficiente para producir una espesa “jungla” de vegetación.En la mayoría de los biomas de los bosques, la vida es especialmente abundante enel suelo; en el bosque lluvioso la copa de los árboles es el lugar más animado ylleno de vida. Además de los pájaros e insectos, hay muchas clases de mamíferosarborícolas, como los monos, los murciélagos frugívoros, los perezosos, y lemúridoscomo el maqui. También abundan ranas arbóreas, serpientes arbóreas y lagartosarbóreos. Además de miles de especies de insectos, viven allí otros invertebrados(animales sin columna vertebral), como los ciempiés, escorpiones, caracoles,gusanos y arañas, que anidan entre las hojas o se esconden bajo la corteza floja delos árboles. Un entomólogo halló veinte mil clases distintas de insectos en quincekilómetros cuadrados de uno de los bosques tropicales lluviosos de Panamá; entoda Francia sólo hay, en cambio, varios centenares de especies de insectos.En los estudios acerca del bosque tropical lluvioso, los científicos se hallan todavía,en buena medida, en la etapa de clasificación, tratando de identificar la flora y lafauna que vive en esa región. Puesto que los complejos ecosistemas del bosquelluvioso se conocen de manera muy deficiente, no es extraño que los cambiosintroducidos allí por el hombre hayan tenido a veces resultados desastrosos.Cuando se talan los árboles y se despeja la tierra para la siembra de cultivos, elsuelo pierde rápidamente su fertilidad. En losbosques lluviosos, casi todos losminerales están estrechamente ligados a la vida de los animales y plantas. Lacantidad de minerales que hay en el suelo es muy pequeña. Cuando se desmontanlos árboles para despejar el terreno, el agua de lluvia pronto arrastra estas vitalessustancias introduciéndolas más profundamente en el suelo, fuera del alcance delas raíces de los cultivos sembrados por el hombre.Si bien el hombre ha logrado plantar con buenos resultados café, caucho, caña deazúcar, cacao y otros cultivos en lugares que en otro tiempo estaban cubiertos porfrondosos bosques lluviosos, muchos otros esfuerzos agrícolas terminaron con laruina y el abandono de los suelos. Si el bosque lluvioso es destruido en una granextensión, no vuelve a crecer, sino que es reemplazado por una llanura o praderaparecida a la jungla, con grupos de árboles aislados (sábana). El rápido crecimientodemográfico que se observa actualmente en los países tropicales significa que lagente procederá cada vez con más intensidad al desmonte de los bosques lluviosos,antes de comprender cómo “funciona” este complejo bioma.
  7. 7. En la PRADERA la precipitación anual de agua de lluvia varía entre 250 y 750milímetros. Este bioma cubre una tercera parte de la superficie de Estados Unidos ygrandes extensiones de todos los continentes. En América del Norte las praderasorientales se llaman planicies y las occidentales llanuras. Las praderas sedenominan pampas en América del Sur, estepas en la Unión Soviética y veld enÁfrica meridional. En las praderas de América del Norte las plantas tienden ahacerse más cortas a medida que nos trasladamos de este a oeste. En realidad, laspraderas reciben a menudo (cuando se viaja de este a oeste) el nombre de planiciede pastos altos, planicie mixta, y planicie de pastos cortos. La cantidad de agua delluvia caída determina las especies de plantas que crecen en las praderas, y laprecipitación anual disminuye de este a oeste a través del territorio medio deEstados Unidos.Las praderas naturales proporcionan sustento a muchos grandes mamíferos quepastan como el bisonte, los antílopes y los canguros. Como en la pradera hay pocoslugares que sirvan de escondite, algunos mamíferos son veloces corredores,mientras que otros, incluidos los topos y las ardillas se refugian en las galeríassubterráneas que cavan en el suelo.Abundan las langostas y otros insectos, así como pájaros que se alimentan deinsectos, ratones u otros animales herbívoros.En una época, casi el 40 por ciento dela superficie de la Tierra estaba cubierta de praderas naturales. Ahora gran parte deeste bioma se ha convertido en tierra de labranza o en erial.El uso —y el abuso— de la pradera supera probablemente al que sufrió cualquierotro bioma. Las praderas mas húmedas son excelentes para el cultivo del maíz y
  8. 8. del trigo; las más secas sirven de alimento a los ganados lanar y vacuno. Elexcesivo empleo de muchos miles de hectáreas como campos de pastoreo terminópor agotar el suelo que ya no sirve para sustentar la vida animal o vegetal; estaspraderas se han transformado en desiertos creados por el hombre.Los DESIERTOS cubren el 14% de la superficie de la Tierra y existen en todos loscontinentes. Sólo caen allí por año 250 mm. De agua de lluvia o menos, y granparte se evapora rápidamente a causa de las elevadas temperaturas , los fuertes yfrecuente vientos y los días brillantes y sin nubes. Sin embargo, los climasdesérticos presentan grandes variaciones. Los desiertos más septentrionales suelenser muy fríos en invierno, con ocasionales nevadas. El desierto de Sahara, en elnorte de África, es el más grande y el más caluroso del mundo: el de Gobi, enMongolia, el más frío.Cuando la gente piensa en los desiertos imagina áridas dunas arenosas, pero unopuede recorrer centenares de kilómetros a través de los desiertos de América delNorte sin ver una sola duna. La mayoría de los desiertos son tierras cubiertas dearbustos o matorrales, separados por grandes espacios desnudos. En algunasespecies, la distancia entre los arbustos parece causada por sustancias tóxicasarrojadas por las raíces o las hojas de las plantas. Estas toxinas exterminan a lasjóvenes plantitas que podrían empezar a desarrollarse cerca de los arbustos. Estotiende a mantener espaciadas las plantas y reduce la pugna por el agua entre cadauna de ellas.
  9. 9. Como sucede en todos los biomas, el desierto se caracteriza por albergar plantas yanimales que están especialmente adaptados para la vida en ese medio. Muchas delas plantas desérticas tienen pequeñas hojas o carecen por completo de ellas, locual les ayuda a conservar el agua. Los cactos almacenan el agua y se hinchandurante la estación de las lluvias, pero se van encogiendo a medida que pasan losmeses secos. y consumen la mayor parte del agua almacenada. Algunas plantasevitan el problema de las reservas de agua. Durante la breve estación lluviosabrotan, crecen y florecen. Durante unos días el desierto se convierte en unaverdadera y colorida alfombra de flores. Después las plantas mueren.Sus semillas tienen tegumentos resistentes que las protegen hasta la siguienteprecipitación pluvial. Al igual que las plantas. los animales del desierto sonresistentes a la sequía o la evitan. La mayoría de los mamíferos que viven en zonasdesérticas beben poca agua o no beben en absoluto. Obtienen de los alimentos elagua necesaria y permanecen en galerías subterráneas o a la sombra durante lashoras más calurosas del día. Algunos caen incluso en un profundo estado letárgicollamado estivación, durante los meses mas secos del año.En comparación con las praderas y los bosques caducifolios, el hombre no introdujograndes cambios en los desiertos. Sin embargo, se recurre cada vez con mayorfrecuencia a ellos en procura de tierras de labranza y de solares para vivir. Lossuelos del desierto suelen ser fértiles y producen cosechas abundantes si están bienirrigados. Con el fin de obtener el agua indispensable para el riego el hombreextrae a veces el precioso líquido de reservas que estuvieron almacenadas durantesiglos bajo el suelo desértico. Cuando el agua “explotada” se agota, los colonosdeben abandonar sus granjas a menos que encuentren otras fuentes deaprovisionamiento. El agua de riego produce a menudo un aumento de las sales delsuelo, lo cual impide el crecimiento de los cultivos. Los vestigios semidestruidos deantiguos poblados y de sistemas de riego que encontramos ocasionalmente en losdesiertos deberían ponernos sobre aviso: nos advierten que estas tierras secas nocontinuarán dando frutos permanentemente a menos que aprendamos a conocerlasmejor y que seamos muy cautos al introducir cambios en ellas.

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