MINERIA: Real Potencial Minero del Ecuador, por Pablo Duque‏

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MINERIA: Real Potencial Minero del Ecuador, por Pablo Duque‏

  1. 1. Perversos versos de la minería Potencial Minero del Ecuador Visión desde el conocimiento actual de la Geología del país Pablo Duque Departamento de Geología Escuela Politécnica NacionalNota: estos textos son de amplia divulgación, por lo tanto pueden ser distribuidos citando la fuente. Seencuentran colgados en los siguientes portales: www.extractivismo.com www.infomineria.org
  2. 2. MINERALES Y MINERÍAImportancia de los mineralesEl hombre sustenta la sociedad en la extracción de materiales: del campo, del suelo, delbosque, del océano o del interior de la tierra. Cuando hablamos de extraer del interior dela tierra, hablamos de minería y cuando pensamos en los materiales que se extraen nosdamos cuenta que ellos son vitales para la supervivencia de la sociedad y el hombre encampos tan diversos como la alimentación, la construcción, la medicina, lascomunicaciones, el transporte, el suplemento de agua y energía, las tecnologías de todotipo.Por otro lado, es innegable que la minería como toda actividad humana y, en ciertoscasos, más que otras actividades afecta el ambiente natural; la minería es cada vez mástecnificada pero es cuestionable sostener que con mayor tecnología menor es laperturbación al medio ambiente o mayor la contribución a las comunidades donde serealiza.La conexión entre la minería, los beneficios que ofrece a la sociedad y los costos queconlleva para esa misma sociedad no ha sido bien comunicada y por tanto no essuficientemente entendida por la mayoría de las personas.Este artículo pretende repasar las bases generales en las que se asienta la minería parafacilitar la discusión y el análisis objetivo sobre las ventajas y desventajas de undesarrollo minero del país.Aquí se quiere ofrecer una visión de los métodos de exploración y explotación minera,de los tipos de minería, de los retos ambientales que ella implica, de su impacto social,de quienes y cómo se benefician, de lo que tendría que hacerse para hablar de unaposible minería en el Ecuador, pero sobretodo de la íntima relación que hay entre lageología de una región y su potencial mineral. Si no se conoce la geología de una regióntodo el escaparate de una riqueza minera es un castillo de naipes.¿Cómo se encuentran los minerales?Un conjunto de minerales forma una roca, por tanto toda roca contiene minerales pero notodos los minerales tienen interés económico. De hecho, la gran mayoría y los másabundantes (ej. plagioclasa, cuarzo, mica) no son económicamente atractivos (Fig.1).Son los más elusivos y menos abundantes los que pueden contener metales querepresentan un valor comercial.Para que haya ese valor comercial, los minerales o metales deben estar enconcentraciones considerablemente superiores a las del promedio en rocas similares.
  3. 3. Cuando lo están, pueden llegar a constituir un depósito mineral.FIG.1. Geólogo revisando un afloramientoUn depósito mineral es una concentración de minerales que produce un beneficioeconómico y es una función dinámica de factores económicos, políticos, ingenieriles yambientales. La búsqueda de ellos requiere una gran inversión en investigación, dinero ytiempo. Concentraciones de minerales que puedan llegar a constituir un depósito mineralson difíciles de encontrar.Una premisa para la búsqueda es el acceso a grandes áreas de terreno.¿ Cómo y dónde se tiene una mina?La minería es una industria única porque a diferencia de las relacionadas con otrosrecursos naturales, el recurso, esto es el mineral, está escondido en el interior de la Tierray se requiere una búsqueda difícil y costosa como un paso preliminar que rara vez tieneéxito al ubicarlo y, que aún así, ya localizado, la probabilidad de explotarlo es remota ydependiente de gran cantidad de factores: geocientíficos, de infraestructura, ingenieriles,económicos, políticos, sociales, ambientales…En la explotación de un recurso mineral conocido, el fracaso es la norma, el suceso laexcepción (de cada 3 descubrimientos, 2 son geológicamente un suceso pero constituyenun fracaso económico). La situación se agrava porque aún los depósitos más grandes seagotan rápidamente y se hace necesaria la búsqueda de nuevos.Fig.2. Magnitud de la afectación al paisaje de una mina medianaEl único camino para que una mina sea descubierta es que grandes áreas de terrenopermanezcan abiertas para la exploración mineral.Los Servicios Geológicos nacionales se encargan de que esto suceda al realizarlevantamientos de reconocimiento a escala regional y al difundir los resultados a travésde informes y mapas geológicos.Lo que estos levantamientos significan es que la oportunidad para encontrar y desarrollaruna mina permanece abierta, no que los lugares donde se realicen prometan unaproliferación de minas.
  4. 4. En el futuro, la demanda de algunos minerales decrecerá, pero la de otros incrementará:el uso de cables de fibra óptica representa más demanda por sílice y menor por cobre, elavance de la industria significa mayor uso de arcillas por su capacidad de adsorpción,más metales de alta tecnología (como niobio y tantalio) se requerirán en un mañanacercano.Si una mina se llega a desarrollar y el mineral a extraerse, una parte integral de laactividad minera, reconocida en todas las legislaciones y que constituye una necesidadvital para el futuro de la Tierra, es que la explotación cumpla estrictos parámetros decontrol y remediación ambiental, y que una vez que se cierre la mina, el sitio de mina seatratado con técnicas tales que quede apto para un uso de tierra útil, aceptado por lacomunidad y el gobierno. No obstante, en la práctica esto se cumple muy parcialmente,no solo debido a la voracidad económica de las empresas, sino por las característicasmismas de la explotación; se alteran en gran medida el paisaje, la morfología y laestructura de una región, (Fig.2); es imposible reconstruir en escalas humanas de tiempo(unos cuantos años) propiedades que se han demorado en formar escalas geológicas detiempo (millones de años),En minería se habla del ciclo de vida de una mina (Fig.3), sin embargo, éste no escompleto. Se rompe porque el recurso de tierra disponible no queda apto para empezarlode nuevo.Fig 3. El ciclo de vida de una mina se rompe porque el recurso de tierra disponible noqueda apto para recomenzar el ciclo.Tipos de mineríaLa selección del tipo de mina: a cielo abierto (superficial) o subterránea depende enmucho de las características del depósito mineral.Minería a cielo abiertoEs la explotación minera que se desarrolla quitando el material que está cubriendo eldepósito mineral (desenterrando el cuerpo de mena). Se la utiliza, por lo general, cuandoel depósito es grande y cercano a la superficie, o el mineral de mena (Fig.4) estádiseminado entre los otros (la mena se entiende como la parte de la roca que contiene elmineral en cantidades suficientemente altas para permitir una explotación rentable o elmineral que por su pureza o concentración puede explotarse con beneficio económico).El suelo y las rocas no mineralizadas que en un comienzo cubrían el depósito sonremovidas por la excavación y se depositan en un lugar fijo.Estas minas usualmente se diseñan en una forma crudamente circular u ovalada y en ellases claramente visible la formación de terrazas resultantes de la excavación de “bancas de
  5. 5. trabajo”.En la cavidad abierta, los mineros separan las rocas que contienen los mineraleseconómicos de aquellas que no lo tienen (roca de desecho o estéril) y destinan el materiala los lugares designados.Fig4. Mina a cielo abierto. Se observan el gran espacio que ocupa, la forma crudamente circular y lasbancas o terrazas de trabajo.Fig. 5. Mina subterránea. Se observan la dimensión del túnel y la dirección de la veta.Minas subterráneasNecesitan unos planos más selectivos. El cuerpo de mena puede estar en una vetaestrecha o tener una forma grande e irregular que se extienda a gran profundidad. Lostúneles deben diseñarse y construirse para que sigan la mena y la hagan accesible (Fig.5).Hay muchos métodos de separación de las rocas de mena de las de desecho. Estosmétodos dependen grandemente de la naturaleza y forma del depósito, pero siemprerequieren mucha planificación y preparación para conseguir una explotación eficiente ypara facilitar la remediación del área posterior al cierre de la mina.¿Una mineralización es lo mismo que una mina?Es muy importante distinguir entre una mineralización y una mina. Se habla demineralización hasta que se conoce cuánto mineral existe en el depósito y cuál es suvalor.Un detallado estudio de factibilidad es necesario para determinar el valor económico delmineral que está en la mineralización.Si el valor es mayor que los costos de desenterrar la mineralización, procesarla ycomercializarla, la mineralización deja de ser mineralización…Se transforma en unamina.Rara vez el estudio de factibilidad considera el costo del cierre de mina, es decir la etapaque comienza cuando termina la explotación y en la que se realizan los trabajos deremediación para dejar al terreno lo más cercanamente posible a su condición inicial.Cuando lo hace, generalmente lo subestima.¿Minería sustentable?
  6. 6. El término sustentable se usa para muchas cosas y muchos fines, se ha vuelto asíinflacionario, es decir, pierde contenido. Su utilización es muy diversas y en ocasionesperversa. No obstante, su definición básica es aquella con la que se originó. La primeravez que se lo usó fue en 1713. Lo hizo Hans-Karl von Carlowitz, en “Silviculturaeconómica” (Alemania). Sobre el tema manejo de bosques dijo “No sacar más arbolesdel bosque de los que pueden crecer en el mismo tiempo,” término alemán: “nachhalten”.Hay poco consenso sobre el concepto y su aplicación a la realidad; no obstante, para lamayoría, “Desarrollo sustentable es aquel desarrollo que satisface las necesidades delpresente sin comprometer la posibilidad de las futuras generaciones para satisfacer suspropias necesidades” (1987: Informe de Brundtland “Our Common Future”, WCED[Comisión Mundial de Medio Ambiente y Desarrollo]).En la actualidad se maneja el concepto de sostenible como una alternativa. Sostenibleviene de sostener, sustentable viene de sustentar.Un recurso sustentable es un recurso que se regenera a una velocidad mayor o igual a laque se usa. Un recurso natural no renovable no se regenera o lo hace en tiemposgeológicos (miles de millones de años) por lo que no puede ser sustentable.Un recurso es sostenible si mientras se utiliza puede sustituirse por otro de modo que enconjunto el ritmo de generación y/o el de reciclado sea mayor o igual que el deutilización.Un recurso natural no renovable puede ser parte de un desarrollo sostenible si seaprovecha a menor velocidad de la necesaria para sustituirlo por un recurso renovableutilizado de manera sustentable.Según algunos autores, estas reglas están forzosamente supeditadas a la inexistencia deun crecimiento demográfico.La minería no puede ser sustentable, aunque sí pueden explotarse los recursos mineralesen una forma más técnica y menos dañina para el ambiente que lo que ha venidohaciéndose, La explotación minera se orienta en una sostenibilidad débil. En la figura 6se muestra una moderna mina de uranio. Fue operada en el Brasil y está en su etapa decierre. Siendo propiedad del estado y estando cerca a centros poblacionales se hanguardado muchos preceptos de “minería limpia”. No obstante, pueden verse la magnituddel daño ambiental en una zona tropical y la gran amplitud de la obra física.Realidad de los pueblos minerosUno de los argumentos fuertes de los defensores de la minería es que ella ofrece a lascomunidades algo que necesitan desesperadamente: trabajo directo e indirectorelativamente bien remunerado para un porcentaje considerable de sus miembros yprosperidad comunal. Pretenden que la gente perciba que la minería trae progreso,
  7. 7. trabajo, mejoramiento en la calidad de vida y que tiene que ver con el desarrolloeconómico y el crecimiento de la región donde se está desarrollando .El argumento no tiene sustento ya que la industria minera es cada vez más tecnificada yocupa año a año más escasa mano de obra, especialmente no calificada como es la local.Por otro lado, la minería sistemáticamente destruye la base económica de un lugar alsacrificar el paisaje natural por las oportunidades cada vez más escasa de empleoinestable y temporal que ofrece.Antes de que el depósito mineral se agote, los cambios tecnológicos o la inestabilidad delmercado minero internacional estrechan las oportunidades de empleo y dejan a lacomunidad con un paisaje decadente y un empobrecimiento crónico. Eso es lo quepersiste cuando terminan las actividades mineras. En Ecuador, el ejemplo de Portovelo esemblemático de este tipo de situación.La situación se hace dramática cuando en base a una promesa de prosperidad irrealizablese sacrifican regiones únicas por su biodiversidad o riqueza natural como es el caso deparques naturales y sitios protegidos.La relación entre las mineras y los pueblos que circundan los yacimientos nunca ha sidofácil. El Observatorio de Conflictos Mineros de América Latina (OCMAL) registra 133conflictos en 15 países, que implican 157 proyectos y afectan a 175 comunidades(ecoportal.net, 2009). Ahora mismo, fines del 2011, la prensa internacional informa delenfrentamiento armado entre las comunidades cercanas a Cajamarca, Perú, y la mineramultinacional estadounidense Newmont Mining, considerada una líder mundial, queexplota con las técnicas “más modernas” una de las minas de oro más grandes del mundoy quiere extender sus operaciones secando dos lagunas que abastecen de agua a la región.Las comunidades están dispuestas a defender el agua con su vida.Impactos ambientalesLa minería genera impactos directos e indirectos sobre el ambiente. Los impactosdirectos repercuten inmediatamente sobre el ecosistema, (mediante el uso masivoutilización del agua; el movimiento de material y la acumulación de los desechos en losdiques de cola; los procesos de tratamiento del mineral y de los desechos; la excavaciónde tajos a cielo abierto; acción sobre la fauna y flora; etc.), y se van acrecentando en laetapa de producción. Los impactos indirectos, los cuales no se identifican fácilmente,originan cambios sociales y ambientales por la contaminación a largo plazo.Fig.6. Mina a cielo abierto de uranio en Pozo de Caldas, Brasil. Se observa la magnitudde la obra y la desertificación del paisaje en un clima tropical.
  8. 8. La minería es una actividad a corto plazo pero con efectos a largo plazo. No hay dudaque constituye un factor de depredación ecológica. Se calcula que, conjuntamente con laexploración de petróleo, amenaza el 38% de las últimas extensiones de bosquesprimarios del mundo (Forest Peoples Programme, 2003)La minería a cielo abierto es la que más destruye el ambiente. Los países másdesarrollados (i.e. Francia) la limitan en sus territorios, aunque la patrocinan fuera deellos.La Comunidad Europea tiene una legislación que, desde su primer programa de acciónen 1973, pone el acento en el principio de que la mejor política de medioambienteconsiste en evitar desde el origen la contaminación y otras perturbaciones, más quecombatir posteriormente sus efectos.El consumo excesivo de una parte de la humanidad está destruyendo las formas desustento y el medio ambiente de otra parte de la humanidad, que habita en áreasimpactadas por la minería.Política gubernamental del EcuadorSe basa en la falsa premisa de que la minería substituirá al petróleo como principalfuente de ingresos fiscales.Al igual que otros gobiernos de tendencia aparentemente izquierdista de América Latina,el ecuatoriano estima que a través del llamado neoextractivismo (extracción de recursosnaturales con participación estatal) podrá financiar programas de asistencia social no solopara las comunidades afectadas sino para los sectores más pobres de la sociedad. Laminería es entendida como un factor de concreción de la utopía del desarrollo y el Estadopatrocina al sector.A través de una agresiva publicidad, el gobierno quiere que la gente perciba que laminería trae progreso, trabajo, mejoramiento en la calidad de vida y que tiene que vercon el desarrollo económico y el crecimiento de la región donde se están desarrollandoproyectos mineros. Deliberadamente ignora los argumentos que desde distintos sectorescuestionan la minería indiscriminada.Conforme a la política enunciada, basada en el neoextractivismo, el gobierno pretendeimponer un estilo de desarrollo fundamentado en: Crecimiento económico Apropiación de la Naturaleza
  9. 9.  Minimización / rechazo de los impactos ambientales Mito del “balance” económico – social - ambientalLA RIQUEZA MINERA DEL ECUADORArgumentos que justifican la riqueza mineraLos defensores de la minería sostienen entre sus principales argumentos: la existencia yel desarrollo de la minería en los países vecinos; la falta de estímulos a la inversiónextranjera unida a la inestabilidad jurídica; y la ya anunciada existencia de“megaproyectos”.Minería en los países vecinosSe arguye la continuidad geográfica de los Andes, pero no se menciona que el Ecuadorse encuentra al norte de la deflexión de Huancabamba donde terminan los AndesCentrales (con dirección SE-NW) y comienzan los Andes del Norte (con dirección SW –NE) (Fig.7).Los Andes Centrales están constituidos por terreno continental, los del Norteesencialmente por terreno oceánico. Las características geológicas de uno y otro al igualque sus edades son distintas. Por todo ello, una extrapolación del uno sobre el otro notiene sustento científico.Según la organización de información global de recursos para negocios Mining in SouthAmerica todos los países sudaméricanos poseen algún tipo de producción minera y, enalgunos de ellos, ésta tiene gran importancia en la economía. Parte relevante de laproducción es destinada a la exportación a gran escala. Los países con más producciónde minerales metálicos son Chile, Perú y Brasil (Fig.8).Falta de estímulo a la inversión extranjeraUn lugar común bastante repetido es que la minería en el país no ha arrancado por dosfactores: no ha habido una ley de Minería que atraiga la inversión extranjera y las leyesdel país, en general, no garantizan estabilidad jurídica.A partir de la constitución de la república ha habido 17 leyes mineras o de fomento a laminería, en general todas han partido de la base de atracción al capital extranjero. Unashan otorgado concesiones, otras patentes, unas terceras permisos de exploración yexplotación. Algunas han insistido en que el subsuelo es propiedad inalienable delestado, otras que las concesiones son objetos mercantiles de libre transacción. Lascompañías extranjeras han venido, han visto, alguna ha hecho más o menos estudios y se
  10. 10. han ido. Fig.7. Direcciones de los segmentos Andinos. Fig.8. Paises de América del Sur con mayor Andes del Sur (dir.N-S), Andes Centrales concentración de minerales metálicos (No se (dir.NW-SE), Andes del Norte (dir.NE-SW) tienen informes de Bolivia)Las leyes recientes (a partir de los años 90) se han caracterizado por una flexibilizacióndel marco legal con el fin de facilitar la entrada de nuevos empresarios mineros al país através de reducciones tributarias, tanto impuestos al valor agregado, cuanto tributaciónaduanera y pago de regalías al Estado.La apertura o no de las leyes y la garantía o no de estabilidad jurídica no han sidoobstáculo para casos de existencia del recurso. Tomando el petróleo como ejemplo, haexistido el recurso y a pesar de las mismas leyes y de la misma inestabilidad jurídicaempresas extranjeras han venido y lo han explotado.Si las empresas extranjeras que hacen minería no se han quedado en el país luego derealizar estudios preliminares no es porque las diversas leyes mineras no hayanestimulado la inversión de riesgo, sino porque no les ha satisfecho lo que han encontradoo porque no ha existido la infraestructura geológica de base para el arranque de losnegocios mineros.Canadá es el inversionista con mayor crecimiento en el sector de la minería enLatinoamérica. Representa no solo un nuevo destino de las exportaciones de la región,sino que además sus empresas son muy cuestionadas por las estrategias que utilizan paraviabilizar sus inversiones fuera de Canadá y por el uso que hacen de dineros públicos quereciben para esto (Clark, 2001).Las condiciones en que los inversionistas tienen acceso a los recursos naturales y laprocedencia de la inversión extranjera directa involucra a gobiernos del tercer mundo,entre ellos a los auto llamados socialistas del siglo XXI, que de algún modo tratan derecuperar algo de control con respecto a las inversiones extranjeras, y a la vez, deafrontar demandas directas de los pueblos que se agudizan conforme aumenta la cantidadde proyectos extractivos presentes en sus territorios. Surge así el caso contradictorio deque gobiernos pseudo “izquierdistas” se convierten en los mejores propagandistas de lasactividades extractivistas facilitadas por la desmovilización, fragmentación y división delos movimientos sociales, productos también de los mismos gobiernos.Hasta la promulgación del Mandato Minero del 2008, todo el Ecuador estuvoliteralmente parcelado en concesiones mineras que pagaban una patente de $1 porhectárea de concesión.El número de concesiones otorgadas hasta el 2007 (MEM 2007) fue de 4112, abarcandouna área de 2.8 millones de has. De estas concesiones, el 45.6% correspondían a minería
  11. 11. metálica, y comprendían el 91% de la superficie total. Sólo 681 (17%) concesioneshabían presentado manifiestos de inicio de producción, es decir hubo una superficieefectivamente intervenida de 10600 has (¡0.37% del total concesionado!).En enero del 2008, el Estado revertió para si 587 concesiones por incumplimiento en elpago de patentes“Megaproyectos” existentesLa actual “fiebre del oro” se debe al “descubrimiento” de 4 depósitos que se dicen son“de nivel mundial”. Todos están en el sureste del país, los 3 más grandes en la Cordilleradel Cóndor. Uno de ellos, el yacimiento de Fruta del Norte de la empresa de TorontoKinross, se publicitó en Canadá como la mina de oro más grande del mundo (curioso,otra minera canadiense, la Barrick Gold dijo lo mismo del depósito de Pascua Lama enArgentina y Chile, 2007). La concesionaria de otro, ECSA tenía spots publicitarios quedecían que la minería a cielo abierto es la más amigable con el ambienteEl Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS) hace una clasificación de losdepósitos minerales en pequeños, medianos, grandes y gigantes, a éstos denomina “deescala mundial”. Los “megaproyectos” del Ecuador no clasifican como gigantes sinocomo medianos (¡Todo es cuestión de escala!).La Cordillera del Cóndor es un elemento clave en el ciclo hidrológico que une a losAndes con la Amazonía. El Cóndor se encuentra en un área de importancia ecológica anivel mundial. La ladera oriental de los Andes tanto por su geología, cuanto por suproximidad al bosque húmedo amazónico, crea condiciones ecológicas y evolutivas quesostienen y generan una gran riqueza biológica (Conservación Internacional, 1997).REALIDAD GEOLÓGICALa geología de un área tiene un profundo efecto sobre muchas cosas, de la probabilidadde deslizamientos a la disponibilidad de agua subterránea, de la intensidad de la sacudidasufrida en un terremoto a la presencia de minerales deseados, de las formas en que semodela el paisaje a las clases de plantas que crecen en el suelo. Entender la tierra bajonuestros pies es el primer paso para entender el mundo que nos rodea.Así también, la geología permite determinar la posibilidad de que una determinadaregión pueda tener mineralización y de qué tipo sería de acuerdo a su origen y a como haevolucionado a través del tiempo.El conocimiento geológico regional se expresa a través de los mapas geológicos y de suexplicación. Una herramienta complementaria al mapeo geológico es la exploracióngeoquímica.Consideraré la realidad geológica del Ecuador a través de tres aspectos: la escala de los
  12. 12. mapas existentes, una muy resumida geología del Ecuador y los estudios geoquímicosrealizados.Escala de los mapas existentesLa cartografía geológica del país es pobre.Los mejores mapas son de la Codillera Real, escala (1:500.000, Misión Británica –CODIGEM, 1991), y de la Cordillera Occidental (1:200.000, PRODEMINCA, 1997-1999). Es decir, la Cordillera Occidental se conoce a menor escala (mayor detalle) que laCordillera Real, cada centímetro en un mapa de la primera representa 2 km en el terreno,en tanto que cada centímetro en un mapa de la segunda representa 5 km. A estas escalas,solo se puede hablar de mapas de reconocimiento, es decir de escaso detalle o deconocimiento general a nivel regional.El levantamiento geológico del país es irregular y fragmentado, los mapas geológicos enescala 1:100.000 y ocasionalmente 1:50.000 realizados por las agencias estatales sonmuchas veces no interconectables entre ellos. Para un adecuado conocimiento regionalque permita estudios de prospección mineral se requieren mapas bien construidos ycomprehensivos en escalas 1:50.000 o menores. Los países de mayor desarrollo tienencubierta su geología en mapas a escala 1:12.500. El Servicio Geológico Mexicano(SGM) ofrece al público un Sistema de Información Geográfica (GeoInfoMex) con ochocapas cartográficas basadas en mapas geológicos escala 1:25.000.Ambiente geológico actual: Los AndesLa capa superior de la tierra, la corteza terrestre, está segmentada en placas tectónicas deespesor variable (alrededor de 20km para las placas oceánicas y 60km para las placascontinentales). Estas placas, cuyos movimientos son responsables de la estructura de latierra y de sus movimientos, por ejemplo, de los terremotos, se deslizan muevenlateralmente sobre la capa intermedia la parte inferior y más profunda de la tierra, elllamada manto terrestre. Cada placa tiene su propia velocidad y dirección demovimiento. Estas placas crecen permanentemente por el magma que sale de los dorsales(profundos volcanes en inmensas cordilleras oceánicas) y se destruyen (regresando almanto) en las fosas tectónicas que se producen cuando chocan dos placas. Las fosas seforman en el lado oceánico de la colisión y se alinean con las cordilleras que se producentambién por la colisión en el lado de la placa continental. Cuando se produce el choque,la placa más densa se hunde bajo la menos densa en un proceso conocido comosubducción. Como las placas continentales son menos densas que las oceánicas, lasplacas oceánicas se hunden bajo las placas continentales. La expresión de una zona desubducción es una fosa longitudinal en el lado oceánico y una cordillera volcánica en elcontinental.En la placa Suramericana, los Andes constituyen un ejemplo de esas cordillerasvolcánicas formadas por la colisión de la placa continental con diferentes placas
  13. 13. oceánicas a través de diversas épocas y en variadas direcciones. En la actualidad son unacadena de más de 7000 km de longitud a lo largo del margen activo (de colisión) delPacífico en Sudamérica.Las cordilleras de los Andes están bordeadas al occidente por 1 fosa oceánica que vadesde la Patagonia hasta Colombia. Se subdividen en 3 segmentos de distintasdirecciones: los Andes del Sur (dir.N-S), del Centro (dir. NW-SE) y del Norte (dir.NE-SW (Fig.7 ). El Ecuador forma parte del segmento de los Andes del Norte.Los Andes Centrales se caracterizan por una subducción relativamente simple de la placaNazca bajo el cratón amazónico, geológicamente son parte de éste y siempre han sidoterreno continental. Los Andes del Norte, por su parte, son más complejos: secaracterizan por la presencia de terrenos alóctonos (es decir añadidos a la placasuramericana por la colisión frontal o lateral con otras placas) que incluyen fragmentosoceánicos acrecionados desde la era geológica conocida como el Cretácico medio (~100Ma). El límite entre los Andes Centrales y los Andes del Norte es la llamadaDeflexión de Huancabamba, que se caracteriza por fallas variantes (inactivas) y cambiosmagmáticos y metalogénicos. La Cordillera del Cóndor, donde se encuentran tres de losgrandes yacimientos identificados del Ecuador (Mirador, Fruta del Norte y Panantza-SanCarlos), se encuentra precisamente en el límite entre los Andes Centrales y del Norte. Esposible que existan porque aun están en terreno que pertenece a los Andes Centrales yque no se encuentren más depósitos del mismo tipo hacia el norte porque allí ya están losAndes del Norte. La incógnita permanecerá mientras no se hagan más y mejores estudiosgeológicos.En una porción que se extiende desde Chiclayo hasta el Caribe, la tectónica de placasandina es similar a la del sur-occidente de Norte América. La evidencia sugiere que entrelas placas de norte y sur américa se intruyó la compleja placa del Caribe que es oceánicay se mueve en dirección principalmente este (Fig.9).Resulta que los Andes del norte tienen más similitud geológica con la placa tectónicaCaribe que con los Andes Centrales, los cuales son muy diferentes (edades distintas yterreno oceánico versus continental). Por lo tanto, hacer una extrapolación para suponerla existencia de depósitos minerales en una región porque hay en la otra no tiene sustentocientífico. A pesar de ello, la existencia de un supuesto potencial minero en el Ecuador sebasa en parte en este tipo de extrapolación.Fig.9. La placa Caribe, cuya forma se asemeja a una ballena se intruye entre la placas de norte y suramérica formando con ellas márgenes tectónicos complejos._____________________________________________________Contexto geológico regional
  14. 14. El Ecuador está compuesto por tres regiones que reflejan diferentes provinciasgeológicas: Oriente, Sierra y Costa. El Oriente está constituido por una gruesa capa desedimentos cretácicos (es decir que tienen aproximadamente 60 millones de años-) y másjóvenes que descansan sobre el cratón amazónico. Por su parte, la Sierra comprende doscordilleras andinas, la Real y la Occidental, subparalelas y separadas por e1 grabencentral (el hundimiento que forma el Callejón Interandino).La Cordillera Real está dominada por rocas metamórficas (es decir esto es, rocasformadas en profundidad en condiciones de alta temperatura y presión) de edadprincipalmente cretácica cubiertas por rocas volcánicas más jóvenes; es un arcovolcánico continental.La Cordillera Occidental es más joven, está formada por rocas volcánicas y sedimentosoceánicos que constituyen terrenos oceánicos acrecionados cubiertos por rocasvolcánicas. El Graben interandino es una estructura extensional bordeada por fallasactivas. La Costa está conformada por una serie de cuencas subyacidas por la cortezaoceánica básica. Sus características corresponden a un fragmento de corteza oceánicalimitada al Este por una sutura ofiolítica (rocas oceánicas).Además, en el Ecuador afloran rocas metamórficas en las Provincias de El Oro y Lojaque presentan características morfológicas, tectónicas y genéticas distintivas. Tienenrumbo contrario al de los Andes y se agrupan en formaciones de diferentescaracterísticas y orígenes. Entre ellas hay rocas metamórficas de alta presión raras en losAndes pero comunes en los bordes de la Placa Caribe. Son rocas distintivas que noafloran en otras regiones del país.Se hace necesario postular la existencia de un complejo sistema de colisión entre placasque abarca un considerable rango de edades para explicar la presencia de unidades yedades radiométricas muy distintas en la Cordillera y en la Costa.Las principales características geológicas son: un giro pronunciado (~70°) en la Costa,un choque perpendicular a la Cordillera en la Provincia de El Oro, rocas oceánicas en laCosta y Cordillera Occidental, rocas esencialmente continentales en la Cordillera Real.Geológicamente, la Costa constituye un ambiente joven con una evolución que abarcaaproximadamente 90 millones de años. La distribución entre terrenos oceánicos ycontinentales se observa en la figura 10.Fig.10. Esquema de la geología del Ecuador que muestra la corteza oceánica que subyacela Cordillera Occidental y Costa (en verde) en contraste con la corteza continental de laCordillera Real y la región Oriental (en amarillo).Estudios geoquímicosEn el marco del proyecto PRODEMINCA (1995-1999) se realizó un estudio geoquímico
  15. 15. comprehensivo de la Cordillera Occidental que comprendió la recolección de más de15.000 muestras de sedimentos fluviales. Las muestras fueron analizadas para 36elementos químicos, incluyendo metales y metaloides de importancia para fineseconómicos y ambientales. Se elaboró una base de datos geoquímicos conforme aestándares internacionales.PRODEMINCA buscaba proporcionar una nueva visión de la distribución de localidadescon perspectivas mineras en toda la cordillera y definir áreas en las que no se deberíaconsiderar la explotación de minerales en un proceso de planificación de uso de la tierra.El segundo objetivo puede obtenerse de la base de datos elaborada cuando se haga unaplanificación territorial. En cuanto a las perspectivas mineras, los resultados no fueronlos esperados, no se encontraron indicios importantes de mineralización obvios aunquese definieron tipos de posibles yacimientos, se comprobaron sitios conocidos y sesugirieron otros 12 más como prioritarios para prospección con indicios de oro, plata,cobre y molibdeno. Es decir, se sugirieron sitios para buscar posible mineralizaciónaunque las perspectivas basadas en los estudios geoquímicos realizados no fueron muyhalagadoras. La base de datos que se elaboró en el marco del proyecto PRODEMINCAse difundió en forma impresa y digital.Los sitios identificados por el proyecto se prospectaron posteriormente por variasempresas, aparentemente sin resultados positivos para mineralización. En el Ecuador, laCordillera Occidental constituye por lo menos el 40% del terreno prospectivo deminerales del país. Sin embargo, la mineralización probablemente ocupa un porcentajeextremadamente pequeño de este territorio.ConclusionesEl conocimiento geológico regional es ineludible para cualquier plan de desarrollo de laminería que debe hacerse, sin excepción, dentro de un contexto de opciones alternativaspara el uso de la tierra, las actividades en curso y las características socio-económicas yambientales de cada localidad.Ese conocimiento que debe ser obtenido por las agencias estatales es muy pobre en elEcuador. Mientras se lo construya, la posible riqueza minera es una apuesta que, acordeal conocimiento y las interpretaciones actuales, es poco probable, sobretodo en la mayorparte del país que está en los Andes del Norte.Los principales “megaproyectos” mineros actuales están situados en el sureste del país,en el borde entre los Andes Centrales y del Norte. La presencia de estos yacimientos nosignifica que el Ecuador vaya a convertirse en una potencia minera, aun si llegan aexplotarse, debido a los costos ambientales y socio-económicos que conllevan por lasituación de extrema biodiversidad de los sitios en que se encuentran.Una verdadera planificación para el uso sostenible de los recursos naturales requiere que
  16. 16. todo el país sea estudiado geológicamente. La composición del segmento de cortezaterrestre que corresponde al territorio ecuatoriano es importante, no solo para laevaluación de los recursos mineros, sino también para la agricultura, la silvicultura, laplanificación del uso del territorio, el análisis de los riesgos ambientales y laconservación ambiental.Los minerales son solamente un componente de la diversa base de recursos naturales delEcuador. En desarrollo sostenible, las ocurrencias minerales potencialmente explotablesdeben ser escudriñadas siempre dentro del contexto de otras opciones, actuales oposibles, de uso de la tierra. Los conflictos deben identificarse y facilitarse el análisis decostos y beneficios; para ello, conviene conocer los recursos y potencialidades de todo elterritorio ecuatoriano.El análisis formal de costo beneficio para la extracción mineral en las áreas de losmegaproyectos es imposible debido a la escasez de datos cuantitativos para muchasvariables no solo económicas sino fundamentalmente sociales y ambientales.Coordinación de la serie Los perversos versos de la minería: Carlos Zorrilla, William Sacher, Alberto AcostaResponsabilidad de los textos: cada autor o autora

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