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PRIMERA PARTE                               Principios y Características de los Suelos Sostenibles                        ...
Arena gruesa                                                                                               Bacterias Tabla...
La increible diversidad de vida en el suelo. Dibujo por James Nardi, UIUC.                           La Importancia de los...
Para Cada Vertebrado Como Este                                                   Para Cada Vertebrado Como Este           ...
Tabla 2. Análisis de nutrientes                                                                                selectos en...
Es beneficioso dejar lo más posible de resid-      seca el suelo y aumenta el pH temporalmenteuos en la superficie a lo larg...
Bacterias                                         el proceso de descomposición. Algunos hon-                        Las ba...
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Los organismos que no están directamente                       involucrados en descomponer desechos de                    ...
alta calidad. Es claro que el manejo de la Tabla 4. Peso de organismos del suelo en las 7 pulgadas superiores de          ...
Labranza del Suelo y                               dos como “glomalin” por el grupo de hon-                               ...
Suelo erosionado. Fotos: USDA NRCS,                                                                    http://photogallery...
• Uso de anhidro de amoníaco, el cual                                                                                     ...
devuelve nutrientes al suelo, los que se cap-tan casi inmediatamente por el rápido creci-miento de las plantas.El labrado ...
suelo. Nótese la relación directa entre tipo de   campos, y los arrolla en la primavera con un                      labrad...
Estiércol y compost añaden materia orgánica al suelo. Fotos: USDA NRCS, http://photogallery.nrcs.usda.gov                 ...
carbono junto con el nitrógeno. Fuentes            y se consideran nutritivas tanto para huma-                       típic...
Otra manera de mirar estas dos teorías es quela saturación de bases no se preocupa mucho                                  ...
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  1. 1. ATTRA El Manejo Sostenible de Suelos ATTRA — El Servicio Nacional de Información de la Agricultura Sostenible • 1-800-411-3222 • www.attra.ncat.orgPor Preston Sullivan Esta publicación cubre las propiedades básicas del suelo y los pasos en el manejo hacia la fabricación yNCAT Especialista mantenimiento de suelos sanos. La primera sección trata de los principios básicos sobre suelos vivos y Agrícola cómo funcionan. En esta sección se encuentran respuestas al por qué son importantes los organismosInglés: © NCAT 2004 del suelo y la materia orgánica. La segunda sección cubre el manejo y los pasos para mejorar la calidadEspañol: © NCAT 2007 del suelo en su predio. La tercera sección cubre historias de agricultores que han tenido gran éxito en mejorar sus tierras. La publicación concluye con una gran sección de recursos y otra información. Contenido Parte I. Principios y Características de Suelos Sostenibles El Suelo Vivo: Textura y Estructura ......................................................... 2 La Importancia de los Organismos del Suelo ...................................... 4 Materia Orgánica, Humus y la Cadena Alimenticia del Suelo ..... 11 Labranza del Suelo y la Materia Orgánica .......................................... 12 Labranza, Materia Orgánica y Productividad de Plantas .............. 14 Enmiendas Fertilizantes y Suelos Biológicamente Activos ......... 18 Fertilizantes Convencionales ...................................................................20 La Capa Superior del Suelo – El Capital de su Granja ..................... 21 Sumario de la Primera Parte - ..................................................................24 Sumario de Principios de Manejo Sustentable del Suelo ............25 Parte II. Pasos en el Manejo para Mejorar la Calidad del Suelo 1. Evalúe la Salud y Actividad Biológica del Suelo en su Granja .26 2. Utilice Herramientas y Técnicas para Mejorar el Suelo ............28 Estiércol de Animales ........................................................................28 Compost ................................................................................................29 Cultivos de Cobertura y Abonos Verdes ....................................29 Humates .................................................................................................30 Labranza Reducida ............................................................................30 Disminuye el Uso de Nitrógeno Sintético .................................32 3. Continué Observando las Señales de Exito o Fracaso ...............32 Hay que proteger el suelo del viento y de la lluvia para evitar Parte III. Ejemplos de Triunfantes Mejoradores de Suelo .......33 la erosión. En esta foto se sembró soya en el residuo del cultivo Referencias .......................................................................................................34 anterior de trigo. Recursos de Información Adicional ......................................................36 Foto: USDA Natural Resources Conservation Service C ómo funciona el suelo en su condición natural del suelo se administra de manera nativa? ¿Cómo producen plantas y ani- sostenible. La confianza en agregados com-El Servicio Nacional de Infor- males los bosques y pastizales nativos en prados declina año con año mientras que elmación de la Agricultura Sos-tenible de ATTRA es adminis- la completa ausencia de labrado y fertilización? valor de la tierra y el potencial de generacióntrado por el Centro Nacional para Entendiendo los principios por los cuales fun- de ingresos aumenta.la Tecnología Apropiada (NCAT) cionan los suelos nativos puede ayudar a losy financiado por una subven- Algunas de las cosas en que gastamos puedención del Servicio de Negocios y agricultores a desarrollar y mantener suelos pro- ser realizadas por el proceso natural con pocoCooperativas Rurales del USDA. ductivos y con más ganancias tanto al presenteVisite el sitio Web de NCAT (en o sin ningún gasto. El buen manejo del sueloinglés: www.ncat.org/agri.html) como para las generaciones futuras.para más información produce cultivos y animales que son más salu-sobre nuestros proyec- El suelo, el medio ambiente, y la productiv- dables, menos susceptibles a enfermedades, ytos en la agriculturasostenible. ���� idad se benefician cuando la productividad más productivos.
  2. 2. PRIMERA PARTE Principios y Características de los Suelos Sostenibles están presentes. El cuarzo no contiene nutri- El Suelo Vivo: entes para las plantas, y la arena no puede Textura y Estructura sostener nutrientes—estos se lavan fácil- Los suelos están formados por cuatro com- mente con la lluvia. Las partículas de limo ponentes básicos: minerales, aire, agua y son mucho más pequeñas que las de arena, materia orgánica. En la mayoría de sue- pero tal como ésta, limo es casi todo deAlgunas de las cuarzo. La partícula más pequeña es la dePublicaciones de los, los minerales representan alrededor de 45% del volumen total, agua y aire cerca de arcilla. Las arcillas son partículas muy dife-ATTRA en Español rentes a las de arena o limo y la mayoría 25% cada uno, y materia orgánica entre 2% y 5%. La porción mineral consiste en tres de los tipos de arcilla contienen cantidadesLa Certificación para distintos tamaños de partículas clasificadas apreciables de nutrientes para las plantas. LaGranjas Orgánicas y elPrograma como arena, limo, y arcilla. La arena es la arcilla tiene una gran área de superficie enOrgánico Nacional partícula más grande que se puede consid- forma de plato resultado de cada partícula erar como suelo. individual. Los suelos arenosos son menosComo Prepararse para productivos que los de limo, mientras quela Inspección Orgánica La arena es por mayor parte el mineral los que contienen arcilla son los más produc-Los Escarabajos del cuarzo, aunque otros minerales también tivos y usan fertilizantes más efectivamente.Pepino: ManejoIntegrado de Plagas-MIP Orgánico Sostenibley BioracionalFresas: Producción Capaz de ser mantenido por un largo tiempo, sin interrupción,Orgánica debilitamiento, o pérdida de potencia o calidad.Guía de Campo Sobreel Manejo Integrado dePlagas Orgánico CD-ROM (disponibles ¿Cuáles son algunos de los elementos del buen suelo?solamente en CDo por el Internet): Cualquier agricultor le podrá decir que la buena tierra: 1. Los Insectos • se siente blanda y se desgrana fácilmenteBenéficos, Plagas yHábitat para los • desagua bien y se calienta fácilmente en la primaveraBenéficos • no endurece y hace costra después de plantar 2. El Manejode Enfermedades • absorbe las lluvias fuertes con poco escurrimiento de aguade Planta • almacena humedad para los períodos de sequía 3. El Manejode Malezas • tiene pocos terrones y nada de capa dura 4. El Manejo de • resiste la erosión y pérdida de nutrientesPlagas de Vertebrados • soporta una alta población de organismos de sueloEl Proceso de • tiene buen olor a tierraCertificación Orgánica • no requiere aumento de ingresos para lograr una rendición altaProducción Orgánicade Lechugas de • produce cultivos saludables, de alta calidad (1).Especialidad y Verduraspara Ensalada Todo este criterio indica un suelo que funciona con efectividad hoy y con- tinuará a producir cultivos en el futuro y a largo plazo. Estas características se pueden construir a través de optimas prácticas de manejo en los procesos encontrados en los suelos nativos.Página 2 ATTRA El Manejo Sostenible de Suelos
  3. 3. Arena gruesa Bacterias Tabla 1. Designaciones de textura de Arena fina suelo, de grueso a fino. Actinomicetos Designación de textura Textura gruesa Arena Arena muy fina Espora de hongo Arena margosa Marga arenosa Marga arenosa fina Limo Filamento de Marga hongo (hifa) Marga limosa Arcilla Limo Protozoo Marga de arcilla limosa Arcilla margosa Textura fina ArcillaLa textura del suelo se refiere a las por- 0.01 mmciones relativas de arena, limo y arcilla. Unsuelo franco, o marga, contiene estos tres Tamaño relativo de las partículas del suelo. Dibujo por James Nardi, UIUC.tipos de partículas en partes iguales aproxi-madamente. Una marga arenosa es una mez-cla que contiene una gran cantidad de arenay menos cantidad de arcilla, mientras queuna marga arcillosa contiene grandes canti-dades de arcilla y menos cantidad de arena.Estas y otras designaciones de texturas seencuentran en la lista de la Tabla 1.La estructura del suelo es distinta a su tex-tura. Estructura se refiere a como se aglom-eran o a la “reunión” de arena, limo y arcillaen terrones secundarios mayores. Si se toma unpuñado de tierra, es aparente la buena estruc-tura cuando se deshace fácilmente en la mano.Esta es una indicación de que las partículas dearena, limo y arcilla están reunidas en gránu-los o migajas grandes.Tanto la textura como la estructura determi-nan el espacio de poros para la circulaciónde aire y agua, resistencia a la erosión, sol-tura, facilidad para ararse y penetración delas raíces. Aunque la estructura está relacio-nada a los minerales en el suelo y no cambiacon las actividades agrícolas, la estructura sepuede mejorar o destruir fácilmente con laselección y duración de prácticas agrícolas. Las raices de árboles penetran a varias profundidades según los horizontes del suelo. Dibujo por James Nardi, UIUC.www.attra.ncat.org ATTRA Página 3
  4. 4. La increible diversidad de vida en el suelo. Dibujo por James Nardi, UIUC. La Importancia de los mas adelante, en el futuro deberá ser bal- anceado en nutrientes y de alto contenido de Organismos del Suelo humus con una gran diversidad de organis- Un acre de capa de suelo superior, fértil y mos de suelo. Producirá plantas saludables viva, contiene aproximadamente 900 libras con mínima presión de malezas, enferme- de lombrices, 2,400 libras de hongos, 1,500 dades e insectos. Para lograr esto, trabajare- libras de bacterias, 133 libras de protozoos, mos con los procesos naturales y las funcio- 890 libras de artrópodos y algas e incluso a nes optimas para sustentar nuestros terrenos veces pequeños mamíferos (Pimentel 1995). agrícolas. Por lo tanto, el suelo se debe mirar como una comunidad viviente más que como un Cuando se considera el paisaje natural uno se cuerpo inerte. pregunta cómo funcionan las praderas y los bosques nativos en la ausencia de labranza La materia orgánica del suelo también con- y fertilizantes. Estos suelos son labrados por tiene organismos muertos, materia vegetal, y los organismos del suelo, no por máquinas. otros materiales orgánicos en varias etapas de También se fertilizan, pero los fertilizantes se descomposición. Humus, la materia orgánica usan una y otra vez y nunca salen del sitio. oscura en los estados finales de descom- Los suelos nativos están cubiertos por una posición, es relativamente estable. Tanto la capa de deshechos de plantas o por plantas materia orgánica como el humus sirven de en crecimiento todo el año. reserva de nutrientes para plantas y proveen otros beneficios. Bajo la superficie de esta capa de deshechos, un rico complejo de organismos del suelo El tipo de suelo viviente saludable que se descompone los residuos y las raíces muer- requiere para soportar al hombre ahora y tas de las plantas, y luego suelta los nutri-Página 4 ATTRA El Manejo Sostenible de Suelos
  5. 5. Para Cada Vertebrado Como Este Para Cada Vertebrado Como Este Pájaro, Se Encuentran más o menos: Pájaro, Se Encuentran Más o Menos: 100 Caracoles y Babosas 100 Caracoles y Babosas 3,000 Lombrices 5,000 Insectos, Arañas, Myriapodos 10,000 Rotiferos y Tadigrados 50,000 Colembolas 100,000 Acaros 5,000,000 Nemátodos 10,000,000,000 Protozoos E n realidad, 10,000,000,000,000 la capa Bacterias y Actinomicetos superior del suelo, es la parte más diversa de la tierra. Niveles tróficos en la red alimenticia del suelo. Dibujo por James Nardi, UIUC.entes guardados lentamente a través del Lombrices de Tierratiempo. En realidad, la capa superior del Los túneles de las lombrices mejoran la fil-suelo, es la parte más diversa de la tierra. tración de agua y la aeración del suelo. Los(USDA 1998). Los organismos que viven campos que son “labrados” por los túneles deen el suelo sueltan minerales, convirtién- las lombrices pueden absorber agua en unadolos en formas usables por las plantas, y cantidad de 4 a 10 veces mas que la de losestos son entonces absorbidos por las plan- campos que no tienen estos túneles (Edwardstas que crecen en el sitio. Los organismos 1996). Esto reduce el escurrimiento de agua,reciclan nutrientes una y otra vez con la recarga la capa subterránea, y ayuda a guar-muerte y pudrición de cada nueva gener- dar más agua para períodos secos.ación de plantas. Los túneles verticales cavados por las lom-Hay gran diferencia de tipos de organismos brices llevan aire a la profundidad del suelo,que viven en o sobre la capa superior del estimulando el ciclo de nutrientes micro-suelo. Cada uno tiene un papel que jugar. biales a esas profundidades. Cuando lasEstos organismos trabajarán para el ben- lombrices están presentes en gran número,eficio del agricultor si sólo nos preocupa- el labrado proveído por sus túneles puedemos de que sobrevivan. Por consiguiente, reemplazar algo de la labranza cara hechanos podemos referir a estos como el ganado por máquina.del suelo. Mientras una gran variedad deorganismos contribuyen a la fertilidad de la Las lombrices comen el material vegetaltierra, las lombrices de tierra, artrópodos y muerto, o detrito vegetal, que se acumulavarios microorganismos merecen atención sobre el suelo y redistribuyen la materiaparticular. orgánica y los nutrientes a través de la capawww.attra.ncat.org ATTRA Página 5
  6. 6. Tabla 2. Análisis de nutrientes selectos en tierra negra comparados a los del suelo circundante. Nutriente Tierra negra Suelo Lbs/ac Lbs/ac Carbono 171,000 78,500 Nitrógeno 10,720 7,000 Fósforo 280 40 Potasio 900 140 El suelo tenía 4% de materia orgánica. De: (Graff 1971) Las lombrices también secretan un estimu- lante para el crecimiento de las plantas. Los reportados aumentos de crecimiento en plan- tas a continuación de la actividad de lom- brices pueden atribuirse parcialmente a estaC ompuestos sustancia, no sólo al mejoramiento de la cali- ricos en dad del suelo. nutrientes Las lombrices prosperan donde no se hacerecubren sus Las lombrices del suelo proveen fertilidad y aeración labranza. Generalmente, mientras menos al suelo. Dibujo por James Nardi, UIUC.túneles, los cuales labranza se haga mejor, y mientras esta sease mantienen en su más superficial mejor. El número de lom-lugar por años si no brices se puede reducir tanto como unse disturban. superior. Compuestos ricos en nutrien- 90% con labranzas frecuentes y profundas tes recubren sus túneles, los cuales se man- (Anon. 1997).Durante sequía, tienen en su lugar por años si no se distur-estos túneles ban. Durante sequía, estos túneles permiten La labranza reduce las poblaciones de lom-permiten la la penetración profunda de las raíces dentro brices al secar la tierra, entierra los resid- de regiones del subsuelo con más alto con- uos vegetales de los que se alimentan, haci-penetración tenido de humedad. endo más posible que el suelo se congele. Laprofunda de las labranza también destruye los túneles verti-raíces dentro de Además de consumir materia orgánica, cales y puede matar y cortar a las lombrices.regiones del las lombrices también consumen suelo y Las lombrices permanecen en estado desubsuelo con más microbios del suelo al moverse por la tierra. reposo en las partes calurosas del verano y el La excreción que expelan de sus tractos invierno frío. Las lombrices jóvenes emergenalto contenido de digestivos se conoce como tierra negra, o en la primavera y el otoño — son más activashumedad. moldes de lombriz. Estos varían en tamaño justo cuando hay más posibilidad de que los entre el porte de una semilla de mostaza a agricultores estén arando la tierra. La Tabla la de una semilla de sorgo, dependiendo del 3 muestra el efecto de labrado y prácticas de tamaño de la lombriz. cultivo en los números de lombrices. El contenido nutricional soluble de la tierra Como regla, el número de lombrices se puede negra es considerablemente más alto que aumentar reduciendo o eliminando el lab- el del suelo original (Tabla 2) Una buena rado (especialmente el labrado de otoño), no población de lombrices puede procesar usando un arado de vertedera, reduciendo el 20.000 libras de la capa arable del suelo tamaño de las partículas de residuos, (usando por año. La cantidad de renovación ha una moledora de paja en la trilladora), agre- sido tan alta como 200 toneladas por acre gando estiércol de animales, y cultivando reportadas en algunos casos excepcionales campos verde (cultivos de cobertura). (Edwards 1988).Página 6 ATTRA El Manejo Sostenible de Suelos
  7. 7. Es beneficioso dejar lo más posible de resid- seca el suelo y aumenta el pH temporalmenteuos en la superficie a lo largo del año. Los en éste. Una alta dosis de fertilizantes a basesistemas de cultivos que típicamente tienen de amonio también es dañina.más lombrices de tierra son (en ordendescendiente) pastos perennes de estación Para más información en el manejo de lombrices,fría apastados en forma rotativa, y cultivos pida The Farmer’s Earthworm Handbook: Managinganuales sin usar arado. Los campos de lab- Your Underground Moneymakers, por David Ernst. Elrado de borde (ridge-till) y labrado en hil- libro de Ernst contiene detalles sobre qué necesitan las lombrices para vivir, como aumentar las pobla-eras (strip tillage) generalmente tendrán más ciones de lombrices, los efectos del labrado, estiér-lombrices que el labrado de limpieza que uti- col, y manejo de ganado en las lombrices, comoliza arado y discado. 193 productos químicos afectan a las lombrices, y más. Vea la sección Recursos de Información Adi-Los pastos perennes de estación fría apastados cional en esta publicación para información derotacionalmente tienen el más alto número como pedirlo. También puede visitar las listas deya que proveen un ambiente no perturbado sitios en la red sobre lombrices de esta sección.(sin labrado) además de la abundante mate-ria orgánica de las raíces del pasto y residuos Artrópodos Edel pasto. Generalmente hablando, las lom- s beneficiobrices quieren su alimento en la superficie y Además de lombrices, hay muchas otras dejarque las dejen tranquilas. especies de organismos del suelo que pueden verse a simple vista. Entre éstos están los lo más Tabla 3. Efectos del manejo de cochinillos de tierra (Oniscoidea), milpiés, posible de residuos cultivos sobre la poblaciones cienpiés, babosas, caracoles y “springtails” de superficie a lo de lombrices. (Collembola). Estos son primariamente largo del año. Cultivo Manejo Lombrices/pie2 putrefactores. Su papel es comer y triturar Maïz Arado 1 las partículas grandes de residuos de plantas Maïz Sin labranza 2 y animales. Algunos entierran los residuos, Soya Arado 6 poniéndolos en contacto con otros organ- Soya Sin labranza 14 ismos del suelo que siguen el proceso de Bluegrass/ descomposición. Trébol —— 39 Pastura de Algunos miembros de este grupo depredan Lechería —— 33 en organismos de suelo más pequeños. Los De: (Kladivko sin fecha) colembolas saltadoras o “springtails” son pequeños insectos que comen especialmenteLas lombrices prefieren un suelo de pH casi hongos. Sus desechos son ricos en nutrientesneutro, condiciones de tierra húmeda, y de plantas que se liberan después que otrosmuchos residuos de plantas en la superficie. hongos y bacterias los descomponen. Tam-Son sensibles a ciertos pesticidas y algunos bién de interés son los escarabajos del estiér-fertilizantes incorporados. Los insecticidas col, los cuales juegan un papel valioso ende Carbamato, incluyendo Furadan, Sevin, reciclar excrementos y reducir los parásitosy Temik, son dañinos a las lombrices, nota el intestinales y las moscas del ganado.biólogo de lombrices Clive Edwards de OhioState University (Edwards 1996). Algunosinsecticidas en la familia de órgano fosfatosson algo tóxicos a las lombrices, mientras quelos pyretroides sintéticos les son innocuos.La mayoría de herbicidas tienen poco efectoen lombrices excepto los triazines, tales comoAtrazine, que son moderadamente tóxicos. 0.5 mmTambién, el anhidro de amoníaco mata las Una colembola saltadora de .5mm.lombrices en la zona de inyección porque Dibujo por James Nardi, UIUC.www.attra.ncat.org ATTRA Página 7
  8. 8. Bacterias el proceso de descomposición. Algunos hon- Las bacterias son los organismos más numer- gos producen hormonas vegetales, mientras osos en la tierra: cada gramo de tierra con- que otros producen antibióticos incluyendo tiene por lo menos un millón de estos la penicilina. Hay incluso especies de hongos pequeñísimos organismos unicelulares. Hay que atrapan a dañinos nematodos parásitos muchas especies diferentes de bacterias, cada de las plantas. una con su propio papel en el medio ambi- Los micorizas son hongos que viven en o ente del suelo. Uno de los mayores benefi- sobre las raíces de las plantas y actúan para cios que las bacterias proveen a las plantas es extender el alcance de los cilios de las raíces poner los nutrientes a su disposición. dentro del suelo. Los micorizas aumentan el Algunas especies sueltan nitrógeno, azu- consumo de agua y nutrientes, especialmente fre, fósforo, y elementos microscópicos de de fósforo. Son particularmente importantes la materia orgánica. Otras descomponen los en suelos gastados o poco fértiles. Las raíces minerales del suelo, liberando potasio, fós- colonizadas por micorizas están más prote- foro, magnesio, calcio e hierro. Otras espe- gidas de ser penetradas por nemátodos que se alimentan de raíces, ya que la plaga noM cies producen y sueltan hormonas de cre- uchos cimiento para plantas, las que estimulan el puede perforar la gruesa red fungal. hongos desarrollo de las raíces. Los micorizas también producen hormonas y ayudan Varias especies de bacterias transforman antibióticos, los que mejoran el crecimientoa las plantas al de las raíces y proveen supresión de enferme- el gas de nitrógeno del aire en formas apr-descomponer ovechables para uso por las plantas y de estas dades. Los hongos se benefician de la asoci-materia orgánica o formas a gas nuevamente. Unas pocas espe- ación con las plantas tomando nutrientes yal liberar nutrientes cies de bacterias fijan nitrógeno en las raíces carbohidratos de las raíces en que viven.de los minerales de las legumbres mientras que otras fijandel suelo. nitrógeno independientemente de su asoci- Actinomicetos ación con plantas. Actinomicetos son bacteria en forma de fila- Las bacterias son responsables por convertir mentos que parecen hongos. Aun sin ser muy nitrógeno de amoníaco a nitrato y en reversa numerosas como bacterias, también cumplen dependiendo de ciertas condiciones del suelo. papeles vitales en el suelo. Otros beneficios que varias especies de bac- terias proveen a las plantas incluyen aumen- Como bacteria, ayudan a descomponer la tar la solubilidad de nutrientes, mejorar la materia orgánica transformándola en humus, estructura del suelo, combatir enfermedades en las raíces y limpiar de toxinas el suelo. Hongos Los hongos existen en muchas especies, tamaños, y formas diferentes en el suelo. Algunas especies parecen como colonias de filamentos, mientras que otras son levadu- ras unicelulares. Los mohos pegajosos y las setas también son hongos. Muchos hongos ayudan a las plantas al descomponer materia orgánica o al liberar nutrientes de los mine- rales del suelo. 0.1 mm 0.1 mm Los hongos son rápidos para colonizar ped- Ejemplos de la diversidad de hifa de hongos en el azos grandes de materia orgánica y comenzar suelo. Dibujo por James Nardi, UIUC.Página 8 ATTRA El Manejo Sostenible de Suelos
  9. 9. liberando nutrientes. También producenantibióticos que combaten enfermedades delas raíces. Muchos de estos mismos antibióti-cos se usan para combatir enfermedades enlas personas. Los actinomicetos son respon-sables por el olor dulce de la tierra cuando selabra un suelo biológicamente activo.AlgasMuchas especies diferentes de algas vivenen la media pulgada superior del suelo. Adiferencia de la mayoría de los otros organ-ismos del suelo, las algas producen su pro-pio alimento a través de fotosíntesis. Apa-recen como una película verdosa en lasuperficie del suelo a continuación de una 0.01 mmlluvia saturante. Actinomicetos—bacterias que parecen hongos. Dibujo por James Nardi, UIUC.Las algas mejoran la estructura del suelo pro-duciendo sustancias pegajosas que pegan las 0.05 mmpartículas del suelo para formar agregadosestables al agua. Algunas especies de algas(las azul verdosas) pueden fijar su propionitrógeno, parte del cual es más tarde lib-erado en las raíces de las plantas.ProtozoosLos protozoos son microorganismos indi-viduales que se arrastran o nadan en el aguaentre las partículas del suelo. Muchos proto-zoos del suelo son depredadores que comenotros microorganismos.Uno de los más comunes es la amiba quecome bacterias. Al comer y digerir bacte-rias, los protozoos hacen más rápido el ciclo Variedad de algas del suelo. Dibujo por James Nardi, UIUC.del nitrógeno de la bacteria, y lo hacen dis-ponible a las plantas. Los Organismos del Suelo y la Calidad del SueloNemátodos Las investigaciones acerca de la vida en elLos nemátodos abundan en la mayoría de suelo han determinado que hay proporcionessuelos, y sólo unas pocas especies son dañi- ideales para ciertos organismos claves en sue-nas a las plantas. Las especies inofensivas los productivos.comen residuos de plantas en proceso dedescomposición, bacteria, hongos, algas, pro- Todos estos organismos — desde la peque-tozoos, y otros nemátodos. Igual que otros ñísima bacteria a las más grandes lombricesdepredadores del suelo, los nemátodos acel- de tierra e insectos — actúan en una multituderan los ciclos de nutrientes. de maneras en el sistema ecologico del suelo.www.attra.ncat.org ATTRA Página 9
  10. 10. Los organismos que no están directamente involucrados en descomponer desechos de plantas se pueden alimentar de aquellos o de los productos de desecho de éstos u otras sustancias que liberan. Entre las sustancias liberadas por los varios microbios hay vita- minas, aminoácidos, azúcares, antibióticos, gomas y ceras. Las raíces también pueden liberar en el suelo varias sustancias que estimulan los microorganismos del suelo. Estas sustan- cias sirven como alimento a organismos selectos. Algunos científicos y practicantes teorizan que las plantas usan estos medios para estimular las poblaciones específicas de microorganismos capaces de liberar o deL as raíces otra manera producir el tipo de nutrientes necesarios para su consumo. también pueden Las investigaciones acerca de la vida en elliberar en el suelo suelo han determinado que hay proporcionesvarias sustancias ideales para ciertos organismos en tierras de Los pastos son mantenidos por raices extensivas. alta producción. El laboratorio Soil Foodweb Dibujo por James Nardi, UIUC.que estimulan los Lab, examina suelos y hace recomendacionesmicrobios del suelo. de fertilidad que están basadas en este cono-Estas sustancias cimiento. Su meta es alterar la composiciónsirven como de la comunidad microbiana del suelo paraalimento a que se parezca a la de suelos altamente fér-organismos tiles y productivos.selectos. Hay varias maneras diferentes de lograr este objetivo, dependiendo de la situación. Para más información sobre el Soil Foodweb Lab, vea la sección Recursos de Información Adicional en esta publicación. Como no podemos ver a la mayoría de las criaturas que viven en la tierra y quizás no tomamos tiempo para observar las que vemos, es fácil olvidarse de éstas. Vea la Tabla 4 para estimados de las cantidades típicas de los varios organismos que se encuentran en el suelo fértil. Hay muchos sitios en la red que proveen información en detalle sobre organismos del suelo. Vea una lista de estos sitios en la sec- ción Recursos de Información Adicional. Muchos de estos sitios tienen fotografías a color de los organismos y describen sus ben- Las raices finas de muchas plantas pueden penetrar profundamente en busqueda de eficios a la fertilidad del suelo y el desarrollo alimentos. Dibujo por James Nardi, UIUC. de las plantas.Página 10 ATTRA El Manejo Sostenible de Suelos
  11. 11. alta calidad. Es claro que el manejo de la Tabla 4. Peso de organismos del suelo en las 7 pulgadas superiores de materia orgánica y el humus es esencial para suelo fértil. sostener el ecosistema total del suelo. Organismo Libras de peso vivo / acre Las mejoras a la estructura física del suelo Bacteria 1000 facilitan el labrado, aumentan la capacidad Actinomicetos 1000 para almacenar el agua, reducen la erosión, Mohos 2000 Algas 100 mejoran la formación y cosecha de cultivos Protozoos 200 de tubérculos, y producen sistemas de raíces Nematodos 50 más profundos y prolíficos en las plantas. Insectos 100 Lombrices 1000 La materia orgánica del suelo se puede com- Raíces de plantas 2000 parar a una cuenta de ahorro para nutrien- De: (Bollen 1959) tes de plantas. Un suelo que contiene 4% de materia orgánica en las 7 pulgadas deMateria Orgánica, su superficie tiene 80,000 libras de mate-Humus, y la Cadena ria orgánica por acre. Estas 80,000 libras de I materia orgánica pueden contener cerca de gual que elAlimenticia del Suelo 5.25% de nitrógeno, para un total de 4,200 ganado y otrosComprender el papel que juegan los organ- libras de nitrógeno por acre. animalesismos del suelo es crítico al manejo de suelos domésticos, elsostenibles. Basado en este entendimiento, Si se asume una liberación de 5% durante la ganado del sueloel enfoque puede ser dirigido hacia estrate- estación de crecimiento, la materia orgánicagias que aumenten tanto el número como la podría suministrar 210 libras de nitrógeno requiere alimentodiversidad de los organismos del suelo. Igual a un cultivo. Sin embargo, si la mate- apropiado.que el ganado y otros animales domésticos, ria orgánica se deja degradar y se pierde elel ganado del suelo requiere alimento apro- nitrógeno, será necesario comprar fertilizantepiado. Este alimento viene en la forma de para aumentar el rendimiento de la cosecha.materia orgánica. Todos los organismos del suelo mencio-Materia orgánica y humus son términos que nados anteriormente, excepto las algas,describen cosas algo diferentes pero relacio- dependen de materia orgánica como fuentenadas entre sí. La materia orgánica se refiere de alimento. Por lo tanto, para mantenera la fracción del suelo que está compuestatanto de organismos vivos como de residuos la población, se debe renovar la mate-muertos en varios estados de descomposición. ria orgánica de las plantas que crecen enHumus es sólo una pequeña porción de la el suelo, con estiércol de animales, abono,materia orgánica. Es el producto final de la u otros materiales importados de fuera deldescomposición de la materia orgánica y es sitio. Cuando los microorganismos se ali-relativamente estable. mentan del suelo, aumenta la fertilidad del suelo y el suelo alimenta a las plantas.La continuación de la descomposición delhumus ocurre muy lentamente en ambien- Finalmente, fomentar los niveles de mate-tes agrícolas y naturales. En sistemas natu- ria orgánica y humus en el suelo significarales, se alcanza un balance entre la canti- manejar los organismos vivientes del suelodad de formación de humus y la cantidad de — algo parecido al manejo de la vida sil-descomposición de este (Jackson 1993). Este vestre o la ganadería. Esto significa traba-balance también ocurre en la mayoría de jar para mantener condiciones favorables delos suelos agrícolas, pero a menudo con un humedad, temperatura, estado de nutrientes,mucho menor nivel de humus en el suelo. pH, y aeración. También requiere proveerEl humus contribuye a un suelo bien estruc- una fuente estable de alimento de materiaturado que, en su turno, produce plantas de orgánica cruda.www.attra.ncat.org ATTRA Página 11
  12. 12. Labranza del Suelo y dos como “glomalin” por el grupo de hon- gos comunes que viven en las raíces, los Glo- la Materia Orgánica males. (Comis 1997). Estos hongos secretan una proteína pegajosa conocida como glo- Un suelo que se desagua bien, no se encos- malin a través de sus filamentos de pelillos, tra, toma agua rápidamente, y no forma ter- o hifa. Cuando Wright midió el glomalin rones, se dice que tiene buena capa cultiva- en agregados del suelo, encontró niveles tan ble o labranza. La labranza es la condición altos como un 2% del peso total en suelos física del suelo en relación a la facilidad del del este de los Estados Unidos. labrado, calidad del semillero, facilidad de emergencia de las plántulas, y penetración Agregados de suelo del oeste y medio oeste profunda de las raíces. La buena labranza tenían niveles más bajos de la glomalina. depende de la agregación — el proceso en el Ella encontró que la labranza tiende a bajar cual las partículas individuales del suelo se los niveles de la glomalina. Se encontraron juntan en racimos o “agregados.” niveles más altos de la glomalina y mayor agregación en los campos de maíz no lab- Los agregados se forman en el suelo cuando rados que en los campos labrados. (ComisF partículas del suelo individuales son orien- 1997). inalmente, tadas y aglomeradas por la fuerza física de los suelos mojarse y secarse o congelarse y desconge- Wright tiene un folleto que describe a la glo- bien agrega- larse. Las fuerzas eléctricas débiles de cal- malina y como beneficia el suelo, tituladodos son más cio y magnesio mantienen las partículas Glomalin, a Manageable Soil Glue (Gloma- del suelo juntas cuando éste se seca. Sin lina, una goma manejable del suelo). Pararesistentes a la embargo cuando estos agregados se mojan pedir este folleto vea la sección Recursos deerosión, ya que Información Adicional de esta publicación. de nuevo, su estabilidad es desafiada y selos agregados son pueden separar.mucho más pesados Un suelo bien aglomerado permite buena Los agregados también se pueden mantener entrada del agua, aumento del flujo de aire,que sus partículas unidos por las raíces de las plantas, la activi- e incrementa la capacidad de sostener aguacomponentes. (Boyle et al. 1989). Las raíces de las plan- dad de las lombrices, y por productos pare- cidos a pegamentos producidos por organ- tas ocupan un gran volumen del suelo bien ismos del suelo. Los agregados creados por agregado, con alta materia orgánica, cuando lombrices son estables al salir de la lombriz. se compara a un suelo finamente pulverizado y disperso, bajo en materia orgánica. Raíces, Un agregado formado por fuerzas físi- lombrices, y artrópodos de la tierra pueden cas puede unirse por finos filamentos de pasar más fácilmente a través de un suelo raíces o hilos finos producidos por hongos. bien agregado (Pipel 1971). Los agregados también pueden estabilizarse (permanecer intactos cuando están mojados) Los suelos agregados también evitan que se a través de productos derivados de la descom- forme una costra dura en la superficie. Final- posición de materia orgánica causada por mente, los suelos bien agregados son más hongos o bacterias — especialmente gomas, resistentes a la erosión, ya que los agregados ceras y otras sustancias como pegamentos. son mucho más pesados que sus partículas componentes. Para un buen ejemplo de los Estos productos derivados cementan las efectos de adiciones de materia orgánica en partículas del suelo entre sí, formando agregación, demostrado por el subsiguiente agregados estables en agua. El agregado aumento de entrada de agua en el suelo, vea entonces es suficientemente fuerte para la Tabla 5. seguir aglomerado cuando está mojado—de ahí el término “estable en agua.” Lo opuesto de agregación es dispersión. En un suelo disperso, cada partícula individual La microbióloga de la USDA, Sara Wright, de tierra es libre de volar por el viento o ser nombró el pegamento que une los agrega- lavada por una corriente de agua.Página 12 ATTRA El Manejo Sostenible de Suelos
  13. 13. Suelo erosionado. Fotos: USDA NRCS, http://photogallery.nrcs.usda.govResiduos del cultivo previo facilitan la absorbsión del agua ypreviene la erosión. Tabla 5. Entrada de agua en el suelo vos de cobertura sirven bien este propósito, L después de una hora igual que prácticas de no hacer labranza, las as raíces Cantidad de Estiércol Pulgadas de agua cuales permiten la acumulación de resid- también (Tons/acre) uos en la superficie. También, un suelo bien aglomerado resistirá el encostrarse ya que producen 0 1.2 los agregados estables al agua tienen menos alimento para los 8 1.9 16 2.7 posibilidad de romperse cuando una gota de microorganismos lluvia los golpea. de la tierra y las(Boyle, et al. 1989) La producción de pastos a largo plazo pro- lombrices, los cualesLos suelos arcillosos con aglomeración pobre duce los mejores suelos agregados (Allison a su vez generantienden a ser pegajosos cuando están húm- 1968). Un césped de pasto extiende una compuestos queedos y a formar terrones cuando están secos. masa de raíces finas a través de la capa supe- pegan partículas delSi las partículas de arcilla en estos suelos se rior de la tierra, contribuyendo a los pro-pueden aglomerar, resulta en mejor aeración suelo en agregados cesos físicos que ayudan a formar aglom-e infiltración de agua. Los suelos arenosos erados. Las raíces continuamente remueven estables en agua.con agregación pobre se pueden beneficiar agua de los micro sitios del suelo, propor-de la agregación al tener una pequeña can- cionando efectos locales de mojado y secadotidad de arcilla dispersa que tiende a pegarse que promueven la agregación. Los filamen-entre las partículas de arena y disminuye la tos finos de las raíces también unen losvelocidad de la infiltración. agregados del suelo.El encostrado es un problema común en Las raíces también producen alimento parasuelos con poca aglomeración. El encostrado los microorganismos de la tierra y las lom-resulta principalmente del impacto de las brices, los cuales a su vez generan compues-gotas de lluvia. La lluvia causa que las tos que pegan partículas del suelo en agrega-partículas de arcilla de la superficie se dis- dos estables en agua. Además, los céspedespersen y cierren los poros inmediatamente de pastos perennes dan protección contrabajo la superficie. Las lluvias que siguen las gotas de lluvia y la erosión. Por eso, unaseguramente se escurrirán en vez de absorb- cobertura perenne crea una combinación deerse en el suelo. condiciones óptimas para la creación y man- tenimiento de un suelo bien aglomerado.Como las gotas de lluvia comienzan elencostrado, cualquier práctica en el manejo Contrariaente, las secuencias de cultivo queque proteja el suelo de este impacto va a involucran plantas anuales y cultivaciónreducir el encostrado y aumentar el flujo de extensiva de la tierra, proporcionan menosagua en el suelo. Cubiertas de paja y culti- cobertura vegetal y materia orgánica, y usu-www.attra.ncat.org ATTRA Página 13
  14. 14. • Uso de anhidro de amoníaco, el cual acelera la descomposición de la mate- ria orgánica • Fertilización con nitrógeno excesivo • Permitir la acumulación de exceso de sodio de la irrigación o fertilizantes que contienen sodio Labranza, Materia Orgánica, y Productividad de Plantas Hay varios factores que afectan el nivel deLas raices de pasto retienen el suelo. materia orgánica que se puede mantener enFoto: USDA NRCS, http://photogallery.nrcs.usda.gov el suelo. Entre estos están las adiciones de materia orgánica, humedad, temperatura, labrado, niveles de nitrógeno, cultivación, y fertilización. almente resultan en un decadencia rápida de la aglomeración del suelo. El nivel de materia orgánica presente en el suelo es una función directa de la cantidad Para más información sobre agregación, vea la de material orgánico que se produce o agrega hoja de información sobre calidad de suelo titu- al suelo contra lo que entra en putrefacción. lada Aggregate Stability/Estabilidad de Agregado en Los objetivos de este acto de balance impli- la portada virtual del Instituto de Calidad del Suelo, can el nivel de la descomposición de materia Soil Quality Institute, <http://www.statlab.iastate. orgánica, a la vez que se aumenta el suminis- edu/survey/SQI/sqw.html>. Desde allí haga clic en tro de materiales orgánicos que se producen Soil Quality Information Sheets, y luego en Aggre- en sitio y o se agregan fuera del sitio. gate Stability. La humedad y la temperatura también Las prácticas agronómicas se pueden diseñar afectan profundamente los niveles de mate- para conservar y promover la aglomeración ria orgánica. Mucha lluvia y temperaturas del suelo. Como las sustancias de pega- altas promueven el crecimiento rápido de las mento son en sí susceptibles a la degradación plantas, pero estas condiciones también son microbiológica, la materia orgánica necesita favorables a la rápida descomposición y pér- ser reemplazada para mantener las poblacio- dida de materia orgánica. Poca lluvia y bajas nes microbiólogas y la agregación del suelo. temperaturas disminuyen la rapidez del cre- Estas prácticas deben conservar los agregados cimiento de las plantas y la descomposición una vez que se formen, disminuyendo facto- de materia orgánica. res que degraden y destruyan la agregación. Algunos factores que destruyen o degradan Los suelos de las praderas nativas del Medio los agregados del suelo son: Oeste originalmente tenían una alta cantidad de materia orgánica, crecimiento continuo y • La superficie del suelo descubierta y la descomposición de pastos perennes, com- expuesta al impacto de la lluvia binado con una temperatura moderada que • El retiro de materia orgánica por no permitía la desintegración rápida de la medio de la producción de culti- materia orgánica. vos y cosechas sin reponer la materia orgánica al suelo Las áreas tropicales cálidas y húmedas pueden aparecer exuberantes por el rápido • Labrado excesivo crecimiento de vegetación, pero los suelos en • Trabajar el suelo cuando está demasi- estas áreas tienen bajos nutrientes. La rápida ado mojado o demasiado seco descomposición de la materia orgánicaPágina 14 ATTRA El Manejo Sostenible de Suelos
  15. 15. devuelve nutrientes al suelo, los que se cap-tan casi inmediatamente por el rápido creci-miento de las plantas.El labrado puede ser beneficioso o dañinopara un suelo biológicamente activo, depen-diendo del tipo de labrado se usa y cuandose practica. El labrado afecta tanto la erosióncomo la descomposición de la materiaorgánica.El labrado puede reducir el nivel de materiaorgánica en tierras cultivadas a menos de un1%, haciéndolo biológicamente muerto. Ellabrado limpio que usa arado de vertedera ydiscos rompe los agregados del suelo y dejala tierra susceptible a la erosión por el viento Ey el agua. El arado de vertedera puede enter-rar residuos de la cosecha y la capa de tierra l labradofértil a una profundidad de 14 pulgadas. A superficialesta profundidad, los niveles de oxígeno en incorporael suelo son tan bajos que la descomposición residuos y acelerano puede proceder adecuadamente. la descomposición Los residuos de cultivos ayudan a prevenir la erosiónLos organismos de descomposición que habi- del suelo. de materia orgánica Foto: USDA NRCS, http://photogallery.nrcs.usda.govtan en la superficie se encuentran de repente añadiendo oxígenosofocados y mueren pronto. Los resid- que los microbiosuos de cosecha que estaban originalmente oxígeno que los microbios necesitan para necesitan paraen la superficie pero ahora se han volcado ponerse más activos.debajo de ésta se pudren en la zona privada ponerse másde oxígeno. Esta actividad de putrefac- En climas fríos con largas estaciones durmi- activos.ción puede darle un olor pútrido a la tierra. entes, el labrado liviano de residuos pesadosAdemás, las pocas pulgadas de tierra fértil puede ser beneficioso; en climas más cáli-están ahora cubiertas con subsuelo que tiene dos es difícil mantener niveles suficientes depoco contenido en materia orgánica y por materia orgánica sin ningún labrado.esto limitada habilidad de soportar el creci-miento productivo de cultivos. El arado de vertedera causa la más rápida declinación en la materia orgánica, y el noLa capa fértil de la tierra es donde ocurre labrar, la menor. El arado da vuelta el suelola actividad biológica — es donde está el en su costado, aumentando el área de super-oxígeno. Es por eso que los postes de las cer- ficie expuesta al oxígeno. Los otros tres tiposcas se pudren en la superficie. En términos de arado son intermedios en su habilidadde materia orgánica, el labrado es similar a de ayudar a la descomposición de materiaabrir las tomas de aire en una estufa de leña, orgánica. Oxígeno es el factor clave aquí.añadirle materia orgánica es como agregarle El arado con vertedera aumenta el área deleña a la estufa. superficie, permitiendo más aire en el suelo y acelerando el grado de descomposición.Idealmente, la descomposición de la materiaorgánica debería proceder como un eficiente El labrado también reduce el limite dequemado de la “leña” para liberar nutrientes entrada de agua al suelo al remover la cobe-y carbohidratos a los organismos del suelo rtura del suelo y destruír agregados, lo quey crear humus estable. El labrado superfi- resulta en compactación y encostrado. Lacial incorpora residuos y acelera la descom- Tabla 6 muestra tres diferentes métodos deposición de materia orgánica añadiendo labrado y como afectan la entrada de agua alwww.attra.ncat.org ATTRA Página 15
  16. 16. suelo. Nótese la relación directa entre tipo de campos, y los arrolla en la primavera con un labrado, cobertura de suelo, e infiltración de cortador de tallos de rodillo de 10 pies. Este agua. Sin labrado se tiene más de tres veces la cortador de rodillo mata el cultivo de cobe- infiltración de agua de lo que el suelo arado rtura de cebada o arveja y crea una buena con vertedera tiene. cobertura que no se labra en la cual planta una variedad de verduras y cereales. Adicionalmente, los campos sin labrar tienen más alta agregación por la descomposición Después de varios años de producción sin de materia orgánica en el sitio. La cobertura labrar, sus suelos son sueltos y fáciles de de paja típica de un campo sin arar actúa plantar. Groff trabaja en 175 acres de ver- como una piel protectora para el suelo. Esta duras, alfalfa y cereales en su granja Cedar piel del suelo reduce el impacto de las gotas Meadow Farm. Entérese más de su oper- de lluvia y protege el suelo de extremos de ación en la sección Perfiles de Agricultores en temperatura, a la vez que reduce la evapo- esta publicación, o visitando su sitio web, ración de agua. o pida su video (vea la sección Recursos de Información Adicional). Tabla 6. Efectos del labrado en la Otros sistemas de labrado de conserva-L infiltración de agua y la cobertura as del suelo. ción incluyen el labrado de borde, labrado ventajas de Infiltración de Agua Cobertura del Suelo mínimo, labrado de zona, y labrado redu- un sistema cido, cada uno teniendo algunas de las venta- mm/minuto Porcentajesin arar incluyen jas tanto del labrado convencional o el de no Sin labrar 2.7 48 labrado. Estos sistemas representan sistemasuna mejor Arado de Cincel 1.3 27 de labrado intermedio, que permiten másconservación del Arado de Vertedera 0.8 12 flexibilidad que la que ofrecería un sistemasuelo. También (Boyle, et al. 1989). convencional o el de sin labrado. Son másconserva humedad, benéficos a los organismos del suelo que el Tanto los sistemas sin labranza como los dereduce el sistema convencional de labrado limpio de un labrado reducido proveen beneficios al arado de vertedera y disco.escurrimiento del suelo. Las ventajas de un sistema sin araragua, proporciona incluyen una mejor conservación del suelo. Agregar estiércol y abono son formas recon-el aumento de También conserva humedad, reduce el escur- ocidas para mejorar los niveles de mate- rimiento del agua, proporciona el aumento ria orgánica y humus en la tierra. Cuandomateria orgánica de materia orgánica a largo plazo, y aumenta estos faltan, los pastos perennes son el únicoa largo plazo, y la infiltración de agua. Un suelo manejado cultivo que puede regenerar y aumentar elaumenta la sin ser labrado depende de los organismos humus del suelo. Los pastos de estacionesinfiltración del suelo para que hagan el trabajo de incor- frías fabrican materia orgánica más rápidode agua. porar desechos vegetales, lo que antes era que los de estaciones cálidas ya que normal- hecho por el arado. La desventaja es que el mente están en crecimiento por mas tiempo no arar puede crear dependencia en herbici- durante el año (Nation 1999). das para controlar malezas y eso puede cau- sar la compresión del suelo por el tráfico de Cuando el suelo está suficientemente tibio maquinaria pesada. para que los organismos del suelo descom- pongan la materia orgánica, y el pasto de En varias estaciones de investigación, en temporada fría está creciendo. Mientras este granjas y en el este de los Estados Unidos se crece, produce materia orgánica y efectúa están llevando a cabo trabajos — iniciales de el ciclo de minerales al suelo desde la mate- desarrollo de agricultura sin labrado y libre ria en descomposición. En otras palabras, de sustancias químicas. El agricultor Steve hay una ganancia neta de materia orgánica Groff, de Pennsylvania ha estado cultivando porque el pasto de temporada fría está pro- sin arar y con un mínimo, o nada de her- duciendo materia orgánica más rápido de bicidas. Por varios años. Groff ha plantado lo que la usa. Con los pastos de temporada cultivos de cobertura extensivamente en sus de calor, la producción de materia orgánicaPágina 16 ATTRA El Manejo Sostenible de Suelos
  17. 17. Estiércol y compost añaden materia orgánica al suelo. Fotos: USDA NRCS, http://photogallery.nrcs.usda.gov M ientras las bac-durante la temporada de crecimiento se nes de bacterias de descomposición se man- teriashace más lenta durante la larga temporada tienen a un nivel estable (Sachs 1999), ya del suelode dormancia entre el otoño y principios de que el crecimiento adicional de su población pueden usarla primavera. está limitado por falta de nitrógeno. eficientementeDurante el comienzo y final de este período Cuando se agregan grandes cantidades de aplicacionesde dormancia el suelo todavía está biológi- nitrógeno, se reduce la proporción de C:N, moderadas decamente activo, pero no hay crecimiento del lo que permite que las poblaciones de organ- nitrógenopasto (Nation 1999). Sin embargo, alguna ismos de descomposición exploten mientras descomponen más materia orgánica con el acompañado deacumulación neta de materia orgánica puedeocurrir bajo los pastos de temporada de ahora abundante nitrógeno. Mientras las enmiendascalor. En un estudio en Texas, switchgrass bacterias del suelo pueden usar eficiente- orgánicas(un pasto de temporada de calor) que ha cre- mente aplicaciones moderadas de nitrógeno (carbono), el excesocido por 4 años, aumentó el carbono de la acompañado de enmiendas orgánicas (car- de nitrógenotierra de un 1.1% a 1.5% en las 12 pulgadas bono), el exceso de nitrógeno resulta en la descomposición de materia orgánica a gran resulta en lasuperiores del suelo (Sanderson 1999). Enregiones calurosas y húmedas, una rotación velocidad. descomposición dede cultivos que incluyen varios años de pas- materia orgánica a Eventualmente, el contenido de carbono deltizales sería lo más benéfico. gran velocidad. suelo se puede reducir a un nivel donde la población de bacterias está a dieta de hambre.El Efecto del Nitrógeno en la Con poco carbono disponible, la poblaciónMateria Orgánica de bacterias disminuye y se absorbe menos del nitrógeno libre del suelo. De ahí en adel-Las aplicaciones excesivas de nitrógeno ante, el nitrógeno aplicado, en vez de serestimulan la actividad bacterial, lo que en su ciclado a través de organismos bacterianosturno acelera la descomposición de materia y devuelto a las plantas lentamente, se haceorgánica. El nitrógeno adicional disminuye sujeto de percolación. Esto puede reducirla proporción de carbono a nitrógeno en el grandemente la eficiencia de la fertilizaciónsuelo. Suelos nativos o no cultivados tienen y traer problemas al medio ambiente.aproximadamente 12 partes de carbono porcada parte de nitrógeno, o una proporción C: Para disminuir la rápida descomposición deN de 12:1. En esta proporción, las poblacio- la materia orgánica del suelo, se debe agregarwww.attra.ncat.org ATTRA Página 17
  18. 18. carbono junto con el nitrógeno. Fuentes y se consideran nutritivas tanto para huma- típicas de carbono—tales como abonos nos como para animales. Los porcentajes de verdes, estiércol de animales y abono—sir- saturación de bases que la investigación del ven bien para este propósito. Las enmiendas Dr. Albrecht muestra como óptimos para el que contienen una proporción muy alta de crecimiento de la mayoría de cultivos son: carbono a nitrógeno (25:1 o más) pueden Calcio 60—70% cargar la balanza al otro lado, resultando en Magnesio 10—20% que el nitrógeno esté atrapado en forma no Potasio 2—5% disponible. Sodio 0.5—3% Los organismos del suelo consumen todo el Otras bases 5% nitrógeno al hacer un esfuerzo en descom- De acuerdo al Dr. Albrecht, las aplicacio- poner la abundancia de carbono; atrapado nes de cal y fertilizante deberían hacerse en en los organismos del suelo, el nitrógeno no proporciones que lleven a los porcentajes de puede ser usado por las plantas. Tan pronto minerales dentro de este rango ideal. Este como los organismos del suelo mueren y se enfoque cambiará el pH del suelo automáti- descomponen, su nitrógeno es consumido camente en un rango deseable sin crearT an pronto por otro organismo del suelo hasta que el imbalances de nutrientes. La teoría de satu- balance entre carbono y nitrógeno se consiga como los ración de bases también toma en cuenta el nuevamente. organismos efecto que un nutriente puede tener sobredel suelo mueren y otro y evita interacciones no deseadas. Porse descomponen, su Enmiendas Fertilizantes ejemplo, se sabe que el fósforo puede obstruir al zinc.nitrógeno es y Suelos Biológicamente El sistema de evaluación de suelos del Dr.consumido por otro Activos Albrecht contrasta con la opinión usada pororganismo del suelo muchos laboratorios estatales, comúnmente ¿Cuáles son las condiciones minerales delhasta que el balance suelo que fomentan suelos biológicamente llamado el “método suficiente.” La teoríaentre carbono y activos? Según el trabajo del Dr. William de suficiencia le da poco o ningún valor anitrógeno se consiga Albrecht (1888 a 1974), agrónomo en la Uni- las proporciones entre nutrientes, y las reco-nuevamente. versidad de Missouri, podemos aprender que mendaciones para uso de cal son típicamente la clave es el balance. El Dr. Albrecht acon- basadas solamente según se tomen medidas sejaba llevar los nutrientes del suelo a un bal- del pH del suelo. ance en el que ninguno tuviera ni exceso ni Aunque en muchas circunstancias los méto- deficiencia. La teoría del Dr. Albrecht (tam- dos de saturación de bases y de suficiencia bién llamada teoría de saturación de bases) producen recomendaciones idénticas para el se usa para guiar la aplicación de cal y fer- suelo y resultados similares, pueden ocurrir tilizantes midiendo y evaluando las propor- significantes diferencias en una cantidad de ciones de nutrientes de carga positiva (bases) suelos. Por ejemplo, supongamos que hici- mantenidos en el suelo. mos pruebas en una plantación de maíz y Bases de carga positiva incluyen el calcio, encontramos un pH de 5.5 y una saturación magnesio, potasio, sodio, nitrógeno amónico, de bases para magnesio de 20% y de calcio y varios oligominerales. Cuando existe una de 40%. La teoría de saturación llamaría a proporción óptima de bases, se cree que el agregar cal con alto calcio para levantar el suelo soporta una actividad biológica alta, % de saturación de base del calcio: el pH tiene propiedades físicas óptimas (absorción subiría también. La teoría de suficiencia no de agua y agregación) y se hace resistente a la especificaría cal de alto calcio y el agricultor lixiviación o al deslavazar. podría escoger en su lugar una cal de dolo- mita de alto magnesio que subiría el pH pero Las plantas que crecen en este suelo también malograría aun más el balance de nutrientes tienen en balance en los niveles de minerales en el suelo.Página 18 ATTRA El Manejo Sostenible de Suelos
  19. 19. Otra manera de mirar estas dos teorías es quela saturación de bases no se preocupa mucho Fertilizantesdel pH, sino de las cantidades proporciona- Convencionalesles de bases. El pH se corregirá cuando los Los fertilizantes comerciales pueden serniveles de bases estén correctos. un valioso recurso para los agricultoresLas ideas de Albrecht han sido descubier- durante la transición a un sistema más sos-tas por un gran número de agricultores en tenible y pueden ayudar a mitigar la nece-Estados Unidos y en los programas de varias sidad de nutrientes durante temporadas decompañías de asesores en agricultura. Neal alta demanda de nutrición de los cultivos, oKinsey, un asesor de fertilidad del suelo en cuando las condiciones del clima resultan enCharleston, MO, es un mayor proponente baja liberación de nutrientes por los recursosdel punto de vista de Albrecht. orgánicos. Los fertilizantes comerciales tienen la ventajaKinsey fue estudiante bajo el tutelaje de de suministrar a las plantas los nutrientes dis-Albrecht y es una eminente autoridad del ponibles a estas en forma inmediata. Ademásmétodo de saturación de bases. El enseña un son generalmente menos caros y de menos vol- Lcurso corto sobre el sistema de Albrecht y umen que muchos fertilizantes naturales. as ideas delprovee servicio de análisis de suelos (Kinsey No todos los fertilizantes convencionales son Dr. AlbrechtAg Services). Su libro, Hands On Agronomy,es reconocido extensamente como una suma- iguales. Muchos parecen ser inofensivos a los han sidomente práctica guía del sistema de Albrecht. organismos del suelo, pero unos pocos son descubiertas por un problemáticos. El anhidro de amonia con- gran número deVarias compañias—muchas que venden fer- tiene aproximadamente 82% de nitrógeno y agricultores en lostilizantes y productos de enmiendas—ofre- se aplica bajo la superficie en forma de gas. El anhidro acelera la descomposición de materia Estados Unidos y encen un programa de agricultura biológica orgánica en el suelo, como resultado deján- los programas debasado en la teoría de Albrecht. Estas com-pañias típicamente ofrecen análisis de sue- dolo más compacto. La adición de anhi- varias compañías delos de amplia base y recomiendan materiales dro causa un aumento de acidez en el suelo, asesores enfertilizantes balanceados considerados com- requiriéndose 148 libras de cal para neutrali- agricultura.patibles con los organismos del suelo. zar 100 libras de anhidro de amoníaco, o 1.8 libras de cal por cada libra de nitrógeno con-Ellos evitan el uso de algunos fertilizantes tenido en el anhidro (Tisdale et al. 1985).y enmiendas comunes tales como la cal de El anhidro de amonia inicialmente matadolomita, cloruro de potasio, anhidro de muchos organismos del suelo en la zona deamoníaco y formas de óxidos de oligoele- aplicación. Las bacterias y los actinomicetosmentos ya que se consideran dañinos a los se recuperan dentro de una o dos semanas aorganismos vivientes del suelo. niveles más altos que los de antes del trata- miento (Francis et al. 1990). Los hongos delLa publicación How to Get Started in Biologi- suelo, sin embargo, pueden tomar siete sema-cal Farming/Como Comenzar en la Agricul- nas para recuperarse.tura Biológica presenta un programa así. Veala sección Recursos de Información Adicio- Durante el tiempo de recuperación, las bacte-nal para como pedir información. rias son estimuladas a crecer más, y descom- poner más materia orgánica debido al altoPara nombres de compañías que ofrecen contenido de nitrógeno en el suelo. Comoasesoria y productos, pida las publicaciones resultado, sus números aumentan después dede ATTRA Alternative Soil Testing Labo- las aplicaciones de anhidro, y luego declinanratories y Sources for Organic Fertilizers and a medida que se va terminando la materiaAmendments. orgánica.www.attra.ncat.org ATTRA Página 19

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