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Please touch the artwork as much as you like : an extensive summary ...

Please touch the artwork as much as you like : an extensive summary

A sensory exhibition is actually very simple because - like all good art - these exhibitions contain different layers and possible interpretations. It is an exhibition for children, an exhibition for adults AND a collective experience for children and their adults.

Marianne Ager works at Brandts in Odense Denmark and produces/coordinates their annual sensory exhibition for children. She is also an art guide and she writes for the art magazine KATALOG.
Originally an old textile factory, Brandts an institution which presents both contemporary art, fine art photography and (since July 1st) classic art.



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  • Please touch the artwork as much as you like : an extensive summary Background / short introduction: Originally an old textile factory, Brandts an institution which presents both contemporary art, fine art photography and (since July 1st) classic art. The whole Brandts area is an art and design­rich neighborhood in the middle of Odense, DKs 3rd largest city. Kunsthallen Brandts was established in 1987 and the first sensory exhibition opened in 1989. In other words ­ an annual exhibition for children has been a steady part of Brandts´ exhibition programme almost from the very beginning. The idea about art exhibitions for children was introduced in Kunsthallen by director Karsten Orth. Before Karsten Orth came to Kunsthallen he had been inspector at Nordjyllands Kunstmuseum. His director, Else Bülow was a woman of many progressive ideas ­ one of them was to make exhibitions especially aimed at children. They were called “børnemuseer” (children´s museums). These exhibitions were created by artists in cooperation with the staff at the museum. The children´s museum at Nordjyllands Kunstmuseum was the first of its kind in Denmark when it opened in 1981. The sensory exhibition at Brandts was a success from the very beginning. The first exhibition welcomed 30.000 guests. The huge number of guests sometimes turned the exhibition into a very, very noisy and chaotic place. This was solved by introducing a booking system which ensured­ and still ensures­ that both school classes and families get a good experience ­ and breathing space. Over the years, the sensory exhibitions created at Brandts have been sold to other institutions in Denmark but also abroad. Twice to Kulturhuset in Stockholm (Brandtstrup Klædeby and Drømmerskibet) and in Norway we have cooperated with institutions in Stavanger and Hamar. In recent years we have exported our sensory exhibitions to Sanselåven in Vestfossen  Norway (http://www.sanselaven.no/)  and cooperating with them has been a tremendously positive experience. Sanselåven put a lot of work into promoting the exhibition and in getting attention from art magazines, the press and the public. Art for children? From the start the concept of the sensory exhibition has been characterised by being: ­ an experience both for your senses and your body but not a playground in the traditional sense. The sensory exhibition should be seen as a playful  introduction to the world of visual art which again is an introduction to abstract, critical thinking. Children who meet art grow up to become
  • open­minded adults who are good at understanding society and at analysing and filtering the never­ending stream of visual input that they confront everywhere. We see this exhibition as an ongoing investment in the future. ­an integrated part of  Brandts. It is always located in one of our exhibition halls­like all other shows at Brandts. In that way we signal that we do NOT regard the sensory exhibition as an isolated children´s zone..... This also means that the sensory exhibition is not a place where adults park their children while while they go and see the other exhibitions. ­an exhibition which is of just as high a quality as the rest of the exhibitions at Brandts, created by artists who are so talented at what they do, that they could also be part of the “normal” exhibition programme. ­an annual exhibition which opens around the same time every year (in January)­In that way it becomes a tradition and the children who visit us know that during the winter and spring months its “sensory exhibition time”. The philosophy behind the sensory exhibition is actually very simple. We believe that good art for children is good art for everybody. Just as good films, theatre plays and books for children often appeal to adults as well. When children enter the exhibition they become part of a universe that invites them to use all their senses and their imagination to discover the stories which are being communicated through objects, sounds, smells etc.. They interact, they participate, they explore. On an adult level you can do exactly the same because ­ like all good art ­ these exhibitions contain different layers and possible interpretations. It is an exhibition for children, an exhibition for adults AND a collective experience for children and their adults. Looking for the artist On a practical level, creating an annual children´s exhibition requires team work and careful planning, and it is in fact a never ending process­when the exhibition opens in January we are already looking for next year´s sensory artist. When Karsten Orth was director, Kunsthallen went out and picked out artists which they found interesting and believed could create a good exhibition for children. However, in 2007, Karsten Orth left Brandts to become director of The National Gallery of Denmark in Copenhagen and his successor, Lars Grambye, decided that it was time to look for artists in a new way by advertising for one on our homepage and on Facebook. This is also a unique feature of the sensory exhibition. It is the only exhibition in Brandts that
  • artists  can “apply for”. In all other cases the artists featured  are “headhunted”  to exhibit by our director and inspectors/curators. Every year in February or March a panel gathers for a meeting to take a look at all the applications which we receive. The panel usually consists of our director, two curators, the two managers of our technical service department, our art educator and myself. This way of recruiting an artist for the sensory exhibition has been quite an eye­opener for us, because basically everybody can apply and we often receive applications from people whom we would otherwise never have thought about because they come from creative circles that are different from our own. Especially people from the world of theatre ­ scenographers ­ have surprised us in a good way and for 5 out of the last 7 exhibition have been created by scenographers. They are extremely innovative, very hands­on and very, very good story tellers. Working with scenographers have been a breath of fresh air for us and the collaboration between “contemporary art people” and “theatre people” have resulted in a number of exhibitions that have been of very high quality and extremely popular with the children. A curious fact: Most of the applicants are women and we almost always end up choosing female artists. It could be interesting to do some research on why so few men apply on their own. I also think that it would be very nice if we somehow created a balance between male and female sensory artists. A lot of requirements have to be met when we look at sensory exhibition candidates and that is why so many different people are involved in this first phase. The managers from our technical service department  look at the proposals from a hands­on technical point of view (“is this a realistic project?”). The art educator evaluates the exhibition proposals from an educational point of view. The director and the curators give their opinion about the artistic quality of the proposals. And I am placed somewhere in the middle of all this as I am a combination of coordinator, curator, mediator and reality­checker all the way through the process. When we have discussed and picked out the most interesting applicants, we get to round two ­ the job interview. In this part of the process, the panel is usually reduced to the two technicians and myself. Throughout the year, the meetings with the managers from the technical service department , the artist(s) and myself escalate, because what we start out with is just an idea and everything has to be constructed from scratch. A lot of details are often altered or dropped during this process. Is this financially possible? How do we construct this or that so that it is safe?  Will this work with 40 children in it etc., etc.? And because we talk a lot new ideas also pop up. The fact that the artists have to apply for the project somehow creates a very democratic atmosphere in this team. We are really “in this”  together ­ which also results in extremely dynamic teamwork. Getting ready for the invasion
  • One of the important details of my job is to make sure that different staff groups at Brandts are informed all the way through the process. This matters because when thousands of children come by to visit us over a period of 4 months a lot of things happen!  And the people who work at Brandts need to be prepared for this. Children are noisy, they make a mess of our toilets, they leave smelly, half­eaten sandwiches in the strangest places. They lose things like mittens and boots and toys and hats. We have to make dealing with all of this become part of  the everyday routine of Brandts and make the sensory exhibition and its many guests coexist with the other exhibitions and activities of the house. The people in the ticket sale have to know what the concept of the exhibition is ­ and they need to know how to handle the booking system. Even though we have an electronic booking system to regulate the number of visitors, it can sometimes still be an overwhelming experience for the  exhibition guards to keep an eye on everything and everybody with perhaps 40 children inside the exhibition and 40 or 50 eager children waiting outside. Apart from technical instructions, the guards have to be informed about what next years exhibition requires from them. The sensory exhibition gives them opportunity to take on more involving roles than they usually have. Acting host to hundreds of children is a demanding task and our guards are not specifically trained to handle dozens of eager children, so it is my experience that it means a lot to the guards that they are well informed about the exhibition and what it requires of them. Taking care of the sensory exhibition and its guests 6 days a week can be quite a stressful task and I always recommend that they do not spend a whole working day in the sensory exhibition, but take shifts because it is an exhausting exhibition with a high activity level. It is also important to acknowledge that some guards are just better with children than others and the most logical thing therefore is to let the guards who enjoy interacting with children have more frequent shifts in the sensory exhibition. Our sensory exhibition is open for more than 4 months, and I find it important that the employees who meet the thousands of children in this period feel well prepared and think that they have a wonderful job during this time no matter whether they love kids or prefer children in small groups and small doses. When you buy a ticket for the sensory exhibition you automatically also have access to our other exhibitions because, as I mentioned earlier, the exhibition is an integrated part of Brandts. Most of the schools and day care centres who visit us come only to see the sensory exhibition, but a lot of families like to explore the “grown up exhibitions” as well. This also requires that the front staff inform our guests (in a polite way) that the other exhibitions contains artwork that you should not touch. For small children different rules in different parts of Brandts can seem a bit confusing but our experience is that when they get the information that they need and are accompanied by responsible adults, they understand and also have a great time in the adult exhibitions. The cleaning staff also play an important role in making the sensory exhibition a good experience both for the guests and the house as a whole. They need to be informed thoroughly beforehand so that they can make a plan and incorporate the sensory exhibition into their routines. As
  • mentioned earlier­ children in big numbers create a lot of mess and it requires a huge extra effort from the cleaning staff to keep the whole house nice and tidy in this period. In short: information and communication on all levels, both with the people in the house and our guests,  is of great importance. When you take time out to inform the different groups properly they know that you acknowledge and appreciate their field of work and of course this influences the working atmosphere in a positive way.Having a sensory exhibition creates lots of extra work, but it is also an extremely enriching. The sensory exhibition and art education: high vs low tech At Brandts we have always believed in the importance of art education. Our educational department is a busy place and every week several school classes ­ both children and young people ­ participate in different workshops focusing on current exhibitions at Brandts. Our art educator always plans special sensory exhibition workshops for school classes and kindergartens which are very popular:  some teachers even call us to book a workshop before they know what the theme for next year´s exhibition is going to be. During the winter holiday we also hold an open sensory exhibition workshop for families. Our educational department contains everything from paint, canvases, clay and crayons to state of the art high tech devices like macs and ipads. Our art educator implements both modern technology and more traditional methods when she runs sensory exhibition workshops. The sensory exhibition as part of the outreach programme at Brandts Like in many other countries, there has been a lot of focus in Denmark on how to get more young people to visit museums and art halls during the last decade. In 2010 a national survey was conducted in order to find out who use institutions like ours. The result was not surprising: the average museum or exhibition guests are middle aged, middle class women. Although we exhibit young contemporary art, this is clearly also the average guest in Brandts. Except for the period when we show the sensory exhibition which is clearly a platform where we reach out to both children and families. The challenge is to hold on to the children when they grow up. We would like the sensory exhibition to be an exhibition which invites them into the world of visual art in a way which makes them want to come back not just when they get children of their own but on a regular basis. At the educational department  at Brandts, ongoing research is being made focusing on how to get hold of young people and show them that we have an institution which is worth visiting ­ on a voluntary basis. Getting young people to come is hard work. It requires a lot of involvement and openness on all levels at Brandts. But we are in the middle of a process that works. Our events and initiatives do attract a large and growing number of young people ­ especially from the large student community in Odense  and a lot of them do come back again and again.
  • If you are interested in the details of our youth strategy, our report on this topic (in Danish)  can be downloaded here : http://www.kulturarv.dk/fileadmin/user_upload/kulturarv/museer/dokumenter/_rapport_Brandts_u ngestrategi.pdf As part of our youth strategy we decided to establish a Brandts Collective last year ­ a kind of art club for young people between 15 and 25. This initiative was inspired by the  Tate Collective in London. The Collective is mainly user driven. The young people create and run their own events inspired by the exhibitions at Brandts. Of course they get support and advice from us, but they are very good at planning things themselves and of turning their ideas into reality. Brandts Collective is slowly growing thanks to networking carried out by the members themselves. They do their own guided tours of our exhibitions and made several events in connection with our Thursday Lounge Evenings. The Collective have been interested in the sensory exhibition from the very beginning and to include it in their activities when possible is an absolutely natural thing for them to do. By doing that they prove that this IS an exhibition which has a lot to offer to everybody and a lot of adults could learn something from the Collective members when it comes to embracing the sensory exhibition. Because even though our philosophy is that the exhibition concept is for everybody, the fact is that some teachers and some parents consider this to be an exhibition where they can take a time out from the children without getting involved themselves. That is a great pity. Partly because it indicates that they think that this is for children only, partly because it indicates a lack of interest. Maybe they are too stressed out and tired. Maybe they have become too grown up and conscious of themselves. At the moment, Brandts is undergoing major changes. On July 1st 2013 Kunsthallen Brandts officially merged with Museum of Fine art Photography and The Funen art Museum. Almost everything is being re­thought and new exhibition ideas are being developed. In our programme only one exhibition has been left untouched: the sensory exhibition. This indicates just how important this exhibition is for Brandts! I think that the on­going development of the sensory exhibition concept is dependent on two important factors: We have to  keep insisting on the importance of involvement from adults and as an art institution we have to keep on giving this kind of exhibition a high priority ­  financially and artistically. The sensory exhibition is a tradition ­ which is good­ but should never become a static concept that is taken for granted. This exhibition contains a lot of unique qualities that have to be nurtured and developed in the future and I do believe that the new Brandts is the perfect setting for this. For more information regarding the sensory exhibition please contact Exhibition Producer Marianne Ager: marianne.ager@brandts.dk
  • For more information about Brandts in general: www.brandts.dk