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Bn000018

  1. 1. 1 MINISTÉRIO DA CULTURA Fundação Biblioteca Nacional Departamento Nacional do Livro DIVA José de Alencar A G.M. Envio-lhe outro perfil de mulher, tirado ao vivo, como o primeiro. Deste, a senhorapode sem escrúpulo permitir a leitura à sua neta. É natural que deseje conhecer a origem deste livro; previno pois sua pergunta. Foi em março de 1856. Havia dois meses que eu tinha perdido a minha Lúcia; ela enchera tanto a vidapara mim, que partindo-se deixou-me isolado neste mundo indiferente. Senti a necessidade de dar ao calor dafamília uma nova têmpera à minha alma usada pela dor. Parti para o Recife. A bordo encontrei o Dr. Amaral, que vira algumas vezes nas melhores salas dacorte. Formado em medicina, havia um ano apenas, com uma vocação decidida e um talento superior para essanobre ciência, ele ia a Paris fazer na capital da Europa, que é também o primeiro hospital do mundo, o estádioquase obrigatório dos jovens médicos brasileiros. Amaral, moço de vinte e três anos, era uma natureza crioula de sangue europeu, plácida e serena, masnão fria; porque sentia-se em torno dela o doce e calmo calor das paixões em repouso. Minha alma magoadadevia pois achar, nesse contato brando e suave, a delícia do corpo alquebrado, recostando-se em leito macio efresco. Quanto a mim, Lúcia desenvolvera com tanto vigor em meu coração as potências do amor, que cercava-me uma como atmosfera amante, uma evaporação do sentimento que exuberava. Havia em meu coração talriqueza de afeto que chegava para distribuir a tudo quanto eu via, e sobejava-me ainda. Essa virtude amante, que eu tinha em toda a minha pessoa, exerceu sobre meu companheiro de viageminfluência igual à que produzira em mim sua grande serenidade. Ele fora um repouso para minha alma; eu fui umestímulo para a sua. Sucedeu o que era natural. Desde a primeira noite passada a bordo, fomos amigos. Essa amizadenascera na véspera, mas já era velha no dia seguinte. As confidências a impregnaram logo de um aroma denossa mútua infância. Separamo-nos em Pernambuco, apesar das instâncias de Amaral para que eu o acompanhasse à Europa.Durante dois anos, nos carteamos com uma pontualidade e abundância de coração dignas de namorados. Em suavolta esteve comigo no Recife; escrevi-lhe ainda para o Rio; mas pouco tempo depois minhas cartas ficaram semresposta, e nossa correspondência foi interrompida. Decorreram meses. Um belo dia recebi pelo seguro uma carta de Amaral; envolvia um volumoso manuscrito, e dizia: “Adivinho que estás muito queixoso de mim, e não tens razão. Há tempos me escreveste, pedindo-me notícias de minha vida íntima: desde então comecei a resposta,que só agora concluí: é a minha história numa carta. Foste meu confidente, Paulo, sem o saberes, a só lembrançada tua amizade bastou muitas vezes para consolar-me, quando eu derramava neste papel, como se fora oinvólucro de teu coração, todo o pranto de minha alma.” O manuscrito é o que lhe envio agora, um retrato ao natural, a que a senhora dará, como ao outro, agraciosa moldura. P. 1
  2. 2. 2 I Emília tinha quatorze anos quando a vi pela primeira vez. Era uma menina muito feia, mas da fealdade núbil que promete à donzela esplendores de beleza. Há meninas que se fazem mulheres como as rosas: passam de botão à flor: desabrocham. Outras saemdas faixas como os colibris da gema: enquanto não emplumam são monstrinhos; depois tornam-se maravilhas ouprimores. Era Emília um colibri implume; por conseguinte um monstrinho. Seu crescimento fora muito rápido; tinha já altura de mulher em talhe de criança. Daí uma excessivamagreza: quanta seiva acumulava aquele organismo era consumida no desenvolvimento precoce da estatura. Ninguém caracterizava com mais propriedade esse defeito de Emília do que a menina Júlia, sua prima.Quando as duas se agastavam, o que era freqüente, Júlia a chamava de esguicho de gente. Não parava aí a fealdade da pobre Emília. A óssea estrutura do talhe tinha nas espáduas, no peito e noscotovelos, agudas saliências, que davam ao corpo uma aspereza hirta. Era uma boneca, desconjuntada amiúdopelo gesto ao mesmo tempo brusco e tímido. Como ela trazia a cabeça constantemente baixa, a parte inferior do rosto ficava na sombra. A barbafugia-lhe pelo pescoço fino e longo; faces, não as tinha; a testa era comprimida sob as pastas batidas do cabelo,que repuxavam duas tranças compridas e espessas. Restava apenas uma nesga de fisionomia para os olhos, o nariz e a boca. Esta rasgava a maxila de umaorelha à outra. O nariz romano seria bonito em outro semblante mais regular. Os olhos negros e desmedidamentegrandes afundavam na penumbra do sobrolho sempre carregado, como buracos, pelas órbitas. A respeito do trajo, que é segunda epiderme da mulher e pétalas dessa flor animada, o da meninacorrespondia a seu físico. Compunha-se ele de um vestido liso e escorrido, que fechava o corpo como uma bainha desde agarganta até os punhos e tornozelos; de um lenço enrolado no pescoço; e de umas calças largas, que arrastavam,escondendo quase toda a botina. Emília ainda assim não parecia satisfeita. Estava constantemente a encolher-se, fazendo trejeitos paramergulhar o resto do pescoço e o queixo no talho do vestido, e sumir as mãos no punho das mangas.Caminhando, dobrava as curvas a fim de tornar comprida a saia curta; sentada, metia os pés por baixo da cadeira. Tinha um cuidado extremo em puxar para a frente as longas tranças do cabelo, que andavam sempre adançar-lhe, como antolhos pelo rosto. Se lhe falava alguma pessoa de intimidade da família, não lhe voltava ascostas como fazia com os estranhos; mas sentia logo uma necessidade invencível de coçar a cabeça,acompanhada por um repuxamento dos ombros. Eram modos de atravessar o braço diante do rosto e furtar oqueixo, escondendo assim o que lhe restava de fisionomia. Muitas vezes o Sr. Duarte zombava com terna ironia desses biocos da filha: ¾ Deixa estar, Mila!... dizia ele abraçando-a. ¾ Vou mandar fazer para ti um saco de lã com doisburacos no lugar dos olhos. Tal era Emília aos quatorze anos. Entretanto, quem soubera a anatomia viva da beleza, conhecera que havia nessa menina feia edesengraçada o arcabouço de uma soberba mulher. O esqueleto ali estava: só carecia da encarnação. Ainda me lembro da cólera infantil de Emília, quando, a primeira vez que estive com ela, eu a perseguiade longe chamando-a: ¾ Minha noiva! ¾ Feio!... dizia-me então. E pronunciava essa palavra como se ela simbolizasse a maior injúria possível. 2
  3. 3. 3 II Começara o verão de 1855. Uma manhã apareceu Geraldo em minha casa. Entrou, conforme o seu costume, estrepitosamente, ecantarolando não sei que ária do seu repertório italiano. ¾ Vai ver minha irmã! disse passando por mim e sumindo-se pelo interior da casa. Voltou logo com o charuto aceso: ¾ Tua irmã? perguntei sem compreendê-lo. ¾ Sim, Mila, que amanheceu com uma febre danada. ¾ Ah! É como médico que me pedes para ir ver tua irmã? ¾ Pois então!... Vamos; veste-te; o carro está na porta à espera. ¾ Mas, Geraldo... Foi tua família que mandou chamar-me? ¾ Foi meu pai. ¾ A mim, designadamente? ¾ E esta!... Mandou-me chamar um médico; tu és um... logo! ¾ Quem sabe! Talvez não lhe inspire confiança. ¾ Ora Deus!... Ele não entende disso! Ao entrar no carro, Geraldo despediu-se: ¾ Não vens? ¾ Para quê? Não faço falta lá. Até logo! Geraldo pertencia à classe dos homens a quem lateja a moleira toda a vida, e velhos já, são aindameninos de cabelos brancos. Não te admire portanto a leviandade desse moço. Cheguei à chácara do Sr. Duarte à uma hora da tarde. A família estava na maior aflição. A menina ardia em febre desde a véspera, queixando-se de fortespontadas sobre o coração. Todos os sintomas pareciam indicar uma afecção pulmonar. No aposento reinava uma frouxa claridade que mal deixava distinguir os objetos. Emília prostrada noleito, sob as coberturas de lã, parecia inteiramente sopitada no letargo da febre. Sua tia, D. Leocádia, que fazia-lhe agora as vezes de mãe, estava sentada à cabeceira. ¾ Minha senhora, disse eu, é necessário auscultar-lhe o peito. ¾ Então, Sr. doutor, aproveite enquanto ela dorme. Se acordar, nada a fará consentir. A senhora afastou a ponta da cobertura, deixando o seio da menina envolto com as roupagens de linho. Mal encostei o ouvido ao seu corpo, teve ela um forte sobressalto, e eu não pude erguer a cabeça tãodepressa, que não sentisse no meu rosto a doce pressão de seu colo ofegante. O que passou depois foi rápido como o pensamento. Ouvi um grito. Senti nos ombros choque tão brusco e violento, que me repeliu da borda do leito. Sobreeste, sentada, de busto erguido, hirta e horrivelmente pálida, surgira Emília. Os olhos esbraseados cintilavam nasombra: conchegando ao seio com uma das mãos crispadas as longas coberturas, com a outra estendida sob asamplas dobras dessa espécie de túnica, ela apontava para a porta. ¾ Atrevido!... clamou o lábio eriçado de cólera e indignação. Fiquei atônito. D. Leocádia pediu-me que saísse um momento. Ao retirar-me, o olhar da menina,repassado de um ódio profundo, acompanhou-me até que desapareci na porta. Com pouco o Sr. Duarte veio à sala. ¾ Peço-lhe mil desculpas, Sr. doutor, pelo que acaba de acontecer. Mila teve uma educação muitosevera... Minha falecida mulher era nesse ponto de um rigor excessivo; muitas vezes fiz-lhe ver o inconvenientedisso... Mas, Sr. doutor, V.S. bem sabe quanto as mães são zelosas de sua autoridade. ¾ Não se aflija, Sr. Duarte. Eu compreendi logo a razão do que se passou. Sua filha não estavaprevenida... acordou sobressaltada... ¾ É verdade! ¾ Demais, eu sou para ela quase um estranho. Havia, portanto, motivos de sobra para o seu vexame. Orecato é tão bela virtude em uma menina! ¾ Mas em minha filha é em tal excesso, que já parece vício. ¾ Mudará com a idade. Agora convém que V. S. a convença da necessidade de consentir... ¾ Tanto que lhe pedi já e roguei! Não quer ouvir falar de semelhante coisa. ¾ É dos casos em que um pai deve interpor a sua autoridade. ¾ Oh! sinto que não teria ânimo! Nunca até hoje ralhei com minha filha. Como o faria agora que a vejotão doente? ¾ Não será talvez necessário recorrer a esse extremo. Por meios brandos!... Duarte voltou ao quarto da filha. Esse homem, que representa na família um papel importante pela sua nulidade, é negociante; trabalhoutoda a vida para enriquecer; depois de rico só vive para ser milionário. Essa febre nele não é ambição, mas destino. Quer a riqueza para seus filhos, parentes e amigos; para ele 3
  4. 4. 4conserva a antiga mediocridade. Nunca até hoje o Sr. Duarte admitiu a menor alteração em seu sistema de vida, enos hábitos do homem pobre e laborioso, que fora. A riqueza não o fez melhor nem pior; mudou de fortuna, não mudou de caráter, nem de sentimentos. Oluxo, que desde muito tempo batia à porta de sua velha habitação, devia penetrá-la enfim, um belo dia, sem queele tivesse consciência disso. Quase se pode afirmar que o não percebeu. Para ele essa grande revoluçãodoméstica não passava de uma questão de pagamento, e portanto da competência do seu caixa. Em resumo, tem Duarte uma dessas naturezas essencialmente mercantis, que nascem predestinadas parao negócio, e só respiram livremente na atmosfera do armazém. De resto, uma boa alma, metódica e fria, comodeve ser uma alma aclimatada ao balcão desde a infância, e educada exclusivamente para o juro e a contacorrente. Nessa alma, como nos canteiros regulares de um jardim, não brota a urze das paixões, mas vem bem ecom simetria a flor cultivada dos afetos calmos. Duarte ama sua família e estima seus amigos com sinceridade,mas passivamente, sem iniciativa. Capaz de qualquer sacrifício que exijam dele, nunca teve a espontaneidade domais insignificante favor. Não oferece, mas também não recusa seu dinheiro, como sua amizade. O negociante voltou acabrunhado: ¾ Ela recusa! murmurou. ¾ Deste modo não sei o que faça. Entretanto a moléstia é grave. ¾ Por que não receita já? ¾ Não posso indicar um tratamento sem conhecer a moléstia. ¾ Pois, Sr. doutor, eu também não posso usar de rigor com Mila, porque sei que isso seria matá-la maisdepressa. Duarte deixou-se cair sobre uma cadeira, e sucumbiu à dor: as lágrimas saltaram-lhe dos olhos. ¾ O que me parece mais acertado, é chamar V. S. um médico de sua confiança, habituado a tratar nafamília. ¾ Já não existe! exclamou com um soluço. Qualquer outro que venha me responderá o mesmo que osenhor! Meu Deus! Condenado a ver morrer minha filha, sem poder salvá-la. ¾ Bem, Sr. Duarte. Eu tratarei de sua filha. A moléstia era realmente grave; nada menos do que uma pneumonia dupla. Tive de lutar contra aenfermidade rebelde e a tenacidade inflexível de um caráter singular de menina, habituada a ver satisfeitas todasas suas vontades, como ordens imperiosas. Emília tomara-me tal rancor, que não me deixou mais penetrar em seu aposento. Se adormecia, e euadvertido por Julinha ou por D. Leocádia me chegava ao leito, mal lhe tocava o pulso, ela acordava comsobressaltos, volvendo os olhos inquietos pelo aposento. Ocultava-me então do lado da cabeceira, entre a parede e o cortinado, e daí esgueirava-me pela porta.Uma ocasião um olhar de Julinha traiu-nos; ela surpreendeu-me e gritou cobrindo o rosto: ¾ Deitem fora este homem! D. Leocádia e o irmão se afligiam muito com os caprichos de Emília; mas não tinham nem a força nema vontade de contrariá-la, embora temessem a cada instante que a minha susceptibilidade se ofendesse comaqueles modos ríspidos. Mas o meu orgulho de médico principiante estava empenhado nessa cura. Era ela que devia me dar aconsciência da minha força ou talvez o desengano de uma carreira. Foi ela que decidiu do meu futuro. Nunca, até então, eu assumira a tremenda responsabilidade da conservação de uma vida, que um erromeu, um instante de hesitação, podiam sacrificar. E não era uma vida indiferente... Essa menina caprichosa,calma e impassível à dor, velando-se como as virgens mártires do cristianismo para morrer pudicamente... Essamenina inspirava-me não sei que estranho e vivo interesse. Eu sentia, combatendo sua enfermidade, o que devem sentir os grandes artistas tratando um assuntodifícil; raiva e desespero, quando a consciência da minha fraqueza contra as leis da natureza me acabrunhava;júbilos imensos, quando meu espírito, tirando forças da ciência e da vontade, arcava com a moléstia e asubjugava por instantes. Uma vez perdi a esperança. D. Leocádia dormitava extenuada à cabeceira do leito. Emília não dava mais acordo de si. Aproximei-me; a máscara da morte cobria já aquele rosto diáfano. Sentei-me à borda do leito, e nãopude reter as lágrimas que me saltaram em bagas dos olhos. Santa virgindade das emoções, primeiros orvalhos do coração, que a aridez do mundo tão depressaestanca! A quantos espetáculos pungentes não tenho eu assistido depois com os olhos enxutos e o espíritosereno! D. Leocádia abriu os olhos: ¾ Não há mais esperança, doutor? Enxuguei as lágrimas envergonhado, e achei em mim uma energia nova. Lancei mão dos últimosrecursos. Um mês arquei com a dissolução que invadia esse corpo frágil, disputando às garras da morte ossobejos de vida, que lhe faltava devorar. Tinha, a pedido do Sr. Duarte, ficado em sua casa; e a isso, a esse 4
  5. 5. 5cuidado incessante de todas as horas e de todos os momentos, devo o resultado que obtive. Venci afinal. Mal sabia eu da influência que devia ter no meu destino essa existência, cujos frouxosclarões, prestes a se apagarem, eu reanimara com os lumes de minha alma. Emília entrou em convalescença. A gratidão do pai foi sincera; sua recompensa generosa. Aceitei aprimeira e recusei a última. ¾ Por quê? me perguntarias talvez. Era como te disse o meu primeiro triunfo em medicina; trabalhei para ele como o sacerdote de minhanova religião. Por um desses movimentos misteriosos do coração que não se explicam, quis sagrá-lo unicamenteà ciência, extreme e puro de todo o interesse pecuniário. Tal foi o motivo de minha recusa, e não mal-entendidopudor de receber a justa remuneração de tão nobre serviço. Escrevi ao Sr. Duarte pouco mais ou menos o seguinte: "Foi Deus quem salvou D. Emília; a ele devemos agradecer, o senhor a vida de sua filha, eu minhafelicidade. Meu primeiro doente foi para mim como um primeiro filho. As emoções que senti lutando com amoléstia, as angústias por que passei nas suas recrudescências, o desespero de minha fraqueza nesses momentos,um pai o deve compreender. Essas emoções só podiam ter uma recompensa. Já a recebi do meu coração. Foi a pura e santa alegria derestituir a vida querida, que me fora confiada. Substituí-la por outra, não seria generoso de sua parte, Sr. Duarte." O negociante ainda me procurou, e insistiu, mas inutilmente. Afinal lhe disse : ¾ Eu conheço, Sr. Duarte, que faço uma violência à sua generosidade. Mas, em compensação lheprometo... Começo a minha vida; é possível que alguma vez me veja em embaraços. Nesse caso recorrerei aosenhor! ¾ Promete-me? ¾ Dou-lhe minha palavra. Pouco tempo depois sabes que fui à Europa, onde me demorei perto de dois anos. Fizemos juntos atéPernambuco a viagem, de que nasceu a nossa boa e sincera amizade. Se não me engano, em nossas conversasíntimas a bordo falei-te alguma vez dessa família, mas sem as particularidades que refiro agora. Então ainda a luz intensa da paixão, que veio depois, não tinha debuxado, como estereótipo nas lâminasdo coração, a imagem viva dessa menina. 5
  6. 6. 6 III Voltando da Europa, a primeira visita que recebi foi a do Sr. Duarte. Tinha-me despedido dele e de sua família; nessa ocasião ainda, apesar dos esforços do pai, Emília nãome quis aparecer. Também eu já não reparava na vergonhosa esquivança da menina. Visitando o negociante, vi ao entrar na sala uma linda moça, que não reconheci. Estava só. De pé no vão da janela cheia de luz, meio reclinada ao peitoril, tinha na mão um livro abertoe lia com atenção. Não é possível idear nada mais puro e harmonioso do que o perfil dessa estátua de moça. Era alta e esbelta. Tinha um desses talhes flexíveis e lançados, que são hastes de lírio para o rosto gentil;porém na mesma delicadeza do porte esculpiam-se os contornos mais graciosos com firme nitidez das linhas euma deliciosa suavidade nos relevos. Não era alva, também não era morena. Tinha sua tez a cor das pétalas da magnólia, quando vãodesfalecendo ao beijo do sol. Mimosa cor de mulher, se a aveluda a pubescência juvenil, e a luz coa pelo finotecido, e um sangue puro a escumilha de róseo matiz. A dela era assim. Uma altivez de rainha cingia-lhe a fronte, como diadema cintilando na cabeça de um anjo. Havia emtoda a sua pessoa um quer que fosse de sublime e excelso que a abstraía da terra. Contemplando-a naqueleinstante de enlevo, dir-se-ia que ela se preparava para sua celeste ascensão. Às vezes, porém, a impressão da leitura turbava a serena elação da sua figura, e despertava nela amulher. Então desferia alma por todos os poros. Os grandes olhos, velutados de negro, rasgavam-se para dardejaras centelhas elétricas do nervoso organismo. Nesses momentos toda ela era somente coração, porque toda elapalpitava e sentia. Eu tinha parado na porta, e admirava: afinal adiantei-me para cumprimentá-la. Ouvindo o rumor dosmeus passos, ela voltou-se. ¾ Minha senhora!... murmurei inclinando-me. As cores fugiram-lhe. Ela vestiu-se como de uma túnica lívida e glacial: logo depois sua fisionomiaanuviou-se, e eu vi lampejos fuzilarem naquela densidade de uma cólera súbita. Fulminou-me com um olhar augusto e desapareceu. Acreditas, Paulo, que essa moça que te descrevi fosse Emília, a menina feia e desgraciosa que eudeixara dois anos antes? Que sublime trabalho de florescência animada não realizara a natureza nessa mulher! Emília teria então dezessete anos. Sentia-se, olhando-a, a influência misteriosa que um espírito superiortinha exercido na revolução operada em sua pessoa. O trajo, ainda nimiamente avaro dos encantos que ocultava,era de um molde severo; mas havia, no gracioso da forma e na combinação do enfeite, uns toques artísticos, quese revelavam também no basto trançado do luxuoso cabelo negro. Voltei impressionado por essa visão de sala em pleno dia. Se a transformação de Emília produzira em mim uma admiração grande, maior foi a humilhação quesofri com o seu desdém. Já não era uma menina; estava moça, e não me devia só a cortesia a que tem direito ohomem delicado, devia-me gratidão. ¾ Talvez ignore! disse eu comigo. Nos dias que se seguiram, surgiu alguma vez em meu espírito aquela imagem de moça; mas essalembrança me incomodava. Uma tarde encontrei-me com o irmão: ¾ Ia à tua casa! disse-me Geraldo. ¾ Pois vamos. ¾ Não. Já que te encontrei poupa-me essa maçada. Minha tia manda-te dizer que amanhã toma-se cháem sua casa. Julinha faz anos. ¾ Ah! D. Matilde?... ¾ Sim. Adeus. ¾- Espera. ¾ Não posso. Ainda vou à chácara, e tenho de voltar para o teatro. D. Matilde é casada com um irmão de Duarte. Seu marido vive constantemente na fazenda, trabalhandopara tirar dela os avultados rendimentos necessários ao luxo que sua família ostenta na corte. Ainda moça, bonita e muito elegante, ela é perdida pelo cortejo e galanteio de sala. Nunca a honraconjugal sucumbiu a essa fascinação, mas a casta dignidade da esposa foi sacrificada sem reserva. Sua casa nobre em Matacavalos é ponto de reunião diária para uma parte da boa sociedade do Rio deJaneiro. Todas as noites as salas ricamente adereçadas se abrem às visitas habituais. Nos domingos há jantar paraum círculo mais escolhido. De mês em mês aparece um pretexto qualquer para um baile. Não te falo desta casa somente por ter sido uma cena no drama de minha vida. Foi também, como soubedepois, uma escola para Emília. Essa moça tinha desde tenros anos o espírito mais cultivado do que faria supor o seu naturalacanhamento. Lia muito, e já de longe penetrava o mundo com olhar perspicaz, embora através das ilusões 6
  7. 7. 7douradas. Sua imaginação fora a tempo educada: ela desenhava bem, sabia música e a executava com mestria;excedia-se em todos os mimosos lavores de agulha, que são prendas da mulher. ¾ Eu nasci artista!... me disse ela muitas vezes sorrindo. E realmente, havia em sua alma a centelha divina que forma essas grandes artistas de sala, que nóschamamos senhoras elegantes: artistas que por cinzelarem imagens vivas e talharem em seda e veludo, não sãomenos sublimes que o escultor quando talha no mármore a beleza inanimada. Mas faltava ainda à inteligente menina o tato fino e o suave colorido que o pintor só adquire na tela e amulher na sala, a qual também é tela para o painel de sua formosura. Foi nas reuniões de D. Matilde que Emíliadeu os últimos toques à sua especial elegância. Não copiou, nem imitou. Começando a aparecer em casa da tia pouco tempo antes da minha volta, elaobservava. Seu bom gosto se apurou; um belo dia surgiu outra; a elegância teve nela um molde seu, próprio eoriginal. Quando aos dezoito anos ela pôs o remate a esse primor de escultura viva e poliu a estátua de suabeleza, havia atingido ao sublime da arte. Podia então, e devia, ter o nobre orgulho do gênio criador. Ela criara oideal da Vênus moderna, a diva dos salões, como Fídias tinha criado o tipo da Vênus primitiva. 7
  8. 8. 8 IV Poucas entradas tinha eu em casa de D. Matilde naquela época. O convite me surpreendeu; e ainda maisquando no dia seguinte recebi um cartão de visita da senhora com palavras afetuosas. Tive mais tarde a explicação dessa e muitas outras finezas que recebi de toda aquela família. O pai e astias de Emília queriam, com as repetidas provas de sua bondade, apagar qualquer ressentimento que pudessemgerar no meu espírito os modos ríspidos da menina, agora moça. Muitas vezes procuravam desculpá-la com seuexcessivo acanhamento. O baile foi esplêndido. D. Matilde triunfava, no meio de suas rivais e aos olhos de seus adoradores. Lá estava Emília. Ainda a flor agreste de sua gentileza não se havia aclimatado à atmosfera do baile. Ela perdia à noite eno meio do salão ornado pelas mais elegantes formosuras da corte. Não tinha ali nem a suave limpidez dodesalinho, em que eu a vira antes; nem o fulgor radiante, que tanto admirei depois. Era o crepúsculo matutino deuma rosa, que abotoara à noite e ainda não desatara ao sol. Estive conversando com D. Leocádia algum tempo; quando me ergui, ela perguntou: ¾ Não dança, doutor? ¾ Pode ser, minha senhora. ¾ Dance!... Olhe! Vá tirar Mila. E a boa senhora mostrou a sobrinha sentada a alguma distância. Aproximei-me. Já o baile tinha perdido a simetria da entrada, no seio da confusão que é o seu maiorencanto: a música, as vozes, os risos, os ruge-ruges das sedas, os burburinhos da festa, enchiam o salão. No meio dessa multidão jovial, Emília tinha uma atitude de corça arisca, eriçando os velos macios eestremecendo aos rumores vagos da floresta. A menor palavra, um vestido que roçava, uma sombra a projetar-sea assustavam. Contudo, às vezes à força de vontade, ela arrancava dessa mesma timidez audácias ingênuas, quenão teria uma senhora: erigia a fronte com altivos desdéns, e fitava em face qualquer homem que a olhava. Cumprimentei-a. Inclinou a fronte, não para corresponder-me, mas para esquivar-me o rosto. Quandolhe pedi a contradança, creio que ela fez um grande esforço, porque o seu pescoço de cisne perdeu a doceflexibilidade: ergueu a cabeça com certa aspereza. Pôs os olhos em meu rosto, e correu-me um olhar frio e gelado, que me transiu. ¾ Não, senhor ¾ disse com a voz seca e ríspida. Ainda eu estava imóvel diante dela, quando chegou-se pressuroso o Barbosinha: ¾ Já tem par para esta contradança, D. Emília? ¾ Ainda não tenho, não senhor; respondeu ela com a pronúncia clara e vibrante. ¾ Então, faz-me a honra de dançar comigo? Levantou-se para tomar o braço do cavalheiro. Eu tive uma vertigem de cólera; era a segunda vez queessa menina humilhava-me. D. Leocádia passou nessa ocasião. ¾ Ah! Não quis dançar com Mila? ¾ Ao contrário, não lhe mereci essa fineza. ¾ Pois ela recusou? disse a senhora contrariada. ¾ Naturalmente já tinha par, D. Leocádia. Emília, que se colocara para a quadrilha a pequena distância, voltou-se rápida ao ouvir as minhaspalavras. Um fino sorriso de ironia passou-lhe fugace entre os lábios. ¾ Vou preveni-la para a seguinte ¾ me havia respondido a tia. ¾ Perdão, D. Leocádia! Teria com isso o maior prazer, mas... eu me retiro já. ¾ Deveras, doutor? atalhou D. Matilde, que atravessava o salão. ¾ Dê-me o seu braço. Então, como é isso? O senhor já se retira? ¾ Estava nessa intenção, D. Matilde; mas agora admira-me como a pude ter. ¾ Ah! É cata-vento assim? ¾ Quem deixará de o ser, quando o sopro vem perfumado da mais linda boca? ¾ Eu devia puni-lo por ser tão lisonjeiro, obrigando-o a dançar comigo esta contradança... ¾ Isso seria a minha recompensa. ¾ Parece-lhe?... Pois vou dar-lhe outra mais doce. D. Matilde fez com o leque um aceno à filha: ¾ Julinha? ¾ Mamãe! ¾ Dança com o Sr. Amaral, e vê se consegues fazê-lo esquecer as horas. ¾ Ao menos a punição é generosa: foge-me o original, mas deixa-me a cópia sua. Isto foi dito enquanto a menina trocava algumas palavras com uma amiga. D. Matilde esperava o meucumprimento, e o agradeceu com terno sorriso: 8
  9. 9. 9 ¾ Antes que me esqueça, doutor ¾ disse-me ela ¾, nós estamos em casa todas as noites que nãoforem de baile ou teatro lírico; e nas quintas-feiras com especialidade. A prima e companheira de infância de Emília era uma moça muito galante. Parecia-se com a mãesomente no rosto: o talhe não o tinha, nem alto nem esbelto, mas admiravelmente torneado. Julinha nunca foi loureira; faltava-lhe para isso o orgulho de sua formosura, e a inveja da formosuraalheia. Mas educada na sala, aos raios da galanteria materna, perdera cedo o casto perfume. Desde meninahabituou-se a ser amimada ao colo e beijada por quantos freqüentavam a casa. Deus a tinha feito nimiamente boa e compassiva; por isso, quando chegou a idade do coração, ela nãosoube recusar ao amor as carícias, que foram brincos da infância. Suas afeições eram sempre sinceras e leais;nunca traiu nem por pensamento o seu escolhido; mas também se este a esquecia e mudava, ela facilmente seconsolava, porque em naturezas como a sua o amor não cria raízes profundas, e só vegeta à superfície dalma. Continuei a freqüentar a casa de D. Matilde. Ali, durante um mês, Emília não perdeu ocasião de crivar-me o coração com os alfinetes de sua cólera feminina. Uma noite de reunião, servia-se o chocolate. Ela ia tomar uma xícara da bandeja que passava, quando ocriado, sem perceber o movimento, seguiu. Se visses o meigo império do olhar que me lançou, compreenderiaspor que, apesar de meu ressentimento, apressei-me a servi-la. Entretanto, quando lhe ofereci o chocolate, recebeu-o inteiramente distraída, sem me olhar. ¾ Muito agradecida! disse-me, atirando a palavra da ponta do beiço o mais lindo, e também o maisdesdenhoso. Retirei a mão, julgando que ela sustinha entre os dedos delicados a xícara; mas esta acabava deespedaçar-se no chão manchando a saia achamalotada de seu rico vestido de seda azul. Emília ficou impassível. Volvendo lentamente o rosto, atirou-me por cima do ombro estas duas palavrasque vieram afogadas no escárnio: ¾ Com efeito!... ¾ e retirou-se da sala. Ela tinha deixado cair a xícara de propósito; mas naquela ocasião estava bem longe de suspeitá-lo.Lancei toda a culpa sobre mim; e tive-me em conta do maior desastrado. Procurei-a: já tinha partido. Na próxima quinta-feira, logo que cheguei, dirigi-me a ela para lhe pedirperdão de minha inadvertência: ¾ Peço-lhe mil desculpas, minha senhora, pelo que sucedeu! ¾ Quando? ¾ Quinta-feira passada. ¾ Não me lembro. ¾ Aquela minha distração de deixar cair a xícara... ¾ Ah! foi o senhor?... Nem reparei! disse-me com a maior indiferença. Esta palavra me ofendeu mais que tudo quanto me tinha feito essa moça. Nem sequer com seu ódio elase dignava me distinguir! De dia em dia a sua aversão tornou-se mais clara. Ela procurava sempre esquivar-se ao meucumprimento, e quando de todo não podia evitá-lo, recebia com fria altivez. Se estava ao piano e eu chegava,erguia-se, deixando suspensos os que a ouviam tocar ou cantar. Inventava então qualquer dos pretextos em queera fértil seu espírito vivaz; porém o verdadeiro motivo deixava-o bem transparente. Se eu me aproximava docírculo onde ela conversava, chamado por alguma palavra amável de D. Leocádia, calava-se imediatamente, e noprimeiro momento favorável eclipsava-se. Duas ou três vezes, chegando à casa de D. Matilde, achei-a entretida a brincar com a prima e algumasamigas. Vendo-me entrar na sala, levantou-se bruscamente, e despediu-se das outras surpresas: ¾ Adeus! Adeus!... Vamos, Geraldo! Tomava o chapéu; o irmão contrariado a seguia; entravam no carro, e partiam para a chácara, apesar deter ela prometido passar o dia com Julinha, e serem já horas do jantar. Tudo isso me convenceu, afinal, que o procedimento de Emília não era filho de uma simples antipatia,mas de um propósito firme de humilhar-me. Parecia um sistema de perseguição acintosa. O instinto de defesa acordou em mim, e com ele o desejoda vingança. De longe e disfarçadamente comecei a estudar essa moça, resolvido a descobrir o seu pontovulnerável. Desde que a Duartezinha, como a chamavam nos salões, apareceu nas reuniões de D. Matilde, foi logocercada por uma multidão de admiradores. Sua nobre altivez os mantinha em respeitosa distância. Elaconservava sempre na sala, como na intimidade, um mimo de orgulhosa esquivança, que afastava sem ofender. Quando porém algum mais apaixonado ou menos perspicaz de seus admiradores, ousava transporaquela régia altivez e casta auréola em que ela resplandecia, então sua cólera revestia certa majestade olímpiaque fulminava. Emília não valsava; nunca nos bailes ela consentiu que o braço de um homem lhe cingisse o talhe. Nacontradança as pontas dos seus dedos afilados, sempre calçados nas luvas, apenas roçavam a palma docavalheiro: o mesmo era quando aceitava o braço de alguém. Bem diferente nisso de certas moças que passeiam 9
  10. 10. 10nas salas reclinadas ao peito de seus pares, Emília não consentia que a manga de uma casaca roçasse nem de leveas rendas do seu decote. Uma noite, dançando com o Amorim, sócio de seu pai, recolheu a mão de repente, e deixou cair sobreele um dos seus olhares de Juno irritada: ¾ Ainda não sabe como se dá a mão a uma senhora? disse com desprezo. Proferidas estas palavras sentou-se no meio da quadrilha, e nunca mais dançou com ele. O Amorim emuma das marcas, tinha-lhe inadvertidamente tomado a mão, em vez de apresentar-lhe a sua. Freqüentava as reuniões de D. Matilde um moço oficial de marinha, o tenente Veiga. Tinha uma nobrefigura e o cunho da verdadeira beleza marcial. Era um dos mais ferventes adoradores de Emília. Tirando-a paradançar uma noite ela ergueu se e ia dar-lhe o braço; mas retraiu-se logo e tornou a sentar. ¾ Desculpe-me. Não posso dançar! ¾ Por que motivo, D. Emília? Ela calou-se; mas fitou-lhe as mãos com olhos tão expressivos que o moço compreendeu e corou: ¾ Tem razão. Tirei as luvas para tomar chá e esqueci-me de calçá-las. Estes e muitos outros pequenos fatos eram comentados no salão de D. Matilde pelas outras moças, quenão perdoavam a Emília tantas superioridades, como ela tinha; pois cingia-lhe a fronte a tríplice coroa da beleza,do espírito e da riqueza Muitas vezes eu assistia calado aos tiroteios dessa guerra feminina. Alguma rival, observando asuprema delicadeza do gesto casto e gracioso de Emília, ralava-se de inveja e dizia para as amigas: ¾ Ai, gentes! Não me toquem!... ¾ É mesmo um alfenim! acudia outra. ¾ Pois há quem suporte aquilo? ¾ Ora! É rica! Tem bom dote! ¾ Já repararam? Nem ao mano ela se digna apertar a mão! ¾ Tem medo que não lha quebrem, coitadinha!.. ¾ Não falem assim! dizia Júlia voltando-se com um gesto suplicante. Que mal lhes fez Mila?... Poisolhem! Eu acho aqueles modos tão bonitos!... E Julinha, a flor exale da sua fragrância, tomava a defesa da prima, e fazia com uma doce melancolia oelogio daquele suave matiz de pudicícia, que ela, mísera, tão cedo perdera. Ouvindo-a, eu me sentia atraído paraessa boa alma, que Deus tinha feito para a família e a mãe desterrara para o mundo. Apesar da esquivança constante de Emília, eu observei, depois de algumas semanas, que ela tinha umcírculo especial de admiradores, onde escolhia habitualmente seus pares. Esses felizes preferidos obtinham, além do favor da costumada contradança, um largo intervalo deconversa íntima. Nessas ocasiões ela falava pouco; apenas de espaço a espaço dizia algumas palavras; mas escutava comvisível interesse, séria umas vezes, outras sorrindo. Quando confirmei esta minha observação, senti nalma o agridoce dos prazeres, que à semelhança dovinho se derrancam no coração. ¾ É uma namoradeira! murmurou minha alma vingada, porém triste. A beleza sem mácula dessa menina humilhava-me; mas a profanação de sua alma, que eu lobrigavanaquelas preferências de sala, me confrangeu o coração. ¾ Não é por ela que eu sinto ¾ pensava eu ¾ É por sua família, especialmente por seu pai, a quemestimo. Como procurava eu iludir-me! 10
  11. 11. 11 V Por esse tempo Emília fez a sua entrada no Cassino. ¾ Já viu a rainha do baile? disseram-me logo que cheguei. ¾ Ainda não. Quem é? ¾ A Duartezinha. ¾ Ah! Realmente, a soberania da formosura e elegância, ela a tinha conquistado. Parecia que essa menina seguardara até aquele instante, para de improviso e no mais fidalgo salão da corte fazer sua brilhante metamorfose.Nessa noite ela quis ostentar-se deusa; e vestiu os fulgores da beleza, que desde então arrastaram após si aadmiração geral. Seu trajo era um primor do gênero, pelo mimoso e delicado. Trazia o vestido de alvas escumilhas, coma saia toda rofada de largos folhos. Pequenos ramos de urze, com um só botão cor-de-rosa, apanhavam os fofostransparentes, que o menor sopro fazia arfar. O forro de seda do corpinho, ligeiramente decotado, apenasdebuxava entre a fina gaza os contornos nascentes do gárceo colo; e dentre as nuvens de rendas das mangas sóescapava a parte inferior do mais lindo braço. Era o toque severo do pudor corrigindo a túnica da vestal imolada à admiração ardente das turbas. Quando Emília sentava-se, abatendo com a mão afilada os rofos da escócia, parecia-me um cisnecolhendo as asas à margem do lago, e arrufando as níveas penas. Quando erguia-se e coleava o talhe flexívelfazendo tremular as brancas roupagens, lembrava o gracioso mito da beleza, que surgiu mulher da espuma dasondas. Estive contemplando-a de longe. A multidão de seus adoradores a cercava como de costume, e eladistribuía aos seus prediletos as quadrilhas que pretendia dançar. Pela expressão de júbilo ou de contrariedadedos que voltavam, eu conhecia se tinham sido ou não felizes. Que interesse tão vivo achava eu nessa observação? Já compreendeste sem dúvida, Paulo, que essa menina me preocupava a malgrado meu. Pois sabe, quenaquele momento tinha inveja dos preferidos; apesar do juramento que eu fizera de nunca dançar com ela depoisda desfeita que sofri, cometeria a indignidade de ir suplicar-lhe ainda a graça de uma quadrilha, se não temessenova e humilhante repulsa. Livre um instante de sua roda de admiradores, Emília correu a vista pelo salão, e fitou-a em mim comuma persistência incômoda. Ela tinha, quando queria, olhares de uma atração imperiosa e irresistível quecravavam um homem, o prendiam e levavam cativo e submisso a seus pés. Eu resistia contudo; mas ela mesorriu. Então não tive mais consciência de mim; deixei-me embeber naquele sorriso, e fui, cego dalma que elame raptara e dos olhos que me deslumbrava. ¾ D. Emília... ¾ balbuciei cortejando. Mas que estranha mutação! Sua esplêndida beleza congelou-se. As longas pálpebras erguidas pareciamfixas sobre uns olhos lívidos e mortos. Resvalando pela tez baça, as luzes palejavam-lhe a fronte jaspeada. Otalhe de suaves ondulações crispava-se agora com uma rigidez granítica. Senti, aproximando-me, exalar-se dela afrialdade, que envolve como um sudário transparente as estátuas de mármore. Passei, e tão alheio de mim, que não veria Julinha e D. Matilde ali sentadas, se esta não me advertisseda minha falta. ¾ Boa-noite, doutor! Que distraído que ele está hoje! ¾ Perdão, D. Matilde! Como passou?... Ia com efeito, não distraído, mas ofuscado por tanto luxo eformosura. A culpa por conseguinte também lhe cabe, e em grande parte! ¾ Quando é que o senhor há de perder o costume de ser lisonjeiro? ¾ Quando a senhora quiser acreditar-me! D. Matilde começou então a sua revista do baile, que eu escutei, sem ouvir. Emília estava ali perto; eunão a olhava, mas sentia. ¾ Julinha!... disse ela rindo. Sabes quantas contradanças já me fizeram aceitar? Quinze!.. ¾ Se dançar-se a metade, será muito! ¾ Não, enganei-me, não foram quinze. Para a terceira não aceitei. ¾ Por quê? perguntou a prima. ¾ Guardei esta... para mim... para ficar sentada. ¾ Que lembrança! ¾ Depois... Quem sabe?... Talvez me resolva a dançar. Se me pedirem muito!... Emília sorria dizendo essas palavras, e eu senti a luz de seus olhos ferir-me a vista. Meus espíritos alvoroçados serenaram como por encanto. Reconheci-me o homem que fui e sou; frio esempre calmo, durante o sono profundo e longo do coração, o qual até agora felizmente só teve uma, mas bemcruel vigília. Compreendi tudo; compreendi o olhar, o sorriso e o diálogo. Emília me provocava diretamente para lhepedir aquela terceira contradança reservada; queria me ver suplicante a seus pés, e vil, apesar da primeira 11
  12. 12. 12humilhação. Então, quando sua vaidade estivesse saciada, me insultaria de novo do alto de seu orgulho,flagelando-me as faces com um daqueles seus olhares de soberano desprezo. Minto: eu não tinha compreendido nada. Ainda hoje, depois de tudo quanto sofri, sei eu compreendersemelhante mulher? Desde que entrevi a perfídia da provocação, cobrei a calma. Também tive o meu sorriso desdenhoso e omeu gesto de indiferença. Pedi a D. Matilde justamente a terceira contradança, e ela ma concedeu, apesar de já ater prometido: ¾ Farei uma troca! disse-me. Dançarei a quinta com o Dr. Chaves. Minha intenção foi convencer logo a Emília que ela se iludia. Desejava que não pairasse no seu espíritoa mínima esperança de que eu me deixasse imolar ao seu orgulho. Ela bem me entendeu. Seu dente mimoso,mordendo o lábio, anunciou-me a sua cólera e a minha punição. Esta não tardou muito. Tinha-me eu retirado do salão, e estivera conversando numa das salas próximas. Dando a música sinalde que o baile ia começar, lembrei-me que Julinha me prometera na véspera a primeira quadrilha e fui-meaproximando. Creio que viste o antigo Cassino, de feia arquitetura e pobre decoração, porém mais festejado que omoderno, apesar de sua riqueza. Hás de te lembrar das colunas que ali havia. Eu me apoiara a uma delas,esperando que se formassem as quadrilhas. A fímbria de um vestido roçou por mim. Emília passava pelo braço de uma de suas amigas; passavaaltiva, desdenhosa, meneando com gestos soberanos a linda cabeça coroada pelas tranças bastas do ondeadocabelo. Fiquei imóvel entre ela e a coluna, acompanhando com a vista, sem querer, o garboso desenvolvimentodaquele passo de sílfide. De repente ela descaiu o corpo no movimento que fazem as senhoras quando sentem presa a cauda dovestido. Com essa inclinação as ondas da escumilha me envolveram os pés. Ouvi o rechino de lençarias que serasgassem com violência. Empalideci!... Os folhos do elegante vestido, composto com tanto esmero, rojavamespedaçados pelo chão. Emília retraiu o passo, e abateu uns olhos frios para o estrago do trajo mimoso, que tantos elogios emaior inveja excitara. Depois esbeltou-se para dardejar-me sobranceira outro olhar, mais frio ainda, que metraspassou. ¾ Nem de propósito!... Ah! Paulo, se tu ouviras a voz com que me foram ditas estas palavras! O ferro boto não penetra,serrando as carnes, com dor mais intensa, do que deixavam essas palavras rasgando-me os seios dalma! Ainda me adiantei exclamando: ¾ É uma injustiça, minha senhora!... Por toda resposta, ela curvou-se para colher as orlas espedaçadas do vestido; arrancando uns fragmentosque arrastavam ainda, atirou-os de si; eles vieram cair a meus pés, e eu apanhei-os estupidamente. Duvidei de mim um momento. Teria eu insensivelmente pisado a fímbria da saia? Mas como, se ficaraimóvel, e nem sequer me voltara? Junto de mim não estava outra pessoa; era pois ela própria quem, para nãoroçar-me passando, rasgara sem querer o seu vestido, e se aproveitara do incidente para mortificar-me. Podia eu imaginar que ela tivesse por acinte a mim sacrificado deliberadamente sua elegância e ostriunfos que lhe prometia o baile, coisas que só ao entusiasmo da primeira paixão sacrificam raras mulheres, asheroínas do amor? Tocava a contradança: dei o braço a Julinha. Como já me aborrecia esse baile antes de começar! Não via Emília; procurava-a nas quadrilhas já formadas, quando ela surgiu diante de nós, envolta emsua ampla mantilha cor de cinza, que lhe ocultava todo o corpo e cingia com uma das pontas o colo e parte dacabeça. Estendeu a mão à prima: ¾ Adeus! ¾ Que é isso, Mila? ¾ Vou-me embora. Não vê? ¾ Ainda o baile nem começou! ¾ Acha você que estou muito decente? disse abrindo a manta e mostrando a escumilha esgarçada sobreo forro de cetim. ¾ Que foi isto? Quem lhe pôs nesse estado? ¾ Quem?... Um pé!... Já viste alguma vez, Paulo, amesquinhar assim um homem e esmagá-lo com uma palavra? Emília atribuía a mim o que lhe acontecera; e não achava para designar-me nem o meu nome, nemmesmo a minha qualidade de criatura humana. Era uma coisa, uma parte desprezível do corpo, um pé! Não sei o que na minha indignação ia responder-lhe, se ela me desse tempo, e não se afastasse rápida. ¾ Mas isto conserta-se! disse Julinha seguindo-a. Venha cá! ¾ Não vale a pena. Adeus. Retirou-se pelo braço do pai, risonha, sem a menor sombra de contrariedade. 12
  13. 13. 13 Durante o resto da noite fui o alvo dos remoques dos apaixonados de Emília; olhavam-me com aescarninha comiseração que inspirava neles o meu desazo. Por outro lado, as moças pareciam agradecer-me oserviço que lhes prestara com o eclipse da beleza-rainha da noite. Uma chegou até a dizer-me: ¾ Ande lá! O senhor o fez de propósito, e agora quer negar! Não lhe dei resposta. 13
  14. 14. 14 VI Esperei com impaciência a próxima quinta-feira. Estava resolvido a explicar-me com Emília. Durante o princípio da noite, conservei-me sentado na varanda; mas via, por um espelho fronteiro àporta, D. Leocádia e a sobrinha em seu lugar do costume, a um canto do salão. Depois do chá realizou-se o queeu esperava; ficou vaga uma cadeira entre ambas; ocupei-a logo. Emília estremeceu; voltou-se toda para falar a outra moça, que lhe ficava à esquerda; senti que suacadeira se afastava da minha por um movimento imperceptível. ¾ D. Emília! disse de modo que me atendesse. Ela olhou-me. ¾ Desejo fazer-lhe um pedido. Não me respondeu; mas uma ligeira inflexão do rosto parecia indicar-me que se dispunha a ouvir ¾ Diga-me, D. Emília, se alguma vez involuntariamente a ofendi, para que lhe suplique meu perdão?...Mas creio antes que tive a infelicidade, e não a culpa, de desagradar-lhe... Se isso é verdade, farei que a minhapresença não a importune mais! Levantei os olhos para ela. Parecia não me ouvir, nem mesmo ter consciência de que eu ali estivesse elhe falasse. Sua alma passava no olhar, e ia ao outro lado da sala. Havia em sua fisionomia e atitude a expressãopasma que deixa a alheação ou o recolho dos espíritos. ¾ Não me responde, D. Emília? insisti ainda. Continuou impassível. Estive algum tempo observando-a: depois voltei-me para D. Leocádia. ¾ A senhora tem notado alguma alteração na saúde de D. Emília? ¾ Não, doutor; por quê? perguntou-me assustada. ¾ As moléstias graves, como a que ela sofreu, costumam afetar alguns órgãos importantes. Porexemplo, algumas vezes deixam uma surdez incômoda... ¾ Pois ela, não! Ouve até muito bem! ¾ Ah! há pouco me pareceu o contrário! Emília ergueu-se: ¾ Também a mim me parecia que o Sr. Dr. Amaral era míope; mas agora conheço que enxerga muito elonge! ¾ A senhora ouviu?... Desculpe! Cuidei que estava distraída. ¾ Enganou-se ainda desta vez! disse-me e afastou-se. Uma das alusões de Emília, eu tinha compreendido perfeitamente: ela me qualificava de míope por nãoter percebido logo quanto eu a importunava. Que sentido porém tinham aquelas outras palavras ¾ enxerga muitoe longe? Devia ter breve a explicação. Julinha estava ao piano; conversávamos. A voz dessa menina tinha não sei quê de bom e mavioso, que penetrava o coração de suaves eflúvios.Era quase sempre ela quem me aplacava as cóleras suscitadas pelos motejos da Duartezinha. Esta passeava na sala pelo braço de um moço de vinte anos, ridículo arremedo de homem, que a modatransformara num elegante boneco. Emília, na sua fria e incisiva ironia, retratava-o com um monossílabo. Eladizia por exemplo: ¾ Nós somos um perfeito cavalheiro de sala, Sr. Barbosinha. Nós trajamos no rigor da moda.Este nós era o pronome da fatuidade e efeminação do moço. Passando por diante do piano, Emília soltou uma risada bem alta e dirigiu-se a Julinha: ¾ Não lhe parece, prima? ¾ O quê, Mila? ¾ Eu dizia aqui ao senhor que a gratidão é um sentimento mesquinho. ¾ Como mesquinho? Não entendo! ¾ D. Emília quer dizer que não passa de um fingimento ¾ acudiu o Barbosinha. ¾ Nós nos enganamos, Sr. Barbosinha! replicou Emília sorrindo. ¾ Eu digo, prima, que isso degratidão não é um sentimento nobre e elevado; pelo menos eu nunca desejaria inspirá-lo a alguém! ¾ Por que razão, prima? ¾ Pois não, Julinha! Pode haver nada menos generoso e mais ridículo do que um indivíduo, porqueprestou um serviço, mesmo que salvasse a vida a alguém... arrogar-se uma certa superioridade sobre o outro ejulgar-se com direito a tudo... à estima e à amizade de uma pessoa?... Não é uma espécie de humilhação que seimpõe àqueles que não pediram, nem desejavam seus favores, e talvez os podiam pagar? Emília falava com uma natural volubilidade, como se estivera conversando de coisas indiferentes. Seulábio desfolhava, de envolta com as palavras, breves e finos sorrisos, que eram como os espíritos maus de suaspalavras. Eu a escutava de parte, sentindo os dardos do escárnio que ela me atirava de revés. De repente, vipassar-lhe pelos olhos vivo e súbito lampejo. ¾ E alguns há desses generosos ¾ continuou ela ¾ que não perdem ocasião de lembrar o beneficio 14
  15. 15. 15feito, com receio de que o possam esquecer! Se não é uma infelicidade, parece uma... Eu vi clara e distinta a palavra especulação na boca de Emília; e estava de pé, alheio de mim, antes queela a pronunciasse. Que ia eu fazer? Que podia eu, contra o insulto de uma mulher, e ali no meio de uma sala?Nada. Erguera-me por esse movimento involuntário e misterioso que nos momentos solenes erige a estatura dohomem, como a expansão natural de sua força e dignidade. Sentados parece que nos curvamos à injúria, e adeixamos pesar sobre nossa cabeça; erguidos, como que lhe ficamos sobranceiros, e a olhamos do alto, e acalcamos aos pés! Emília vendo-me levantar arrebatado, mediu-me com um olhar provocador, soltando com estudadalentidão a palavra suspensa: ¾ Uma especulação! Já eu tivera tempo, não de reprimir, mas disfarçar a emoção. Disse-lhe folheando ao acaso um álbum demúsicas: ¾ Tem razão, D. Emília; atualmente com tudo se especula, de tudo se zomba. Ganhar muito dinheiropara ter o direito de rir dos outros, eis a grande questão!... Havia decerto em meu rosto alguma coisa, sintomas do refrangimento de uma alma angustiada, queassustou Emília. Ela desviou de mim os olhos e esquivou-se tímida e sobressaltada. Parti imediatamente da casade D. Matilde; tinha gelo no coração e fogo nas faces. A minha resposta ao insulto de Emília me parecia ridícula e parva; outras réplicas mais frisantes meacudiam, que eu desejava ter podido lançar ao rosto daquela moça. Envergonhei-me do ridículo papel que fizera. ¾ Se ela amasse alguém!... pensava então. Eu a insultaria na pessoa dele. Decorreram dias; em todos eles meu primeiro pensamento, abrindo os olhos, era dessa mulher. Forammaus dias esses, que tiveram suas manhãs de ódio. Enfim, voltou a calma; o rancor se ocultara no coração, comoa fera no covil, para espreitar sua vingança. Pouco tempo depois, Geraldo, jantando em minha casa, disse-me de repente no meio de uma conversa: ¾ Agora me lembro!... Hás de fazer-me um favor, Amaral? ¾ Farei, podendo. ¾ Mas olha que é segredo. Se disseres uma palavra, está tudo perdido! Mila é capaz de ficar malcomigo; e eu antes quero estar mal com meu pai, do que com ela. ¾ Pelo que vejo tua irmã tem parte nisto? ¾ O negócio é dela. Eu te conto. A senhora minha irmã tem a mania de dar esmolas. ¾ Ah! Não sabia! ¾ Pois fica sabendo; mas cuidado!... Não dês o menor sinal de que eu te disse semelhante coisa! ¾ Que interesse tenho eu em te comprometer? Podes estar descansado. Mas então, D. Emília é tãocaritativa assim? Em uma moça, admira! ¾ Oh! nem tu fazes idéia! Ela tem uma porção de velhas, suas protegidas, que não se saem da porta. Enão contentes já de pedirem para si, pedem também para os outros. Desde criança que Mila se acostumou,quando meu pai volta da cidade, a tirar-lhe todo o dinheiro que ele traz solto na algibeira; e meu pai deixa depropósito uma porção de moedinhas de prata, além do que lhe dá sempre que ela pede. Pois quase todo essedinheiro é filado pelas tais velhas. Geraldo suspirou: ¾ Que dinheiro tão mal gasto. Podia-me servir ao menos para charutos! ¾ Mas que relação tem isso com o teu pedido? ¾ É verdade! Uma das tais velhas descobriu, ou inventou, o que é mais certo, a história de uma meninaque perdeu pai e mãe, e está na miséria, sem parentes que olhem para ela. E de que havia de lembrar-se? Demetê-la no recolhimento das órfãs! ¾ Foi uma boa lembrança. ¾ Achas que sim? Melhor, porque és tu quem hás de arranjar isto. ¾ Como? Tua irmã?... ¾ Ela aprovou muito a idéia, e incumbiu-me de obter a admissão da menina, com um dote, que devereceber quando se casar. Vê que extravagância! Eu tenho lá tempo para cuidar dessas coisas? Mas não háremédio senão fazer-lhe a vontade. Há muitos dias que estou para te falar nisso, e felizmente agora lembrou-me... Tu andas lá pela Misericórdia, conheces aquela gente... Tive uma inspiração. ¾ Pois bem, Geraldo. Fica ao meu cuidado. ¾ Prometes então arranjar o negócio? ¾ Dou-te a minha palavra; e quase te posso assegurar que é coisa feita. ¾ Muito bem; mas que seja logo! Mila não me deixa, e eu não sei já que desculpas invente! ¾ Amanhã mesmo tratarei disso. Como se chama a menina? ¾ Homem! Se queres que te diga, não sei. Mila deu-me um papel, que eu nem abri. Deve estar no bolsodo meu redingote. 15
  16. 16. 16 ¾ Pois isso é indispensável, assim como a idade, filiação... ¾ Eu vou para casa, e te mando o papel hoje mesmo. Esperei até a noite com febril impaciência. Geraldo não cumpriu a promessa; mas no dia seguinte porvolta de uma hora ele apareceu. ¾ Aqui tens! disse-me tirando da carteira a nota. ¾ E adeus. ¾ Aonde vais já? Não queres jantar? ¾ Hoje não. Vou jantar ao Jardim; temos lá esta noite um pagodezinho sofrível. Ao descer a escada, voltou-se: ¾ Sim! Eu prometi a Mila que o negócio não passaria desta semana. Vê se me deixas ficar mal! ¾ Vai descansado ¾ respondi-lhe sorrindo. Reli a nota que Geraldo me havia dado. Era uma meia folha de pequeno velino, onde a mão de Emíliatraçara algumas linhas com elegante e fina escritura. Conservei este papel por muito tempo; creio que o queimeisem querer de envolta com outros. Nem já me lembra o nome da menina, que teve, sem o saber, uma influênciarápida, mas decisiva na minha vida. Uma carta da mulher que eu amasse talvez não produzisse em mim a emoção que senti lendo aquelaspalavras. Sorria de contentamento, e uma vez machuquei o papel aos lábios. Cuidei então que afagava a minhavingança; mas quanto me enganei! Sorvia o filtro dos ódios fugaces de um amor espezinhado! ¾ Ah! Ela é boa e compassiva! murmurava eu. ¾ Estou vingado!... Até então, Paulo, cuidava que um egoísmo frio forrasse a alma dessa menina; e tinha medo, porque todoo desprezo que eu pudesse amassar em meu coração para afrontá-la iria bater e pulverizar-se nessa crostaimpenetrável. Recolhi um instante em mim para refletir. Concertado meu plano, a execução foi imediata. Tudo mefavorecia: era um sábado, dia em que o Sr. Duarte se recolhia mais cedo; por outro lado o passeio de Geraldo meassegurava da sua ausência. Cheguei à casa do negociante com as primeiras sombras da noite. 16
  17. 17. 17 VII A casa do Sr. Duarte acabava de sofrer uma transformação completa. Quando eu a conheci, e mesmo ainda depois de minha volta, era um velho prédio, feio e irregular,construído numa das abas da montanha que cinge os amenos vales de Catumbi e Rio Comprido. A chácaracoberta de arvoredo estendia-se pelas encostas até as pitorescas eminências de Santa Teresa. Gozava-se aí de uma vista magnífica, de bons ares e sombras deliciosas. O arrabalde era naquele tempomais campo do que é hoje. Ainda a fouce exterminadora da civilização não esmoutara os bosques que revestiamos flancos da montanha. A rua, esse braço mil do centauro cidade, só anos depois espreguiçando pelas encostasfisgou as garras nos cimos frondosos das colinas. Elas foram outrora, essas lindas colinas, a verde coroa dajovem Guanabara, hoje velha regateira, calva de suas matas, nua de seus prados. Caminhos íngremes e sinuosas veredas serpejavam então pelas faldas sombrias da montanha, eprendiam como num abraço as raras habitações que alvejavam de longe em longe entre o arvoredo. Límpidascorrentes, que a sede febril do gigante urbano ainda não estancara, rolavam trépidas pela escarpa, saltavam decascata em cascata, e iam fugindo e garrulando conchegar-se nas alvas bacias debruadas de relva. As paineiras em flor meneavam à doce brisa da tarde os brilhantes penachos, como numa festa da roçaas mais belas raparigas, soberbas de seus enfeites, balançam airosas ao som da música as frontes toucadas denastros (sic) de fitas. Cresciam ali bosques espessos de bambus que ciciavam brandamente, enquanto os leques das palmeirasvibrados pelo vento arpejavam como frauta rústica. Naqueles lugares nascera Emília e se criara. Eles foram o molde de sua alma, formada ao contato dessaalpestre natureza cheia de fragosidades e umbrosas espessuras. A primeira vez que a tímida menina ousou penetrar esse mato esquecido às abas da cidade, tinha elaonze anos. Até então vivera à sombra materna, como flor que se planta em vaso de porcelana e vegeta nosterraços. Do colo passara ao regaço; quando principiou a andar, coseu-se à falda do vestido de sua mãe. Com os hábitos sedentários que tinha a senhora, a órbita do seu giro não se estendia além da beira dacasa e do estreito jardim, que uma cerca de tábuas separava da chácara inculta e abandonada; porém mesmo delonge Emília enfiava os olhos por entre os grupos de árvores. Vinham dali rumores vagos e estranhos mistérios que a estremeciam. Logo presa de grande pavor, fugiaa abrigar-se no colo materno. Um dia venceu a tentação. A menina avançou afouta, cuidando encontrar perto a professora. Não a viu;quis retroceder e não teve ânimo; tornou a avançar; o menor ruído a assustava, a mais leve sombra lhe incutiaterrores e vertigens. Até que sucumbiu num ataque de nervos. Emília esteve dois dias de cama. A mãe declarou-a doente por uma semana. Houve larga discussão arespeito do grave acontecimento; um mês durante não se falou de outra coisa. Julinha foi estar algum tempo coma prima para distraí-la; e a medrosa menina se viu cercada dos maiores desvelos. Tudo isto produziu efeito oposto ao que esperava a mãe. Cuidava ela conservar assim aquela naturezafrágil, tímida e melindrosa, que só podia viver elada ao seio materno, como hera ao tronco. Que bem sabia dogérmen funesto que lançara na alma tenra da filha! Foi a semente da primeira rebelião. Emília teve grande vergonha de seu pânico. Um sentir novo eestranho, que não era desejo, nem raiva, pesar ou contentamento, porém um misto de tudo isso, a intumescer-lhea alma; um sentir nunca sentido turbou a inocência da menina. Muita vez a sós as faces lhe ardiam, o sangue fervia dentro, as lágrimas saltavam dos olhos; súbitoerguia-se, com o talhe ereto, a cabeça desafrontada, o olhar aceso, e um sorriso ¾ que sorriso! ¾ mordido nolábio túrgido. Erguia-se para bater com o pé no chão e desafiar do gesto uma visão de sua fantasia. A teima infantil, que devia ser orgulho na mulher, estava-se gerando naquele coração de menina. Uma noite, ao deitar, Emília jurou que arrostaria tudo para atravessar ela só a alameda da chácara. Seudito, seu feito, e logo feito. Os primeiros albores do dia a acharam já pronta. À exceção de alguns escravos, todosdormiam na casa. Esgueirou-se furtivamente pelas escadas e ganhou a cerca. Da cancela até o fim da alameda foi umacorrida só e de olhos fechados. Lá parou, tomou fôlego e correu a vista espavorida pelas densas e escurasramadas. Disparou nova corrida, mas já senhora de si. Assim percorreu duas ou três vezes a alameda. Quando osol nasceu, entrava ela sem ter sido pressentida, e metia-se na cama, onde sua mãe com pouco a foi despertar. Nesse dia Emília esteve de uma alegria que não mostrara recebendo a mais enfeitada de suas bonecas.Saltava de contente; a ponta de seu pé calcava mais firme o chão como se o quisera repelir, tanto o passo erafirme e altivo. A luz filtrava mais viva na pupila negra; a mão tinha tais ímpetos nervosos que partia as penasescrevendo, e amarrotava a costura. ¾ Foi essa minha primeira travessura ¾ me dizia ela contando as suas recordações de infância. Daíem diante a minha afouteza foi em progresso. Um ano depois o mato já não tinha segredos para mim; euconhecia todos os trilhos e veredas, sabia onde estava a melhor goiabeira, o cajueiro mais doce, e o coco deindaiá, de que eu era muito gulosa! Eu mesma... O senhor acredita?... trepava nas árvores, pendurava-me aos 17
  18. 18. 18ramos, e saltava pelas ladeiras as mais íngremes. ¾ E sua mãe consentia nisso? perguntava-lhe eu. ¾ Não consentia, não! Pobre mãe! Nunca ela o soube. Eu aproveitava as horas de estudo em que medeixavam só. A sala dava para o jardim; numa volta ou noutra eu ganhava a chácara, sem que me vissem.Demais, sonsa como era então, ninguém em casa podia desconfiar das minhas travessuras. Diante de gente tinhatal acanhamento que até já aborrecia. Minha mestra chamava a isso com muita graça a minha ferocidade caseira! Fora assim, Paulo, que se formara essa natureza tímida ao mesmo tempo que audaz. Havia nela atransfusão de duas almas, uma alma de criança e outra alma de heroína. Só em face da natureza, a agreste poesiadaqueles ermos comunicava com seu espírito e o enchia de arrojos admiráveis. Em presença de alguém a vidasoldava-se no íntimo como num invólucro impenetrável; restava apenas na superfície uma sensibilidade irritável. Com a idade essa menina assumira a pouco e pouco o governo despótico da casa e da família. Desde opai até o último dos escravos todos lhe obedeciam cegamente. Ela recebia com gentileza de moça e dignidade desenhora a homenagem devida à superioridade do seu espírito. Um dia, Emília, que já começara a freqüentar a sociedade, surpreendeu sua alma triste e desconsoladano meio daquela velha habitação; pareceu-lhe isso um degredo dos ricos salões onde algumas noites se expandiaa sua beleza. Disse então uma palavra. De repente o feio edifício surgiu das ruínas maior e suntuoso, entre jardins,mármores e repuxos; foi coberto de vasos, pinturas e tapeçarias; encheu-se de ricas mobílias; teve grande trem,numerosa criadagem e serviço magnífico à européia. Um dos novos criados, que não me conhecia, levara meu cartão de visita. Esperando, eu observava pelasjanelas, à luz frouxa das estrelas, os tabuleiros de relva e os alvos passeios que se recortavam na areia da chácara.Nada sabendo ainda, sentia em tudo quanto me cercava o tato delicado das mãos de Emília. Ouvi perto de mim a voz do Sr. Duarte. ¾ Bem aparecido, doutor, nesta sua casa! Cuidei que estava mal com ela! O negociante conduziu-me, através de grandes salas, que estavam acabando de decorar, a uma saleta dolado oposto do edifício. D. Leocádia cosia junto à mesa; Emília estava ao piano; mas vendo-me entrar, levantou-se,correspondeu com a costumada frieza ao meu cumprimento, e foi recostar-se à sacada. 18
  19. 19. 19 VIII Passei alguns instantes a conversar com D. Leocádia junto à mesa. O negociante sentara-se numacadeira de palha à porta do terraço, onde regularmente todas as noites fumava seu charuto. ¾ Sr. Duarte! disse eu alteando a voz. ¾ Doutor! ¾ O senhor está lembrado do que se passou entre nós há três anos, logo depois do restabelecimento deD. Emília? ¾ A que respeito?... ¾ A respeito da maneira generosa por que o senhor quis recompensar os pequenos serviços que eu... ¾ Ah! lembro-me!... ¾ Pequenos serviços, doutor! acudiu D. Leocádia. Um irmão não faria por sua irmã o que o senhor fezpor Mila. ¾ Fiz o meu dever, minha senhora, e nada mais; um simples dever de médico! ¾ Não! O senhor pode pensar como quiser; mas eu sei que lhe devo a vida de minha filha, doutor. Senão fosse o senhor... ¾ Que passou vinte e tantos dias, quase sem dormir, não pensando em outra coisa... Cuida que eu nãovi o seu desespero quando Mila piorou? E até uma vez... ¾ Perdão, D. Leocádia! disse eu muito contrariado. A senhora compreende que não vim lembrar o quese passou há tanto tempo para provocar elogios, que não mereço, e que, desculpe, me desagradam sempre. ¾ É tal e qual: sobre isto não é capaz de ceder. Não o contrarie, mana. ¾ Está bem, doutor, não se zangue; já me calo ¾ respondeu a senhora com bondade. ¾ Repito ¾ continuei ¾, não fiz mais do que a minha obrigação; e, quando recusei a recompensagenerosa que o Sr. Duarte me ofereceu, tive para isso uma razão. Não sei se lhe disse? ¾ Creio que sim; mas não me recordo bem. ¾ Recusei por interesse... ¾ Ora, doutor!... murmurou timidamente a tia de Emília. ¾ É verdade, D. Leocádia, por interesse e ambição! Também tenho as minhas superstições! Acreditava,e ainda acredito, que a minha primeira cura me devia dar felicidade, se eu a votasse como pia oferenda à ciênciae à humanidade. E não me enganei!... Foi sua amizade, Sr. Duarte, e a maneira por que recomendou o meu nomeaos seus amigos que me fizeram conhecido e chamado. ¾ Diga o seu talento; isto sim é que o fez conhecido e há de torná-lo um dos primeiros médicos do Riode Janeiro. ¾ Não tenho tais pretensões. Já vê pois, D. Leocádia, que meu desinteresse não passou de uma pequenaespeculação feita sobre a amizade e gratidão de sua família! Durante esta conversa eu não deixara de observar Emília. Ela estava ainda na janela; a princípio fez ummovimento para voltar-se, que logo reprimiu depois pendera a fronte na mão e conservara-se imóvel. As minhas últimas palavras a arrancaram bruscamente a essa atitude pensativa; atravessou a sala e veiosentar-se no sofá, defronte de mim. Toda ela era desdém e altivez. Nós cruzamos um olhar, como doisadversários cruzam o ferro, começando o combate. ¾ O doutor está gracejando! disse-me D. Leocádia. ¾ Demais, eu não fui tão desinteressado como parecia, porque... Deve recordar-se, Sr. Duarte...Recusando naquela ocasião prometi-lhe contudo que, se alguma vez me achasse em embaraços, não recorreria anenhuma outra pessoa... ¾ É exato! O senhor deu-me a sua palavra... Mas infelizmente ainda não chegou essa ocasião, e receioque nunca chegue. ¾ Pois chegou! disse eu corando, malgrado meu. Não obstante a punição que eu ia infligir a essa moça, e a zombaria de minha simulada cupidez, não mepude eximir ao vexame de parecer um instante dominado por mesquinho interesse pecuniário em face de pessoasque me estimavam. Mas o prazer da vingança me arrastava. ¾ Seriamente, doutor? exclamou Duarte. ¾ Não sabe quanto isso me alegra. Disponha francamente demim. Quanto precisa? ¾ Fale ¾ acudiu D. Leocádia. ¾ Não se acanhe. Mano José deseja sinceramente mostrar-lhe suaamizade. Emília me fizera justiça; depois do que havia passado entre nós, ela sentia que eu era homem a morrerna miséria antes de estender a mão ao dinheiro do pai. Seu olhar fito em mim parecia querer arrancar-me dofundo da consciência a minha intenção oculta. ¾ Interesso-me ¾ dizia eu ¾ por uma criança desvalida que perdeu os pais... Espero obter a suaentrada no recolhimento das órfãs, e desejava nessa mesma ocasião fazer-lhe um pequeno dote... ¾ Muito bem, doutor! exclamou D. Leocádia. ¾ Não pode haver dinheiro mais bem empregado! 19
  20. 20. 20 ¾ E eu tenho o maior prazer em concorrer para tão bela ação! De quanto será o dote que nós lhedevemos fazer? ¾ Com licença, Sr. Duarte! Eu protesto contra esse nós: o dote há de ser dado por mim só; quero ter oegoísmo dessa boa ação, a primeira e talvez a única de minha vida. ¾ Que teimoso que ele é! observou D. Leocádia rindo-se. ¾ Meu egoísmo porém não deve prejudicar a minha protegida, privando-a da caridade de uma famíliaque tantos benefícios lhe pode fazer. Por isso desejo que também a conheçam... Tirei da carteira a lembrança dada a Geraldo pela irmã. Emília, que mudara de cores desde que eu falei na menina, fez um gesto, como se ao primeiro impulsose quisesse precipitar para me arrebatar das mãos o papel que eu lia. Mas em vez desse movimento o talhedescaiu, como um corpo a que desmaia a vida: a sua altivez sucumbia vencida. ¾ Deste modo, Sr. Duarte, eu persisto ainda na minha primeira idéia ... na minha superstição. Especuloainda! A minha primeira cura será sempre o melhor momento da minha vida; com o preço dela poderei remir dadesgraça a uma pobre criatura! Ao mesmo tempo livro-o da violência que fiz à sua generosidade, recusandooutrora o pagamento dos meus serviços. Destas palavras, aquelas que tinham uma significação pecuniária, minha voz as pronunciava com talaspereza que parecia querer dar-lhes o tinido metálico de moedas. ¾ Aqui tem a minha conta ¾ concluí. Emília estremeceu. ¾ Que é isso, doutor? exclamou o negociante ressentido. ¾ Cem mil-réis?... ¾ Pelo tratamento de Emília? acudiu D. Leocádia. ¾ Acha que é muito? ¾ Ora, o senhor está zombando conosco! Pois havemos de lhe dar somente essa ridícula quantia pelotrabalho imenso que teve... ¾ Que trabalho! Umas vinte visitas, que para um médico principiante são generosamente pagas a cincomil-réis! ¾ O que é que você chama visitas, doutor? Passar as noites em claro... ¾ Olhe lá, D. Leocádia. Eu me agasto com a senhora! ¾ Decididamente, Dr. Amaral, não lhe pago esta conta. Se quiser acrescentar uma cifra, bem! ¾ Neste caso ficaremos como dantes. ¾ Mas escute, doutor... ¾ O melhor é não falarmos mais disso! atalhei eu. Emília ergueu-se arrebatadamente. ¾ Papai, dê-me essa conta! disse ela. Sua mão tremia segurando o papel, que ela devorou com a vista,de pé, junto à mesa. Tu adivinhas, Paulo, o sentimento e a intenção com que escrevera eu essa conta: seu nome, sua pessoa,sua vida, posso dizê-lo, sua vida de moça bela, rica e adorada, ali estava cotada no mesquinho algarismo! Eu lhedava plena quitação do seu reconhecimento! Ela esteve muito tempo a ler; depois as róseas pálpebras, franjadas de longos cílios, desvendaram osolhos, que ela pôs em mim, úmidos da tênue marugem de uma lágrima estalada. ¾ Sou eu quem devo pagar-lhe! disse-me, vibrando a voz. E ao mesmo tempo o papel voou em pedaços sobre a mesa. ¾ Mila!... murmurou D. Leocádia. Emília atravessou o salão e desapareceu. ¾ Ela tem razão! disse o pai erguendo-se. ¾ Entre nós, doutor, não há necessidade de contas, nem derecibos. Vou dar-lhe... ¾ O quê, Sr. Duarte? ¾ O menos que é possível... as seis cifras. ¾ É escusado! Já disse... falemos de outra coisa. Esta cena, que eu acabava de representar, me fatigara horrivelmente. Mudei de conversa. Veio o chá, eMila não voltou à sala. Retirei-me triste. No dia seguinte mandei um procurador receber do Sr. Duarte com uma ordem minha os cem mil-réis.Esse sujeito ia prevenido; disse ao negociante que para evitar demoras adiantara aquele dinheiro norecolhimento, de modo que tratava-se de um reembolso. O pai de Emília foi obrigado a ceder. Tive nesse dia alegrias pueris. Como uma criança... E eu o era então; homem para a razão sim, mascriança ainda para a paixão que não me tinha encanecido a alma!... Ria-me só, enchia a imaginação das idéiasmais extravagantes... Não te revoltes, Paulo! Já te confessei: essa mulher, que devia envelhecer-me o coração,começava fazendo-me menino. Desde então percebi em mim um desejo novo, um desejo vivo e ardente de ver Emília. Não podia voltarà casa de seu pai, que eu visitava de longe em longe, sem mostrar afã que não devia. Esperava encontrá-la em 20
  21. 21. 21Matacavalos; mas nessa quinta-feira deixou de ir à partida de D. Matilde. A menina entrara para o recolhimento; eu cumprira a promessa feita a Geraldo como se nada houverapassado. Disse-me ele que a irmã não lhe fizera a menor observação; mas ela soube pela velha que eu tinhaacrescentado, sempre em seu nome, o dote da sua protegida. Fazia justamente uma semana que eu tinha ido ao Rio Comprido; muito cedo ainda, às sete horas damanhã, recebi um bilhete de D. Leocádia. Dizia-me ela: "Nós o esperamos hoje para jantar. Não lhe digo o motivo deste convite de propósito, para que acuriosidade de saber o obrigue a vir sem falta e mais cedo." A letra era de Emília. Eu tremi! É verdade, Paulo! Não conhecia ainda o caráter dessa menina; mas sabia já que ousadias tinhaseu orgulho de mulher formosa, habituada a ver o mundo aplaudir-lhe todos os caprichos. Que nova humilhação me reservava ela! 21
  22. 22. 22 IX Admirei-me, chegando, da ausência de convidados, e especialmente da família de D. Matilde. ¾ Parece que não esperam ninguém mais ¾ respondeu-me o criado. ¾ O senhor mesmo janta nacidade. Entretanto a casa, cujos reparos haviam completamente terminado, estava preparada como para granderecepção: notava-se em toda ela o ar de festa que expande a fisionomia dos edifícios como a das pessoas, porqueos edifícios inspiram a alma daqueles que os habitam. D. Leocádia veio receber-me. ¾ Já sei que está muito curioso de saber o motivo deste jantar? ¾ Creio que, apesar de não ser dos mais atilados, já o adivinhei! ¾ Deveras! Vamos a ver! ¾ É mais uma prova da sua bondade para comigo, e de seus repetidos obséquios... ¾ Pois não acertou! Pretendíamos, logo que se acabassem as obras da casa, reunir aqui todas as pessoasda nossa amizade; porém mano José não entende destas coisas, Geraldo é uma criança... E nós queríamos saber aopinião de uma pessoa de gosto... Talvez note alguma coisa que não pareça bem! Era um pretexto. D. Leocádia repetia a lição que recebera da sobrinha. O império dessa menina era talque não impunha unicamente obediência às pessoas que a cercavam; obrigava-as a se identificarem com a suavontade, anulando-se. Emília apareceu. Na simplicidade extrema de seu trajo ela parecia apenas vestida, tal era o realce de suabeleza nativa, e a sobriedade dos enfeites; entretanto nunca roupas de virgem foram assim avaras de encantos. Abeleza não se mostrava, transparecia. Ela vinha, como sempre, coroada pela régia altivez, que era o gesto de sua formosura; porém nesse diaperpassava-lhe na fronte de ordinário tão límpida uma tênue sombra, de uma mágoa talvez. Cortejou-me, não fria, mas séria; foi até a janela, e veio depois sentar-se ao piano. Enquanto eucontinuava a conversar com D. Leocádia, suas mãos corriam lentamente pelo teclado, que exalava uns arpejosfrouxos e dolentes. D. Leocádia saíra um instante. O piano calou-se, enfim. Eu vi Emília de pé no meio da sala, hesitando no passo que a devia aproximarde mim: ¾ Perdoe-me! disse-me ela. E a voz com que o disse tinha modulações sublimes. ¾ Sei agora quanto o ofendi! Não sabia então quanto lhe devo! Minha tia contou-me... ¾ A senhora nada me deve, D. Emília. Estou pago! Já recebi o meu salário. Foi o preço de umagratidão que tanto a incomodava! ¾ Não me diga isso! Seja sempre generoso! ¾ Quem deve sou eu. Um doente rico tem à sua disposição todos os médicos e os melhores; mas, paraum médico principiante e desconhecido, um doente que paga bem é uma fortuna! ¾ Eu mereci estas palavras, porque fui má e injusta... Fui até sem delicadeza!... Mas se lheconfessasse... teria pena de mim! ¾ Confessar-me o quê, D. Emília? perguntei comovido. A tia voltava. ¾ Logo!... Ela articulou essa palavra, já calma e sem o menor vexame, com a voz tão clara, que D. Leocádia deviater ouvido. Eu ia de mistério em mistério. Que significava a estranha confidência de Emília? Que exprimia aquelemisto de franqueza e reserva, de placidez e emoção? Depois de jantar fomos correr a chácara. A amabilidade, ainda cerimoniosa, mas doce, com que Emília me tratava, foi tão sensível que D.Leocádia a notou, apesar da sua constante bonomia. ¾ Ah! Já fizeram as pazes? disse-nos a senhora. ¾ Muito bem! ¾ Nunca estivemos mal, minha tia. Não nos conhecíamos; não é verdade? replicou Emília voltando-separa mim. A maliciosa e gentil menina, que dirigia o passeio, andava de propósito com extrema rapidez parafatigar a tia: afinal o conseguiu. ¾ Não posso mais! Estou muito cansada! murmurou D. Leocádia, deixando-se cair num banco depedra. Estávamos junto de uma cascatinha, onde tinham arranjado uma gruta, um pequeno lago e outrosembelezamentos. ¾ Venha ver a cascata! me disse Emília. 22
  23. 23. 23 Acompanhei-a até a margem do tanque; ficávamos a alguns passos apenas de D. Leocádia, porém orumor das águas que latiam entre as rochas abafavas nossas palavras. Emília esteve a brincar, com umas floresaquáticas que vegetavam nas fendas, saltando de pedra em pedra. Eu vi-a oscilar sobre uma ponta de rochedocoberto de musgos e batido pelas águas. De repente voltou-se: ¾ O senhor me julga muito ingrata? ¾ Eu, D. Emília? ¾ Oh! Não negue! Eu sinto!... Pois enganou-se! O que eu sou... Talvez não lhe saiba dizer... Ela abaixou os olhos para os borbotões de espuma que se esfrolavam a seus pés. ¾ Sou... um espírito que duvida, um coração que vacila! Eu não compreendia; estava surpreso. ¾ Esta gratidão que eu lhe consagro há três anos ¾ continuou ela ¾ tem sido a minha única alegria! ¾ Como é possível, D. Emília? Não acredito!... ¾ Pois creia! Tenho uma testemunha... ¾ Qual? ¾ Conhece?... ¾ A minha carta!... Ela passara rápida pelos meus olhos a carta que eu tinha escrito ao pai logo depois do seurestabelecimento. ¾ Está assim amarrotada... Não sabe por quê? É ela que envolve os cabelos de minha mãe! Emudecemos ambos. O papel desapareceu outra vez; tinha-o escondido no seio. Passado um instanteEmília falou de novo, mas absorta, como se falara consigo mesma num recolho íntimo: ¾ Não acredito no amor!... Alguma coisa me diz que não amarei nunca!... Entretanto o coração sente...tem necessidade de uma afeição criada por ele só, e que não venha do sangue. Há uma porção dalma quepertence à família e vive nela, como as raízes desta planta, no seio da terra que a produz... Mas a outra porção,essa é nossa unicamente e também precisa de sentir e viver! Não é assim? ¾ Deus quis que fosse assim, para que a humanidade existisse. ¾ Deus quis... Mas por que me pôs ele nalma esta dúvida cruel?... Tenho dezessete anos, e já me sintoórfã das minhas esperanças! ¾ A senhora, D. Emília? Que lhe falta? Espírito, formosura e riqueza, tudo que o mundo admira... ¾ Eu quisera não ser admirada, mas... Ela hesitou e reprimiu a palavra que ia pronunciar. ¾ Não falemos nisso. Já lhe disse que não acredito em paixões. Durante o ano que passou, esperdiceipor aí, por essas reuniões, meus sonhos, minhas alegrias, minha alma! Sabe o que eu trazia? A desilusão!...Quando entrava em mim não achava senão uma lembrança doce e pura... Era a minha boa gratidão, oreconhecimento que eu lhe votava... E não sabia tudo ainda... Não tinha ainda aqui como agora suas lágrimas!... ¾ Obrigado, D. Emília! ¾ Oh! Não me agradeça!... Escute-me! Essa gratidão, esse sentimento bom e puro, era uma coisaminha, oculta e desconhecida, que eu dedicava no silêncio de minha alma à sua memória... porém não ao senhor! ¾ Ah! ¾ Do senhor, eu tinha medo, quando o via. Tinha medo que me arrancasse também do espírito maisessa doce ilusão. Desculpe-me: eu não o conhecia então. Duvidava... ¾ Mas por que motivo? Percebeu alguma vez em mim a menor intenção de abusar?... ¾ Nunca!... Era uma coisa que não estava em mim! Um temor vago e indefinível... Parecia-me que ohálito de sua primeira palavra vinha murchar em minha alma a única flor de sentimento que brotara nela... E eudefendia-me afastando-o... Naquela noite... não o entendi... Disse aquelas más palavras... Perdoe-me! Eu tambémsofri... Sofri mais porque elas não eram vingança, não. Gemidos, sim, de quem tanto perdia!... Fui eu então, eu insultado e escarnecido, que pedi a essa mulher o perdão de minha vingança. A tarde caía. A solidão começava a encher-se de sombras, de perfumes, de eloqüentes silêncios. Emíliasorveu com delícias esse respiro dos campos na hora do crepúsculo. ¾ Que linda tarde!... murmurou. ¾ Aqui... parece-me que eu poderia crer... Mas lá!... Seu lábio desfolhou um triste sorriso. ¾ Vamos, Mila! disse D. Leocádia. ¾ Sim, minha tia. Ela estendeu-me entre as rendas de seu lenço a ponta dos dedos que eu apertei de leve. ¾ Seja meu amigo! E desceu como um silfo, voando sobre as pedras da cascata. 23
  24. 24. 24 X Toda a noite tive deslumbramentos nalma. Que esfinge era essa moça de dezoito anos? Virgem, que o severo pudor velava, e falando de amor com a franqueza e a calma de quem já dele sesaciara! Coração puro de paixões e ermo já de esperanças! Seria a congelação precoce do sentimento? Não! pensava eu. Deve de ser a ingenuidade da inocência. As rosas de sua alma não podem ter assimmurchado na primavera da vida; estão apenas em botão; o que as desmaia é sombra da infância ainda, e não overme do coração ¾ a dúvida. Amava Emília, sem o saber; comecei a adorá-la. Que horas encantadas vivi repassando na memória os seus desdéns! Agora eu os compreendia: eles merevelavam a tormenta de uma paixão nascente, que tolda a manhã da vida, como as tempestades dos primeirosdias do ano. Ela tinha medo de amar-me...Talvez amava-me já, resistindo ainda!... ¾ Meu Deus! exclamei. ¾ Que fiz eu para tanta felicidade!... Uma circunstância unicamente me parecia obscura, depois da confidência de Emília. Era a maneira porque me tinha recebido a primeira vez depois da minha volta. Era sobretudo aquele olhar fulgurante de cólera, detão soberba cólera! Não houvera nos seus olhos despeito só ou repulsão; houvera mais que ódio, profundorancor. Uma vez pedi-lhe a explicação desse olhar; ela enrubesceu: ¾ Não me pergunte isso!... Não lho direi nunca! Dois dias depois da nossa conversa junto à cascata, fui a Matacavalos, onde esperava encontrá-la. Iacheio dos enlevos de tão sonhadas esperanças, inundado da felicidade que borbotava em meu seio... Ia assim,transbordando dilúvios de imenso amor, que ansiava por se rojar a seus pés. E bastou a sua presença para confranger de súbito as enérgicas expansões de minha alma. Ela respondeu ao meu cumprimento com afabilidade; mas... Era a mesma afabilidade que dispensava àturba dos seus adoradores! Quanto achei doce o passado desdém, que ao menos me distinguia! Emília mostrava ter completamente esquecido quanto entre nós houvera três dias antes. Uma vez nocorrer da noite quis falar-lhe. Vendo-me aproximar, toda sua pessoa envolveu-se de repente na frieza glacial, quede longe ainda já me tinha congelado a palavra nos lábios. Essa mulher, cheia de graça e vida, tinha o mágicopoder de fazer-se mármore, quando queria. Nessa noite ela retirou-se mais tarde do que tinha costume. Ao sair passou junto de mim sorrindo: ¾ Não quis hoje conversar comigo? disse-me com um doce enfado. Faze idéia do pasmo em que fiquei. Emília continuou a ser para mim uma esfinge. Animado por aquela palavra afetuosa tornei-me assíduojunto dela; porém encontrava sempre o mesmo acolhimento; gelo na fronte, e sarcasmo no lábio. Era quando eumenos esperava, nalgum momento em que nos achávamos sós, que ela vertia sobre mim, num olhar ou numapalavra, a ternura de sua alma. Mas depois, quantos amargores, quantos azedumes não me custavam aquelasgotas de mel? A reunião de que me falara D. Leocádia realizou-se afinal. Era o aniversário do Sr. Duarte. A casa donegociante encheu-se pela primeira vez de uma multidão de convidados. A festa começou de manhã e acabou emum baile esplêndido ao alvorecer do dia seguinte. À noite uma cascata de luz, borbotando dos salões, despenhou-se pelos jardins e alamedas da chácara.Os repuxos de mármore esguichavam rubis e diamantes líquidos. As folhas, que a brisa balouçava, eram nesseadereço do baile as esmeraldas, tremulando entre áscuas de ouro. Que magnificências de luxo, que pompas, a natureza e a arte não derramavam sobre aquela festanoturna! Um céu abriu-se ali; e a deusa dele atravessava com gesto olímpio a via-láctea dos salõesresplandecentes. Seu passo tinha o sereno deslize, que foi o atributo da divindade; ela movia-se como o cisnesobre as águas, por uma ligeira ondulação das formas. A multidão afastava-se para deixá-la passar sem eclipse, na plenitude de sua beleza. Assim, por entre oesplêndido turbilhão, ela assomava como um sorriso; e era realmente o sorriso mimoso daquela noite esplêndida. Eu contemplava-a de longe e arredado. Sentia-me triste. O dia inteiro, Emília, absorvida pela festa, nemsequer notara a minha presença. Esquecia-se de si própria, das homenagens ardentes rendidas à sua beleza, paraocupar-se exclusivamente dessa exibição de luxo e riqueza, que ela preparara como uma inspiração de artista oupoeta, como um painel ou um poema. Foi só quando o edifício iluminou-se e a orquestra derramou torrentes de harmonia que Emília recolheuem si. Sem dúvida nesse momento ela deixou de ser artista para ser mulher. Vi-a algum tempo absorta e isoladaem sua alma, no meio da turba de adoradores. De repente sobressaltou-se; como uma estrela, que se desnubla em noite límpida, começou a cintilar. Aquadrilha a chamava. Ela atravessou a sala, semeando sorrisos e enlevos nalma daquela multidão extática, edesapareceu. 24

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