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Sus restos demostraron que estos homínidos medían más de un metro de estatura y que suscaderas, piernas y pies se aparecía...
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Evolución del ser humano

  1. 1. • LA EVOLUCION DEL SER HUMANOLOS PRIMATESPara los el punto de inicio de la historia de la humanidad empezó con la aparición de losprimates, hace unos 65 millones de años. Los primeros de ellos eran unos pequeños seres queempezaron a vivir en los árboles en lugar de permanecer en el suelo, como la mayoría de losmamíferos. Entre las especies que pertenecen a los primates están, además del ser humano, lossimios, monos y musarañas. Durante su desarrollo evolutivo, estos primates se hicieron deciertos rasgos especiales: buena visión, manos con las que se pueden sujetar firmemente objetosy un cerebro relativamente grande.Por pertenecer a la misma familia, las diferentes especies de primates, en especial monos ysimios, guardan similitud con el ser humano. Según algunos estudiosos, el último ancestrocomún entre el ser humano y el chimpancé, nuestro primo más cercano, existió hace 6 ó 7millones de años. Después de esta separación apareció el primer , el llamado Australopitecos,que posteriormente dio lugar al Homo habilis, el primer espécimen del género Homo, al quepertenecemos los seres humanos modernos.Los cambios en la biología de los primates que desembocaron en los primeros homínidos sedieron en África: en el Este y en el Sur. El cañón de Olduvai, en Tanzania, el noreste de África,es uno de los lugares donde se han encontrado los fósiles más antiguos que aportan datos sobre lahistoria evolutiva del ser humano.HOMÍNIDOSLos límites que señalen el comienzo y el final de los distintos homínidos no son exactos, secalcula que aparecieron hace 4.5 millones de años y se extinguieron hace unos 2 millones deaños. Durante mucho tiempo debieron coexistir diferentes tipos, y el final de una especie seentremezcló con las generaciones de otra en el transcurso de miles de años.Los científicos distinguen entre varias especies de homínidos. Todos ellos comparten algunascaracterísticas básicas:Pueden mantenerse erguidos y caminar en dos piesTienen un cerebro relativamente grande en relación con el de los monosSu mano tiene un dedo pulgar desarrollado que les permite manipular objetos.AUSTRALOPITECOSEl Australopitecos es el homínido más antiguo que se conoce. Australopitecos quiere decir"simio sudafricano" y se estima su antigüedad hasta en 4 millones de años.En 1925, el paleontólogo Raymond Dart descubrió el cráneo de un Australopitecos en Taung, alsur de África. El descubrimiento de este fósil, ancestro del ser humano e íntimamenterelacionado con el mono, provocó polémica porque se encontró en África y hasta entonces sehabía fundado el origen del ser humano en Europa. En lugares cercanos a este descubrimiento seencontraron otras especies de Australopitecos (afarensis, africanus, robustus, boisei), queconfirmaron el origen del hombre en África.
  2. 2. Sus restos demostraron que estos homínidos medían más de un metro de estatura y que suscaderas, piernas y pies se aparecían más a los de los seres humanos que a los de los simios. Elcerebro se asemejaba al de estos animales y tenía un tamaño similar al del gorila. La mandíbulaera grande y el mentón hundido. Caminaban erguidos y podían correr, a diferencia de los simios.Sus largos brazos acababan en manos propiamente dichas, con las yemas de los dedos planas,como las de los seres humanos. Se cree que estos seres eran carnívoros, pues a su alrededor sehan encontrado huesos y cráneos que habían sido machacados para extraer el tuétano y los sesos.Quizá la especie más famosa de Australopitecos es la Australopitecos afarensis, gracias aldescubrimiento, en 1974 en Hadar, Etiopía, de los restos de , una joven mujer de la que seencontraron 52 huesos de un esqueleto semicompleto, con una edad aproximada de 3.2 millonesde años. Esta especie trepaba árboles pero también podía caminar en dos pies. Durante muchotiempo se pensó en Lucy como la abuela de la humanidad. Sin embargo, esta especie pudohaberse extinguido sin que a partir de ella se continuaran las ramas de la evolución humana.El género HomoLa mayoría de los científicos aceptan que hay dos grandes grupos, o géneros, de homínidos enlos últimos 4 millones de años. Uno de ellos es el género Homo, que apareció hace 2.5 millonesde años y que incluye por lo menos tres especies: Homo habilis, Homo erectus, Homo sapiens.Uno de los grandes misterios de los estudiosos de la prehistoria es cuándo, cómo y dónde elgénero Homo remplazó a los Australopitecos.Árbol genealógico que representa la posible evolución del hombre. Hace algún tiempo, eldiagrama hubiera sido una línea recta, pero en la actualidad los especialistas piensan que lasituación fue más compleja.HOMO HABILIS Y HOMO ERECTUSEn zonas del este de África se encontraron restos de otros homínidos que existieron al mismotiempo que los Australopitecos, lo que viene a demostrar que esta especie de homínidos no era laúnica sobre la Tierra hace dos o tres millones de años. Como los homínidos que se encontraronparecen mucho más "hombres", se les ha puesto el nombre de Homo. La primera especie delgénero Homo apareció hace 2.5 millones de años y se dispersó gradualmente por África, Europay Asia.En sus primeras manifestaciones se le conoce como Homo habilis, y tenía una capacidadcraneana de 680 cm3 y su altura alcanzaba el metro y 55 cm. Era robusto, ágil, caminaba erguidoy tenía desarrollada la capacidad prensil de sus manos. Sabía usar el fuego, pero no producirlo, yse protegía en cuevas. Vivía de recolectar semillas, raíces, frutos y ocasionalmente comía carne.La especie que se desarrolló posteriormente a esta se denomina Homo erectus, hace 1.5 millonesde años. La diferencia fundamental del Homo erectus y los homínidos que lo antecedieron radicaen el tamaño, sobre todo del cerebro. Su cuerpo es la culminación de la evolución biológica delos homínidos: era más alto, más delgado, capaz de moverse rápidamente en dos pies, tenía elpulgar más separado de la mano y su capacidad craneana llegó a ser de 1250 cm3. Tambiénfabricó herramientas, como el hacha de mano de piedra, y aprendió a conservar el fuego, aunqueno podía generarlo. Los científicos creen que esta especie se propagó hacia el Norte, por Europa(hasta Francia) y Asia, durante 4 000 años. Esta especie duró diez veces más tiempo de la quelleva sobre la tierra el ser humano moderno. Entre los Homo erectus que se han encontradorestos están el "Hombre de Java" (700 mil años) y el "Hombre de Pekín" (400 mil años).
  3. 3. HOMO SAPIENS NEANDERTALESUna o más subespecies del Homo erectus evolucionaron hasta llegar al Homo sapiens, un nuevotipo físico. Los restos más antiguos del Homo sapiens tienen una edad entre 250 mil y 50 milaños. En sentido estricto se le denomina Homo sapiens neandertales: el hombre de Neanderthal.Recibe este nombre por el lugar dónde se encontró el primer cráneo que demostraba la existenciade su especie, en el valle de Neander, en Alemania.Los hombres de Neanderthal tenían el cerebro de mayor tamaño y el cráneo distinto que delHomo erectus. Su mentón estaba hundido y su constitución era muy gruesa. Esta especie seencontró desde Europa occidental y Marruecos hasta China, pasando por Irak e Irán.Los neandertales estaban más capacitados y eran mentalmente más avanzados que ningún otroser que hubiera habitado en la Tierra anteriormente. Esta especie humana vivió la últimaglaciación y se adaptó a ella construyendo hogares excavados en el suelo o en cavernas ymanteniendo hogueras encendidas dentro de ellos. Los neandertales que vivían en las zonas delnorte de Europa fueron cazadores y se especializaron en atrapar a los grandes mamíferos árticos:el mamut y el rinoceronte lanudo, cuyos restos llevaban arrastrando hasta la entrada de suscuevas, en donde los cortaban en pedazos.Los hombres de Neanderthal se cubrían con pieles y disponían de mejores útiles de piedra quesus antepasados. Además realizaban una actividad novedosa: enterraban a sus muertos con granesmero (p. e. en Asia se encontró un niño de Neanderthal enterrado entre un círculo de cuernosde animales). Los muertos no sólo eran enterrados cuidadosamente, sino que también el muertoera provisto de utensilios y comida.Es posible que los enterramientos y los vestigios de rituales en los que aparecen animales señalenlos inicios de la religión. Tal vez creían ya en una especie de continuación de la vida después dela muerte.El hombre de Neanderthal desapareció bruscamente, su lugar fue ocupado por los hombresmodernos, hace unos 35 mil años.HOMO SAPIENS SAPIENSDespués del Neanderthal vino el Homo sapiens sapiens, que es la especie a la cual pertenecemoslos seres humanos modernos. Se han encontrado restos de los primeros miembros de esta ramaen el Cercano Oriente y los Balcanes, fechados entre el 50 mil y el 40 mil antes de Nuestra Era.Quizá avanzaron hacia el norte y occidente a medida que retrocedía el hielo. Estos sereshumanos también cruzaron el estrecho de Bering, penetrando así en el continente americano yllegaron a Australia hace unos 25 mil años.Los Homo sapiens sapiens se extendieron por la Tierra más que ninguno de los primatesanteriores. Un grupo prehistórico de esta especie fueron los hombres de Cromañón (32 mil años),llamados así por la cueva cercana a la aldea de Les Eyzies, Francia, donde fueron hallados susrestos óseos. Los cromañones vivieron la última glaciación y aunque su cerebro no era mayorque el del hombre de Neanderthal, le dieron nuevos usos pues, entre otras cosas, hicieron ymejoraron muchos instrumentos y armas. Los cromañones son también los artistas más antiguos.El hombre actual no difiere básicamente ni en capacidad cerebral, ni en postura, ni en otrosrasgos físicos, del modelo que la evolución había logrado en el hombre de Cromañón.Para los biólogos, todos los seres humanos formamos parte de la misma especie (Homo sapiens
  4. 4. sapiens) aunque hay distintas razas. Las líneas generales de distribución racial se iniciaron en laPrehistoria. Desde el punto de vista físico se pueden reconocer por lo menos cuatro categoríasraciales fundamentales: negroide, caucasoide, mongoloide, australoide.Lo que dio al hombre moderno su control sobre la Tierra no fue su físico, sino su capacidad deaprovechar y transmitir a sus descendientes la información cultural por medio de su inteligencia.¿Nuestro ancestro más antiguo? El Kenyanthropus platyopsEn 1999, la pareja de palentólogos Meave y Richard Leakey encontraron, a orillas del lagoTurkana, en Kenya, África, un cráneo con una edad aproximada de 3,5 millones de años. Estehallazgo abrió nuevos caminos en la búsqueda del ancestro más antiguo del ser humanomoderno. Por más de veinte años se había reconocido que Lucy, de la especie Australopithecusafarensis, con 3,2 millones de años, era la "abuela" de la humanidad. Ahora se piensa en laposibilidad de que los restos del homínido (pre-humano) encontrado en Kenya puedan ser los delprimer antepasado prehistórico del hombre moderno.Actualmente se sabe que es errónea la idea de que nuestra especie tuvo una sola línea evolutiva(Homo habilis - Homo erectus - Homo sapiens) que llevó directamente al ser humano moderno(Homo sapiens sapiens). El orígen del árbol genealógico de la humanidad, como el de otrosmamíferos, tiene ramas evolutivas que no florecieron. Es decir, después que los linajes dehumanos y simios se separaron definitivamente - hace 5 ó 6 millones de años-, hubo una serie dehomínidos cuyas especies no sobrevivieron al paso de los siglos.Entonces, hace 3,5 millones de años existía más de una especie de homínidos y elKenyanthropus platyops coexistía con la especie de Lucy. Hay diferencias entre los dos: elkenyano tenía la cara chata, capacidad craneana reducida y dientes más pequeños que nuestrasupuesta "abuela". Esto significa que cada especie debió vivir de manera distinta: diferente dieta,manera de moverse e inteligencia.¿Qué sigue ahora? tiene que estudiarse la posibilidad de que el Kenydanthropus platyops hayaevolucionado hacia el Homo sapiens sapiens, o bien si este nuevo hallazgo es uno más de loshomínidos que se extinguieron en la prehistoria de la humanidad.METODOS PARA SABER LA EDAD DE LAS PIEDRASMétodos RadimétricosLos métodos radimétricos de datación geológica se basan en la desintegración radiactiva de unisótopo inestable. Por esta propiedad, el isótopo inestable denominado padre, luego de un ciertoperíodo de tiempo se transforma en otro llamado hijo, que puede ser estable o inestable. Si sedeterminan las concentraciones de esos dos isótopos, padre e hijo, en la muestra en estudio y seconoce el valor de la constante de desintegración del isótopo original, se puede calcular el tiempotranscurrido desde la formación de esa muestra (edad) hasta el presente.Actualmente se utilizan en INGEIS los métodos radimétricos de datación geológica: potasio-argón, rubidio-estroncio y carbono-14.
  5. 5. Método Potasio-ArgónEl primero de los métodos citados, se basa en la desintegración radiactiva del isótopo del potasio,40K, que da como producto final el isótopo del argón, 40Ar. Al ser el potasio un elementocomún presente en muchas de las rocas de la corteza terrestre y dada la constante dedesintegración de su isótopo radiactivo, este reloj isotópico permite medir edades desde casi100.000 años (0.1 Ma) a más de 4.500 millones de años, que es la edad aceptada al presente parala formación de nuestro planetaLa posibilidad de datar un amplio espectro de tipos de rocas, con diversidad de composiciónquímica y su amplio rango de aplicación, hacen de este método una herramienta de alto valorpara ubicar en el tiempo las diferentes unidades geológicas de un área, en especial si se lo ayudacon un buen control geológico y petrológico.Debido a la probable pérdida de argón por difusión gaseosa desde el momento de cristalizaciónde la roca, por procesos geológicos posteriores, las edades obtenidas por este método seconsideran como "edad mínima", aunque en gran número de los casos el resultado obtenidocorresponde a la de extrusión o de emplazamiento (rocas volcánicas). En otros casos, puedecorresponder a la de episodios tectotérmicos o de diagénesis.MÉTODOS PARA SABER LA EDAD DE LOS FOSILESMétodo Carbono-14La determinación de edades radimétricas por el método de carbono-14 o radiocarbono, es laprincipal metodología existente para la datación de materiales orgánicos portadores de carbono,cuya antigüedad esté comprendida entre casi el presente y 40.000-50.000 años atrás.Se basa en la existencia natural del isótopo radiactivo del carbono, 14C, que es producido en laalta atmósfera continuamente y que al oxidarse rápidamente en CO2, ingresa en el circuitofotosintético de las plantas, transmitiéndose a través de las cadenas tróficas a los otrosorganismos, siendo además incorporado en la hidrosfera.De esa manera en todos los seres vivos y durante su vida, existe una cierta proporción de esteisótopo; en forma general puede decirse que la cantidad de carbono-14 que existe en la materiaorgánica es proporcional a la concentración de carbono total. Cuando el organismo muere, eseequilibrio secular existente entre él y el flujo de carbono-14 de la atmósfera se interrumpe.Por lo tanto, gradualmente y de acuerdo al período de semidesintegración del 14C (5.730 años),la concentración de ese isótopo disminuirá debido al decaimiento radiactivo. Si se mide lacantidad de carbono-14 remanente en la muestra en estudio, se puede determinar el tiempotranscurrido desde la muerte de ese organismo hasta el presente.El rango de edad en que puede ser utilizado, según las técnicas en uso, oscila entre pocos años y100.000 años. En INGEIS el rango se halla entre 200-250 y 40.000 años.

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